КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 468411 томов
Объем библиотеки - 683 Гб.
Всего авторов - 218979
Пользователей - 101667

Впечатления

медвежонок про Кощиенко: Айдол-ян - 4. Смерть айдола (Юмор: прочее)

Спасибо тебе, добрая девочка Марта за оперативную выкладку свежего текста. И автору спасибо.
Еще бы кто-нибудь из умеющих страничку автора привел бы в порядок.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
каркуша про Жарова: Соблазнение по сценарию (Фэнтези: прочее)

Отрывок

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Касперски: Техника отладки приложений без исходных кодов (Статья о SoftICE) (Статьи и рефераты)

Неправда - тихо подойдешь
Па-а-просишь сторублевку,
Причем тут нож, причем грабеж -
Меняй формулировку!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Алекс46 про Фомичев: За гранью восприятия (Боевая фантастика)

Посредственно.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Алекс46 про Фомичев: Предел невозможного (Боевая фантастика)

И снова отлично.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Алекс46 про Фомичев: Меньшее зло (Боевая фантастика)

Посредственно.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать:

Унесенные Ненавистью (fb2)

- Унесенные Ненавистью (а.с. Сильные чувства в двух королевствах -1) 1.33 Мб, 407с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Василина Цеханович

Настройки текста:



Унесенные Ненавистью

Пролог

Шесть лет назад…
Ярко светило весеннее солнце и помощник архимага Корнуольского королевства вдохнул полной грудью чистый загородный воздух поместья дальней родственницы королевы. Он передал коня тут же подбежавшему к нему конюху и неспешно направился по главной аллее к старому замку, который утопал в окружающей его зелени. Помощник архимага не мог не отметить, что владение герцогини Саттэр, несмотря на свою древность, прекрасно. Здесь в двух часах верховой езды от столицы все казалось иным: чистым, свежим, невинным. Даже древняя слегка покосившаяся башня, плотно обвитая побегами плюща, настраивала на романтический лад и придавала этому месту какую-то таинственность.

Пару дней назад помощник архимага получил послание, в котором герцогиня Камилла Саттэр писала о том, что в его, Викрама Ратхора интересах, необходимо как можно скорее лично приехать в Риттон-холл. Напиши это кто-нибудь другой, помощник архимага непременно проигнорировал бы адресата, но с герцогиней Камиллой Саттэр шутки плохи. Родственница королевы была уже давно не молода и имела репутацию злопамятной и мстительной особы. Все-таки не зря она сжила со свету трех мужей, и говорят, подыскивала на старости лет четвертую жертву для матримониальных планов.

В свое время нынешний король был влюблен в эту женщину, но в итоге женился на ее родственнице Илане Актор, владеющей даром видеть будущее. Предвидение - очень редкий дар и ценится дороже золота. Постоянные войны с соседним Ришским королевством давали неоспоримое преимущество Корнуольскому, так как провидцы всегда знали каким будет следующий шаг противника. К сожалению прошли те времена, когда видения ежедневно посещали провидцев, и поэтому их ценность возросла. Дар постепенно вымирал. Провидцев становилось все меньше и меньше. Как только их обнаруживали, корона тут же забирала этих магов себе на службу. Во времена войн двух сильнейших королевств провидцев убивали, убивали беспощадно, не жалея при этом ни мужчин, ни женщин. Сейчас официально в Корнуольском королевстве была только одна провидица – королева, остальные же либо надежно спрятались, либо вымерли, словно драконы из детских сказок.

Тем временем Викрам Ратхор уже практически подошел к парадному входу, как вдруг до его усиленного магией слуха долетел крик: «Помогите!». Убедившись, что никто кроме него не слышит просьбы о помощи, он проклиная все на свете переместился на звук девичьего голоса. Помощник архимага не отличался человеколюбием, однако в звавшем сейчас на помощь крике было что-то такое, отчего его безразличное к чужим страданиям сердце дрогнуло. Наплевав на то, что на встречу с герцогиней он опаздывает, молодой мужчина оказался в дальнем конце сада и наконец нашел источник звука: девочку, которой на вид было не больше двенадцати лет. Она видимо пыталась снять с дерева пищащего маленького котенка, но соскользнула с ветки и теперь висела на вытянутых руках, зовя на помощь. Ее пальцы побелели от напряжения, а до земли здесь оставалось не меньше четырех метров. В случае падения девочка легко могла сломать себе не только руки или ноги, но даже шею.

-Помогите! – снова закричала она и почувствовала, как пальцы предательски отпустили ветку. Крик полный ужаса раздался в саду, и весело щебечущие до этого птицы мгновенно умолкли. Пока девочка падала, вся короткая жизнь промелькнула перед ее глазами. Наконец полет неожиданно закончился в крепких мужских руках. Девочка открыла свои зеленые, словно два изумруда глаза, которые зажмурила при падении, и вздрогнула, столкнувшись взглядом с проникающими в душу карими глазами спасителя.

-Негоже, юным леди ползать по деревьям. Разве этому учит Ваша гувернантка? – чуть насмешливо спросил поймавший девочку помощник архимага и аккуратно поставил ее на землю. От его слов спасенная вспыхнула, и девичьи щеки мгновенно покрылись милым румянцем, свойственным лишь молоденьким и невинным созданиям. Девочка тут же принялась поправлять свое красивое желтое платье, которое свидетельствовало о том, что перед Викрамом Ратхором явно не служанка, а аристократка.

-Прошу прощения милорд, - незнакомка покраснела еще сильнее и сделала глубокий вдох, явно пытаясь перебороть смущение. – Я хотела спасти Пушка, он маленький… Ему страшно…

Девочка резко задрала голову, с беспокойством посмотрев на белый комочек шерсти, продолжающий сидеть на высокой ветке и истошно мяукать. Мужчина усмехнулся и вдруг снял свой темно-синий камзол, оставшись в одной черной рубашке и брюках. Незнакомка окончательно засмущалась и опустила взгляд.

«Какая стеснительная!» - с видимым удовольствием отметил Викрам и протянул ей свою верхнюю одежду. После того как девочка с легким замешательством приняла из его рук камзол, маг довольно быстро вскарабкался на дерево, и спустился с него, держа в руках Пушка. Незнакомка стояла практически открыв рот с восхищением глядя на ловкого молодого мужчину, и кажется в этот момент в ее глазах появились слезы благодарности.

Передав девочке дрожащего котенка, Викрам надел камзол и собрался уже было уйти, как она, видимо все же преодолев собственную робость, произнесла:

-Благодарю Вас, милорд. Вы спасли меня и Пушка. Могу я узнать Ваше имя?

Викрам усмехнулся и, несколько бесцеремонно взяв незнакомку за подбородок, заставил ее посмотреть ему в глаза.

«Какие красивые, - подумал помощник архимага. – Когда она вырастет, то разобьет немало мужских сердец».

-Зачем тебе мое имя, дитя?

-Я буду молить Богов, чтобы они хранили Вас, - просто ответила девочка, и Викрам опешил.

- Викрам Ратхор к Вашим услугам, юная леди. Могу я в таком случае узнать и Ваше имя, прекрасная незнакомка?

-Меня зовут Анна, - девочка помедлила, а затем добавила. – Анна Саттэр.

Викрам улыбнулся. Он только что спас внучку Камиллы Саттэр. В его глазах поневоле появился какой-то хищный блеск. Анна Саттэр было дернулась, но усилием воли заставила себя остаться на месте.

-Еще раз благодарю Вас, милорд Ратхор. Надеюсь когда-нибудь я смогу отплатить Вам тем же.

«А через несколько лет ты станешь красавицей», - и мужчина по-новому взглянул на девочку. Он прекрасно понимал, что повзрослев Анна Саттэр будет лакомым кусочком: красивая, богатая, образованная, но явно не для него. Будущая герцогиня и дальняя родственница королевы слишком завидная партия для безродного помощника архимага, которому король своей милостью обещал в недалеком будущем даровать титул барона. Да и признаться в двадцать шесть лет Викрам Ратхор еще не думал о женитьбе. Его вполне устраивали случайные связи.

-Рад служить Вам, будущая герцогиня, - мужчина шутливо поклонился, и щеки девочки вновь вспыхнули румянцем. – Прошу простить меня, но пожалуй будет не вежливо заставлять нынешнюю герцогиню ждать.

Он развернулся и направился прочь из сада. Однако, так и не сделав двадцати шагов, Викрам развернулся и к своему внутреннему разочарованию девочки уже не увидел. Заставив себя выбросить эту встречу из головы, мужчина подошел к потерявшему его слуге от герцогини и последовал за ним. Помощник архимага надеялся, что злопамятная Камилла Саттэр простит ему эту задержку, хотя кто ее знает, не зря же еду короля до сих пор тщательно проверяют на наличие яда.


* * *
Внутреннее убранство Риттон-холла поражало своей древней роскошью: картины во всю стену, фрески на потолке, огромные стеклянные вазы, тяжелые ковры, бархатные шторы, дорогая мебель из гевеи. На взгляд Викрама замку не хватало света, слишком уж мрачно было внутри. Его провели в личный кабинет герцогини. Когда слуга закрыл дверь, эта властная женщина пальцем, унизанным множеством колец, указала на ближайшее кресло. Викрам со скрытым интересом разглядывал Камиллу Саттэр, которой было не больше пятидесяти шести лет, но выглядела она уже порядком постаревшей. Видимо образ жизни герцогини, ее невоздержанность в плане мужчин, выпивки и табака сыграли с ней злую шутку, и эта некогда обворожительная женщина сейчас больше походила на дряхлую старуху: крашеные черные волосы, впалые щеки, тусклые серые глаза, глубокие морщины, выделяющиеся под толстым слоем пудры, и зубы с темным налетом.

Единственным ребенком Камиллы Саттэр была дочь, которая вышла замуж за бедного графа взявшего фамилию жены. Дочь герцогини родила двоих детей, но умерла вместе с мужем по дороге во дворец. На карету герцогской четы напали грабители и убили их на месте. Внука герцогини взял на воспитание король, а внучку Камилла Саттэр растила сама вдали от дворца и интриг. Поговаривали, король Амир все же настоял, чтобы девочка была отдана на обучение в МАКП – Магическую Академию Колдовства и Прорицания. Герцогиня на удивление спорить не стала и дала свое согласие.

-Ваша Светлость, - помощник архимага поклонился и тут же сел в предложенное ему кресло.

Камилла Саттэр криво улыбнулась и закурила свою любимую трубку в форме змеиной головы.

-Уже познакомились с Анной, - вдруг неожиданно произнесла она и буквально впилась глазами в лицо мужчины.

-Вам уже доложили, - Викрам Ратхор постарался говорить почтительно, но из-за пронзительного взгляда Камиллы Саттэр, излучающего опасность, ему не удалось полностью скрыть легкую язвительность в голосе.

Герцогиня рассмеялась, и ее смех перетек в надсадный кашель.

-Я видела, что это произойдет. Ваши пути с моей внучкой переплелись самым причудливым образом.

Викрам промолчал, обдумывая слова герцогини, а она после минутной паузы продолжила:

-Вас ждет блестящее будущее Ратхор. Вы – сильный маг, не чета Темпусу. И года не пройдет, как Вы займете его место, а также получите титул графа и замок Бир…

-При всем уважении…, - начал помощник архимага, но был резко остановлен.

-Замолчите, мне плевать уважаете Вы меня или нет, хотя не уважаете, я вижу это по Вашим удивительным карим глазам. Наверняка половина фрейлин королевского двора ухлестывает за Вами. Ну-ка…, - герцогиня слегка прищурилась, словно заглядывала в этот момент в душу сидящего перед ней мужчины. – Нет постоянной любовницы, много связей, правда женатых избегаете, что весьма похвально. Все-таки будущему архимагу нужно думать головой, а не причинным местом.

-Благодарю за совет, Ваша Светлость, но Вы ведь не за этим просили меня приехать, - с тщательно скрываемым раздражением отметил помощник архимага.

- Действительно не за этим, - на удивление быстро согласилась герцогиня. - Хочу поинтересоваться, что Вы знаете о последнем королевском отборе.

Викрам Ратхор с легким недоумением посмотрел на Камиллу Саттэр. Он не понимал, к чему герцогиня завела этот разговор, но благоразумно не стал пока задавать вопросов, принимая навязанные правила.

- Отбор устраивали для Амира Райана - второго принца, а ныне нашего короля. Тогда ведь и Вы принимали в нем участие, но в итоге победила Ваша дальняя родственница Илана Актор, - помощник архимага резко замолчал, так как не решился дальше озвучивать минувшие события.

-Ну же, не стесняйтесь, - герцогиня затянулась и, выпустив струю сизого дыма, слегка прищурила глаза. - Амир Райан выбрал мою родственницу, а я вышла замуж за герцога Саттэра. Знаете почему?

- Мне не известна данная информация, - скупо ответил помощник архимага не совсем понимая, зачем герцогиня рассказывает ему все это.

- На тот момент считалось, что мы с Иланой обе являемся потенциальными обладательницами дара прорицания. Амир Райан любил меня, и я подарила ему свою невинность, но потом узнала, что он продолжает наведываться к своей фаворитке, и переспала с герцогом Саттэром.

Викрам Ратхор выглядел потрясенным. Он никак не ожидал, что станет объектом откровений герцогини, а она между тем невозмутимо продолжила.

- Вам ведь известно, что провидицы теряют свой дар, стоит лишь им переспать с мужчиной, помимо того, который стал первым. Несмотря на всю любовь ко мне Амир женился на Илане, так как хотел получить жену с даром.

- Не понимаю, к чему Вы клоните, Ваша Светлость, - не выдержал помощник архимага, все больше хмурясь.

- Терпение мой мальчик, - лукаво произнесла Камилла Саттэр и даже шутя погрозила ему пальцем. - Да, Амир Райан женился на Илане, вот только даром предвидения на самом деле она не обладает.

- Но как? Ведь королева...

- Помолчите, Викрам. Невежливо перебивать собеседника, тем более женщину.

- Прошу прощения, - помощник архимага вдруг почувствовал, что сейчас узнает нечто такое, чем Камилла Саттэр вряд ли с кем-нибудь делилась до этого момента.

- То-то же! - взгляд герцогини стал серьезным. - Илана вовсе не провидица. Я и только я сейчас единственная в Корнуольском королевстве, кто видит будущее. Скажу по секрету, после моей измены Амиру дар никуда не делся. Я просто не хотела становиться его женой, поэтому поступила так как поступила. На протяжении всех этих лет мне приходится сообщать некоторые свои видения королеве, которая знает мою маленькую тайну, но благоразумно молчит, иначе Амир тут же разведется с ней и сошлет в монастырь. Недавно у меня было видение, в котором четко указано, что именно Вы поможете мне решить одну проблему.

- И Вы думаете, я поверю Вам, Ваша Светлость? - несмотря на то, что голос Викрама Ратхора стал скептическим, герцогиню казалось даже позабавила такая реакция. - Испокон веков провидцы и провидицы обретали способность видеть будущее, лишившись невинности и продолжая делить ложе только со своим первым партнером, иначе дар пропадал.

- Чушь, - тоном, не терпящим возражений, резко сказала герцогиня. - И я тому доказательство. Ну скажите мне, помощник архимага Темпуса, откуда мне известно, что Вы не можете спокойно находиться рядом с прямым огнем? Или же о том, как полностью потратили первую стипендию на еду для беспризорной девочки? А еще Вы по утрам ежедневно читаете газету, начиная с некролога?

- Подкуп прислуги, слухи, шпионы... Уверен, у Вас Ваша Светлость есть для этого деньги, связи и возможности, - твердо произнес Викрам Ратхор и сам не заметил, как достал из кармана камзола нефритовые четки, перебирание которых помогало ему сосредоточиться.

- Такое предположение имеет место быть. Только я знаю, что каждую ночь Вам снится горящий замок, - вкрадчиво сказала герцогиня и увидела, как начало меняться выражение лица помощника архимага. - Огонь беспощаден. Он распространяется все быстрее и уже никто не может спастись. Каждую ночь Вы Ратхор слышите крики о помощи, чувствуете отчаяние, страх, безысходность. Запах горелого человеческого мяса преследует Вас в этом сне. И так повторяется из ночи в ночь...

-Достаточно, - помощник архимага грубо прервал довольную Камиллу Саттэр и кажется едва удержал себя, чтобы остаться на месте. - Допустим, я поверил Вам.

- Поверили, - с насмешкой поправила герцогиня, продолжая с наслаждением затягиваться.

- Поверил, - сдался помощник архимага и еще минуту находился в замешательстве.

Потом Викрам Ратхор все же взял себя в руки настолько, чтобы несколько язвительно уточнить.

- А Вы уверены, Ваша Светлость, что после нашего разговора я не помчусь к королю Амиру с докладом? Вы сообщили мне очень важную информацию, которая в корне меняет историю провидцев. Я не могу представить, что помешает мне выдать Вас королю, - дерзко произнес помощник архимага, чувствуя однако, герцогине есть что ответить на это.

- Я вижу не только будущее мой мальчик, но и прошлое. Я знаю Вашу самую сокровенную тайну, но не собираюсь ее кому-либо сообщать. Мне это не выгодно. Поверьте Ратхор, хранить секреты я умею. К тому же в обмен на свою помощь, я расскажу, кто на самом деле является убийцей Ваших родителей. Вы ведь столько лет разыскиваете их, но все безрезультатно. Согласитесь, я предлагаю заключить весьма выгодную нам обоим сделку.

Помощник архимага помрачнел. Он оказался в грамотно расставленной ловушке. Камилла Саттэр знала, что предложить ему и от чего Викрам Ратхор никогда не сможет отказаться. Вот уже почти двадцать два года его терзала ненависть к тем, кто убил сначала отца, старшего брата, а затем и мать. Убийц не нашли, а возможно даже и не искали. Четырехлетний мальчик остался сиротой и теперь у него появился шанс спустя столько лет наконец-то узнать правду, чтобы отомстить.

-Что Вы хотите от меня?

Герцогиня победно усмехнулась и произнесла:

- С этого и надо было начинать.


* * *
Викрам Ратхор покинул кабинет Камиллы Саттэр пылая яростью. Да как она вообще могла предложить ему такое? Похоже, старая герцогиня спятила или просто выжила из ума! А может то и другое! Проклятье! Только зря потерял время, а следовало уже вернуться в королевский дворец, иначе архимаг Темпус будет зол на него.

Молодой мужчина вскочил на приготовленного коня и пустил галопом. Не успел он выехать за ворота замка, как путь ему перегородила хрупкая девичья фигура. Анна Саттэр стояла раскинув руки прямо посреди дороги, словно хотела на скаку остановить его коня. Викрам чудом сумел быстро среагировать, а главное вовремя, иначе будущая герцогиня могла погибнуть под копытами разгоряченного скачкой животного.

- Проклятье, - выругался помощник архимага вслух, спешиваясь и буквально хватая девочку за руку. - Что Вы творите, Анна?

Анна Саттэр подняла на него свои зеленые глаза. В них не было страха, скорее какая-то упрямая решимость.

- Возьмите, - она протянула ему звездчатый агат. - Он защитит Вас.

- И Вы чуть было не простились с жизнью, чтобы вручить мне это? - не скрывая своего удивления, чуть язвительно поинтересовался Викрам Ратхор, краем глаза разглядывая коричневый камень с красными прожилками.

-Вы спасли меня, а я должна спасти Вас, - упрямо проговорила девочка и совсем осмелев, встала на носочки и засунула камень в его нагрудный карман. - Обещайте, что не станете вынимать агат до тех пор, пока не окажитесь во дворце. Обещайте!

Девочка буквально умоляла взглядом не спорить с ней, и Викрам понял: он не может сердиться на это невинное создание. Помощник архимага взял Анну за подбородок и без злости произнес:

-Тогда и Вы обещайте, милая Ани, что не будете больше бросаться под копыта моего коня. Если он Вас растопчет, то придется отправить ни в чем неповинное животное на скотобойню. Готовы взять на себя такую ответственность?

Девочка отрицательно помотала головой.

-Вот и умница. Бегите в замок и больше постарайтесь никогда не попадать в подобные ситуации.

Викрам отпустил девочку и поспешно забрался на коня. Пришпорив животное, помощник архимага скрылся в облаке пыли, а будущая герцогиня осталась стоять на дороге, провожая тревожным взглядом удаляющегося всадника.


* * *
Через четыре часа на горизонте Риттон-холла появился утренний посетитель. Его конь был весь в мыле, а мужчина выглядел слегка помятым и вдобавок оказался ранен. Он бросил поводья и спешно потребовал доложить герцогине о своем визите. Спустя десять минут помощника архимага проводили в кабинет Камиллы Саттэр. Пока мужчина шел до заветной двери, то все надеялся увидеть по дороге маленькую Анну, но ее нигде не было. Слуга распахнул перед ним дверь и Викрам Ратхор нетвердой походкой зашел в кабинет, чтобы решительно согласиться на предложение коварной герцогини.

Часть 1. От любви до ненависти. Глава 1

"Возлюбленная моя, каждый раз при виде тебя, я теряю голову, и весь мир тут же утрачивает для меня свои краски. Ты околдовала мою бедную душу с самой первой встречи, но судьба распорядилась так, что я могу лишь украдкой любоваться тобой, втайне надеясь поймать ответный взгляд. Вот уже четыре года мое сердце принадлежит лишь тебе одной. Я люблю тебя больше жизни и прошу об одном: дай нам шанс. Если твои чувства хотя бы отдаленно созвучны моим, надень завтра красное платье, и я буду знать, что моя любовь когда-нибудь может стать взаимной.

Безумно любящий тебя, Рик".

- Мило, - только и смогла выдавить я, дочитав до конца пылкое признание, посвященное моей подруге Пиаштри Нейвер.

Девушка делила жилплощадь со мной и будущей высшей магичкой Эльвирой Тормут. Мы трое учились на разных факультетах. Для укрепления межфакультетных взаимоотношений одногруппников и однокурсников в общежитии никогда не селили вместе. Наверно во всем МАКП сложно было найти более разных девушек как внешне, так и по характеру. Пиа словно лучик солнца: добрая, милая, светлая. Эта голубоглазая блондинка с худощавой фигурой и детскими пухлыми губами считалась первой красавицей на факультете целителей, но при этом не кичилась своей кукольной внешностью. Она никогда не отказывала в помощи другим и всеми силами избегала конфликтов. А вот Вира оказалась ее полной противоположностью: жгучая брюнетка с серыми глазами, пышными в нужных местах формами и острым язычком. На своем факультете высшей магии, где учились только самые знатные аристократы, она попила крови многим девушкам, и в итоге мы с Пией за четыре года учебы стали ее единственными подругами.

- Мило? - Эльвира Тормут выгнула свою черную бровь и расхохоталась. - Это не мило, Анна, а глупо. На что он вообще надеется? Пиа - маркиза, а Рикардо Приам - лишь седьмой сын захудалого барона. Надо же, любит он! Что скажешь, Анна? Тоже веришь в его пламенные чувства?

Я хотела отмолчаться, но под настойчивым взглядом серых глаз, которые по очереди смотрели то на меня, то на Пию, сдалась.

- Безусловно, Рикардо очень достойный молодой маг, - начала я, внимательно следя за реакцией целительницы. - Никогда не слышала о нем ничего плохого. Наоборот, среди боевиков он пользуется уважением. Но если Рикардо и нравится тебе, Пиа, то твой отец никогда не позволит вам обоим даже дружить, не говоря о большем. Это будет мезальянс.

- Знаю, - обреченно произнесла целительница, и мы с Вирой одновременно нахмурились.

- Ты что правда купилась на это? - жестко спросила магичка. - Только не говори, Пиаштри Нейвер, что Рикардо Приам действительно нравится тебе?!

Тяжелый вздох целительницы и ее покрасневшие щеки все сказали за нее.

- Мда..., не думала, что ты такая дурочка, Пиа, - Вира продолжила воспитательную беседу с подругой, а я не вмешивалась, признавая справедливость доводов магички. - Да он просто хочет заполучить в жены богатенькую маркизу. Поговаривают, барон Приам на грани разорения, поэтому очевидно, что этот идиот Рикардо решил именно сейчас сообщить о своей любви, да еще и тебе - одной из самых богатых невест Корнуольского королевства.

- Рик хороший, - возразила Пиа. - И его признание... Он действительно нравится мне, и я бы хотела попробовать с ним подружиться.

Целительница покраснела еще больше и с мольбой посмотрела на меня, чтобы я утихомирила все больше распаляющуюся Виру.

- Пиа, - я попыталась рассуждать беспристрастно. - Вира в чем-то права. Письмо действительно пришло как нельзя вовремя, и я бы на твоем месте не стала спешить. Если у Рикардо есть к тебе чувства, пусть докажет серьезность своих намерений. В конце концов, ему осталось полгода до окончания МАКП, и он считается подающим надежды боевым магом. Говорят, его даже пригласили на собеседование к архимагу Ратхору. Возможно, в будущем Рикардо Приам получит за свои выдающиеся заслуги более знатный титул и вот тогда пусть рассказывает тебе о своей любви сколько угодно.

- А что мне делать с письмом? - Пиа нервничая начала мять подол, признавая весомость наших аргументов. - Надевать завтра красное платье?

-Дорогая, - брюнетка Вира тряхнула гривой своих густых, непослушных волос и произнесла как-то плотоядно, - не веди себя как влюбленная дурочка. Анна права: твой отец не допустит отношений с сыном разорившегося барона. К тому же за тобой ухаживает герцог Фар Делакур. Вот он, по моему мнению, весьма достойная партия. Это я могу тебе заявить даже без дара предвидения. Вы отлично будете смотреться вместе. А вот с письмом я знаю что делать.

Вира сбегала в свою комнату, которая находилась в выделенном нам троим блоке, и вернулась оттуда через пару минут, неся перо, чернила и бумагу.

- Ну что, развлечемся?


* * *
На следующий день идя на занятия я с нарастающим беспокойством наблюдала за тем, как почти половина девушек МАКП важно плывет по коридорам в красных платьях. Мне с трудом удалось удержать свою челюсть на месте, чтобы не провожать с открытым ртом ответивших на чувства Рикардо адепток. Обогнав парочку знакомых со своего факультета бытовой магии, поспешила в целительский корпус, где сейчас должны были начаться занятия у Виры. Встретила подругу прямо у двери в аудиторию и буквально силой утащила ее к подоконнику под недоуменными взглядами одногруппников.

- Ты сколько копий письма разослала? - требовательно спросила я, как только убедилась, что нас никто не услышит.

-Ну двадцать, может тридцать...

Эльвира явно пыталась подсчитать количество в уме, но видимо сбилась. Вот не надо нам было вчера настойку Пии открывать. Я и Вира хотели поднять подруге настроение, и похоже не рассчитали свои силы. В итоге ночные события наша троица запомнила смутно, но у меня создалось стойкое ощущение, что повеселились мы от души.

- Да не знаю я, Анна, не знаю...

Мимо нас прошли два симпатичных боевика и подмигнули, на что подруга тут же кокетливо улыбнулась, а я буквально зашипела на нее.

- Корпус бытовых магов переполнен красными платьями, не говоря уже об остальных факультетах. Да я с сегодняшнего дня ненавижу этот цвет, у меня от него рябит в глазах. Похоже, ночью мы переборщили, и у Рикардо могут быть большие проблемы.

- У него вряд ли, а вот у тебя вполне вероятно, - хитро усмехнулась подруга, чуть поправив глубокий вырез своей блузки, - я бы не советовала тебе опаздывать на зельеварение к декану Раяне.

-Вот же, - дальше я уже ругалась про себя и, оставив ухмыляющуюся Виру, буквально бегом помчалась к заветной аудитории, а по-нашему пыточной.

Залетела внутрь и, заняв как обычно свое место на втором ряду, подняла глаза на строгую преподавательницу.

- О нет, - в этот момент мне захотелось побиться головой о парту, а пожилая женщина с резкими чертами лица аккуратно поправила подол своего красного платья и объявила о начале лекции.

Это конец! Да и кто бы мог подумать, что Рикардо Приам пользуется такой популярностью среди адепток, и как оказалось даже у преподавательниц! Конечно, этот боевой маг был симпатичным, обладал приятными манерами и прилежно учился. Вдобавок он вот уже четыре года не состоял ни с кем в отношениях. На эту тему некоторые адепты МАКП даже подшучивали, а все видимо оказалось намного проще. Неужели Рикардо и правда влюбился в Пию? Ох, не о том я сейчас думаю. Но декан Раяна... Нам конец! Если ректор узнает, то пощады не будет, особенно мне. У нас с Корнелом Лассем были непростые отношения со дня моего поступления в МАКП.

Когда четыре года назад я стояла перед чашей распределения и капля моей крови упала в мутную серо-зеленую жидкость, то в воздухе возникли лишь три слова "Факультет Бытовой Магии". В тот момент мне казалось, что белая полоса в жизни сменилась на черную. Аристократы никогда не учились на этом факультете. Они почти всегда попадали на факультет высшей магии, либо на боевой, в крайнем случае на целительский. Я тогда растерялась и вопросительно посмотрела в серо-голубые глаза ректора, не зная как быть дальше. Вряд ли моя бабушка пришла бы в восторг от внучки-бытовика.

- Бытовая магия, леди Саттэр, - с какой-то злорадной усмешкой огласил очевидное лорд Ласс. Похоже его сложившая ситуация крайне забавляла, если даже не сказать радовала. - Видимо чаша распределения сочла, что на большее Вы не способны.

- Наверняка это какая-то ошибка. Леди Саттэр - аристократка и испокон веков..., - декан факультета целителей пожилой лорд Фирсворт попытался исправить ситуацию, но под ледяным взглядом ректора как-то резко сник.

- И испокон веков именно чаша распределения решает, на каком факультете будет учиться адепт. Правда в Вашем случае, леди Саттэр, Вы можете обратиться с просьбой к королю. У герцогини Саттэр имеются обширные связи, а бытовая магичка в такой семье как Ваша может стать позором, - едко заметил ректор, буквально прожигая взглядом мою душу.

Помню, как покраснела от злости и ответила не менее резко, забываясь, перед кем сейчас стою.

- Не Вы ли до вступительных экзаменов, лорд Ласс, утверждали, что каждый из факультетов Магической Академии Колдовства и Прорицания важен! Я не считаю, что бытовые маги чем-то хуже целителей, боевиков, высших магов, зельеваров или артефакторов. У каждого учащегося здесь своя специализация и я постараюсь стать достойной адепткой факультета бытовой магии, - пылко закончила свою речь, заметив одобрительный взгляд лорда Фирсворта и озадаченные других членов комиссии.

Но весь мой боевой настрой сбил язвительный тон ректора.

- Я бы пожалуй даже поаплодировал Вам, леди Саттэр, если бы Вы выступили с подобной речью на королевском Совете, а не перед приемной комиссией. Много красивых слов, но пока ни одного действия. Откровенно говоря, Вы могли сейчас зарыдать и смиренно попросить перевода на факультет высшей магии. Вы не первая из аристократов кого чаша распределила на факультет бытовой магии. И я бы сделал для Вас исключение, но не теперь. Из-за собственной гордости, Вы упустили свой шанс. Запомните леди Саттэр, гордость часто граничит с глупостью, и я благодарю Вас за наглядную демонстрацию этого утверждения. Свободны.

- Итак, наша тема "Любовные зелья", - вещала декан Раяна, вырывая меня из воспоминаний четырехлетней давности. Строгая преподавательница поправила сползшие на кончик носа очки и обвела притихшую аудиторию внимательным взглядом. - Любовь... Что Вы знаете о любви, адепты?

Полтора часа лекции пролетели незаметно. Похоже, у декана Раяны было сегодня отличное настроение, а такое случалось только в день рождения ее жирного рыжего кота Малютки. Вместо изучения рецептов любовных зелий, мы почти все занятие рассуждали на тему чувств. После первых тридцати минут адепты уже с недоумением поглядывали друг на друга, а я мечтала провалиться сквозь землю. Надо же было додуматься отправить любовное послание Рикардо декану Раяне! А ведь следующее занятие по зельеварению будет у боевиков выпускного курса. Да попал Рикардо, и попал конкретно.

Прозвеневший звонок стал спасением для моих нервов и совести. Мне было стыдно перед деканом Раяной, а особенно перед боевым магом. Больше никогда не буду слушать идеи Виры и уж тем более не буду помогать их воплощать. Текст записки Рикардо переписывала я, потому что умела в точности копировать практически любой подчерк, а сами послания отправляла высшая магичка. Только теперь возникал вопрос, кому еще Вира умудрилась подсунуть эти откровения.

Я быстро скидала в сумку тетрадь и письменные принадлежности. Марьяна Рид попросила ее подождать, чтобы вместе идти на следующее занятие. Пока подруга собиралась, на весь МАКП раздался противный голос секретаря:

- Адептка Анна Саттэр, срочно к ректору.

- Вот же..., - только и смогла произнести я, чувствуя, что настал мой конец. Как старосте группы мне приходилось часто бывать в кабинете ректора. Иногда посещала мысль, будто Корнел Ласс специально вызывал к себе, чтобы в очередной раз унизить и проверить, не изменила ли я своего решения. Многие аристократы и аристократки с других факультетов первое время смеялись надо мной и пытались досадить, делая разные гадости. Шесть месяцев в МАКП стали персональным адом. Бабушка Камилла также была недовольна моим решением и уговаривала передумать. Но на удивление меня поддержал брат. Лиам лично поговорил с герцогиней, и после этого она уже не пыталась воззвать к моему разуму. Первая половина года пролетела незаметно. Постепенно ребята бытовики встали на мою защиту, и по окончании первого курса больше никто с других факультетов не рисковал как-то задеть меня - любимицу всего факультета бытовой магии.

- Наверно он вызвал тебя по делу, - Даниэль - добрый рыжеволосый одногруппник попытался подбодрить меня. - Ты же староста нашей группы Анна. Все будет хорошо.

- Если не вернешься через полчаса, мы тебя спасем, - добавила Марьяна, вот только в ее золотистых глазах явно читалось волнение.

- Да, все будет хорошо, - попыталась улыбнуться и с независимым видом покинула аудиторию под взволнованными взглядами своих одногруппников. Все-таки за эти четыре года мы с ребятами стали как одна большая и дружная семья.

Выходя из аудитории столкнулась с Рикардо Приамом. Боевик коротко кивнул мне в знак приветствия и тут же резко остановился. Я не стала оборачиваться, ведь итак прекрасно понимала, что ввергло его в такой шок.

- Удачи, - произнесла одними губами и тут же бегом направилась в ректорский кабинет, так как Корнел Ласс ненавидел ждать.

Глава 2

Секретарь Долл - маленький щуплый человечек с узкими глазами болотного цвета велел подождать, а сам направился с докладом к своему начальнику. Я не стала садиться в кресло для посетителей рассчитывая, что ректор тут же примет меня. Но не стоило недооценивать мерзкий характер Корнела Ласса. Когда секретарь вернулся, то сообщил: ректор занят и неизвестно когда освободится, однако покидать приемную мне не рекомендовал. И вот стоило так торопить? Ужасный мужчина! Я потопталась на месте, а через пятнадцать минут ожидания все же села в стоявшее у стены удобное кресло. С грустью подумала об обеде, который сейчас пропускала, и словно в ответ на мои мысли желудок предательски громко заурчал. Ну и день сегодня! Но сама виновата. Как рассказывал нам профессор Арнап, все в мире подчинено закону сохранения хорошего и плохого. Сделал кому-то гадость, изволь получить отдачу.

 Прошло еще десять минут. В голове появилась мысль наплевать на запрет и просто уйти, а там будь что будет. Двадцать минут ... Решимость внутри крепла с каждым оборотом секундной стрелки. Наконец когда я встала с намерением прекратить этот балаган, дверь в кабинет ректора открылась и из него вышла бледная Эльвира со страдальческим выражением на лице.

- Ты как? Сильно наказал?

Шепотом спросила у подруги, но она лишь махнула рукой и также тихо произнесла:

- Неделя отработки в библиотеке... Прости меня, Анна, прости, если сможешь...

- Адептка Саттэр,  Вы разучились ходить? - ледяной тон ректора подействовал словно ушат холодной воды, и мы с Вирой тут же отпрянули друг от друга.

Секретарь Долл неодобрительно посмотрел в нашу сторону и, злорадно усмехнувшись, зарылся в бумаги, завесившись как всегда своими сальными волосами. Вира поспешно выскочила из приемной, а я одернула подол длинной зеленой юбки и решительно зашла в кабинет. Ректор Ласс сидел за большим белым столом и внимательно читал какую-то бумагу. Он никак не отреагировал на мое появление, продолжая хмуриться, и я позволила себе украдкой поизучать его, так как в предыдущие разы успела запомнить каждую деталь интерьера в этом кабинете. Корнелу Лассу было чуть больше сорока лет, он имел приятную внешность и определенно являлся весьма выдающимся боевым магом. Черные вьющиеся волосы ректор предпочитал зачесывать назад, а одежду носил исключительно серых тонов, которые подчеркивали чрезмерную бледность мужчины. Правда многие адептки и преподавательницы находили в этом особый шарм. Лорд Ласс пять лет назад стал вдовцом. Он очень любил свою жену, а она не менее страстно любила других мужчин и в итоге забеременела от одного из любовников. Ректор к удивлению высшего света ребенка признал как своего и даже с каким-то трепетом ждал его появления на свет. Но судьба сложилась так, что леди Ласс умерла при родах вместе с новорожденным. Говорили, в тот год лорд Ласс больше походил на мертвеца, чем на живого человека. Его спасла лишь МАКП, иначе он бы уже давно свел счеты с жизнью, так как сильно любил свою непутевую жену.

Я засмотрелась на ректора и не заметила, когда он поднял глаза от бумаги. Наши взгляды встретились, и тут же почувствовала, как щеки предательски покраснели. Разозлилась из-за собственной реакции, а еще из-за того, что меня Корнел Ласс вызвал по общему магическому оповестителю, а Эльвиру пригласил не придавая визит огласке.  Стало обидно, но похоже собиралось стать еще хуже. Предчувствия меня еще никогда не подводили.

- Знаете, адептка Саттэр, сегодня ночью мне под дверь подсунули интересное чтиво. Не хотите взглянуть? - насмешливо поинтересовался ректор, вот только глаза его при этом буквально пылали яростью.

- Нет, - покачала головой и все же развернула сложенный пополам листок, который лорд Ласс отослал ко мне по воздуху.

Это оказалась копия записки Рикардо, правда отредактированная в нескольких местах. "Возлюбленная моя"  было безжалостно зачеркнуто и сверху подчерком Виры исправлено на "возлюбленный мой Корнел". Далее текст оставался прежним, а вместо подписи "Безумно любящий тебя, Рик"  подруга вывела "Безумно любящая тебя с самого первого курса, Анна".

Вот же... Когда дочитывала записку, руки уже ощутимо дрожали, а под конец бумага и вовсе выпала из трясущихся пальцев.

-Что же Вы так разволновались, возлюбленная Анна? - не скрывая издевки спросил ректор и откинулся на спинку стула скользя изучающим взглядом. - Мне как опытному мужчине право льстят чувства молоденькой неиспорченной девушки. Я должен отметить, что Вы, пожалуй, одна из немногих во всей МАКП кто до сих пор предпочитает личной жизни учебу.

Я промолчала, ругая Виру и себя на чем свет стоит. А довольный вид ректора говорил о том, что меня ждет суровая кара за нашу проделку. Мужчина явно наслаждался ситуацией и моей реакцией от этого импровизированного спектакля с его стороны.

- Ну что же Вы молчите? Не хотите узнать о моих чувствах к Вам, адептка Саттэр?

Я резво кинулась к двери, когда ректор поднялся со своего места и уверенно направился ко мне. Покинуть кабинет не удалось, так как передо мной возникло защитное поле, а сзади в затылок уже тяжело дышал опасный мужчина.

-Ну же Анна? Чего Вы так испугались? - сильные мужские руки развернули меня, и я буквально носом уткнулась в перламутровые пуговицы серого камзола ректора.

-Что Вы делаете? - кажется, в моем голосе появились панические нотки. - Вы, Вы... Лорд Ласс, это переходит все границы...

Последние слова походили на писк, и ректор уверено схватил меня за подбородок, заставляя посмотреть в его глаза. Он пристально всматривался в мое лицо и выглядел так, словно впервые за эти годы смог рассмотреть по-настоящему.

- Вам говорили, Анна, что Вы красавица? Эти глаза похожие на два изумруда, эти алые губы, в которые так и хочется впиться поцелуем... Вас целовал кто-нибудь Анна? Нет? Вижу, что нет...

Если бы могла, то уже давно бы свалилась в обморок. Такого ректор еще себе не позволял. Происходящее напоминало дурной сон.  Лицо лорда Ласса оказалось совсем близко от моего. Приятный мужской запах окутал с ног до головы, напряжение твердого тела вызвало непонятный трепет в груди, и я с трудом боролась, чтобы не закрыть глаза. Каким же Корнел Ласс мог быть обольстительным и притягательным. Меня до этого момента вообще не интересовали мужчины, а тем более учившиеся у нас юноши. Я, как и все девушки, мечтала о первом поцелуе, но хотела подарить его только любимому. Эта мысль придала уверенности, наваждение спало, и мой острый каблук вонзился в ректорский ботинок. Корнел Ласс выругался сквозь сжатые зубы, и его руки тут же больно стиснули мои плечи.

- Перестаньте! - кажется, у меня началась истерика. - Прекратите сейчас же играть со мной...

Из глаз брызнули слезы, и я почувствовала, как уже рыдаю не сдерживаясь, а ректор отпускает меня и вновь садится на свое место.

- Правда отвратительные ощущения, когда кто-то играет Вашими чувствами, - уже серьезно произнес ректор. - Надеюсь, Вы усвоили урок и больше никогда не станете так поступать. Думали, я не заинтересуюсь тем фактом, что сегодня половина адепток и даже декан Раяна надели красные платья? Признаюсь, за эти четыре года Вы приятно удивили меня, адептка Саттэр. Я бы даже не стал сильно наказывать Вас, но письмо для меня - это скажем так перебор или у Вас действительно есть ко мне чувства?

Я вспыхнула под издевательским взглядом серо-голубых глаз и с трудом удержалась, чтобы не произнести что-то резкое, иначе проблем станет еще больше.

- Прошу прощения за письмо, лорд ректор. Это был глупый розыгрыш. Я приму то наказание, которое Вы сочтете нужным.

Лорд Ласс выглядел несколько удивленным моими словами. Он что же думал я выдам Виру? Хотя про ее участие в операции "ответь на чувства - надень красное" ректор наверняка знал, просто в очередной раз проверял раздражавшую его адептку. Он конечно не поверил словам Эльвиры, которая благополучно свалила свою шалость на меня, но ведь у нас с Корнелом Лассом особенные отношения. Наказания от него все равно не избежать, а вот с подругой предстоит разобраться вечером и чувствую, ей сегодня крупно не повезет.

- Ну если Вы так настаиваете адептка Саттэр, то тогда в течение месяца Вам в одиночку предстоит убирать лабораторию декана Раяны. Как-никак она тоже пострадавшая сторона. Считаете это не наказанием, а искуплением своего неблаговидного поступка. Второй курс по вечерам как раз готовит в лаборатории зелье для снятия усталости, а наши уборщицы уже давно просятся в отпуск. По-моему идеальное решение. Что скажите?

"Да провалиться Вам на месте, лорд Ласс - со злостью подумала в этот момент, сохраняя беспристрастное лицо перед ректором. - Да пусть, пусть...". В голове возникло столько проклятий, что даже сама себя удивила. А как иначе, ведь зелье для снятия усталости готовилось из мякоти слизняков, глаз жаб и прочей гадости, которую практически невозможно отмыть. Мерзость ситуации состояла в том, что в лаборатории нельзя было колдовать и все приходилось мыть руками. Бррр...

По щеке скатилась одинокая слеза, которую ректор не обошел вниманием. Да несправедливо, но я скорее умру, чем попрошу пощады у этого тирана.

- Опять Ваша гордость взяла верх, адептка Саттэр, - насмешливо произнес ректор, пододвигая к себе ближайшую гору бумаг. - Если бы Вы рассказали правду или попросили бы... Но нет, Вы лучше будете месяц убирать нечистоты в лаборатории, чем опуститесь до слов мольбы.

Я уже стояла красная, как помидор считая про себя до ста, чтобы молчать. Один, два, девяносто восемь, девяносто девять... Все! Прощай благоразумие, здравствуй поруганное достоинство.

- Вам так нравится унижать представителя семьи Саттэр? Вы уже четыре года пытаетесь меня сломать словно какую-то куклу! Думаете, я не умею чувствовать? Думаете, у меня нет совести и я просто очередная бездушная, избалованная аристократка? Да я уже тысячу раз пожалела, что мы так поступили. Но Вы по крайне мере наказали меня сполна. За все время моей учебы в МАКП Вы только и делаете, что придираетесь! Я почти каждую неделю выслушиваю от Вас, что мне не хватает ответственности, какая я бездарная, что не могу уследить за своей группой! Вы специально изводите меня! Может желаете, чтобы я не выдержала и покинула МАКП? Так вот хочу Вас огорчить! Я получу свой диплом бытового мага, чего бы мне это не стоило!

Почувствовала, что дыхание сбилось, и резко замолчала переводя дух. Ректор после моей речи даже бровью не повел, продолжая смотреть с каким-то насмешливым удовлетворением. Это выражение его лица окончательно разозлило меня и не понимаю, как вообще решилась произнести следующие слова:

- Вы спрашивали, есть у меня чувства к Вам... Так вот лорд Ласс, они у меня действительно имеются, но очень далеки от тех, что принято испытывать к красивому мужчине. Ваше поведение в отношении меня сегодня перешло все границы, и я имею полное право ненавидеть Вас. Но на самом деле мне Вас жаль, ведь Вы похоже, сами того не осознавая,   в меня влюбились!

Последнюю фразу буквально выплюнула в лицо ректору. Испугавшись собственной смелости, резко развернулась на каблуках и на удивление беспрепятственно выбежала из кабинета, так и не успев разглядеть реакцию Корнела Ласса.

Глава 3

- Это точно успокоительный отвар? - в который раз спросила у Пии, заставляя себя снова и снова пить мутно-желтую гадость. - Что-то мне не помогааает...

Не удержалась и опять заплакала. Мы сидели в нашей уютной гостиной, походившей сейчас на поле боя. После занятий у меня с Вирой произошел серьезный разговор, закончившийся сражением пуховыми подушками. Когда Пиа вернулась с последней лекции, то и она попала под раздачу. И теперь мы втроем сидели в окружении перьев, глотали успокоительный отвар и вытирали горькие слезы.

- Ты просто слишком взвинчена, - заметила целительница. - Мне очень жаль, Анна. Ректор итак все эти четыре года тебя изводил, а теперь у него и повод настоящий наконец появился.

- Я сама виновата, - всхлипнула, и тут же сделав большой глоток отвара, закашлялась.

- Нет, - Вира замотала головой и присела рядом со мной. - Я должна была признаться ему, но там в кабинете жутко испугалась. Корнел Ласс умеет нагнать страху. А хочешь, я пойду к нему прямо сейчас и все-все расскажу?!

- Не стоит, - вытерла одинокую слезинку и грустно улыбнулась. - Теперь уже ничего не изменить. После моих слов, он никогда меня не простит.

- И что же ты такое сказала ректору? - взволнованно спросила целительница и, увидев виноватое выражение на моем лице, побледнела. - О, нет, Анна, ты надеюсь, была благоразумна и...

- Я сказала, что он влюбился в меня..., - резко замолчала от жалости к самой себе. Отвар Пии не действовал.

- Ты сказала что?! - Вира вдруг резко перестала изображать мировую скорбь и как-то истерически расхохоталась.

- Не вижу в этом ничего смешного, - строго произнесла целительница, укоризненно глядя на высшую магичку.

- Ой, да перестань, Пиа, - отмахнулась она и, заметив мой недоуменный взгляд, пояснила. - На нашем факультете давно ходят слухи, что ректор к тебе неровно дышит. А ты ведь у нас Анна вся такая правильная, одна учеба на уме ну и вспылил он. Поговаривают, после смерти жены у него не было женщин, а воздержание плохо влияет на мужчин. Звереют!

- Как ты можешь так говорить! - впервые услышала в голосе целительницы злость. - Ректор любил свою жену и после ее смерти сам чуть не погиб. Такие мужчины как он - однолюбы. Тебе не понять Вира.

- Зато видимо ты хорошо разбираешься в этом, - язвительно парировала высшая магичка.

- Девочки перестаньте! - мой строгий голос прервал начавшуюся ссору. - Вира, это все слухи. Если бы я действительно хотя бы чуточку нравилась ректору, он бы не отчитывал меня за каждую провинность моих одногруппников. Наши мальчики теперь даже пить в общежитии боятся, помня, как ректор после посвящения на первом курсе наказал сначала их и меня заодно отчитал.

- Помню, - поддержала целительница. - А еще тот случай в загоне для мантикор. Тед Амсвел тогда выпустил одну, а ты вместе с Даниэлем загнала ее обратно и спасла этого самоубийцу.

- Только от ректора почему-то досталось тебе, - добавила Вира. - И впрямь странно. Тогда он тебя не любит, Анна, ему просто нравится издеваться над тобой.

- Спасибо Вира, мне стало намного легче, - не могла не съязвить я, вот только почувствовала, что настойка наконец-то начала действовать. - Надеюсь, тебя Пиа наш тиран не наказал?

- Я буду неделю помогать в библиотеке вместе с Вирой, а тебя?

Промолчала, допивая отвар до конца. Если я сейчас расскажу, что придумал наш ректор, девочки непременно решат мне помочь и Корнел Ласс разозлится еще больше. Ничего, справлюсь как-нибудь. Это ведь на месяц, а время в МАКП летит быстро.

- Анна? - обе девушки посмотрели на меня вопросительно.

- Ничего страшного. Просто очередное наказание. Не переживайте, - преувеличенно бодро закончила я, вставая со своего места и намереваясь отправиться спать. Правда перед этим одним щелчком пальцев заставила все перья, разбросанные по нашей гостиной, исчезнуть.

Уже позже, лежа в своей кровати, обдумывала случившееся. Завтра начинался первый день отработки наказания, и мне предстояло сделать все возможное, чтобы у Корнела Ласса не появилось очередного повода для издевательств надо мной.


* * *
День плавно перетек в вечер. Последней лекцией у нас стояла высшая магия. Пусть в МАКП адепты делились на несколько узкопрофильных факультетов, основы давали всем одинаковые. Я уже разложила вещи на парте, когда передо мной появился магический посланец. Застыла в нерешительности, глядя на золотистый конверт, словно на змею. Марьяна Рид вопросительно посмотрела на меня, и пришлось открывать. Предчувствие не подвело: ректор не стал игнорировать мои сказанные в порыве злости слова.

"Адептка Саттэр, исходя из нашего последнего разговора, а именно из того, как он закончился, я решил продлить Ваше наказание до двух месяцев. Учтите, качество и добросовестность отработки буду проверять лично. Корнел Ласс".

- Вот же..., - выругалась вслух и тут же поспешно перевернула послание ректора текстом вниз, избегая любопытного взгляда подруги.

- Анна все в порядке?

- Все просто прекрасно, - практически прорычала я.

"Что там Вира вчера сказала, он влюблен в меня? - Ха. Вся ее теория пусть катится к троллям в пещеры. Это насколько же надо быть мелочным! Ну ничего, месяц-два какая разница? В следующий раз буду умнее...", - подумала и осеклась. Нет уж, следующего раза точно не будет, а то ректор может смело всех уборщиков МАКП в отпуск отправить, за ним станется.

Попыталась успокоиться и начала слушать лекцию. Все же профессор Арнап очень интересно рассказывал.


* * *
После семи вечера у завхоза нашей академии получила ключи от лаборатории. Старый добрый Уилл лишь покачал головой и пожелал мне удачи. О да, она мне сегодня точно понадобится. Открыла дверь в кабинет зальеварения и прошла в лабораторию. Мама! Это как же надо было так постараться! Везде: на стенах, на полу и даже на потолке обнаружились остатки зелья для снятия усталости. Смесь из слизи, жабьих глаз и прочих мерзостей пахла отвратительно, и я с трудом удержала рвотный позыв. Ну ничего, как-нибудь вытерплю. Достала специальный халат, перчатки и защитные бахилы на обувь. Тряпка, ведро и раствор нашлись в дальнем шкафчике. Закатала рукава и ринулась в бой.

Моего приподнятого настроя хватило на первые полчаса. Я уже чувствовала себя порядком уставшей, халат весь покрылся слизью и тем, что осталось от жаб. С тоской обвела взглядом четверть отмытой лаборатории и почувствовала, как к глазам подступают слезы. Да мне сильно повезет, если успею закончить до полуночи, а ведь еще предстоит сделать домашнее задание.

- Да будь ты проклят Корнел Ласс! - в сердцах воскликнула я и в порыве злости запустила тряпкой в ближайшую стену.

- Ай!

Испуганно вскрикнула, когда в лаборатории открылся портал и мой брошенный снаряд поймал Рикардо Приам. Желтоволосый маг с интересом посмотрел на непонятного цвета тряпку и усмехнулся.

- Прости, - только и смогла выдавить я, гадая про себя, зачем боевик сюда пришел.

- Ничего страшного, - Рикардо положил тряпку на ближайший стол и сложил руки на груди. - Отрабатываешь?

- Угу, - нерадостно отозвалась, продолжая настороженно наблюдать за мускулистым высоким магом, которому едва доставала до плеча.

- А я вот пришел тебе помочь. Где можно взять халат и прочие принадлежности?

- Там в шкафу, - растерявшись, указала на самый дальний, и с еще большим изумлением пронаблюдала за тем, как боевик начал облачаться в такую же экипировку как у меня. - Рикардо...

- Рик, - парень доброжелательно улыбнулся, надевая перчатки и доставая ведро. - Можно просто Рик. Мы ведь теперь напарники.

- Но как ты узнал?

- Кое-что услышал, сопоставил факты, слухи... Я ведь боевой маг. Нас учат анализировать и делать правильные выводы, - со всей серьезностью ответил он.

- Но зачем ты мне помогаешь? - я не двинулась с места, в то время как боевик достал стремянку и полез наверх, чтобы начать отмывать потолок.

- Я считаю, что ректор несправедливо тебя наказал. Ты хорошая Анна и явно идея с записками была не твоей. Вообще-то я даже должен сказать спасибо.

- За что? - с трудом удержалась, чтобы не открыть рот от удивления.

- Я сегодня единственный из всей группы получил зачет по зельям, - парень обернулся и подмигнул, отчего я смутилась. - Декан Раяна была доброжелательно настроена ко мне, а она ведь боевиков терпеть не может. Правда после занятия пришлось объяснить ей, что такая выдающаяся женщина достойна большего, чем какой-то неопытный юнец и порекомендовал обратить внимание на декана целителей Фирсворта. Он уже давно влюблен в нее, но все никак не решался признаться. Между прочим, направляясь сюда, заметил их вместе, и декан Раяна была в том самом красном платье.

Не передать словами какой потрясенной выглядела я, однако уже скоро пришла в себя и вернулась к работе.

- Рикардо... Рик, - после десяти минут молчания и сосредоточенного отмывания слизи решилась заговорить. - Еще раз прости за те записки и  красные платья...

- Перестань Анна. В чем-то я сам виноват. Давно надо было признаться Пие и начать ухаживать, но мне стало страшно услышать от нее отказ.

- Страшно? - не поверив, переспросила я, глядя на этого сильного и уверенного в себе мага.

- Да, представь себе, Анна. Даже взрослые состоявшиеся мужчины иногда боятся своих чувств, а тем более боятся услышать, что они не взаимны. Пиа - удивительная, добрая, чистая, светлая. Мне казалось, такой как я недостоин ее. Но теперь понимаю, надо было сначала закончить МАКП и устроиться в этой жизни, а уже потом говорить о своей любви.

- Да уж, - горько отозвалась я, вспоминая, что именно это втолковывала целительнице. Как же мы иногда ошибаемся. Все-таки чем знатнее аристократ, тем выше его самомнение. Мы смотрим на тех, кто ниже нас со снисходительностью и презрением, но сами порой оказываемся не лучше, а даже хуже их.

- Не переживай, - Рик как будто понял, что меня терзает. - Не время раскисать. У нас с тобой еще внушительный фронт работы.

Я попыталась улыбнуться и принялась усердно оттирать присохший к столу жабий глаз.

Время с Риком пролетело незаметно. Постепенно мы разговорились и уже с энтузиазмом болтали о МАКП, ее адептах и преподавателях. Боевик оказался интересным собеседником, много шутил, подбадривая меня. Он был весьма эрудированным, и я, помня о несделанном домашнем задании, с интересом расспрашивала его о магических плетениях и способах их применения. Взамен научила Рика парочке заклинаний для чистки одежды. Бытовая магия у парня шла с натягом, а мне удалось упростить некоторые формулы, чтобы с ними мог справиться даже ребенок.

Наконец часы начали отбивать одиннадцать ударов, и мы довольные собой убрали весь инвентарь на место.

- Ну вот, на сегодня все. Мне пора. Ведь ректор наверняка придет проверить твою работу? - с интересом спросил он.

- Всенепременно, - с улыбкой отозвалась я, чувствуя огромную благодарность к этому боевику.

- Слышал,  у вас с лордом Лассом особые отношения. Ну удачи тебе, Анна. До завтра.

- Прощай Рик и спасибо за все.

- Это тебе спасибо за полезное времяпровождение.

Боевик подмигнул и ушел порталом оставив меня в одиночестве, правда ненадолго. Только я успела убрать свое рабочее облачение в шкаф, как пространство рядом со мной засветилось, и появился ректор. Выглядел Корнел Ласс с иголочки, чего нельзя было сказать обо мне. Он, не глядя в мою сторону, придирчиво прошелся по всей лаборатории, заглянул под каждый стол и скривился.

- Вижу к своему удивлению, Вы справились адептка Саттэр. Кажется у Вас талант к уборке, - язвительно произнес ректор, внимательно глядя своими холодными серо-голубыми глазами.

- Я могу быть свободна, лорд Ласс? - не стала реагировать на обидные слова и приняла самый смиренный вид.

- Даже так? - мужчина негромко хмыкнул и подошел ближе. - И я сейчас даже не удостоюсь чести повторно услышать то, что Вы сказали мне в кабинете перед своим бегством?

Я тут же отступила на шаг назад, упираясь спиной в шкаф. Близость ректора нервировала, а он похоже наслаждался моим состоянием.

- Я прошу прощения за те слова, - старалась говорить спокойно, но сердце предательски ускорило ритм, громко стуча на всю лабораторию.

- Все интереснее и интереснее, адептка Саттэр. Вы не перестаете меня удивлять, - ректор сократил расстояние между нами, а я буквально вжалась в створки шкафа.

- Я усвоила урок.

-Какая же Вы быстрая, однако, - и ректор отступил, давая мне буквально вдохнуть полной грудью. - Прошу.

Корнел Ласс открыл передо мной портал.

- Время позднее. Был отбой и Вам не стоит ходить по коридорам.

- Благодарю Вас, - сдержанно ответила я не веря, что меня просто так отпустят, но ректор не стал удерживать.

И когда ступила в портал, до моего слуха долетело тихое:

- До завтрашнего вечера возлюбленная Анна.

Глава 4

Первый месяц отработки пролетел незаметно. Днем учеба, вечером очередной поход в лабораторию, а ночью домашнее задание. Я спала не более трех-четырех часов в сутки и чувствовала себя ходячим зомби. Правда Рик сравнивал меня с умертвием, объясняя тем, что они намного симпатичнее зомби. Сомнительный комплимент! Он даже шутя попросил побыть его экспериментальным трупом на практике по некромантии, которую три года назад ввели у всех боевых и высших магов. Я не обижалась, ведь отражение в зеркале подсказывало: такими темпами после еще одного месяца отработки все восставшие мертвецы в округе будут от меня шарахаться. Тут никаких боевиков с магами не понадобится.

Пиа и Вира видели, что со мной происходит неладное и разными способами пытались выяснить правду. Целительница тайком от своего преподавателя готовила для меня бодрящие зелья, иначе без них я рисковала просто-напросто заснуть на каком-нибудь из занятий. Корнел Ласс неизменно каждый вечер проверял мою работу, но больше ничего не говорил и заставлял покидать лабораторию через его портал.

И вот первые тридцать дней позади. Занятия сегодня закончились раньше, и впервые за долгий месяц я решила поспать до отработки. Блаженно закрыла глаза и, заведя будильник, погрузилась в безмятежный сон. Мне определенно снилось что-то хорошее, потому что когда ощутила, как меня буквально трясут, все еще улыбалась.

- Анна вставай, ты проспала.

- А? Что? - резко села и спросонья почувствовала, как закружилась голова.

Обеспокоенное лицо склонившейся Виры тут же развеяло остатки сна.

-Который сейчас час?

-Почти одиннадцать!

Мама! Отбросила покрывало в сторону и в мятой одежде резво выбежала из своей спальни. Высшая магичка тут же кинулась следом за мной.

- Анна, постой, - подруга в последний момент ухватила меня за подол платья прямо перед потому-то аккуратно приставленной в наш блок дверью и потянула на себя. - Ты не успеешь.

- Ректор меня убьет, - в ужасе простонала я.

- Не паникуй! Сейчас построю портал и перенесемся в лабораторию. Надеюсь, Рикардо с Пией закончили уборку. Бррр, ну и мерзость же там!

Выражение лица высшей магички предвещало мне большие разборки, но сейчас на них просто не было времени. Сделав несколько пасов рукой, Вира с трудом открыла портал, и мы одновременно вошли в него. Часы на главной башне начали свой отсчет, и ритм моего сердца вторил этим ударам. Один... Два... Три... Четыре... Пять...

Я следом за подругой вывалилась из не такого уж стабильного портала, который так и норовил расплющить на части малоопытных адепток. Виру сразу же поймал Рик, не дав ее носу поздороваться с полом, а вот мне повезло значительно меньше. Мгновенно поняла, что окончательно влипла, когда по инерции налетела и чуть не сшибла с ног пылающего злостью ректора.

- Вот же, - не удержалась от выказывания вслух, когда буквально повисла на Корнеле Лассе, цепляясь пальцами за серый камзол и пытаясь позорно не упасть к его ногам.

На удивление сильные руки ректора придержали меня. Затылком почувствовала его сверлящий сверху взгляд и пожалела в этот момент, что не могу просто взять и исчезнуть.

- Так и будете болтаться на мне словно кукла или же соизволите встать, адептка? - от ледяного тона ректора резко поднялась на ноги и кажется ударила склонившегося мужчину головой прямо по носу.

- Проклятье! - Корнел Ласс не постеснялся выругаться при своих адептах, а я тут же отскочила в сторону и спряталась за широкую спину Рика, где уже нашли свое спасение Вира и Пия. - Как это понимать, адептка Саттэр?

- Простите, я..., - все же нашла в себе силы выйти из своего импровизированного укрытия и посмотрела в злые серо-голубые глаза.

- Вы..., - язвительно передразнил ректор, даже не скрывая, что издевается.

- Я...

- Я сам принял решение помогать адептке Саттэр, так как считаю ее наказание несправедливым и необоснованным, - Рик уверенно прервал мое жалкое лепетание и без страха встретил взгляд ректора.

- Не помню, адепт Приам, когда Вас назначили на должность ректора, чтобы иметь право оспаривать мои решения, - ледяной тон Корнела Ласса заставил поежиться, а Вира с Пией буквально всхлипнули от страха.

- Адептка Саттэр честно отработала свое наказание. Моя помощь была добровольной, так как все случилось по моей вине.

- Интересно, - насмешливо произнес ректор и облокотился на ближайший стол. - Просветите же меня, адепт Приам.

- Если бы я нашел в себе смелость напрямую признаться в своих чувствах, а не ходил вокруг да около, этой ситуации никогда бы не случилось. Я струсил, боясь услышать отказ от той, которую люблю всем сердцем. Да мне было больно, когда вместо любимой красные платья надела почти половина девушек нашей академии, но у меня и в мыслях не возникало отомстить ей. А теперь из-за моей трусости страдает невинная адептка, честно отрабатывающая весь этот месяц наказание, с которым не сможет справиться большая часть учащихся в МАКП, - Рик произносил это так уверенно и твердо, что поневоле прониклась к нему еще большим уважением. А что уж тут говорить о Пие. Она смутилась и снова начала теребить подол своего платья, но я видела, как ей приятно слышать слова любви от симпатичного боевика. Даже Вира неприлично открыла рот и переводила взгляд с целительницы на спину Рикардо Приама и обратно.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Но ректор от пылкой речи боевого мага даже не дрогнул. А я вдруг каким-то внутренним чутьем поняла, что Рик вложил в свои слова куда более глубокий смысл, нежели казалось на первый взгляд. Он словно пытался донести до Корнела Ласса какую-то истину, недавно открывшуюся ему самому. Странно все это. Я стояла рядом с Риком и чувствовала, что при разговоре с боевиком, ректор неотрывно смотрит на меня. По спине побежали предательские мурашки, и захотелось как можно скорее уйти из лаборатории в спасительные стены своей комнаты.

- Вижу, Вы успели подружиться с адепткой Саттэр на фоне любви к красивым речам. Я надеялся Вы более благоразумны, но видимо чувства к адептке Нейвер и правда заставили Вас поглупеть, адепт Приам. Сейчас живо расходитесь по своим комнатам, а завтра в девять жду вас всех в своем кабинете.

Неужели это все? В установившейся тишине лаборатории наша четверка еле слышно выдохнула, понимая, что наказание откладывается. Вира и Пиа даже вышли из-за спины Рика, стараясь при этом не поднимать глаз на разозленного ректора. Корнел Ласс взмахом руки открыл два мерцающих портала: один для Рикардо Приама, а второй для нас. Боевик первым покинул лабораторию, а я поспешила последовать примеру подруг, которые уже практически скрылись в портале. Скорее, скорее подальше от этого тирана, пока ему в голову не пришла очередная гадость. Я уже была одной ногой в спасительном мерцании, когда за моей спиной послышалось резкое:

- А Вас, адептка Саттэр, я попрошу задержаться.


* * *
Ночь, закрытая лаборатория и ректор - сочетание, способное вызвать ужас у кого угодно, а особенно у меня. Первой мыслью было сделать вид, что я не услышала слов Корнела Ласса и забежать в портал. Но мужчина словно разгадал мои намерения, и мерцание впереди мгновенно погасло.

-Не так быстро, адептка!

Спиной почувствовала приближение ректора и по коже вновь побежали мурашки. Да что в самом деле такое! Долго еще этот тиран собирается меня пугать и издеваться? Резко развернулась и буквально столкнулась с ректором, который тут же обхватил мою талию, больно сжимая ее пальцами. Мы стояли непозволительно близко и буквально сверлили друг друга взглядами.

- Почему Вы сегодня не пришли на отработку? - резкий тон ректора противоречил какому-то предвкушающему блеску в глазах.

- Я проспала, потому что не смогла выдержать такой темп, - решила честно признаться и при этом постаралась вырваться из стальных тисков. Это же неприлично! Он - взрослый мужчина, ректор, а я благовоспитанная леди и его адептка.

- Что же Вы делали по ночам? - насмешливо спросил Корнел Ласс, прекрасно видя мои попытки отстраниться, но успешно игнорируя их, чем приводил в замешательство девичье сердце.

- Домашнее задание. Я поступила в МАКП, чтобы учиться, - ответ прозвучал излишне резко.

Пока мои щеки попеременно пылали то от смущения, то от злости, Корнел Ласс наконец соизволил вспомнить о приличиях и убрал свои руки с моей талии.

- Но ведь Вы могли придти ко мне и попросить отменить наказание. Я не настолько жесток, как Вы обо мне думаете, адептка Саттэр, - как ни в чем не бывало заявил этот тиран, наслаждаясь сменой эмоций на моем лице. Ректор словно играл со мной, позволяя поверить в его мнимую доброту. Но я то знала, что это лишь очередная ловушка.

Не выдержала напряжения, возникшего между нами, и прямо спросила:

- Вы так жаждете, чтобы я умоляла Вас, лорд Ласс? Хотите видеть меня сломленной, покорной?

- Покорной, - протянул ректор словно в раздумье, - какое сладкое слово, адептка Саттэр. А знаете, пожалуй да. Я бы хотел видеть Вас покорной.

Вздрогнула, когда пальцы мужчины почти невесомо коснулись моей щеки. Это прикосновение больше напоминало ласку, попытку приручить.

Я задрожала всем телом и попятилась назад. Искренне не понимала происходящее сейчас. Что творится в голове у ректора? Почему все эти четыре года он изводил меня, а теперь будто пытался дать привыкнуть, осознать что-то мне неизвестное. Но я не была сильна в этих играх и поэтому отошла от Корнела Ласса на безопасное расстояние.

- Я так Вас пугаю, адептка Саттэр? - в голосе ректора не было больше злости, только легкая язвительность.

- Я Вас не боюсь, - резко вскинула подбородок, но столкнувшись взглядом с серо-голубыми глазами, тут же растеряла всю свою решимость.

- Какая же Вы гордая, адептка Саттэр. Стоите трясетесь, но все равно упрямо утверждаете обратное.

- Прошу прощения, но сейчас почти полночь, а меня ждет домашнее задание, - не знаю, откуда взялись силы произнести это спокойным, вежливым  тоном, хотя все внутри меня вопило от ужаса и непонимания.

- Как всегда на уме одна учеба, - в голосе ректора как будто прозвучал упрек или мне показалось?

- А о чем еще Вы предлагаете думать адептке МАКП? - с моей стороны прозвучал вызов, и интуиция подсказала, что я ступила сейчас на тонкий лед.

Однако Корнелу Лассу видимо надоело играть. На его лице появилось выражение усталости.

- Действительно о чем? - ректор вдруг усмехнулся, словно вложил в свой вопрос какой-то совсем иной смысл, отчего я смутилась, и щеки предательски запылали.

- Вы так невинно краснеете, адептка Саттэр. Будь на моем месте кто-то другой, то пожалуй он бы поддался Вашим чарам.

- Я не пытаюсь Вас очаровать, лорд Ласс, а просто хочу попасть в свою комнату как можно скорее, - в моем голосе вновь послышалась злость, а еще мне с трудом удалось подавить зевок. От этого странного разговора я устала намного сильнее, чем от ежедневной уборки лаборатории.

- Ну раз так хотите, то не стану Вас удерживать, - как-то покладисто произнес ректор. Видимо мои попытки бороться с зевотой наконец воззвали к его совести.

Портал, замерцавший за спиной, стал долгожданным спасением. Резко развернулась и быстро шагнула в него, пока ректор не передумал. Корнел Ласс пугал меня, а точнее, я уже давно престала понимать его поведение.

Глава 5

- Анна, ну наконец-то! - подруги окружили и буквально силой усадили на диван. К моему удивлению в кресле напротив оказался Рик, смотревший на меня задумчиво-серьезным взглядом.

- Все в порядке? - строго спросил боевик, - Ректор не причинил тебе вреда?

-Нет, я легко отделалась. Могло быть гораздо хуже, - слегка пожала плечами, словно мне все равно, а на самом деле внутри все скручивалось от волнения.

Вот уже во второй раз Корнел Ласс нарушил границы приличий и опустился до прикосновений. Это пугало, сбивало с толку. Мозг лихорадочно пытался найти объяснение поведению ректора, но не находил. У меня не было опыта общения с мужчинами. Герцогиня Саттэр, несмотря на то, что мне исполнилось восемнадцать, проигнорировала традиционное представление королевскому двору. Пока мои ровесницы с шестнадцати лет уже вовсю танцевали на балах, флиртовали с кавалерами и постигали азы придворной жизни, я усердно училась, лишенная всех прелестей юности. Но может это было и к лучшему, ведь ничто не отвлекало меня от удивительного мира знаний, в который так нравилось погружаться, открывая для себя каждый день что-нибудь новое.

В гостиной воцарилась неуютная тишина, а Вира то и дело бросала на Рика красноречивые взгляды. Чтобы как-то разрядить обстановку спросила:

- А что случилось с нашей дверью?

Щелчок пальцами и она уже стоит на месте как прежде, словно её никто не ломал. Подруги привыкли к моим возможностям, а вот боевик посмотрел одновременно с удивлением и уважением. Пусть бытовые маги считались самими слабыми, но на самом деле были весьма востребованы, а уж профессионалы среди нас и вовсе ценились на вес золота.

- Впечатляет, - только и смог произнести Рик.

- Если бы ты не выбил нашу дверь, ее бы не пришлось чинить, - прошипела Вира, которой явно пришлось не по душе присутствие боевика, но она не решилась выставить его, так как Пиа буквально воспылала к магу благодарностью за помощь и защиту от ректора.

- Вы ее не открывали, - без толики раскаяния ответил Рикардо Приам, закинув ногу на ногу.

- Естественно, ведь мужчинам нечего делать в женском общежитии, - зло бросила высшая магичка и демонстративно встала с дивана, совсем неаристократично уперев руки в бока.

- Может ты просто завидуешь тем девушкам, которых есть кому навещать, - с легкой полуулыбкой поддразнил Виру Рик, чем ввел ее в еще большее бешенство.

- Пожалуйста, перестаньте, - тихий голос Пии заставил этих двоих мгновенно прекратить перепалку.

- Простите, - Рик все же поднялся и церемонно поклонился. - Доброй ночи, леди.

- Доброй, - ответила я за всех, - и спасибо большое.

- Мы это уже проходили, Анна, - Рикардо Приам явно хотел мне шутя подмигнуть, но сдержался, опасаясь того, как бы Пиа не поняла его жест превратно. А ведь впервые за четыре года у боевика наконец-то появился шанс добиться взаимности от той, которую он так сильно любил.

- Наконец-то ушел, - Вира плюхнулась обратно на свое место и буквально пригвоздила меня взглядом. - А теперь рассказывай Анна, что в очередной раз произошло у вас с ректором.

Я с надеждой посмотрела на Пию, но она поддержала высшую магичку:

- Не стоит держать все в себе, Анна. Друзья нужны для того, чтобы помогать друг другу.

Тяжело вздохнула и принялась рассказывать про отработку. Правда решила многое упустить. Не стоит знать подругам о туманных намеках ректора, а то с фантазией Виры и романтизмом Пии этот ужас вполне мог стать волшебной сказкой, а тиран-ректор превратиться во влюбленного героя-страдальца. С них станется. Ну кто из девушек не мечтает, что в один прекрасный момент жизнь резко изменится и в двери постучится большая и чистая любовь?!


* * *
Прошло две недели. На следующий день после случая в лаборатории наша четверка все же прибыла в кабинет ректора для оглашения наказания. Тут Корнел Ласс превзошел сам себя. Он отпустил моих подруг вместе с Риком, но перед этим в их присутствии уведомил меня об отмене второго месяца отработки. Сначала не поверила своим ушам, ожидая в любую минуту подвоха, и моя интуиция опять не подвела. Ректор по какой-то своеобразной традиции вновь попросил меня задержаться и с плохо скрываемым злорадством сообщил: несмотря на добросовестную отработку наказания, он не может закрыть глаза на помощь Рикардо Приама. Помню, как побледнела, когда Корнел Ласс будто невзначай отметил, что через четырнадцать дней в нашей МАКП состоится Весенний бал, на который обещал прибыть сам Его Высочество Ричард Райан. И какая жалость, но на этом празднике я присутствовать не буду. Едва удержала слезы обиды, закусив до крови губу, а уже покинув кабинет ректора, отчаянно заплакала. Мое терпение подходило к концу. Словно все эти четыре года во мне натягивалась тонкая невидимая струна, и вот видимо пришел тот момент, когда ей суждено было лопнуть.

Академия гудела. Все девушки с предвкушением обсуждали наряды и прически, нервничали и старались срочно похудеть, мечтая сразить принца наповал. Уже давно ходили слухи, что для Ричарда Райана в этом году состоится отбор на роль его жены. Каждая даже мало-мальски привлекательная адептка хотела видеть этого красивого молодого мужчину на коленях и с заветным кольцом в руке.

И вот в день Весеннего бала я одетая в простой домашний наряд закалывала последнюю прядь в прическе Пии, которая облачилась в ярко-красное платье и выглядела сногсшибательно.

- Интересный выбор цвета, - произнесла с улыбкой, глядя в зеркало на смутившуюся целительницу. - Это для Рика?

- Да, - только и смогла вымолвить подруга, послав моему отражению ответную улыбку.

- Я готова, - Вира ворвалась в мою спальню подобно урагану. Она, как и большинство девушек, выбрала платье насыщенно-зеленого цвета, символизирующего весну. Подруга покрутилась, наслаждаясь своей красотой, и игриво подмигнула отражению в зеркале. Да, Вира могла сразить любого мага наповал. Жгучая брюнетка в бархатном платье, чуть больше положенного оголяющем спину, и цветом, выгодно подчеркивающим серые глаза, явно сегодня не останется незамеченной.

- Принц не устоит, - самодовольно заявила высшая магичка, снисходительно посмотрев на нас с Пией.

- Ты же идешь на бал с Фаром Делакуром, - не могла не заметить я.

- Ну и что, - ничуть не смутившись, отозвалась Вира, стряхивая невидимые пылинки с наряда. - Он всего лишь герцог, а сегодня у меня будет шанс завладеть вниманием принца.

- Леди Эльвира, Вы весьма ветреная особа! - с насмешливой улыбкой подразнила подругу и спряталась за Пию, когда высшая магичка попыталась замахнуться на меня расческой.

- Так девочки, время! Не хватало еще опоздать. Какие же вы у меня красавицы, - еще раз окинула двух подруг одобрительным взглядом и от души пожелала им повеселиться на балу.

Вира уже скрылась за дверью, так как пришел Фар Делакур, а целительница задержалась в моей спальне.

- Мне очень жаль, что ты не попадешь на Весенний бал, Анна. Ректор опять смог испортить тебе жизнь.

- Не переживай Пиа, это ведь не последний бал. Возможно, когда-нибудь я стану звездой вечера, - позволила себе улыбнуться, но только на душе при этом скребли кошки. - Рик будет сражен наповал!

-Спасибо, - и целительница вдруг порывисто меня обняла, отчего я с трудом сдержала слезы. Она всегда была доброй и искренней в своих словах и поступках. Как же повезло, что у меня есть такая подруга.

- Ну все, удачи.

Буквально вытолкала Пию из своей спальни и закрыла за ней дверь. Как только голоса в гостиной стихли, я с тяжелым вздохом опустилась на кровать. Корнел Ласс, сам того не ведая, впервые за четыре года ударил по больному. Даже отработка в лаборатории не расстроила меня так, как невозможность пойти на бал, свой первый бал. Такое чувство, что ректор и бабушка сговорились. И почему они не хотят, чтобы я, как и все девушки моего возраста, просто наслаждалась жизнью?

От этих невеселых мыслей меня отвлек настойчивый стук. Решив, что Пиа или Вира за чем-то вернулись, поспешно открыла дверь и тут же радостно вскрикнула:

- Лиам! Но как? Откуда ты?

Старший брат стоял на пороге моей спальни и хитро улыбался. Одетый в темно-бирюзовый костюм он смотрелся как всегда превосходно. Даже легкая щетина не портила вид Лиама, придавая лицу какой-то особый мужской шарм. Его вьющиеся волосы, такого же оттенка, как и у меня, снова были коротко подстрижены. Брат пользовался повышенным вниманием у противоположного пола, и я легко могла понять всех девушек, восторгающихся королевским боевым магом и лучшим другом принца Ричарда.

- Я надеялся повидаться на балу сестренка, но мне донесли, что тиран-ректор запер тебя в комнате и не дает наслаждаться жизнью.

- Вообще-то Лиам я наказана, - первый порыв радости прошел, и теперь уже с подозрением смотрела на брата.

- А сбежать? - отрицательно помотала головой. - Какая же ты правильная сестренка. Но вообще-то я пришел сюда, чтобы побыть твоей феей-крестной.

- Скорее феем, - улыбаясь поправила я и с нежностью провела рукой по колючей щетине.

- Ну феем, так феем, - легко согласился брат и сделав пас рукой достал из пространственного кармана серебристое бальное платье с открытыми плечами, такого же цвета туфли и комплект драгоценностей, состоящий из овальных сережек и треугольного колье. - Не знаю, каким образом наша бабушка догадалась, что все это тебе понадобится, но она как всегда оказалась права. Я словно настоящий фей-крестный вручаю тебе необходимые девичьи атрибуты, чтобы ты отправилась на бал. Да и не забудь побрякушки.

Это он фамильные бриллианты побрякушками назвал? Мужчина, одним словом. Я в нерешительности застыла посреди спальни, но мне самым настойчивым образом спихнули на руки приготовленный бабушкой наряд.

- Спасибо Лиам, - трудно было передать словами, как тронул меня поступок брата. - Но я не могу. Ректор разозлится. К тому же на Весенний бал приходят парами, а ты не можешь меня сопровождать, потому что являешься родственником.

- Как-то ты недооцениваешь своего фея-крестного, сестренка. Мне удалось решить и эту проблему. У тебя будет все словно в сказке: и наряд, и бал, и даже прекрасный принц. Рич!

Я оцепенела, когда в мою комнату вошел Его Высочество наследный принц Ричард Райан. Привлекательный платиновый блондин с темно-синими манящими глазами как-то неуместно смотрелся в скромной девичьей спальне. Одет наследник был в серый камзол, удачно гармонирующий по цвету с моим платьем. Бабушка как будто знала! Я с интересом рассматривала принца, сравнивая с портретом в галерее МАКП, вот только он расценил мой взгляд по-своему и мужские губы понимающе улыбнулись. Еще бы! Ричард Райан привык к повышенному вниманию со стороны аристократок. Они бегали за ним по пятам, словно комнатные собачки. По крайне мере так говорили адептки академии, которые посещали балы в королевском дворце.

Я поняла, что следует поприветствовать наследника, и тут же попыталась присесть в реверансе, но с ворохом вещей в руках сделать это оказалось весьма проблематично.

- Не нужно, милая леди Анна. Я наконец-то рад познакомиться с Вами и вижу, что герцогиня Саттэр прятала от нас настоящую драгоценность, - произнес принц приятным баритоном.

- Благодарю за комплимент, Ваше Высочество, - чуть смутившись ответила я, понимая что раз за мной явился сам принц, отсидеться в комнате не удастся. Даже ректор ничего не сможет сделать, если я появлюсь на балу с наследником Корнуольского королевства. Не знаю, как мой брат уговорил его, но Лиам явно все предусмотрел.

-Поторопись сестренка. Без Рича конечно бал не начнут, но не стоит испытывать терпение остальных.

Я все еще колебалась, так как сомнения не переставали терзать душу. Страх перед ректором никуда не делся даже в компании одних из самых сильных боевых магов нашего королевства.

- Возможно, леди просто требуется помощь, - чуть насмешливо произнес наследник, как будто бросая вызов своими удивительными темно-синими глазами.

- Леди - бытовой маг и уверяю, леди - справится, - сама от себя не ожидая, ответила я, на что Ричард Райан рассмеялся.

- Жаль, мы не были знакомы раньше, леди Анна, - как-то туманно сказал принц и вместе с Лиамом покинул мою спальню.

Мама! Я действительно пойду на Весенний бал, да еще и в паре с принцем? Кажется, жизнь сегодня и правда превратится в сказку, учитывая то, что в ней уже есть такой фей-крестный, как мой брат.

Глава 6

Не помню, когда в последний раз так быстро собиралась. Схватив платье, полотенце и прочие принадлежности метнулась в ванную комнату. Пунцовая пробежала по гостиной мимо чинно беседующих мужчин, на лицах которых при виде меня проступили разные эмоции: у брата - лукавство, у принца - интерес. Как можно плотнее закрыла за собой дверь и магически ее запечатала. Уф, ну почему в каждом блоке, чтобы попасть в ванную комнату нужно обязательно пройти через гостиную? Видимо строившим общежитие и в голову не пришло, что какая-то адептка с ворохом одежды будет бегать перед самим наследным принцем Корнуольского королевства. Времени было мало, поэтому быстро ополоснулась в душе, с тоской глядя на ванну, в которой хотела полежать, пользуясь длительным отсутствием соседок. Но у меня и у судьбы планы на сегодняшний вечер определенно не совпали. Проворно натянула платье и магией зашнуровала его. Голову мыть не стала, а просто распустила заколотые шпильками волосы, которые мягкими волнами легли на мою спину. Закрепила пряди у висков и осталась довольной. Решила не краситься, а лишь тронула бледно-розовым блеском губы. Отражение в зеркале ванной комнаты мне понравилось: немного бледная девушка с изумрудными глазами, локонами цвета шоколада и стройной фигурой выглядела изумительно. Я всегда знала, что с внешностью мне повезло, но сегодня и впрямь ощутила себя красавицей. Немного духов на запястья и в воздухе распространился аромат яблока с корицей. Вот теперь все. Готова. Сделала глубокий вдох и покинула место сборов.

Когда появилась в гостиной, принц буквально осекся на полуслове и внимательно рассмотрел меня с головы до ног. Поневоле вспыхнула, но тут же успокоилась, понимая, что наследник не может позволить себе открывать бал абы с кем. Неловко потопталась на месте, а потом как и полагается присела в реверансе.

-Ваше Высочество.

Принц поднялся со своего места и, подойдя ко мне, протянул руку. Вложила свою ладонь и тут же губы наследника запечатлели поцелуй на кончиках моих пальцев.

- Выглядите восхитительно, леди Анна, - светским тоном произнес Ричард Райан.

- Благодарю, Ваше Высочество, - искренне ответила я и подняла взгляд, чтобы встретиться с темно-синими глазами.

Вновь почувствовала, будто меня изучают, но постаралась не краснеть и не смущаться.

- Ну все, довольно обмена любезностями, Рич. Мы итак опаздываем, - брат тут же оказался рядом и тихо шепнул на ухо. - Красавица.

Принц открыл портал, и наша троица мгновенно оказалась перед закрытыми дверями бального зала.

- Я вас покидаю, - весело сказал Лиам и ушел порталом.

Уверенности во мне после исчезновения брата несколько поубавилось. Из-за моего внезапного появления на празднике определенно будет скандал, но, в конце концов, я заслужила свой первый бал и пусть ректор катится к троллям в пещеру вместе со своими запретами и наказаниями. Сегодня мой вечер и да здравствуют танцы.

- Волнуетесь? - не громко поинтересовался принц, предлагая мне локоть, на который немного неуверенно положила свою ладонь.

К нам подошел мажордом и спросил, когда можно будет объявить выход наследника и его спутницы. Ричард Райан попросил еще минуту, давая мне возможность совладать с эмоциями.

- Это мой первый бал, а говорят, он никогда не забывается, - ответила с легкой полуулыбкой, все еще чувствуя в груди волнение.

- Обещаю, леди Анна, Вы долго будете помнить этот вечер, - учтиво произнес принц, искренне стараясь меня поддержать.

В бальном зале раздались первые музыкальные аккорды и, открыв перед нами двери, мажордом громким голосом объявил:

- Его Высочество наследный принц Корнуольского королевства Ричард Амир Райан со своей спутницей.

- Готовы?

- Да, - и мы синхронно сделали шаг вперед, будто ступая вместе в неведомое будущее.


* * *
Как же красиво стало в бальном зале. Организаторы определенно потрудились на славу. Казалось, будто сама весна пришла на этот праздник возрождения и волшебства. Стены украшали гирлянды из подснежников и ландышей, а голубые огоньки, пробегающие по потолку, символизировали капель. В воздухе витал цветочный аромат, и от него приятно кружилась голова. Не успела толком рассмотреть все остальное, как магические светильники, освещающие зал потускнели, оставляя нас с принцем в облаке приглушенного света. Ричард уверенно положил свою руку мне на талию и слегка придвинул к себе, сокращая расстояние между нами. Первым танцем был традиционный вальс. Я не растерялась и ведомая наследником закружилась под звуки чарующей музыки. Сердце быстро забилось в груди, а страх отступил, уступая место радости и восторгу. Ричард оказался прекрасным партнером, а иначе и быть не могло. Мы кружились по залу, глядя друг другу в глаза, и принц искренне улыбался, как будто наслаждаясь счастливым выражением моего лица.

- Вам очень идет улыбка, - прошептал он. - Мне хотелось бы видеть ее как можно чаще.

- Вы вместе с Лиамом подарили мне сказку, - тихо ответила я, выражая всем своим видом глубокую признательность.

- Согласитесь, есть все же преимущество быть наследником. Ведь я танцую сейчас с самой восхитительной девушкой в этом зале.

От такого комплимента чудом не покраснела. Происходящее напоминало сон, и было страшно, что спустя какое-то время он закончится. Но музыканты играли и играли, а мы с принцем продолжали вальсировать, получая взаимное удовольствие от общества друг друга.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Я прибывала в какой-то эйфории и не сразу поняла, что в бальном зале вновь стало светло, а мы с принцем уже остановились. Со всех сторон раздались аплодисменты, и они вернули меня из мира грез в суровую реальность. Чувствовала, как нас со всех сторон пожирают любопытные взгляды. Мое появление в паре с наследником определенно произвело фурор. Присела в реверансе, который требовался по этикету, и принц по моей просьбе тут же отвел меня к Пие, стоявшей вместе с Рикардо Приамом.

- Ваше Высочество, - оказавшись среди друзей, тут же ощутила на себе чей-то злой взгляд.

- Благодарю за танец, леди Саттэр, - учтиво произнес принц, но на его лице мгновенно появилось недовольство, когда рядом с нами возник Корнел Ласс.

Не стала испытывать судьбу и устремилась следом за поспешно уходящей под руку с Риком Пией. Мы буквально спрятались за самой дальней колонной, и уже тут я позволила себе выдохнуть.

- Вот это да, - восторженно сказала подруга. - Ты и принц, кто бы мог подумать.

- Если бы я знал, что у тебя такие знакомства Анна, то подружился бы с тобой намного раньше, - шутя произнес боевик, а потом уже серьезным тоном добавил. - Ректор тебя убьет.

- Спасибо что напомнил Рик.

- Каким образом ты..., - хотела было спросить целительница, но ее прервал гневный оклик Виры.

- Вот значит как, Анна! Я жалела тебя, даже хотела не идти на бал, а ты у нас оказывается состоишь в связи с принцем.

- Не говори ерунды, - развернулась к пылающей злостью подруге и поняла, что последствия моего поступка уже начинают меня настигать. - Я и не надеялась попасть на бал.

- Даже так? - Вира едва удержалась, чтобы по привычке не упереть руки в бока, но вовремя себя одернула, продолжая сверлить недовольным взглядом.

- Мой брат Лиам каким-то образом узнал о наказании и решил меня спасти. Он ведь лучший друг нашего принца. А хочешь, я попрошу его познакомить вас?

Высшая магичка на мгновение лишилась дара речи, а потом чуть ли не задушила в своих объятиях.

- Конечно Анна, я буду счастлива! Прости меня, просто твое появление на Весеннем балу это так неожиданно.

Ректор, к сожалению, тоже так считает, - отозвалась я, наблюдая за тем, как Корнел Ласс целенаправленно приближается к нашей компании. - Вам всем лучше уйти.

Отчетливо поняла, что сейчас грянет гром.

- Ну уж нет, - первой очнулась Пиа. - Я тебя не оставлю.

- Будь благоразумной, - Вира была категорически не согласна с целительницей. - Не переживай за Анну. Ничего он ей не сделает, особенно после открытия бала с принцем.

- Пожалуйста, не спорьте! Не хочу, чтобы из-за меня у вас были проблемы.

- Как скажешь, - нехотя согласился  до этого не встревавший в разговор Рик. Он все же увел сопротивляющуюся Пию вместе с взволнованной Вирой как можно дальше от предстоящих разборок.

Корнел Ласс налетел на меня словно ураган. Серо-голубые глаза пылали яростью. Пусть ректор сегодня выглядел особенно привлекательно в своем светло-зеленом костюме, но его внешний вид портило перекошенное от злости лицо. Я буквально вжалась в колонну, когда ректор остановился всего в нескольких шагах от меня.

-Адептка Саттэр, как это понимать? Я запретил Вам появляться на балу! Немедленно покиньте праздник и не смейте выходить из своей комнаты до моего особого распоряжения!

Волна давящей силы, исходившая от этого мужчины, привела меня в ужас. Я конечно понимала, ректор будет зол, но чтобы настолько? Тем не менее, постаралась взять себя в руки и подавить нарастающую панику.

- Меня пригласил принц, лорд Ласс, и я не имела права ему отказать.

- Значит принц, - ректор сделал шаг вперед, сокращая и без того небольшое расстояние между нами. Он словно против воли жадно всматривался в меня и его глаза при этом слегка потемнели, становясь полностью серыми. - И когда же Вы успели столь тесно познакомиться с ним, адептка Саттэр?

Промолчала, а затем посмотрела за спину Корнела Ласса и поняла: ректор окружил нас пологом тишины и невидимости. Присутствующие на балу явно какое-то время не хватятся ни меня, ни его. А это означает, что я сейчас нахожусь в ловушке. Оценив всю скверность ситуации, попыталась дернуться в сторону, чтобы сбежать, но сильные пальцы мужчины обхватили мое запястье и больно сдавили.

- Я Вас не отпускал, адептка, - разъяренное лицо Корнела Ласса приближалось к моему, и с удивлением отметила, что ректор дышит настолько тяжело, будто только сейчас вернулся с изматывающей пробежки.

- Так отпустите, - практически прошептала в ответ, не понимая, почему Корнел Ласс так странно на меня реагирует. Его близость, рваное дыхание, расширившиеся зрачки глаз - это пугало еще больше, - Прошу Вас! Я немедленно покину бал, если Вы этого желаете.

- Желаю? - зло усмехнулся мужчина, продолжая давить на меня своей аурой власти и подчинения. - Знали бы Вы, адептка Саттэр, чего я на самом деле желаю!

- Вот ты где, сестренка, - невозмутимо произнес мой брат, в мгновение ока оказавшись рядом со мной, и вынуждая при этом ректора не только отпустить меня, но и отойти на приличное расстояние. - Лорд Ласс.

- Герцог Саттэр.

Мужчины раскланялись, а я с трудом приводила свое дыхание в норму, радуясь внезапному появлению Лиама.

- Вижу, Вы хотите пригласить мою сестру на следующий танец, лорд Ласс, но спешу огорчить - она обещала его мне. Идем Анна. Всегда мечтал станцевать с тобой форгот.

Брат подставил мне локоть, и я уцепилась за него словно за спасительный якорь. Мы легко прошли сквозь возведенный ректором полог и встали в строй таких же пар.

- А ты действительно сильный маг, - с восхищением отметила я, исполняя первую фигуру танца. Лиам не только смог уловить полог тишины и невидимости ректора, но и успешно преодолеть его.

- Не пытайся сменить тему, Анна. Что происходит между тобой и Корнелом Лассем? - строго спросил брат, подпрыгнув вместе со мной, а потом развернул спиной к себе.

- Ничего. Он просто разозлился, ведь я нарушила его приказ.

- И поэтому зажимал тебя в углу, чтобы поцеловать?

- Что ты такое говоришь, Лиам, ректор не..., - вспыхнула и тут же осеклась, пораженная словами брата.

- Ты совсем не разбираешься в мужчинах Анна. Хорошо это или плохо даже не знаю. Мне не нравится, как ректор смотрит на тебя. До меня доходили слухи об его издевательствах над тобой, но ты никогда не жаловалась, и я полагал, что все под контролем. А теперь вижу, как Корнел Ласс буквально сгорает от похоти при виде тебя.

- Пожалуйста, Лиам, не говори так. Мне неприятно слышать такое, особенно от тебя. Ректор практически никогда не переходил границ дозволенного.

- Практически? Анна, прекрати выгораживать его! Понимаю, ты боишься, что теперь я потребую от бабушки забрать тебя из МАКП, но пойми, сестренка, оставаться с Корнелом Лассом на его территории нельзя. Хотя, пожалуй, если я кое-что правильно понял, это скоро перестанет быть проблемой, - брат одновременно со мной хлопнул в ладоши и ритм танца ускорился.

- Что ты имеешь в виду? - разговаривать становилось все сложнее.

- Узнаешь, - лицо брата перестало быть суровым, и он по-доброму мне улыбнулся. - Кстати, не познакомишь меня со своими подругами?

Я понимающе усмехнулась, и когда брат встал на одно колено, обошла его по кругу.

- Ты опять за старое.

- Я молод, свободен и готов подарить свое сердце какой-нибудь прекрасной леди, - вовсю паясничал Лиам, завершая танец. - Ну так что?

- Только если ты потом представишь моих подруг принцу. Идет?

- А ты не такая уж и простушка, какой кажешься на первый взгляд.

Брат рассмеялся, когда я сделала притворно-обиженное лицо и в сопровождении него направилась к Вире и Пие. Когда мы уже почти дошли до подруг, ощутила между лопаток какое-то жжение. Обернулась, но никого не увидела. Наверно после танца с принцем меня еще долго будут преследовать зависть и злость практически всех девушек, присутствующих на Весеннем балу. Ну и пусть. Я здесь не ради Ричарда Райана, а для того, чтобы танцевать и наслаждаться прекрасным вечером.

Вира и Пиа пришли от Лиама в восторг. Да, братик умел очаровывать девушек и легко мог поддержать беседу на любую тему. Подошедшему к нам Рику не очень-то понравилось, как весело смеялась над очередной шуткой его возлюбленная. Целительница тут же приблизилась к боевику и дала понять, что для нее он намного важнее, нежели герцог Саттэр. Брат все же сдержал свое слово и представил моих подруг наследнику, а заодно и Рикардо, порекомендовав того, как подающего надежды боевого мага. Лиам так подробно рассказывал Ричарду об успехах Рика, что боевик выглядел крайне смущенным.

- Что ж если ты так осведомлен об учебной биографии лорда Приама, то думаю стоит незамедлительно представить его архимагу Ратхору, - произнес принц, при этом глядя почему-то на меня.

- Он разве здесь?- удивленно спросил брат, с легкой насмешкой наблюдая за восторгом, появившимся в глазах боевика.

- Должен прибыть с минуты на минуту.

- В таком случае, когда он появится, не будем откладывать дело в долгий ящик. Короне нужны верные бойцы.

- Благодарю Ваше Высочество, Ваша Светлость, - Рикардо Приам все еще не мог поверить в свалившуюся на его голову удачу.

Оба друга снисходительно кивнули и покинули нашу компанию.

- Теперь Рик можешь закрыть рот, - беззлобно пошутила Вира, сама прибывая в каком-то странном оцепенении.

А дальше была череда танцев. Меня буквально переполняло какое-то восторженное чувство. Настроение даже не испортил инцидент с Витой Силвер. Высшая магичка будто бы случайно опрокинула на мое платье бокал с пуншем и сделала при этом притворно-сочувствующее лицо. Я ничего не ответила и за одно мгновение убрала огромное пятно со своего наряда. Позволила себе торжествующую улыбку, наблюдая за ее мгновенно испортившимся настроением. Все-таки танец с принцем сделал свое черное дело, а значит, некоторые особо ретивые адептки еще попытаются мне насолить. Ну и пусть. Мой первый бал определенно стоил таких жертв.

После быстрой маруки почувствовала, что задыхаюсь и отправилась в сад. Там под сводами древних дубов сегодня располагались магические круги. Весенний бал олицетворял собой не только возрождение, но и любовь. Многие парочки после нескольких часов танцев устремлялись сюда, чтобы проверить свою совместимость. Считалось, если после поцелуя в магическом круге контур вспыхивал, то влюбленных определенно ждало счастливое совместное будущее, если же нет - то шансов у отношений не было никаких. Вся загвоздка состояла в том, что если в круге кто-то случайно оказывался в одиночестве, то он не мог его покинуть без поцелуя. Поэтому многие особо наглые адепты буквально силой тащили сюда понравившихся девушек, чтобы развлечься.

Поспешила отойти от этого места как можно дальше и оказалась в дальней части сада. Свежий воздух приятно остужал горевшее, словно в лихорадке тело, а тишина действовала умиротворяюще. У меня не было опыта посещения балов, поэтому уже к полуночи чувствовала себя порядком уставшей. Пожалуй, стоило вернуться в свою комнату и перестать раздражать постоянно следившего за мной ректора. Корнел Ласс после вмешательства Лиама больше не рискнул подходить, но я понимала, завтра этот тиран оторвется от души.

- Анна Саттэр, - девичий голос, прозвучавший в тишине сада, застал меня врасплох.

Обернулась и встретилась глазами с рыжеволосой Витой Силвер, учившейся на последнем курсе факультета высшей магии.

- Вы что-то хотели? - не слишком дружелюбно поинтересовалась я, ощущая исходившую от аристократки угрозу.

- На твоем месте сегодня должна была оказаться я. Посмотрим, что скажет принц, когда ты потеряешь все свое невинной очарование, - и сказав это, магичка мгновенно создала портал уносящий нас обеих в неизвестность.

Глава 7

Мы оказались на опушке Зачарованного леса, расположенного рядом с самой дальней и старой частью академии.  Здесь было темно и тихо, а само место вызывало какую-то внутреннюю дрожь. Деревья в этом лесу уже давно не росли, а те, что еще не иссохли и не сгнили, стояли покрытые толстым слоем то ли пуха, то ли паутины. Сюда допускали магов только с выпускных курсов, так как в самом сердце лесной чащи жило древнее зло. Осознав, куда Вита построила портал, решила было, что она просто хочет меня убить, но высшая магичка быстро развеяла мое предположение. Силвер сделала пас рукой, и я почувствовала, как магия швыряет мое тело вперед. Не удержалась и упала на землю. Больно. С трудом поднялась на ноги, и тонкие каблуки туфель тут же провалились во влажный мох. Вита злорадно улыбнулась, сложив руки на груди, и продолжила стоять на своем месте.

- Что ты творишь? - делаю шаг вперед, еще один и врезаюсь в магическую преграду. Страшная догадка тут же озаряет меня, а магичка видя мое изменившееся лицо, смеется над своей беспомощной жертвой.

Внутри поднимается паника, ведь я оказалась в ловушке, а точнее в одном из древних магических кругов.

- Всего лишь указываю на твое место, - замечаю, как девушка начинает нетерпеливо оглядываться по сторонам, словно кого-то ждет.

- Зачем ты перенесла меня сюда? Это ведь магический круг?

- А ты догадливая Саттэр, правда тебе все-таки не хватило ума держаться подальше от наследника.

- Не помню, чтобы принц объявлял себя твоей собственностью, - сама не поняла, откуда во мне проснулся сарказм. Не иначе как из-за страха и предчувствия грядущей беды.

- Решила показать зубы? Что ж я посмотрю, как ты запоешь, когда лишишься своей невинности, - торжественно произнесла Вита Силвер.

- Серьезно? По моему тебе нужно обратиться к целителю, - фраза магички, заставила нервничать еще больше.

Где-то в Зачарованном лесу заухал филин, а затем из чащи послышалось угрожающее рычание.

- Какой смелой ты вдруг стала Саттэр! Единственная аристократка на факультете бытовой магии, учащаяся среди швали с такой гордостью.  Посмотрим, как долго тебя будут считать всеобщей любимицей, когда выплывет нелицеприятная правда. Хотя, что еще можно ожидать от женщин семьи Саттэр. Говорят, в постели твоей бабки мужчины менялись с завидной регулярностью.

- Не смей так говорить о герцогине, а не то...

- Не то, что? - Вита с видимым удовольствием потешалась надо мной, но больше ничего не предпринимала.

Я не понимала ее плана. Возможно, она хотела просто оставить меня здесь на ночь? Но ведь магический круг, наполненный древней силой, защищал даже от чудовищ Зачарованного леса. Пусть я не могла самостоятельно пересечь контур, но никто и не мог зайти внутрь, никто кроме...

Хлопок, нарушивший злосчастную тишину, был подобен удару гонга. Я тут же резко отошла к дальней границе магического круга и со страхом посмотрела на новое действующее лицо в разворачивающейся драме.

- Почему так долго? - с неудовольствием поинтересовалась Вита у прибывшего Калема Илдарга.

- Должен же я был подготовиться к особенной для нас с Анной ночи.

Меня передернуло от омерзения, когда противный маг с факультета боевиков плотоядно посмотрел в мою сторону. Калем Илдарг был одним из первых, кто начал издеваться надо мной с момента поступления. Он всячески унижал, оскорблял и с завидной регулярностью пытался подкараулить, когда я оказывалась в одиночестве.  Однажды этот негодяй и вовсе зажал меня в пустом коридоре, но тогда мне на помощь пришел один из адептов с выпускного курса бытовиков и без магии сломал ему нос, пообещав в следующий раз не ограничиться только этой частью тела Илдарга. Больше противный боевик не предпринимал попыток подойти, но и я стала умнее, стараясь не оставаться одной. И вот теперь Вита Силвер загнала меня в магический круг, а тщедушный  Калем похоже решил насладиться моей беспомощностью и получить свое.

- Не подходи, - в ужасе произнесла я, наблюдая за тем, как боевик скидывает с себя зеленый камзол и направляется к границе круга.

- Брось Анна, мы просто насладимся этой ночью и друг другом, а завтра о твоем бесчестье узнает вся МАКП. Я возможно даже соглашусь жениться на тебе, чтобы стать следующим герцогом Саттэр. Мне надоело быть просто каким-то графом.

- Ты мне противен, - меня начала бить крупная дрожь, когда Калем чуть ли не облизнулся, похотливым взглядом пройдясь по моей фигуре.

- Зато ты меня возбуждаешь. Хочу тебя, Анна Саттэр, недоступная гордячка с факультета бытовиков. Ты должна быть мне благодарна за то, что я вообще обратил на тебя внимание.

- Забери назад свою благодарность, Илдарг. Если посмеешь хоть пальцем меня тронуть, мой брат вызовет тебя на дуэль.

- Да ладно, - ничуть не испугавшись, произнес боевик. - Твой брат не глупец и постарается как можно скорее замять скандал. Ваша семья только недавно снова вошла в милость к королю и Лиам Саттэр не станет рисковать своим нынешним положением. Но довольно разговоров. Слишком сильно ты меня возбуждаешь, Анна, а я не привык ждать...

Под злорадным взглядом Виты Илдарг сделал несколько шагов в сторону магического круга и когда уже занес ногу, чтобы ступить за контур, то ничего не произошло. Боевик застыл изумленной статуей и мог лишь вращать глазами, пытаясь понять, что случилось. У меня вырвался истерический смешок, когда посмотрела на беспомощного мерзавца и неподвижную Силвер. Уже стало все равно, кто решил вдруг вмешаться в нашу драму. Пусть сейчас окажется, что спаситель еще больший негодяй, после пережитого стресса сил на сопротивление уже не осталось. Я приготовилась покорно принять неизбежное.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Доброй ночи адепты, - от смутно знакомого голоса, раздавшегося в тишине Зачарованного леса, мурашки побежали по всему телу. Я с каким-то внутренним трепетом смотрела на то, как к нам приближается высокий статный молодой мужчина, одетый в чёрный балахон. Красивый брюнет с косой челкой, глядя с легким превосходством, обошел высшую магичку Силвер и бросил ей. - Признаюсь, не ожидал леди Вита, что после пары ночей с принцем Вы вообразите себя его фавориткой. Оставьте свои иллюзии, Ричарда Вы более не интересуете.

- Это не то, что Вы подумали уважаемый архимаг, - в голосе девушки послышалась настоящая паника. Она попыталась дернуться, но магия надежно сковывала ее, не позволяя даже пошевелиться. - Я просто помогала двум влюбленным уединиться.

- Да что Вы такое говорите, - голос архимага сочился ядом. - И Вы всерьез думаете, я поверю этому бреду, а не виду трясущейся как желе девушки? Хочу Вас расстроить, я здесь уже довольно давно. Ваш поступок говорит о том, что Вы ничем не отличаетесь от остальных безмозглых куриц, побывавших в постели принца. Так одноразовая игрушка на несколько ночей, не более.

И архимаг потерял интерес к всхлипнувшей то ли от страха, то ли от обиды Вите Силвер, направившись в сторону застывшего с занесенной в воздухе ногой боевика.

- А Вы я полагаю и есть тот самый безнадежно влюбленный! Как Ваше имя адепт?

- Граф Калем Илдарг, - с каким-то вызовом назвался боевик и тут же об этом пожалел.

- Правду говорят, гнилое дерево дает гнилые плоды. Ваш отец сегодня был арестован за попытку изнасилования и смотрю, Вы уверенно движетесь в том же направлении. Начало видимо положено.

Илдарг побледнел и благоразумно промолчал. Похоже, боевик наконец осознал, что влип в большие неприятности, тем более перед ним стоял сам королевский архимаг, а он еще пытался дерзить ему.

- Адептка...

Когда архимаг приблизился к магическому кругу, над его головой тут же появился светящийся шар, позволяющий мужчине разглядеть меня. С трудом заставила себя поднять глаза и почувствовала, как быстро забилось мое сердце. Наши взгляды встретились, и воспоминания шестилетней давности пронеслись передо мной так отчетливо, словно все случилось вчера. Только вот тогда архимаг не имел титула, и его манящие глаза цвета жженого кофе смотрели не так пронзительно и без злой насмешки. Я не могла заставить себя перестать рассматривать этого мужчину, который неизвестно каким образом оказался здесь и снова спас.

- Анна Саттэр, - представилась, ощущая в душе какое-то разочарование. Он не узнал меня, хотя и не должен был. Прошло столько лет и вряд ли встреча с девочкой, сорвавшейся с дерева, запечатлелась в его памяти.

- Новый интерес Ричарда. Мне уже доложили, - безразлично произнес мужчина и задумчиво посмотрел на магический круг.

От его слов вспыхнула и кажется покраснела. Оставалось надеяться, что при свете магического шара это было не так заметно.

- Я танцевала с принцем лишь один танец, - с трудом заставила себя не отвести взгляд. -  Или теперь вальсу придают какой-то иной смысл?

Не удержалась от легкой иронии и бровь архимага слегка дернулась вверх, хотя на самом лице не дрогнул ни один мускул.

- Нет, но мне скажем так, стало интересно. Ведь считай Вы себя потенциальной любовницей Ричарда, пришлось бы срочно переносить его сюда. А теперь Вы ставите меня в тупик леди Саттэр. Полагаю, Вы знаете, каким способом сможете покинуть магический круг?

Покраснела еще больше и заметила довольный блеск в карих глазах архимага. Мой короткий кивок стал ответом на его вопрос, и мужчина продолжил иронизировать.

- Так кого же доставить сюда для Вашего спасения? Назовите имя возлюбленного, и я в виде исключения потрачу на Вас еще немного своего драгоценного времени.

- Его нет, - еле слышно произнесла я, чувствуя себя униженной.

-Неужели? Такая родовитая девушка не обзавелась в МАКП поклонником? Куда катится этот мир! Тогда может быть ректор?

Резко вздрогнула и моя реакция не укрылась от Викрама Ратхора. Теперь архимаг смотрел на меня с легким интересом, явно размышляя как быть дальше. Себя в роли спасителя он точно не рассматривал, и почему-то стало обидно. Я конечно не самая красивая девушка на свете, но так открыто пренебрегать... Поймала себя на мысли, что во мне впервые проснулась пресловутая женская гордость и захотелось доказать этому архимагу, что я достойна не только похотливых взглядов такого как Калем Илдарг, а гораздо более уважаемых лордов.

- Не ректор значит... Леди Саттэр, Вы буквально ставите меня в неловкое положение. Пожалуй, придется освободить адепта Илдарга, чтобы перед тюрьмой хотя бы часть его мечты сбылась.

Я в ужасе посмотрела на непроницаемое лицо архимага и обхватила себя руками. От восторженного образа спасителя, который все эти годы хранился в моей памяти, не осталось и следа.  Передо мной стоял бездушный мужчина, плевавший на чувства и переживания других.

- Что здесь происходит?

Появление ректора стало полной неожиданностью. Корнел Ласс внимательно посмотрел на продолжающих неподвижно стоять Виту и Калема, а затем его взгляд остановился на мне.

- А вот и ректор пожаловал, - не скрывая своей антипатии, произнес Викрам Ратхор. - Долго же Вы добирались до театра событий. Как видите, мне пришлось вмешаться, иначе бы завтра  юная герцогиня примеряла свадебный наряд, а Камилла Саттэр обзавелась новым родственником.

- Как это понимать? - ректор сурово сдвинул брови и резко направился к магическому кругу.

- А Вы постарайтесь, лорд Ласс. Иначе я решу, что Вам пора оставить свой пост.

- Мерзавец, - буквально прорычал ректор, начиная обходить магический круг по контуру.

- Попрошу без оскорблений. Вы должны быть мне благодарны за предотвращение крупного скандала. Думаю, принц Ричард крайне бы огорчился, пострадай сегодня сестра его лучшего друга. Советую как можно скорее перенести своих провинившихся адептов и разобраться с ними. Если это начну делать я, им же будет хуже.

- Я все еще ректор академии и не позволю Вам, Ратхор, вмешиваться в мои дела.

- Вот значит как выглядит благодарность многоуважаемого главы МАКП? Хотя другого я от Вас и не ожидал.

Архимаг посмотрел на лорда Ласса с легким презрением, в то время как ректор и не пытался скрыть свою злость из-за собственного бессилия. Викрам Ратхор занимал слишком высокое положение, чтобы ссориться с ним так открыто.

- Благодарю Вас, - сквозь зубы произнес ректор, заканчивая обходить по контуру мою ловушку и останавливаясь напротив меня в нерешительности. - Все в порядке, адептка Саттэр?

- Да, лорд Ласс, - удивилась как после всего еще могу так спокойно отвечать, хотя ситуация хуже некуда.

- Вы прибыли вовремя, - слово вновь взял архимаг, изучающе глядя на нас с ректором. - Я как раз думал над тем, кто освободит Вашу адептку, но теперь понимаю, что все придется делать самому.

- Не смей!

В зловещей тишине Зачарованного леса  раздался злой крик ректора, когда Викрам Ратхор решительно преодолел границу магического круга. Я резко отпрянула назад, но каблуки не позволили сделать и шагу. Нога подвернулась сама собой и если бы не вовремя среагировавший архимаг, то могла бы позорно упасть на землю. Сильные руки обхватили мои плечи и тут же притянули ближе к их обладателю.

- Не смей ее трогать Ратхор, иначе...

- Иначе она останется здесь на веки вечные, пока Вы решаетесь на героическое спасение, - иронично отозвался архимаг, смотря при этом в мои глаза. - Можете считать, что я оказываю Вам услугу, лорд Ласс, а то принц или лорд Саттэр еще обвинят Вас в совращении драгоценной для них девушки.

Я сглотнула, когда поняла что собирается сделать архимаг. Сердце все ускоряло и ускоряло свой ритм, когда лицо мужчины начало стремительно приближаться к моему. Против воли не могла оторвать взгляд от правильных черт лица, высокого лба и волевого подбородка. Викрам Ратхор понял, что я рассматриваю его, и еле заметно усмехнулся.

- Нравлюсь?

- Стараюсь смириться с неизбежным, - произнесла слегка дерзко, чем похоже удивила нас обоих.

- Ратхор!

Очередной злой крик ректора оторвал мага от размышлений, и поняла, что сейчас это случиться - мой первый поцелуй. Замерла и с каким-то трепетом пронаблюдала, как четко очерченные губы приближаются к моим. Запах мускуса и апельсиновой цедры, окутавший меня со всех сторон, оказался на удивление приятным. Темная ночь, тишина, нарушаемая теперь лишь звуками Зачарованного леса, и предвкушение чего-то неизвестного из-за близости красивого мужчины. Викрам Ратхор потушил магический шар, и мы вдвоем оказались практически в полной темноте.

- Ани, - вдруг резко выдохнул этот мужчина и едва ощутимо коснулся своими губами моих.

Прикосновение словно обожгло, вызвав непонятное волнение в груди. Магический контур тут же ярко вспыхнул, озаряя пространство насыщенным синим светом. Языки пламени взвились в небо, отрезая нас от всего остального мира. Сама не поняла, как  привстав на цыпочки потянулась за продолжением поцелуя, но архимаг резко отстранился от меня.

- Как-нибудь в другой раз, - то ли насмешливо, то ли язвительно произнес он, заставив щеки моментально вспыхнуть. Викрам Ратхор в очередной раз показал, что я его совершенно не привлекаю.

- Другого раза не будет, - резко развернулась и первой покинула магический круг, после того как яркое пламя погасло.

Корнел Ласс посмотрел с каким-то смешанным чувством, но мне уже было все равно. Я просто хотела как можно скорее оказаться в своей комнате, упасть на кровать и поплакать в подушку. В душе поселилась пустота. Впервые в жизни ощутила себя ненужной, раздавленной, разбитой. Сердце по-прежнему колотилось как сумасшедшее и оставалось надеяться, что кроме меня никто больше этого не слышит.

- Я перенесу Вас в общежитие, - повелительно сказал ректор, открывая портал.

- Это сделаю я, лорд Ласс, - резкий голос подошедшего архимага позволил в последний момент удержать слезы. - Лучше вспомните, что Вы сейчас ректор МАКП и позаботьтесь о провинившихся адептах. Одна - бывшая любовница принца, второй - сын насильника. Уверен, Вы найдете, чем себя занять.

И пока мы с ректором пребывали в некотором оцепенении, Викрам Ратхор взял меня за локоть, открыв собственный портал. Не успела даже возразить, как оказалась поблизости от своего общежития. Не стала смотреть на архимага и быстрым шагом направилась к заветной двери. Мужчина нагнал меня и пошел рядом. Мы молчали, пока не дошли до общежития, и тут неожиданного Викрам Ратхор спросил:

- Пользуясь случаем, хочу поинтересоваться каково внучке знатной герцогини оказаться на факультете среди безродных?

Я резко остановилась и пристально посмотрела в карие глаза мужчины, не пытающегося скрыть своей насмешки и язвительности.

- Для меня в МАКП все равны, - ледяным тоном произнесла я и, разозлившись, не менее едко спросила. - А каково безродному архимагу жить в королевском дворце среди  аристократов?

Сама толком не осознав, вернула шпильку, а потом поняла, что и кому сказала.

 - Прошу прощения я...

- Всего лишь поставили меня на место, - в голосе Викрама Ратхора послышалось нечто отдаленно напоминающее уважение.

Не стала больше ничего говорить и поднялась по ступенькам к двери в общежитие. Взявшись за ручку, резко развернулась, вспомнив, что так и не поблагодарила своего спасителя.

- Я хочу...

Замолчала, ведь позади меня уже не было никого. Архимаг просто молча исчез, и я почувствовала, как по моим щекам текут горькие слезы.

Глава 8

В эту ночь опять снилось падение с дерева и то, как сильные мужские руки с легкостью ловят меня. Тогда в двенадцать лет я впервые осознала, что влюбилась. А разве могло быть иначе? Викрам Ратхор покорил мое девичье сердце своей слегка насмешливой улыбкой и загадочным блеском в глазах. Чем, если не мальчишеским озорством назвать то, что этот молодой мужчина сам залез на дерево и спас Пушка, хотя мог с легкостью сделать это с помощью магии?! На протяжении шести лет после того случая Викрам Ратхор появлялся в моих снах. Мы держались за руки, гуляли вдоль берега моря и ... Обычно в этот момент краснела даже во сне и мгновенно просыпалась. Пусть я плохо разбиралась в мужчинах, но все же знала, что происходит в спальне между супругами. Этому поспособствовали моя нянюшка и подруга целительница. Помню, когда Пиа изучала процесс родов, то приходила с лекций бледная как моль и ее руки все время тряслись. Она не могла толком выполнять домашние задания, и я решила делать их вместе с ней, показав на собственном примере, что здесь нет ничего страшного и все естественно. Мама! Целое полугодие я держалась на чистом энтузиазме. Мы с целительницей сидели перед специальными книгами и цветом напоминали два спелых помидора. Пиа была мне очень благодарна, а я для себя узнала много нового.

Конечно в МАКП многие девушки и юноши начинали встречаться. Аристократы тщательно скрывали близкие отношения между собой, а простые адепты ничего не стеснялись. В среде бытовиков я научилась спокойно к этому относиться, но к счастью никто из моих неродовитых друзей не требовал от меня такого же поведения. Я воспитывалась в строгости и собиралась беречь невинность до свадьбы, подарив ее мужу в брачную ночь. Так было заведено испокон веков. Но вот первый поцелуй... По телу разливалась приятная истома, когда во сне Викрам Ратхор целовал меня. А наяву... Твердые на вид губы оказались мягкими на ощупь. Архимаг лишь прикоснулся своими губами к моим, но сердце против воли тут же неистово забилось в груди. Сегодня наконец сбылась моя самая тайная фантазия, но это не принесло долгожданной радости. Образ мага, который долгое время хранила память, разбился, оставляя в реальности бездушного и ироничного мужчину мало заботившегося о чувствах других. Я всегда мечтала, что в нашу следующую встречу Викрам Ратхор тут же меня узнает и тепло улыбнется, а на деле все вышло совсем не так. Я не заинтересовала архимага. Об этом явно говорил его безразличный взгляд, и мне стало очень больно. Не знаю, как долго плакала, уткнувшись в подушку, но усталость и насыщенные события вечера все же взяли верх. Я погрузилась в беспокойный сон, проспав до самого утра.


* * *
Часы показывали девять, когда вышла из спальни с намерением отправиться в академическую столовую на завтрак. Сегодня ректор объявил внеплановый выходной, за что все адепты и преподаватели были ему благодарны. Обычно Весенний бал длился чуть ли не до самого утра и проходил весело. Возрождение и любовь царили всю ночь, а наутро МАКП мечтала лишь отоспаться.

Я уже открывала входную дверь, когда из своей комнаты выскользнула Пиа.

- Доброе утро, - с улыбкой произнесла немного растрепанная целительница. - В столовую?

- Не мешало бы позавтракать, - отозвалась я, стараясь отвернуться, чтобы подруга не увидела моих опухших глаз.

- Что-то случилось Анна? - Пиа быстро подошла ко мне и пристально осмотрела с головы до ног. - Кто-то тебя обидел? Опять ректор? Ты из-за него вчера так рано ушла с бала?

- Нет, - для верности помотала головой, - я просто устала. Знаешь, это был мой первый бал, и мне с непривычки не удалось продержаться дольше, чем хотела. А как дела у тебя?

Подруга прекрасно поняла, о чем именно я спрашиваю, и слегка покраснела.

- Мы с Риком гуляли, а потом...

- Что потом? - целительница таинственно промолчала и загадочно улыбнулась. - Ну же Пиа, не томи. Пока не скажешь, не отпущу на завтрак.

- Вот ты какая, - подруга хмыкнула, а потом смущенно призналась. - Рик поцеловал меня, и это оказалось волшебно. В моем животе словно бабочки появились. Ах, Анна, как хорошо, что все так сложилась. Рик замечательный, он действительно любит меня и кажется нравится мне.

- Я рада за вас обоих, но не забывай, тебе не следует выставлять свои чувства напоказ. Если твой отец узнает, будет беда, - беспокойство в моем голосе заставило Пию подойти и порывисто меня обнять.

- Все будет хорошо, ведь со мной рядом такая замечательная подруга. А теперь пойдем для начала в мою комнату и избавим тебя от этого безобразия.

Пиа явно намекала на мои опухшие глаза, и я не стала сопротивляться. Никто не увидит меня сломленной и подавленной. Пусть мой первый поцелуй оказался не таким волшебным, как у подруги, решила стойко пережить свои разбившиеся мечты.

После завтрака я планировала посетить библиотеку, но Пиа смущаясь попросила сопроводить ее на прогулку по саду. Подруге было неловко говорить об этом, ведь она хотела тайно встретиться с Риком, не привлекая внимания и не вызывая слухов. Я согласилась и, чтобы не сидеть без дела в ожидании пока парочка нагуляется, захватила с собой учебник по высшей магии.

Во избежание случайных встреч мы с Пией сразу же направились в дальний конец сада. Погода радовала как никогда. Ярко светило весеннее солнце, пели птицы, а в воздухе пахло свежей травой и первыми цветами. Рик появился неожиданно, чем порядком нас напугал. Боевик в одной руке держал охапку желтых ирисов, которую тут же вручил зардевшейся Пие, а мне протянул книгу.

- Это конечно не пособие "Как насолить ректору и при этом не попасться", но думаю, тебе понравится.

С интересом взяла неожиданный подарок. На обложке книги большими буквами красовалась надпись "Высшая магия. Защитные заклинания. Начало".

- Для новичков, - пояснил Рик, собственнически обнимая одной рукой Пию за талию. - Думаю в сложившейся ситуации, тебе стоит изучить эту книгу. Научишься отбиваться от всяких приставучих личностей.

- Спасибо, Рик, - подарила боевику легкую улыбку и тут же села на ближайшую скамейку, погрузившись в увлекательное чтение.

Не знаю, сколько прошло времени. Пиа и Рик ушли наслаждаться обществом друг друга. Они выглядели такими счастливыми, что на сердце стало как-то радостно. Пусть мои мечты никогда не сбудутся, зато у подруги появился шанс обрести настоящую взаимную любовь. Эта мысль подняла настроение, и на душе появилась небывалая легкость.

Солнце уже достигло зенита, когда в воздухе передо мной возник магический посланец. Предчувствуя недоброе, все же открыла золотистый конверт.

"Адептка Саттэр, Вам надлежит немедленно явиться в кабинет ректора. Корнел Ласс".

Книга выпала из моих рук, но я тут же попыталась успокоиться. Решила сначала найти Пию и Рика, а уже потом бежать в кабинет ректора. Свернула на узкую дорожку, уводящую к стене академии, и увидела, как ко мне быстрым шагом приближаются целительница на пару с боевиком. В руках подруга держала такой же золотистый конверт, а лицо Рика выдавало беспокойство.

- Только не говори, что тебя тоже вызывает ректор! - показала своего магического посланца, чем еще больше озадачила друзей.

- Да. И немедленно, - нерадостно подтвердила Пиа.

- Я пойду с Вами, - Рик был настроен решительно, но мы обе тут же воспротивились.

- Не стоит, - твердо произнесла я за двоих. - Ты только разозлишь ректора еще больше. Мы итак в прошлый раз легко отделались.

Боевик насупился, но уступил. Он проводил нас до центральной части сада и свернул на боковую аллею.

- Как думаешь, зачем мы понадобились ректору? - в задумчивости спросила Пиа.

- Не знаю, - нехорошее предчувствие все настойчивее терзало душу, - но думаю, нам с тобой вряд ли это понравится.

Глава 9

Мы с Пией решили сначала зайти в общежитие, чтобы оставить цветы и книгу, а потом со всех ног бежать в кабинет ректора. Уже поднимаясь на третий этаж, услышали противный писк и, не сговариваясь, помчались еще быстрее. Предчувствие не обмануло: перед дверью в наш блок собралась толпа разъяренных адепток, готовых немедленно выломать ее. Кажется, большинство девушек покинули свои комнаты в чем были: кто-то прямо в бигудях, кто-то в наспех надетом халате, кто-то в уродливых ярко-розовых тапочках с меховым помпоном, а кто и во вчерашнем бальном платье. Как бы девушки не выглядели, их всех объединило одно - желание поскорее проникнуть внутрь и вскрыть магического посланца, который и издавал ужасный звук. Это было изобретение нашего ректора. Если адресат в течение пяти минут не вскрывал магического посланца, то раздавался резкий громкий писк, по своей пронзительности напоминающий стаю летучих мышей усиленную во сто крат. Причем этот звук не прекращался, пока послание не было прочитано. Поэтому я прекрасно понимала взбесившихся адепток, основная масса которых осталась на балу до утра и теперь мечтала выспаться.

- Девушки, разойдитесь!

Попробовала протиснуться к двери, но меня попросту не заметили. Обернулась к Пие, но та вместо того, чтобы попытаться дозваться до ничего не видящих и не слышащих девушек вдруг пронзительно свистнула, магически усилив свист до такой степени, что он даже превзошел писк ректорского посланца. Я от неожиданности потеряла дар речи, собравшиеся адептки тоже. Целительница воспользовалась всеобщим замешательством и оказалась у заветной двери. Нас тут же пропустили, прося как можно скорее избавить всех от противного звука. Оказавшись внутри, мы с Пией быстро сообразили, что магический посланник находится в комнате Виры. Целительница подергала ручку - заперто.

- Теперь моя очередь блеснуть талантами, - подмигнула подруге и призвала свою магию.

Легкий щелчок и дверь открылась.

- А мы отличная команда, - улыбнулась целительница и следом за мной вбежала в комнату высшей магички.

Вира крепко спала прямо в платье на нерасплавленной постели, и ее совсем не беспокоил звук магического посланца. Я тут же кинулась к конверту и открыла его. Писк не прекратился.

- Вот же..., - посланец оказался магически заблокирован, и прочесть его мог только тот, кому он предназначался. - Пиа, Вира хоть жива? Писк не прекратиться, пока именно она не ознакомится с содержимым.

- Ясно, - подруга тут же подошла к высшей магичке, проверила пульс, а затем куда-то убежала.

Вернулась целительница с большим тазом холодной воды и, не мешкая, вылила его содержимое прямо на спящую безмятежным сном Виру.

- Аааа, - высшая магичка заверещала, резко вскакивая с кровати и потеряв равновесие, упала на пол.

Я не стала ее жалеть и тут же сунула под нос послание ректора:

- Читай быстро, иначе все собрание, которое стоит у наших дверей, порвет тебя в клочья.

- А? Что?

Но тут опять на помощь пришла Пиа и дала понюхать Вире какой-то порошок, от которого она быстро пришла в себя.

- Читай, - повторила я и высшая магичка обреченно вздохнув подчинилась.

Когда противный писк прекратился, мы с Пией выдохнули с облегчением и, могли поклясться, что все женское общежитие сделало в данный момент то же самое. Но расслабляться было рано.

- А теперь бежим к ректору, - скомандовала я и направилась к шкафу, чтобы достать свежий наряд для Виры.

- Моя голова, - простонала высшая магичка, пока Пиа помогала ей снимать уже высушенное моей магией платье.

- Сейчас сбегаю за настойкой от похмелья, выпьешь по дороге, - отчеканила Пиа. Целительница, как и я понимала, что ректор нас убьет. Сколько прошло времени с момента получения магического посланника? Десять? Двадцать минут? Кошмар!

- Что случилось? Зачем нас вызывает ректор? - попыталась спросить Вира, но тут же скривилась от боли.

- Мы не знаем, - наконец выбрала приличное платье и начала помогать Пие переодеть подругу.

- Где ты вчера так напилась Вира? - поинтересовалась целительница.

- Лучше спроси с кем, - простонала в ответ магичка. - Это все твой брат, Анна. Он предложил выпить с ним бокал пунша, но каким-то образом на одном я не остановилась.

- Лиам умеет быть убедительным, - отозвалась я, заставив Пию отойти, и призвала магию. Вуаля! Платье зашнуровано и можно бежать.

- У тебя красивый брат, - выдала Вира и вопросительно посмотрела на меня.

- Даже не думай. Лиам еще не готов жениться, а вот вскружить голову очередной девушке это он всегда пожалуйста.

- Жаль, - грустно сказала Вира и тут же вскрикнула, когда мы с Пией за руки выволокли ее из комнаты.

Оставалось надеяться, что ректор еще не слишком взбешен.

Когда наша запыхавшаяся троица оказалась в приемной, нас буквально оттеснила в строну не менее тяжело дышащая толстушка Наяна Грас с факультета артефакторов.

- Ничего не понимаю, - выразила общую мысль Вира, надевая туфли обратно на ноги. Ей, как и нам пришлось их снять, чтобы бежать быстрее.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Поторопитесь адептки, если хотите жить, - секретарь Дол зловеще улыбнулся, глядя на наши манипуляции с обувью, и мы не мешкая практически ворвались в кабинет ректора, буквально застыв на входе.

Помимо нас, Наяны Грас и Корнела Ласса внутри были еще зельеварка Примула Телл с четвертого курса, высшие магички Одина Локруд и Вита Силвер, а также архимаг Ратхор. Последних двух я менее всего ожидала увидеть так скоро.

- Какая честь, что вы все же прибыли адептки Саттэр, Тормут и Нейвер, - мы понуро опустили головы и пробормотали слова извинения. Ректор строго посмотрел на нас и ледяным тоном приказал, - Садитесь.

Послушно опустились на расставленные полукругом стулья. Я предусмотрительно села на самый крайний, а вот Вире не повезло - Наяна Грас чуть ли не плюхнулась на свой стул, придавив высшую магичку. При этом атрибут мебели жалобно затрещал под весом артефакторши. Интересно, зачем нас собрали здесь? Украдкой взглянула на стоявшего у окна архимага. Викрам Ратхор одетый как всегда в черный балахон с безразличием взирал на всех, но казалось избегал смотреть в мою сторону. Сердце пропустило удар, но я заставила его угомониться. Хватит Анна, пора забыть свои детские мечты и жить реальностью!

- Адептки, - слово взял ректор, и мы все заволновались еще больше. - Вам оказана большая честь. Вы выбраны для участия в сто первом королевском отборе для Его Высочества принца Ричарда Амира Райана. Наследник вместе с узким кругом лиц самолично отобрал каждую из Вас.

- Вау, - перебила ректора потрясенная артефакторша. - Мы все невесты принца-красавчика.

Желваки на лице ректора ощутимо заиграли. Порадовал тот факт, что помимо меня Корнела Ласса бесил кто-то еще. Я даже тихонько хмыкнула, и это не укрылось от вездесущего взгляда архимага. Карие глаза тут же пронзили меня насквозь, вызвав в теле непонятную дрожь.

- Да, сейчас вы все невесты, адептка Грас, - тоном ректора можно было морозить лед, и бойкая артефакторша тут же прикусила язык, - но только одна станет нашей королевой. Завтра утром после занятий каждая из вас отправится домой, чтобы иметь возможность взять с собой на отбор все необходимое и уже на следующее утро оттуда порталом перенесется в королевский дворец. Инструкции вам передадут, родственников предупредят. Отбор продлится месяц и после его завершения у проигравших будет возможность выгодно выйти замуж или же вернуться в академию. Я со своей стороны напоминаю, что несмотря на пропуск занятий, Вы должны продолжать учиться. Экзамены никто не отменял. К тому же деканам сообщат о вашем вынужденном отсутствии, поэтому оно никоим образом не скажется на допуске к экзаменам.

- Да кому будет нужна эта учеба, - пренебрежительно отозвалась Вита Силвер, перекинув огненно-рыжую косу через плечо.

- Например тем, - жестко произнес ректор буквально пригвоздив взглядом зарвавшуюся адептку, - кто не станет королевой и не выйдет замуж. Все это время за вами будут пристально наблюдать и уверяю, никто не захочет взять в жены пустоголовую леди.

- Простите, - Вита стушевалась под грозным взглядом ректора и замолчала.

- Сейчас вы дадите архимагу Ратхору клятву о неразглашении. О вашем участии в отборе будет объявлено с момента его официального начала. Не забывайте, что помимо вас, адептки, за место жены принца будут бороться еще пять претенденток, которые превосходят вас во всем. В их числе есть лучшие выпускницы МАКП, так что не советую обольщаться и расслабляться.

Среди девушек поднялся шум, но они разом замолчали, когда архимаг отошел от окна. Он выглядел настолько властным и подавляющим, что кажется в этот момент кабинет ректора стал меньше. Я заставила себя спокойно посмотреть на этого мужчину, но мое предательское сердце все равно забилось быстрее, пока Викрам Ратхор подходил к сидящей на другом конце Вите Силвер. Архимаг не стал мешкать и просил ее протянуть руку.

- Клянетесь ли Вы, Вита Силвер, молчать о своем участии в сто первом королевском отборе до такого момента, пока Вам не разрешат разглашать данную информацию?

- Клянусь, - без колебаний, но как-то тихо ответила девушка и на ее запястье вспыхнула золотая метка в форме солнца.

Когда архимаг отошел от нее, все услышали, как с губ девушки сорвался вздох облегчения. Я не понимала, что она здесь делает. Судя по разговору ее и Викрама Ратхора, Вита уже не была девственницей, а такие леди не допускались на отбор. Слишком много возникало вопросов. После вчерашней выходки высшей магички я надеялась, что ее накажут, а вместо этого ей выпал шанс стать женой принца и будущей королевой.

- А отказаться можно? - тихо спросила Пиа у подошедшего к ней архимага, и в кабинете стало неестественно тихо. Викрам Ратхор с легким интересом посмотрел на целительницу, а потом несколько иронично заметил:

- Если Вы не боитесь, что вся Ваша семья после такого отправится в опалу то, пожалуй да, можно отказаться.

После этой фразы Пиа без колебаний протянула руку, а я практически ощутила панику подруги. Еще бы! Она только-только обрела свое счастье, и кажется Рик ей не просто нравился. Похоже, Пиа все-таки успела влюбиться. Что теперь будет?

Я глубоко задумалась, и поэтому не сразу заметила возникшего рядом архимага.

- Руку, - требовательно сказал Викрам Ратхор, и от его тона мне стало страшно. В нерешительности протянула ее запястьем вверх, но от архимага не укрылась моя внутренняя дрожь. Он как-то странно посмотрел на меня, а затем взялся за запястье, и кожу словно обожгло от этого прикосновения. - Не бойтесь адептка, не откушу же я Вам ее, в самом деле.

Несколько девушек рассмеялись, а я почувствовала что краснею. Может моя рука и не пострадает, но вот о сердце этого не скажешь. Чтобы отвлечься от будоражащего прикосновения архимага, перевела взгляд на ректора и увидела, как он сжал зубы и со злостью смотрел на мою полыхающую метку.

Когда наконец процесс принесения клятвы завершился, ректор отпустил нас. Так получилось, что я последней выходила из его кабинета и была остановлена резким:

-Адептка Саттэр!

Мгновенно застыла, не рискуя обернуться. Тон ректора не предвещал ничего хорошего, и я мысленно помолилась, чтобы Корнел Ласс меня отпустил. И тут судьба видимо сжалилась надо мной, так как архимаг небрежно-иронично произнес:

- Лорд Ласс, не задерживайте адептку. Нам с Вами еще необходимо обсудить кое-какие вопросы. Не возражаете, если вначале выслушаете меня? Я, знаете ли, ценю свое время.

- Идите адептка Саттэр, - разрешил ректор, и я поспешно выбежала из кабинета.

В приемной стоял гвалт. Все девушки явно находились под впечатлением от новости.

- Слышали, будет всего двенадцать участниц и победит одна, - с волнением произнесла золотоволосая герцогиня Одина Локруд. Девушка тонкая как тростиночка и плоская как столб на боевом полигоне выглядела весьма воодушевленной. Ее зеленые глаза прямо таки искрились. - Недаром принц выбрал меня, ведь мы вчера с ним станцевали целых два танца.

- Не обольщайся, - небрежно осадила ее Вита Силвер, - Ричард Райан любит девушек с формами, а у тебя и смотреть то не на что.

- Откуда ты знаешь? - русоволосая и кудрявая Примула Телл была самой низкорослой из нас, этакая миниатюрная пустышка, которая чудом доучилась до четвертого курса, а точнее благодаря влиянию своего дяди, спонсирующего МАКП.

- Я в отличие от тебя часто бываю на балах в королевском дворце, - снисходительно пояснила Вита Силвер и с ненавистью посмотрела почему-то на меня.

- В любом случае помимо всех нас, есть еще пять неизвестных девушек, которые могут оказаться опасными соперницами, - заметила Вира, окончательно оклемавшаяся после вчерашнего Весеннего бала.

- Только не для меня, - с насмешкой произнесла Вита и собралась продолжать разглагольствовать в том же духе, но тут раздался рык ректора:

- Вон из приемной все, живо!

Я первая покинула это место и, попрощавшись с подругами, направилась в библиотеку. Бросать учебу в мои планы явно не входило. Принц Ричард был конечно красивым и обаятельным мужчиной, но даже ради него не собиралась оставлять МАКП.


* * *
Вернулась в свою комнату ближе к вечеру. Ради книг пропустила даже ужин и теперь с благодарностью смотрела на Пию, которая захватила для меня булочку и пару яблок.

- Где ты была Анна? - Вира лениво листала модный журнал подозрительно напоминающий свадебный.

- В библиотеке. Не знаю, сколько буду отсутствовать в академии, но не хотелось бы по возвращению иметь проблемы с учебой.

- Думаешь, у тебя нет шансов? - поинтересовалась грустная Пиа. - Принц ведь открывал с тобой Весенний бал.

- Его попросил мой брат. Не думаю, что настолько понравилась наследнику, хотя, - вдруг хитро улыбнулась и, уловив перемену моего настроения, Вира даже отложила журнал в сторону.

- Что хотя? - хором спросили подруги.

- Вы заметили, девушек для отбора выбрали слишком разных.

- Но ведь мы все красивые и родовитые, - возразила Пиа.

- Ну да особенно Наяна Грас, - язвительно отозвалась Вира. - Чтобы Ричарду ее прокормить придется нашему королевству затянуть пояса потуже. Жаль, в Ришском королевстве нет принца, а то бы отправили ее туда. Несколько лет и соседи умерли бы с голоду. Глядишь, Наяну бы потом объявили национальной героиней.

- Как ты можешь говорить так Вира! - возмутилась целительница.

- Действительно как? - со смешком поддержала я. - А Вы не думаете, что на самом деле принцу нравятся полные леди? Вдруг Ричард Райан просто стесняется своих предпочтений?

- Да что б тебя Анна, - Вира возмущенно посмотрела на меня и расхохоталась, а Пиа впервые за весь вечер улыбнулась.

- Теперь без шуток. Мне кажется, все не так просто и нас выбрали, опираясь на что-то конкретное, - задумчиво произнесла я. Моя интуиция прямо таки кричала: дело здесь не чисто. - Слишком мало кандидаток. В предыдущих отборах участниц было намного больше.

- Не знаю, - пожала плечами Вира. - По-моему ты слишком все усложняешь. Было бы странно Анна, если в отбор взяли кого-то с факультета бытовиков, а так каждая из нас аристократка. Не бывает в жизни как в сказке. Принц никогда не женится на простушке. Такова суровая реальность.

На последних словах Вира с трудом подавила зевок и отправилась в свою комнату. Мы с Пией не долго думая последовали ее примеру.

Сон все никак не шел ко мне. Я снова и снова прокручивала в голове события в кабинете ректора. И все же почему Виту допустили до отбора? Не стали разглашать ее низкий поступок? А что с Калемом Илдаргом? Вот не о том я сейчас думаю! Перевернулась на другой бок и наконец-то уснула.

Посреди ночи раздался странный звук. Я тут же открыла глаза и увидела, как мою кровать полностью охватывает непонятное сияние, а потом почувствовала, как меня вместе с ложем уносит порталом в неизвестном направлении.

Глава 10

Перемещение закончилось стуком ножек кровати о паркетный пол. Я осторожно открыла глаза и осмотрелась. Темная комната, освещаемая лишь отблесками пламени в камине, стены, обитые коричневыми деревянными панелями, большой письменный стол в углу, много старинных шкафов с книгами. Наконец мой взгляд остановился на повернутом в сторону моей кровати кресле. Мужчина сидел в тени, и его лица не удалось рассмотреть. Я плотнее закуталась в одеяло, пытаясь подавить внутреннюю дрожь и, испугалась еще больше, когда знакомый голос в своей обычной манере произнес:

- Доброй ночи, адептка Саттэр!

- Лорд Ласс, Вы? - я была потрясена и еще сильнее стиснула одеяло. - Но зачем?

Ректор щелкнул пальцами и перед ним появился светящийся шар. Теперь я могла рассмотреть его лицо, и увиденное неприятно поразило. Корнел Ласс был сильно пьян. Он с трудом удерживал в руках хрустальный стакан, на дне которого плескалась янтарная жидкость. Черные кудрявые волосы оказались взъерошены, рубашка на груди распахнута, а под босыми ногами валялась пустая бутылка.

- Я слишком долго тянул с этим разговором, а теперь времени и вовсе не осталось.

Лорд Ласс полез в карман брюк и с трудом вытащил из него какую-то коробочку. Взмах руки и вот она уже лежит на моей кровати.

-Откройте! - приказывает ректор и залпом допивает остатки жидкости из своего стакана.

Дрожащей рукой беру квадратную коробочку и сглатываю. Нехорошее предчувствие поселилось в душе, но под властным взглядом ректора все же несмело открываю ее. Внутри оказывается красивое кольцо с крупным голубым бриллиантом, окруженным маленькими сапфирами - древнее и наверняка фамильное.

- Что это? - спрашиваю хриплым голосом и смотрю невидящим взглядом на ректора.

- Считайте это адептка Саттэр предложением руки и сердца, - Корнел Ласс бросил пустой стакан на пол, и он разбился на части, заставив меня вздрогнуть от неожиданного звука.

- Не понимаю..., - прошептала я, и тут мужчина резко поднялся из кресла, нетвердой походкой направившись в мою сторону.

Ректор сел на кровать и не позволил мне отодвинуться подальше. Властная рука захватила мой подбородок, заставив приподнять голову и посмотреть прямо в его глаза. От ударившего в нос запаха алкоголя ощутимо поморщилась, но мужчину это не смутило.

- Я предлагаю Вам стать моей женой адептка Саттэр, чего тут может быть непонятного, - в серо-голубых глазах появился хищный блеск. Ректор перевел взгляд с моего лица на шею и ниже, туда, где одеяло сползло, и показался краешек шелковой ночной рубашки. Вижу, как дернулся кадык мужчины, и окончательно пугаюсь. Между тем второй рукой лорд Ласс отвел от моего лица выбившуюся из косы прядь волос, а затем ласково провел пальцами по щеке.

- Зачем Вам это? Ведь я теперь одна из двенадцати невест принца, - напоминание о моем новом статусе заставило глаза Корнела Ласса вспыхнуть от злости.

- А Вы, адептка Саттэр, так хотите стать женой принца? Будете бороться за место будущей королевы? - язвительно спрашивает ректор, не прекращая меня удерживать.

Хочется заплакать, но не позволяю себе. Нужно бы убежать, но боюсь, что своими резкими движениями только спровоцирую этого непредсказуемого мужчину, который к тому же пьян.  Его глаза как-то странно смотрят на меня и, кажется, что ректор готов сегодня идти до конца.

- Я не знаю принца Ричарда настолько, чтобы видеть его своим мужем, но мой долг члена семьи Саттэр обязывает принять участие в отборе. Я не желаю неприятностей своим близким.

- Их и не будет, если мы заключим помолвку до официального начала отбора, - уверенно произносит ректор. Кажется, ему нравится мой ответ  и отсутствие восторженных возгласов при упоминании принца. - А по поводу чувств... достаточно того, что я желаю сделать Вас своей женой, а со временем и Вы смиритесь. Я позволю Вам закончить обучение в МАКП и, если получится, то  даже разрешу остаться преподавать. Захотите детей, и они у нас будут: столько, сколько Вашей душе угодно. Настаивать более чем на одном ребенке не стану. Мне нужен лишь наследник или наследница.

- Вы всерьез думаете, что после четырех лет издевательств я соглашусь стать Вашей женой? Вы изводили меня, чуть ли не ежедневно показывая неуважение и пренебрежение. Даже сейчас Вы продемонстрировали свое истинное отношение ко мне, сделав предложение совершенно пьяный! И Вы решили, что после всего этого я с радостью стану Вашей женой? - страх отступил, уступив место гневу. Оказавшись в ловушке сильных мужских рук, меня начало трясти от негодования. Сегодня очередная моя мечта разбилась вдребезги. Я, как и все девушки представляла, что когда-нибудь любимый сделает мне предложение, опустившись на одно колено, и поклянется в вечной любви, а вместо этого мне буквально швырнул фамильное кольцо пьяный ректор и объяснил такой поступок своей прихотью.

- То есть если бы я не задел Вашу гордость и сделал все как подобает, Вы бы согласились? - язвительно уточнил Корнел Ласс.

-Нет, согласиться на Ваше предложение мне бы никогда не позволило чувство собственного достоинства! - практически выплюнула в лицо ректору, а потом спокойно добавила, поражаясь взявшемуся откуда-то хладнокровию. -  Я сейчас в Вашей власти и не смогу сопротивляться, но подумайте о себе. Вы будете несчастны и сделайте меня такой же. Не лишайте нас обоих шанса стать счастливыми и обрести настоящую любовь. Не знаю, что движет Вами в настоящий момент, но это все не правильно.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍Корнел Ласс кажется удивился. Он привык, что я или дерзила ему или отмалчивалась, негодуя в душе. Но сейчас почему-то говорила правильные вещи, стараясь достучаться до разума и сердца этого мужчины. Мне даже невольно стало жаль его. Я вспомнила, что он очень сильно любил свою ветреную жену и после ее смерти так и не женился повторно.

Заметив смягчившееся выражение моего лица, Корнел Ласс предпринял новую попытку уговорить меня. После непродолжительного молчания, пока мы неотрывно смотрели друг на друга, он настойчиво произнес:

- Вы должны принять мое предложение, Анна, -  впервые за четыре года ректор назвал меня по имени, а не привычным "адептка Саттэр", - Прошу скажите мне "да" и я спасу Вас.

Лицо ректора вдруг стало загадочным и начало приближаться к моему. Близость сильного мужчины взволновала не на шутку, и он прекрасно видел это. Ожидание поцелуя застыло в воздухе, делая возникшее между нами напряжение практически осязаемым.

- От чего? - попыталась отодвинуться от находящихся буквально в сантиметре губ Корнела Ласса, но мне не позволили.

- От гибели Анна, от смерти. Вы погибните, если будете участвовать в королевском отборе, и я уже не смогу Вас спасти, - в голосе ректора послышалось какое-то отчаяние. - Вы удивительная, упрямая, гордая девушка. Вам не занимать старания и упорства. Вы должны остаться такой и жить, жить несмотря ни на что. Даже если Вы потом меня возненавидите... зато мне не придется видеть на Вас погребальный саван.

Слова Корнела Ласса звучали жутко. Мне показалось, что он просто бредит. Накрыла ладонью его приближающиеся губы и под удивленным взглядом мужчины вкрадчиво произнесла:

- Вы пьяны, лорд Ласс. Верните меня в комнату и ложитесь спать. Пожалуйста. Не заставляйте  ненавидеть Вас... Я не смогу простить Вам этого никогда, - почувствовала, что  плачу, ведь ректор готов был зайти слишком далеко. После этого у меня уже не будет иного выбора, как выйти за него замуж и скрыть позор. Я видела это в серо-голубых глазах и боялась,  он осуществит свои намерения.

Корнел Ласс одной рукой стер дорожку из слез на моей щеке и горько усмехнулся.

- Я не настолько чудовище как Вам кажется Анна. Подумайте о моем предложении. У Вас еще есть время.

И к моему удивлению ректор поднялся на ноги, чтобы порталом вернуть меня в общежитие вместе с кроватью.

Когда я оказалась в своей спальне, то тут же опрометью кинулась в ванную, где дала волю слезам. Поспешно умылась и выходя наткнулась на сонную Пию.

- Что случилась Анна? - подруга мигом скинула с себя оцепенение, увидев мое лицо. - Ты... все в порядке?

- Я не знаю Пиа, - вновь разрыдалась и подруга крепко обняла меня. - Я уже ничего не знаю.

-Тише, Анна. Все будет хорошо, вот увидишь. Мне остаться с тобой пока ты не уснешь?

Я кивнула, и подруга последовала за мной в спальню. Укутав меня одеялом, она присела рядом и начала гладить по голове, успокаивая словно ребенка. Так Пиа делала во время гроз, которых я жутко боялась. Почувствовала, как постепенно погружаюсь в сон, но из головы так не шли слова Корнела Ласса: " Вы погибните, если будете участвовать в королевском отборе, и я уже не смогу Вас спасти".

Глава 11

Я стояла у ворот Риттон-холла и с жадностью всматривалась в очертания замка, который до четырнадцати лет был моим домом.  Старая покосившаяся башня - на ее чердаке часто пряталась от назойливой гувернантки и любила проводить вечера за чтением книг. Огромный заросший пруд - в нем вместе с детьми слуг ловила лягушек, в надежде отыскать наконец своего волшебного принца. Большой цветущий яблоневый сад с единственным древним дубом, на который  так неосторожно забрался Пушок - здесь впервые я встретилась с архимагом Ратхором и влюбилась. Раньше это казалось таким несущественным, но мое сердце вдруг замерло от счастья, стоило вновь появиться в месте под названием дом.  Я рано лишилась своих родителей. Маму и папу убили грабители, когда мне было три,  а Лассу десять. Именно тогда нас с братом разлучили, отправив его в королевский дворец, а меня оставив с герцогиней. Камилла Саттэр ратовала за строгость в воспитании и неукоснительное соблюдение этикета. И хотя все время со мной была гувернантка, каждый вечер бабушка приглашала меня в кабинет и рассказывала разные истории. Я никогда не ощущала тепла от этой женщины, не знала нежности и ласки. Герцогиня была довольно необычной и экстравагантной, как говорили побаивающиеся ее слуги.  Она любила язвить и никогда не щадила чувства других, но мне почему-то казалось что бабушка просто несчастна.  Камилла Саттэр всегда с какой-то тихой грустью отзывалась о своем первом муже. Пускай до сих пор ходили слухи о ее любви к нынешнему королю, я видела в душе бабушки чувства совсем к другому мужчине - герцогу Саттэру. Дедушка много лет назад погиб на охоте: погнался за кабаном и, упав с лошади, сломал шею. Он оставил свою жену молодой вдовой с младенцем на руках. Слуги шептались, в то утро герцогская чета крупно поссорилась, ведь молодая герцогиня категорически отказывалась выпускать мужа из дома. Как бы сложилась жизнь бабушки, если бы дедушка не отправился на ту злосчастную охоту? Никто не знает. Никому не суждено видеть будущее кроме провидцев, но мне почему-то казалось, что из-за своего дара они были самыми несчастными магами на свете.

Когда очутилась наконец в замке и меня поприветствовали улыбающиеся слуги, то тут же отправилась в кабинет к бабушке. Герцогиня одарила меня легким кивком и велела идти собирать вещи. Завтра порталом мне надлежало отбыть в королевский дворец, чтобы принять участие в сто первом королевском отборе и не уронить честь семьи. Не стала спорить и пошла в свою комнату. К моему удивлению горничная доложила, что почти все необходимые наряды, драгоценности и прочие вещи уже упакованы как два дня назад. Похоже, бабушка опять все предусмотрела. Иногда я поражалась ее проницательности. Возможно и герцогине, дальней родственнице королевы Иланы, перепали частицы дара предвидения. Других объяснений просто не находила.

Остаток дня прошел в приятных хлопотах. Ближе к вечеру бабушка через слугу передала свиток из королевского дворца с правилами отбора и устное пожелание прочесть его сейчас в саду. Не стала возражать и отправилась к своей любимой скамейке, недалеко от того злополучного дуба, на который шесть лет назад забрался Пушок. Не успела удобно устроиться, как огромный белый кот тут же запрыгнул на колени и громко заурчал.

- Соскучился, малыш? - почесала питомца за ухом и с нетерпением развернула скрепленный королевской печатью свиток. В нем говорилась, что мне герцогине Анне Саттэр выпала огромная честь поучаствовать в сто первом королевском отборе, проводящемся для наследного принца Ричарда Амира Райана. Далее шли правила поведения, пожелания и список того, что не допускается: причинять вред соперницам, порочить честь и достоинство как свои, так и королевской семьи, вести нечестную борьбу за сердце принца и так далее. Нельзя было брать с собой приворотные зелья, артефакты и все то, что может вызвать искусственное влечение. Прочитала это без особого интереса. Воспитание явно не позволит мне опускаться до уровня интриг и мелких пакостей, чтобы стать принцессой, а в будущем королевой. Принц Ричард был красивым, обаятельным мужчиной и не мог не нравиться, но без настоящих чувств я вряд ли смогу создать с ним счастливую семью. Осознав, что мои мысли далеки от романтических, скрутила свиток и, повинуясь какому-то внутреннему порыву, поднялась с места. Ноги сами понесли меня к парадному крыльцу, где я застала спускавшегося по ступеням Корнела Ласса и провожающую его пристальным взглядом герцогиню. Ректор шел размашистой походкой и, казалось, если бы мог, то побежал. На его лице застыла мука, но вдруг он резко остановился, словно почувствовал мое присутствие. Тысячи эмоций промелькнули во взгляде мужчины: от неуловимой радости до полного отчаяния. Корнел Ласс дернулся, явно намереваясь подойти, но потом просто мне кивнул и стремительно зашагал по дорожке к своему коню.

- Анна, - строгий оклик бабушки заставил меня оторваться от созерцания удаляющегося всадника, и я перевела покорный взгляд на герцогиню. - Пойдем в мой кабинет. Нам надо поговорить.

Не дожидаясь, она стремительно развернулась и шелестя юбками неспешно направилась в дом. Последовала за ней в душе гадая, зачем приезжал лорд Ласс. После сегодняшней ночи мы виделись с ректором лишь в портальной зале, где он перед отправкой домой пожелал всем участницам отбора удачи. Корнел Ласс даже не смотрел на меня и, не дожидаясь, пока последние из нас перенесутся, направился по своим делам. А теперь он был здесь. Неужели...

Додумать не успела, так как уже стояла в кабинете бабушки, и она перед серьезным разговором по привычке закурила.

- Милая Анна, ты знаешь, зачем сегодня приезжал ваш ректор?

- Я полагаю, Вы для этого меня и позвали, - вежливо произнесла, уклоняясь от прямого ответа.

- Что ж верно, - хмыкнула герцогиня, выпуская облако сизого дыма, из-за которого на мои глаза навернулись слезы. - Лорд Ласс просил твоей руки. Кажется, ты серьезно задела его сердце внучка.

- Ректор никогда не говорил мне о своих чувствах, - смотрю бабушке прямо в глаза и понимаю, она получает удовольствие от нашего диалога.

- До меня доходили слухи, что лорд Ласс издевается над тобой, но видимо он, после того как овдовел, совсем разучился ухаживать за женщинами, - молчание и новая затяжка. - Ты бы хотела стать его женой Анна?

- Я - участница отбора и теперь официально одна из двенадцати невест принца. Так зачем Вы спрашиваете мое мнение?

Герцогиня рассмеялась.

- Ты - гордая девочка Анна, а ваш ректор  - болван. Все могло бы сложиться иначе, но он сам сделал свой выбор, отказавшись от него.

- Я не совсем понимаю Ваши слова.

- Что ж объясняю. Корнел Ласс просил твоей руки, но я привела некоторые доводы, которые позволили ему по иному взглянуть на ситуацию, и он передумал. А может, просто испугался.

Сердце что-то кольнуло: самолюбие, гордость, разочарование? Не знаю. Но в душе поняла, что не могу отнестись к словам бабушки равнодушно, хотя должна бы.

- Что скажешь на это Анна?

- Мысли и мотивы лорда Ласса всецело принадлежат ему. Я не умею читать в сердцах, но если бы у ректора были ко мне настоящие чувства, Вы бы дали разрешение на этот брак. Даже несмотря на мое участие в отборе.

Герцогиня прищурилась, внимательно изучая мое лицо. Она видела, что мое самолюбие слегка уязвлено, но виду не подала.

- Возможно, ты права Анна, а возможно и нет. Но как я сказала, он сам сделал свой выбор, - герцогиня перестала курить и жестко произнесла. - Поклянись, что никому не расскажешь о цели визита Корнела Ласса в Риттон-холл, тем более Лиаму.

- Вы не объясните почему? - мне не нравилось, что бабушка как обычно приказывала слепо следовать ее словам, скрывая мотивы, которые движут ею в такие моменты.

- Теперь это уже не важно, да не важно. Иди Анна. Скоро ужин, а завтра тебя ждет королевский дворец.

Я сделала реверанс и уже собралась уходить, но была остановлена:

- Хочу дать тебе один совет Анна. Знаешь, как выжить среди гадюк в королевском дворце? Нужно стать среди них королевской коброй. Запомни это, а теперь ступай.

Ужин прошел в прохладной обстановке. Мы с бабушкой почти не разговаривали, не считая пары дежурных фраз. После я отправилась спать и горничная Марта от души пожелала удачи сказав, что принцу очень повезет, если он выберет меня. Поблагодарила эту добрую женщину, которая все мое детство тайком приносила мне в спальню любимые пирожные, и наконец-то оказалась в кровати. Я боялась, что не смогу быстро уснуть, но сон на удивление не заставил себя долго ждать.

Мне снилось, как я иду по светлому просторному коридору. Платье из парчи приятно шуршит, а на ногах красуются туфли на высоком каблуке. Чувствую себя счастливой как никогда. Мне хочется петь, мне хочется смеяться и кажется, имей я возможность, то просто взлетела бы от накатывающего ощущения эйфории. А вот и заветная дверь. Открываю ее и быстрыми шагами пересекаю богато обставленную гостиную. Не смотрю по сторонам и уверенно захожу в спальню, но и тут не задерживаюсь. Меня словно тянет куда-то вперед. Дохожу до ванной комнаты, и сердце замирает. Неуверенно опускаю ручку, и дверь со скрипом открывается. Противный звук режет уши, но не обращаю на это внимание. Здесь очень светло, несмотря на то, что за огромным окном, выходящим в сад, сейчас вечер. Свет магических светильников падает на стоящую посередине ванну. Неспешно приближаюсь к ней, и сердце начинает стучать быстрее. Почему-то везде на полу вода. Замираю, не решаясь сделать следующий шаг. Мне хочется развернуться и убежать, но тело уже не слушается, а ноги будто сами продолжают идти вперед. Сначала кажется, что ванна пуста, но потом подхожу ближе и вижу ее: девушка с коричневыми длинными волосами в красивой ночной рубашке смотрит на меня не видящим взглядом из-под толщи воды. Ее изумрудные глаза широко открыты, а кожа имеет жемчужно-белый цвет - цвет покойника. Я против воли наклоняюсь ближе, словно стараясь как можно лучше запомнить этот момент. В девушке, лежащей в ванне до краев наполненной водой, узнаю себя и тут же резко просыпаюсь от своего громкого крика.

Глава 12

- Лиам!

Под строгим взглядом герцогини я тут же поумерила свой пыл и, как подобает благовоспитанной леди, чинно спустилась с лестницы.

- Сестра, - брат слегка поклонился и подал руку, помогая преодолеть последние ступени.

- Но как ты здесь оказался?

- Отпросился у Рича..., - беззаботно начал брат, но, увидев вытянувшееся лицо бабушки и стоящей рядом с ней служанки, тут же исправился, - у Его Высочества Ричарда и он милостиво разрешил мне быть тем магом, который сопроводит Вас, Ваша Светлость, к месту сбора участниц.

- Не в королевский дворец? -  с удивлением спросила я.

- Не имею права разглашать информацию, - без сожаления ответил брат и хитро улыбнулся, а мне захотелось как в детстве обидеться и показать ему язык, но я уже взрослая и давно себя так не веду.

Кажется, Лиам все прочел по моему лицу и усмехнулся. Он подал мне руку и жестом велел служанке остановиться.

- Этни останется дома. Личных служанок брать запрещено.

- Это возмутительно, - произнесла бабушка, по-королевски спускаясь с лестницы. Да, Камилла Саттэр до сих пор могла произвести впечатление и с годами не растеряла это врожденное умение.

- Приказы короля не обсуждаются, - неожиданно строго ответил Лиам и я возможно впервые поняла, что передо мной не просто мой старший брат, а будущий герцог Саттэр - боевой маг, мужчина, который был не только близким другом принца, но и его хранителем.

- Мне плевать на приказы Амира, - бабушка как будто специально решила позлить внука, и я увидела, как решительно сверкнули каре-зеленые глаза брата.

- Мы ведь спешим, - встала между бабушкой и Лиамом, чтобы предотвратить надвигающуюся ссору.

- Верно, - сквозь зубы процедил Лиам. Несмотря на свой казалось бы легкий характер, брат был вспыльчивым.

Герцогиня поджала губы и также предпочла прекратить бессмысленный разговор. Она подошла ко мне и бросила лишь короткое:

- Береги себя, Анна.

Не пожеланий удачи или победы в предстоящем отборе - сухая, лишенная эмоций фраза. Бабушка развернулась и, больше ни на кого не глядя, отправилась к себе. Казалось она вела себя как обычно, но я успела заметить, что шла герцогиня сутулясь, словно какое-то тяжкое бремя вдруг свалилось на ее хрупкие плечи.

-Ну что, готова? - Лиам нашел в себе силы улыбнуться, и я шагнула в открывшийся перед нами портал.


* * *
Мы оказались на окраине столицы Корнуольского королевства рядом с каким-то огромным поместьем. Корнул славился своей красотой и обилием фонтанов. Старый город постоянно разрастался, и каждый год в нем силилось еще больше жителей. Теплый мягкий климат, много зелени, приятно радующей глаз, мощеные булыжником улицы и чистота, за которой тщательно следили - так и манили остаться в Корнуле навсегда. Я с каким-то трепетом взирала на такую близкую сейчас столицу, и сердце замирало от предвкушения. Бабушка не возила меня в Корнул, и теперь сердце королевства наконец-то стало досягаемым.

- У вас будет свободное время, и я обещаю, что все тебе здесь покажу, - Лиам с улыбкой наблюдал за моим восторженным лицом, а затем слегка потянул за собой. - Не волнуйся, твои вещи переместят сразу же в королевский дворец. К каждой из вас скоро приставят по служанке, которые на протяжении всего отбора будут помогать вам собираться.

- Думаю, для меня это не будет проблемой, - просто сказала я, намекая, что для мага-бытовика справится со шнуровкой платья или другими бытовыми мелочами не составит труда.

- Для тебя нет, а для других вполне, - хитро ответил брат, уверено направляясь к четырем большим шатрам разных цветов: синего, зеленого, желтого и оранжевого.

- Может, все же скажешь, где мы находимся? - я чуть-чуть приподняла подол своего нежно-кремового платья, идя по выложенной мозаикой дорожке и любуясь при этом дивным вишневым садом. Все деревья были усыпаны нежно-розовыми цветами и вызывали желание рассмотреть поближе эту красоту.

- В поместье графа Маркуса Денвера - канцлера Его Величества. Между прочим, он весьма перспективный жених. Если уж не получится захомутать Ричарда, разрешаю тебе обратить внимание на этого мужчину. У него блистательная карьера.

- Ты невыносим, брат, - стукнула Лиама веером по руке, на что будущий герцог Саттэр лишь улыбнулся.

Наконец мы подошли к шатрам, и навстречу нам вышла красивая женщина в строгом темно-синем платье.

- Леди Далива, - в голосе брата появились обольстительные нотки, но стоящая перед нами леди даже бровью не повела и с презрением посмотрела на улыбающегося Лиама.

- Лорд Саттэр, - ей все же пришлось соблюсти правила приличия, но судя по ее нахмурившемуся лицу, она явно не была в восторге от моего брата.

- Познакомьтесь, это моя сестра леди Анна Саттэр, участница сто первого королевского отбора.

- Леди Далива, - произнесла я учтиво и привела в реверансе, чем заслужила ее легкое одобрение. Похоже, мои манеры произвели на леди благоприятное впечатление.

Этой женщине на вид казалось около тридцати. Ее темно-каштановые волосы были уложены в затейливый пучок, а одна прядь кокетливо спускалась на правое плечо. На безымянном пальце леди я заметила белеющий след от кольца, а значит, она не так давно стала вдовой. Разводы в Корнуольском королевстве не допускались.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Леди Анна, - произнесла женщина мелодичным голосом, - я графиня Далива Ингрэм - сваха сто первого королевского отбора. Вас определили в оранжевый шатер вместе с двумя такими же участницами. У Вас есть час, чтобы переодеться и подготовиться к церемонии времен года. Всех участниц разбили на тройки, и каждая из вас будет представлять зиму, весну, лето и осень. Прошу пройдите в оранжевый шатер к остальным конкурсантам. Времени не так много.

- Благодарю, - вежливо ответила я и, слегка кивнув Лиаму, направилась в сторону своего шатра.

Брат двинулся следом за мной, но был остановлен строгим:

- Не помню, лорд Саттэр, чтобы Вы входили в число участниц отбора или Вас следует внести в список тринадцатым?

Кажется, не на всех женщин действует обаяние брата. Я слегка замедлила шаг. Очень хотелось услышать, чем закончится этот примечательный диалог.

- О, Вы слишком жестоки леди Далива, - несколько пафосно ответил брат, и была уверена, что в этот момент он шутливо поклонился. - Но Вы правы и я повинуюсь. Не могу спорить, когда Вы смотрите на меня так сурово и напоминайте при этом старую занудную гувернантку Анны.

Я хмыкнула и пошла дальше. Ну, братик, ну Лиам. Видимо его крепко зацепила королевская сваха. Надо предупредить Виру, что здесь ей явно нечего ловить.

Вошла в оранжевый шатер и обомлела. Снаружи он казался намного меньше, чем внутри - пространственная магия, не иначе. Но больше всего меня обрадовало то, что при моем появлении две остальные участницы взвизгнули и, наплевав на удерживающих их служанок, кинулись на встречу.

-Анна!

Объятия Пии и Виры стали удушающими, а неподдельная радость в их глазах оказалась заразительной.

- Девочки, но как? - не могла поверить, что нас троих определили в один шатер. Наверняка это Лиам постарался. С благодарностью подумала о брате, который как мог заботился обо мне. Естественно куда комфортнее собираться в компании подруг, нежели враждебно настроенных конкуренток.

-  Это чудо, - отозвалась Вира, позволяя служанке увести ее на постамент, где швеи подгоняли по фигуре удивительной красоты оранжевое платье из струящейся парчи.

- Это такая радость, - поддержала высшую магичку улыбающаяся Пия. - Хорошо, что мы в одной команде.

- Я так понимаю наше время года - осень. А Вы уже видели остальных участниц?

Меня интересовали пять неизвестных леди, которые, по словам Корнела Ласса, были опасными соперницами, превосходящими нас во всем.

- Да, - отвечает Вита и вскрикивает, потому что одна из иголок колет ее, так как подруга вертится. - Поаккуратнее.

- Прошу прощения, леди Эльвира, - лопочет модистка под гневным взглядом серых глаз.

- Если еще раз уколешь, то я добьюсь, чтобы тебя уволили.

- Вира, успокойся, - миролюбиво произношу я. - Лучше не вертись и не мешай делать своей модистке ее работу.

- Ладно, поборница справедливости, - Вира смягчается и продолжает увлеченно рассказывать. - Так вот здесь сестра Виты Силвер - Ритория. Она лучшая выпускница факультета высшей магии МАКП и вдобавок красавица. Намного красивее своей сестры и опаснее. Достойная соперница.

Я нахмурилась, припоминая такую же рыжеволосую и стройную девушку с серебристыми глазами, которая в прошлом году с отличием окончила МАКП. Действительно опасная конкурентка. Интересно, знает ли Ритория, что ее сестра спала с принцем? Наверно вряд ли. Сестры вроде бы не были слишком близки, а это нам на руку.

- Кто еще? - послушно ухожу за ширму и с помощью служанки начинаю раздеваться.

- Баронесса Лидия Эвуд  - красивая, но не хватает шарма.  У нее волосы цвета вороного крыла и отливают синевой. За такой подарок судьбы можно и убить.

- Говорят, принцу нравятся блондинки, - встряла в нашу беседу служанка, помогающая мне подняться на постамент, чтобы модистка занялась моим платьем.

- Откуда тебе известно? - подозрительно спрашивает Вира.

- Я уже три года служу в королевском дворце и многое знаю, - с достоинством отвечает служанка, пристально следя за тем как модистка надевает на меня платье и начинает подгонять по фигуре.

- Как твое имя? - интересуюсь я, рассматривая миловидную русоволосую девушку с веснушками.

- Тина, леди Саттэр.

- Будешь моей служанкой, - бросает Вира и поворачивается, как того от нее требует модистка.

- Простите леди Тормут, но я отдана в распоряжение леди Саттэр, - неожиданно уверенно отвечает девушка и помогает модистке, придерживая подол моего платья.

- Хм, - Вира явно злится, но тут же возвращается к нашему разговору об участницах. - Следующая парочка вряд ли стоит нашего внимания. - Герцогиня Алисия Фикруд - много пафоса, но похоже тупая как пробка, и графиня Тария Рикс - симпатичная и талантливый целитель, но у нее кривой нос и она вряд ли понравится принцу.

- А кто пятая?

- Герцогиня Синтия Палмут, вот ее, пожалуй, стоит опасаться. Волосы у нее белоснежные, правда брови, на мой взгляд чересчур темные, но формы - глаз не оторвать. Она артефактор и уже снискала уважение и любовь многих поданных. Занимается благотворительностью.

- Я уверена, каждая из нас обладает чем-то, что привлекло внимание принца, - на удивление модистка быстро закончила с нарядом и теперь Тина занялась моими волосами.

Наконец сборы подошли к концу. Мы трое были одеты в одинаковые платья с полукруглым вырезом и пышной юбкой. Волосы нам распустили, а на головы водрузили венки из оранжево-красных листьев. Смотрелось на удивление красиво и гармонично. Благодаря стараниям модисток и служанок мы стали достойными представительницами осени.

- Леди, время, - сваха неожиданно появилась в шатре и осмотрела нас придирчивым взглядом. Кажется, леди Далива осталась довольна увиденным. - Сейчас ваша тройка сядет в приготовленное ландо и отправится по главной улице Корнула в королевский дворец. Сегодня праздник времен года и вам необходимо поприветствовать поданных королевства. Будьте милыми, машите и улыбайтесь. Вы должны произвести благоприятное впечатление на жителей столицы, и помните, с этой самой минуты вас уже оценивают.

Сказав это, сваха покинула наш шатер. Вира тут же отправилась следом за ней, поторапливая нас с Пией. Ну вот, первое испытание впереди. Да начнется сто первый королевский отбор.

Глава 13

Все двенадцать участниц украдкой рассматривают друг друга, пока к нам подъезжают украшенные в соответствии со временем года ландо. Первыми встретят жителей Корнула представительницы зимы. Их ландо расписано морозными узорами, а от дверок до самых колес растекается рисунок, напоминающий своими очертаниями вьюгу. Четверка запряженных белоснежных скакунов прекрасна, и я не скрывая любуюсь этими красивыми животными. Они фыркают, отводят уши назад и бьют копытом, показывая свое нетерпение, как и мы участницы.

- Прошу, леди Ритория, леди Вита и леди Синтия, - голос свахи звучит неожиданно громко и заставляет вновь вернуться в реальность.

Две рыжеволосые девушки и одна с белоснежными волосами, одетые в длинные синие платья с венками из застывших снежинок, гордо вскинув головы, садятся в первое ландо. Они не смотрят на соперниц, уверенные в своем превосходстве, и я слышу, как Вира стоящая рядом со мной презрительно фыркает.

- Леди Лидия, леди Алисия и леди Тария, прошу, - сваха явно нервничает, выказывая всем своим видом нетерпение. Видимо, мы начинаем опаздывать, а это неприемлемо.

Девушки стараются выглядеть решительно и, пусть их ярко-зеленые платья прекрасны, я вижу на бледных лицах неуверенность. После представительниц зимы все мы кажемся какими-то блеклыми и невзрачными на фоне гордых аристократок с завышенным самомнением. Однако вскоре замечаю, как Алисия Фикруд берет себя в руки и подает пример остальным девушкам из команды весны. Она встряхивает своими русыми волосами, которые имеют зеленоватый оттенок, и забирается в ландо. Вира же вовсю веселиться рядом со мной.

- Вам смешно, леди Эльвира?

Возникает ощущение, что глаза у свахи есть и на затылке, поэтому подруга тут же замирает, больно вцепившись в мою руку, и со всем почтением выдает:

- Прошу прощения, леди Далива, этого больше не повторится.

Сваха смеряет нашу троицу недовольным взглядом и сурово произносит:

- Не забывайте, где вы находитесь, и ведите себя как леди, а не как пустоголовые девицы.

Рука Виры сжимается еще сильнее, и я слегка наступаю подруге на ногу, чтобы она пришла в себя. Помогло. Теперь лицо высшей магички принимает серьезное выражение, и она также смиренно ждет нашей очереди.

Ландо украшенное первоцветами и запряженное четверкой гнедых коней отъезжает вслед за первым, и я понимаю, что близится наш черед. Кажется, нервное состояние Виры теперь передалось и мне.

- Леди Одина, леди Наяна и леди Примула, поторопитесь. Король не будет вас ждать, - терпение свахи похоже на исходе. Она нервно постукивает веером по руке и взглядом поторапливает одетых в желтые платья девушек сесть в запряженное четверкой рыжих лошадей ландо.

Толстушка Наяна так торопится, что чуть ли не падает, когда забирается в предложенный экипаж. Спасибо слуге, который вовремя сориентировался и с трудом помог девушке вернуть равновесие.

- Леди Эльвира, леди Пиаштри и леди Анна...

Мы поспешно идем к ландо, украшенному изображением осеннего листопада. Рисунок похож на живое пламя, а вороные кони составляют яркий контраст. Наша троица явно привлечет к себе внимание жителей Корнула. Быстро, но со всем достоинством садимся, и кучер заставляет лошадей тронуться с места. Я не заметила, что все это время кажется не дышала.

- Можешь выдохнуть, Анна, - со смешком сказала высшая магичка, которая выглядела весьма уверенной и даже беззаботной.

- Ты какая-то несерьезная, Вира, - замечает Пиа, при этом она также как и я, с интересом посматривает по сторонам и старается слишком сильно не вертеть головой.

- Я просто не паникую и хочу, чтобы жители Корнула получше рассмотрели свою будущую королеву, которой несомненно будут гордиться и восхищаться, - самодовольно изрекла высшая магичка расправив плечи.

- Расскажите же нам, леди Эльвира, чем Вы кормите свое самомнение? Растет как на дрожжах, - мы с Пией заговорщически подмигиваем друг другу, обмениваясь хитрыми улыбками.

- Можете говорить что хотите, но имейте в виду, после этого я вряд ли возьму вас фрейлинами и помогу найти удачную партию, - Вира стрельнула глазами и отвернулась.

- Похоже, вместо гордой и вызывающей восхищение будущей принцессы подданные увидят нахохлившуюся точно курицу леди, - не могу удержаться от шпильки в адрес высшей магички, и она чуть ли не рычит. Но Вира не может долго на нас сердиться, поэтому спустя пару минут уже весело улыбается. Напряжение в экипаже ослабевает.

Наше ландо попадает в портал, а затем на секунду меня оглушает шум большого города. Жители столицы от всей души приветствуют участниц сто первого королевского отбора. Мы едем по главной улице, улыбаемся и машем. Все-таки воспитание дает о себе знать и постепенно внутреннее напряжение отступает. Мы с Пией сидим рядом и с трудом удерживаемся, чтобы не рассмеяться от картины впереди. В ландо лета Наяна Грас так широко машет руками, словно пытается вызвать ветер. Артефакторша видимо входит в кураж и Примула с Одиной успевают лишь в последний момент наклонить головы, чтобы не получить по лицу мощными ладонями. Да, не повезло девушкам лета с напарницей. Большинство жителей показывают на Наяну Грас пальцами и по-доброму смеются. Вира не выдерживает наших с Пией гляделок и тоже оборачивается, а затем всеми силами пытается подавить смешок.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Центральная улица украшена цветами, лентами и шарами. Нашу процессию ограждает протянутый с двух сторон магический барьер, который не позволяет жителям приближаться. На расстоянии пяти метров друг от друга стоят стражники, готовые в любой момент защитить избранниц принца. Выглядят боевые маги устрашающе. Будь я на месте возможных нарушителей, даже не попыталась бы протиснуться к участницам отбора, ведь пересечение магического барьера сейчас - прямой путь в допросную лорд-канцлера.

Праздничное настроение толпы оказывается заразительным. Поневоле ощущаю, что начиню улыбаться искренне, но потом замечаю, как двое мальчишек каким-то немыслимым образом проталкивают сквозь барьер маленькую девочку, которая неловко спотыкается и падает на колени. Она больно ударяется о мостовую и с трудом сдерживает слезы. Совсем малышка. Двое стражников тут же бегут к ней. Один из них резко вздергивает девочку в воздух, и она пугается грозного боевого мага.

- Остановите ландо! - сама не понимаю, что на меня находит, но мой повелительный тон заставляет кучера подчиниться.

- Анна, куда ты? - с удивлением спрашивает Вира, но я уже открываю дверцу и спускаюсь вниз.

Ноги сами несут к плачущей девочке, и мне с трудом удается не сорваться на бег. Вспоминаю уроки бабушки, которая учила в любой ситуации сохранять достоинство, поэтому уверенно подхожу к стражникам и произношу:

- Будьте добры, отпустите ребенка.

Два боевых мага оборачиваются и смотрят на меня с легким недоумением. Девочка замирает на миг, и ее огромные синие глаза кажутся в этот момент еще больше.

- Леди вернитесь в ландо, - не слишком дружелюбно произносит один из стражей.

- Я попросила отпустить ребенка, - вежливость в голосе граничит с холодным приказом. Наверняка сейчас я как никогда похожа на свою бабушку и боевые маги, колеблясь минуту, уступают.

Девочка оказывается на земле и тут ко мне подходит Пиа. Целительница быстро сориентировалась, и вот уже разбитые коленки ребенка больше не болят.

- Спасибо, - произносит это чудесное чумазое создание и светло улыбается.

- Нам необходимо доставить нарушительницу в допросную.

Складывающаяся ситуация заставляет стражей нервничать. У них есть приказ, и они обязаны его выполнять, но в этом случае на лицо явное превышение полномочий. Я понимаю, надо стоять на своем до конца и между тем слышу, как притихла толпа в ожидании, что будет дальше.

- Обойдетесь, - Вира стремительно подходит к нам и кажется не знает, куда деть свои руки, чтобы по привычке не упереть их в бока.

- Девочка не виновата, ее толкнули. Вам бы следовало лучше поддерживать целостность магического барьера, а не засматриваться на девушек в толпе, - отчитываю двух боевых магов, словно провинившихся адептов младших курсов.

Вира с Пией с изумлением смотрят на меня, но я уже подхожу к девочке и слегка опускаюсь, чтобы наши головы были на одном уровне.

- Как тебя зовут малышка? - ласково спрашиваю, отводя прядь волос с чумазого лица.

- Ири, - девочка с восхищением и опаской смотрит на трех участниц королевского отбора и двух суровых боевых магов, которые только и ждут момента, чтобы забрать ее в казематы лорд-канцлера.

- Не бойся. Стражники ничего тебе не сделают. Это просто их работа. Ты пришла на праздник одна?

- Нет, мои родители стоят дальше, а я отстала от них и не смогла пробраться сквозь толпу.

- Где они стоят?

- У фонтана в форме рыбы, - девочка указывает вдаль, и я принимаю неожиданное для себя решение.

- Хочешь стать участницей отбора на некоторое время? - спрашиваю с хитрой улыбкой.

- А такое возможно? - Ири недоверчиво смотрит на меня, одетую в красивое платье из оранжевой парчи и такую недоступную для простой жительницы Корнула.

- Возможно все, - подмигиваю, а затем вынимаю из своего венка несколько листьев, призываю магию и вот в моих руках маленькая копия венка осени.

Надеваю его на голову Ири, и девочка застенчиво улыбается.

- Пойдем? - протягиваю руку. Девочка доверчиво вкладывает свои маленькие пальчики в мою ладонь. - Побудешь немного избранницей принца.

Личико Ири тут же расцветает и она согласно кивает.

- Анна..., - только и произносит Вира, но тут же понимает, чего я хочу.

- Леди..., - кучер растерянно смотрит на нашу маленькую процессию, но потом улыбается и пропускает.

Мы идем вместе с Ири за руку и машем. Вира и Пия следуют по разные стороны от нас, и толпа взрывается овациями. Жители улыбаются и ликуют, а в моем сердце появляется какое-то умиротворение. Умом понимаю, что нарушила протокол, но глядя на сияющие синие глаза ребенка, убеждаюсь в правильности своего поступка.

- Леди осень! - скандирует толпа, и наша четверка улыбается в ответ, приветствуя праздник времен года.

Наконец показался заветный фонтан. Я подвожу Ири к ее родителям. Стражники тут же отодвигают барьер, и девочка оказывается в крепких объятиях отца и плачущей матери. Она оборачивается, а я посылаю ей в ответ добрую улыбку. В кармане Ири лежит мое рубиновое кольцо. У меня таких много, а вот ей будет память или же, продав его, семья сможет нормально прожить хотя бы несколько лет. Судя по их виду, они явно бедствуют.

- Леди Саттэр.

Оборачиваюсь и вижу рядом с собой внешне спокойного архимага, одетого как обычно в черный балахон. Несмотря на равнодушное выражение лица, карие глаза пылают гневом. Викрам Ратхор подает мне руку, и я опираюсь на нее, чтобы пройти в наше ландо. Мило улыбаюсь, но чувствую, что сейчас меня просто-напросто отчитают. Так и есть.

- Что это было? - сквозь зубы требовательно спрашивает мужчина, хотя со стороны кажется, что мы мирно беседуем.

- А на что это похоже архимаг Ратхор? - о Боги, что я творю. Нельзя так разговаривать с архимагом, но слова уже вырвались сами по себе, и теперь меня ждет неминуемая расплата.

- Вы задержали процессию. Король недоволен, - сильные пальцы больно впиваются в мою руку, и с трудом удерживаю собственный крик.

- Я не дала совершиться произволу и подарила маленькой девочке несколько минут волшебства, - продолжая мило улыбаться, отвечаю архимагу, который буквально сверлит меня взглядом.

- Вы совершили глупость!

- Если Его Величеству будет угодно, то я готова смиренно принять последствия своего решения. Но хочу заметить, уважаемый архимаг, что именно Вы отвечаете за королевский отбор. В магическом барьере появилась прореха, и если бы стражники лучше выполняли свою работу, то всего этого бы не случилось.

- То есть Вы считаете меня виновным в данном инциденте?

Мы с архимагом уже подошли к ландо, и я собралась поставить ногу на ступеньку, но сильные пальцы удержали меня на месте.

- Это не мне решать, - одаряю Викрама Ратхора выразительным взглядом, намекая на то, что пора меня отпустить, так как наш разговор начинает привлекать ненужное внимание. Сотни глаз смотрят на застывших у ландо участницу отбора и могущественного архимага, гадая что происходит.

- Действительно не Вам, Вы лишь одна из двенадцати, - едко произносит архимаг, помогая мне забраться в ландо. На долю секунды его рука дольше положенного сжимает мою, а потом резко развернувшись мужчина уходит порталом.

- Когда это ты так успела насолить архимагу? - с интересом спрашивает Вира, а вот Пиа кажется волнуется не на шутку.

- Не знаю, но видимо у меня талант. Непременно продемонстрирую его на одном из конкурсов, - свожу все к шутке, и наше ладно наконец трогается, утопая в оглушительных криках жителей Корнула.


* * *
Подъезжаем ко дворцу с черного входа. Нас словно преступниц ведут какими-то темными коридорами, явно стараясь скрыть от глаз любопытных придворных. Все это вызывает легкое недоумение, но никто из девушек не рискует задавать вопросы злой свахе. Леди Далива после прибытия последнего ландо одарила нашу троицу таким убийственным взглядом, что пожалуй могла бы составить неплохую конкуренцию ректору или даже архимагу. Инверсно, что Лиам в ней нашел? Отодвигаю мысли о брате на второй план и пытаюсь рассмотреть интерьер дворца, но к сожалению не успеваю. Наконец сваха останавливается в одном из коридоров и указывает в сторону четырех дверей. Каждая имеет цвет своего времени года.

- Прошу леди располагайтесь. Через пять часов состоится бал в честь времен года. Ужин вам подадут в комнаты, а ваши платья будут готовы к пяти часам. Советую хорошо отдохнуть и привести себя в порядок. Сегодня вам предстоит тяжелый день.

- А как же слуги? Где наши слуги? - повелительно спрашивает Вита Силвер.

- Сегодня обходитесь своими силами. Не забывайте, что пока вы команда, - обрубает сваха и не прощаясь покидает нас.

Мы с подругами первые заходим в отведенные комнаты и с восхищением замираем. Все внутри напоминает осень - бледно-оранжевые стены, золоченая мебель и темно-бардовые ковры. Даже светильники здесь выполнены в форме кленовых листьев. Красота! Общая гостиная и три спальни. У каждой из нас своя ванная комната, что после четырех лет совместного владения оной весьма радует.

- Мне необходимо поспать, - Вира выбирает крайнюю справа комнату и тут же скрывается за дверью. Через несколько секунд она появляется в дверном проеме и, уперев руки в бока, грозно спрашивает:

- Ну и кто мне поможет?

Мы с Пией улыбаемся и идем в ее комнату.

- Как же хорошо, что среди нас есть маг-бытовик, - с блаженством произносит высшая магичка, заваливаясь на кровать, после того как я освободила ее от корсета.

- Просто хорошо, что мы вместе, - помахала рукой засыпающей Вире и после помощи Пие направилась в свою спальню.

Она полностью походила на две предыдущих: огромная кровать, туалетный столик, небольшой диванчик, пушистый ковер на полу и балкон с видом на сад. Я в отличие от подруг решила сначала принять ванну, а потом отдыхать. С упоением сняла платье и корсет, оставшись в полупрозрачной сорочке и панталонах. Уже в ванной комнате поняла, что халат видимо нужно искать в гардеробной. Туда то и направилась, коря себя за несообразительность. Когда возвращалась с заветной вещью в руках, в спальне резко расчертили воздух, и передо мной предстал архимаг собственной персоной. От неожиданности вскрикнула и прикрылась, на что мужчина мазнул по мне равнодушным взглядом, давая понять о своей незаинтересованности. Мои щеки тут же покраснели, а в душе стало обидно. Анна, о чем ты вообще думаешь? Кое-как выровняла сбившееся дыхание, чтобы с возмущением произнести:

- Как Вы смеете врываться в мою спальню? Немедленно покиньте ее!

Викрам Ратхор окатил меня презрением и с безразличием заявил:

- Я - архимаг.

"Да неужели?" - чуть не сорвалось с моего языка, но вовремя промолчала и вслух сказала совершенно иное.

- Да, Вы - архимаг, а еще Вы мужчина, не так ли?

Викрам Ратхор никак не отреагировал на мой намек, что ему нечего делать в девичьей спальне, нарушая своим присутствием все мыслимые и немыслимые правила приличия.

- Я пришел предупредить Вас, леди Саттэр, чтобы Вы не болтали об услышанном на Весеннем балу в академии.

- Вы имеете в виду связь Виты Силвер и принца Ричарда? - все же уточнила, продолжая прикрываться халатом.

- А Вы умеете иногда думать. Что ж я весьма рад этому открытию, - едко бросили в ответ, делая шаг вперед и тем самым, заставляя краснеть и нервничать еще больше.

- Если Вы о ситуации на параде, мне казалось, мы уже все выяснили, и Вы согласились, что я права, - не знаю, откуда взялись силы противостоять этому мужчине, ведь цветом я уже наверняка напоминала спелый помидор. Судя по снисходительному выражению лица Викрама Ратхора, так оно и было.

- Я тот, кто отвечает за королевский отбор, и не советую Вам спорить со мной, иначе Ваши шансы на победу растают как снег по весне, - карие глаза недобро сверкнули, предупреждая, что их обладатель не потерпит помеху в лице одной из претенденток на руку и сердце принца.

- То есть Вы все же взяли всю вину за инцидент с девочкой на себя? - вздрагиваю, когда архимаг резко делает шаг в мою сторону, сокращая и без того небольшое расстояние между нами. Чувствую, как сердце в груди начинает лихорадочно биться.

- Вы специально провоцируете меня, леди Саттэр? - в карих глазах помимо злости появляется что-то опасное.

- Если только на убийство, мое..., - с ужасом осознаю, что сказала это вслух и тотчас же мечтаю провалиться в подземелье королевского дворца.

Викрам Ратхор смотрит на меня словно на диковинную зверушку и от его следующих слов мне хочется плакать:

- Может все же на такую, как Вы, Ричард и поведется.

Архимаг резко разворачивается и исчезает порталом, а мои ноги предательски подгибаются, и я опускаюсь на ковер. Стало очень обидно. Викрам Ратхор ясно дал понять, что считает меня взбалмошной пустышкой. Вытерла слезы тыльной стороной ладони и решительно направилась в ванную комнату. Ну ничего. Я еще покажу ему чего стою. Вы еще будете локти кусать архимаг, когда Ричард Райан объявит меня своей невестой.

Глава 14

Время до начала бала пролетело незаметно. Я долго лежала в ванне и приводила в порядок свои мысли. Визит архимага выбил меня из колеи, и до сих пор все внутри сжималось от чувства обиды и поруганного достоинства. Больше всего возмутила бесцеремонность, с которой Викрам Ратхор проник порталом в мою спальню. Это недопустимо, чтобы мужчина, не будучи мужем или родственником, вот так просто появлялся в покоях незамужней леди. Если бы кто-то в этот момент нас застал, архимагу пришлось бы на мне жениться. От этой мысли внизу живота появился тугой узел. Нет, не буду думать о глупостях. Задержала дыхание и полностью погрузилась под воду. Когда почувствовала, что легкие жжет из-за недостатка воздуха, тут же заставила себя вынырнуть.

Сон, приснившийся в Риттон-холле, не оставлял меня. Заходя в наши покои в королевском дворце, с волнением ждала, что видение повторится, но интерьер спальни и ванной комнаты оказался абсолютно не таким. Подруги даже не заметили, как я еле слышно выдохнула от облегчения и решила больше никогда не вспоминать тот кошмар.

Я видимо задремала в ванной, так как проснулась от резкого чувства холода. Поспешно вылезла из воды и отправилась приводить себя в порядок. В шкафчике нашла множество флаконов с различными кремами и притираниями, но решила в данном вопросе положиться на Пию. Когда покинула ванную комнату, оказалось что целительница уже дожидается меня в спальне. Не стала медлить и тут же воспользовалась ее знаниями. После кремов и особого раствора моя кожа слегка мерцала, волосы шоколадного цвета приобрели насыщенный здоровый блеск, а из тела ушла вся усталость. Стук в дверь возвестил о том, что нам в гостиную принесли ужин.

- Разбудим Виру? - предложила я и вместе с целительницей направилась в спальню любившей поспать подруги.

Через пятнадцать минут нам удалось отодрать вцепившуюся в кровать высшую магичку. Лишь слова об ужине и приближающемся бале помогли окончательно разбудить подругу. Она с визгом кинулась в приготовленную мной ванну и, пока Вира приводила себя в порядок, вновь раздался стук в дверь - принесли наряды для бала.

- О, нет, - простонала я, увидев красивые красные платья. - Только не этот цвет! У меня теперь на него стойкая аллергия!

- А мне нравится, - как-то мечтательно произнесла Пиа, явно в этот момент думая вовсе не о принце.

Про Рика мы не говорили, но я видела в голубых глазах целительницы тоску. Не знаю как ей удавалось держаться вдали от того, кто похоже похитил ее сердце. Быстрый ужин и не менее быстрые сборы. Мы работали слаженно, как и подобает команде. Я помогала с платьями и прическами, Вира с помощью косметики подчеркнула наши достоинства. В отличие от высшей магички и целительницы отказалась от красной помады на губах. Придирчиво рассмотрела себя в зеркале, все же любуясь пышным платьем, от которого при каждом движении отделялись маленькие листочки. Мой бальный наряд для праздника в честь времен года состоял из лифа и юбки - просто, но благодаря яркому цвету смотрелось выигрышно. Я подняла свои волосы наверх и выпустила несколько волнистых прядей, открыв шею и одновременно приковав к ней внимание. Маленькие бриллиантовые сережки и колье завершили образ. Представила, как изменится лицо архимага, когда гордо пройду мимо него, и победоносно улыбнулась своему отражению.

- Знаешь Анна, будь сейчас принц на моем месте и увидев такое решительное лицо, сразу бы сделал тебе предложение, - поддразнила показавшаяся из-за спины Вира.

- Я сейчас думала вовсе не о принце, - обернулась и посмотрела на высшую магичку со всем присущим семейству Саттэр достоинством.

- Вот как? И о ком же ты думала, Анна? Признаюсь мне любопытно, - Вира хитро посмотрела на меня и тряхнула своей черноволосой кудрявой шевелюрой. Высшая магичка сногсшибательно смотрелась в красном платье и имела вид роковой девушки. Бедный принц Ричард и присутствующие на балу лорды. Похоже, их сегодня ждет вечер потрясений.

- Не о ком, а о чем, - спокойно поправила я. - Бал - это испытание и не удивлюсь, если на нем нас будут проверять, а уже завтра огласят первые результаты.

- Думаешь? - вся веселость тут же исчезла с лица высшей магички. - Ты наверно права Анна, прости. Это все от нервов.

- Понимаю тебя. Мы все волнуемся ведь на кону не только возможность стать женой принца, но и честь семьи.

- Ты как всегда говоришь правильные вещи.

"О да, я их говорю, чтобы отвлечь тебя от главного, Вира. И почему вместо планов по завоеванию Ричарда Райана мне хочется привлечь внимание архимага? Нужно срочно менять приоритеты. Моя цель на этом отборе отстоять честь семьи и если я полюблю принца, то тогда придется как следует побороться за звание его жены".

Мысленно расставила для себя приоритеты, и стало намного легче. И вот мы втроем покидаем наши покои, чтобы встретиться с другими участницами сто первого королевского отбора. На удивление наша тройка и представительницы зимы единственные, кто не опоздал к назначенному времени. Вита, Ритория и Синтия одеты безукоризненно. Странно. Мы, несмотря на многолетнюю практику, все же не обошлись без моей магии, а тут две высшие магички и одна артефакторша на домашнем обучении. Хотя возможно герцогиня Палмут не так уж проста? А вдруг этой троице помогли? Интуиция казалось согласилась с последним предположением, и я против воли нахмурилась. Настроение явно не улучшил тот факт, что на девушках были платья точно такого же силуэта как у нас, вот только синего цвета и сидели они на них не хуже, подчеркивая все девичьи прелести. Видимо, первым испытанием станет идентичность нарядов, ведь известно, что любая девушка хочет выделиться на фоне всех остальных.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Пока мы в молчании обмениваемся с командой зимы неприязненными взглядами из комнат наконец выходят "весна" и "лето". Надо сказать, что Лидия, Алисия и Тария справились весьма неплохо - зеленые мерцающие платья зашнурованы как следует, а волосы просто оставлены распущенными. Им явно не стыдно будет появиться на балу в честь времен года. А вот у команды лета дела шли не очень. Платье на Одине Локруд сидело косо, так и норовя сползти вниз. Примула Телл выглядела не лучше, особенно ее кудрявые волосы, которые торчали из пучка в разные стороны. Но превзошла всех определенно толстушка Наяна. Она руками держала платье на себе, вдобавок ее волосы казались какими-то грязными. Не учили девушек-артефакторов в МАКП как ухаживать за собой. Грас всегда была слишком поглощена учебой и вот результат.

- Добрый вечер леди, - сваха, одетая в потрясающее переливающееся платье цвета морской волны выглядела намного выигрышнее всех нас вместе взятых. Похоже сегодня на балу придворные дамы оторвутся на нас по полной. - Вижу, все готовы. Следуйте за мной.

Леди Далива прекрасно видела, что Наяна Грас явно не может идти на бал в таком виде. Не знаю, почему ее напарницы отказались помогать, но мне стало искренне жаль девушку, которая вот-вот была готова разрыдаться.

- Прошу прощения, леди Далива, - я нагнала сваху и присела в реверансе вынуждая ее остановиться.

- Что Вы хотите леди Анна? Это не может подождать? - сваха явно была не рада возникшей паузе, но приготовилась уделить мне драгоценную минуту своего времени.

- Леди Наяна не может в таком виде пойти на бал. Позвольте помочь ей.

- Хм, - сваха цепким взглядом отыскала артефакторшу Грас и, рассмотрев ее повнимательнее, лишь покачала головой. - Что ж, если готовы рискнуть леди Анна, то помогайте. Но учтите, что через двадцать пять минут в бальный зал войдет король, а после его появления Вы уже не будете иметь право присутствовать на празднике. А так запомните: три поворота направо, два налево, идете минуя семь дверей и налево. Удачи.

- Я понимаю и спасибо, леди Далива.

Резко развернулась и, схватив Наяну за руку, потянула растерявшуюся девушку в апартаменты осени.

- Ты что творишь? - Вира и Пия собрались было последовать за нами, но я воспротивилась. - Идите, иначе не успеете.

- А ты? - целительница вовсе не хотела оставлять меня.

- Пропущу ритуал ожидания короля и топтания на месте. Вира уведи Пию.

Высшая магичка послушалась, а я чуть ли не потирая руки, развернулась к Наяне и довольным голосом произнесла:

- Приступим?


* * *
Не помню, когда в последний раз бегала так быстро. Наяна еле поспевала за мной, а ее завитые в локоны волосы подпрыгивали словно пружинки. Да, девушка преобразилась и выглядела достойно. Я спасла не только ее репутацию и всей семьи Грас, но и своей родной МАКП. Выбросила появившуюся откуда-то в голове мысль о Корнеле Лассе и ускорилась, насколько это позволяли длинное платье и высокие шпильки. Наш боевой маг Крамэр сейчас рукоплескал бы мне. Я на тренировках так добросовестно не выкладывалась как сейчас. На удивление артефакторша не намного отставала. Надо было все же отдать дань ее упорству. А вот во мне сейчас явно чувствовался авантюрный дух бабушки. Похоже, с появлением в моей жизни Викрама Ратхора он проснулся снова. Шесть лед назад я и впрямь доставляла бабушке не мало хлопот, но потом после того рокового дня стала намного спокойнее и рассудительнее. В МАКП меня чуть ли не заучкой считали, но после Весеннего бала что-то во мне словно ожило.

- Не отставай, - на ходу обернулась к Наяне, а потом почувствовала как впечатываюсь во что-то твердое. - Ай!

Чьи-то руки подхватывают меня в последний момент, и я поднимаю голову. На лице архимага столько эмоций, что первым моим желанием становится продолжить забег, но мне не дают, удерживая на месте силой.

- Ко всем прочим Вашим недостаткам, леди Саттэр, Вы еще не умеете смотреть куда идете, а точнее бежите. Вижу, герцогиня Камилла так и не смогла привить своей внучке хоть какие-то манеры.

Я вспыхнула и почувствовала, как начинаю злиться. Резкий тон архимага заставил мое лицо пылать, но собрав всю свою выдержку в кулак, произнесла безразличным тоном:

- Прошу прощения, уважаемый архимаг. Мне жаль, что даже такая хрупкая леди как я может причинить Вам вред. Надеюсь, Вы со снисхождением отнесетесь к моему недостатку, но пожалуй у меня сейчас нет времени, чтобы обсудить с Вами мои остальные отсутствующие достоинства и пробелы в воспитании.

Бровь архимага слегка приподнялась. Видимо мало кто разговаривал с ним в таком тоне и еще имел наглость позволить себе завуалированную издевку. Викрам Ратхор словно заставил себя оторвать от меня взгляд, чтобы посмотреть на застывшую на месте Наяну.

- Почему Вы здесь леди Грас?

- Я..., - артефакторша все же справляется с дрожью в голосе, а затем говорит правду. - У меня не получилось самостоятельно подготовиться к балу, а мои соседки отказались протянуть руку помощи. Леди Анна сжалилась надо мной и, рискуя самой опоздать на бал, помогла.

- Вот как, - только и произнес архимаг, вновь одаривая меня взглядом своих магических карих глаз.

Все это время мы так и стояли: я, вцепившись в его балахон, и он, крепко держа меня обеими руками за талию. Почувствовала, как ладони архимага даже через ткань платья вызывают легкое жжение. Меня охватила дрожь и чтобы не выдать свое волнение холодным учтивым голосом попросила:

- Будьте так любезны, отпустите.

Викрам Ратхор словно очнулся и тут же исполнил мою просьбу. Я поправила платье и поняла, что теперь мы с Наяной точно не успеем. Это осознала и девушка. Она подошла ко мне со слезами на глазах, и тут неожиданно архимаг разрезал воздух около нас.

Я встала как вкопанная, а мужчина с долей превосходства произнес:

- Прошу поторопиться, леди. Король уже вот-вот войдет в бальный зал.

- Спасибо, - ошарашено поблагодарила я, стараясь сохранить невозмутимость и достоинство на лице.

- Не стоит, принцу Ричарду не нравятся леди с одышкой, - иронично заметил Викрам Ратхор, явно намекая на то, что я до сих пор не могу полностью восстановить дыхание после изнурительного забега до бального зала.

Не знала, как поверить такой удаче, но Наяна в этот раз сообразила быстрее и утащила меня за руку в портал. Мы оказались на месте вовремя.

- Их Величества король Амир Фальк Райан и королева Илана Райан.

Глава 15

Не успев толком посмотреть по сторонам, тут же присела в глубоком реверансе и замерла.

- Я рада, что вы успели, - еле слышно прошептала застывшая справа Пия.

Меня весьма порадовал тот факт, что архимаг Ратхор не просто открыл портал рядом с участницами отбора, но именно около Пии и Виры. Какой предусмотрительный! После этого даже не могла толком злиться на него, хотя он в очередной раз продемонстрировал всю свою архимагическую сущность.

Ожидание затягивалось. Ноги столь не привычные к шпилькам казалось готовы были в любой момент подвернуться, но я терпела, как и все остальные одиннадцать избранниц. Наконец около нас раздались звуки тяжелых шагов.

- Леди Саттэр!

Слегка вздрагиваю, когда вижу перед собой протянутую руку, унизанную пятью кольцами с сапфирами. Вкладываю свои пальчики в шершавую ладонь короля и послушно выпрямляюсь.

- Ваше Величество.

- Леди Саттэр, наконец-то Вы почтили нас своим присутствием, - король Амир улыбается, пока его синие глаза пристально изучают меня. От его взгляда хочется прикрыться, но я продолжаю стоять как ни в чем не бывало.

- Для меня честь, быть здесь, - всем своим видом демонстрирую смирение, и пожилой немного обрюзгший платиновый блондин удовлетворяется таким ответом. Когда-то король Амир был по-настоящему красив, но сейчас вызывал лишь какое-то гадливое чувство. Его похотливый взгляд прошелся по рядам застывших в реверансе девушек и вновь вернулся ко мне.

- Вы, вылитая Камилла, только глаза изумрудные, - бросает он напоследок, не позволяя королеве Илане вставить и слова. Пожилая женщина неприветливо смотрит в мою сторону и поджав губы идет следом за мужем. Не похожа королевская чета на любящих супругов. Да и была ли любовь? Фаворитки короля Амира менялись с завидной регулярностью, а королева Илана всю свою жизнь просидела в покоях, лишь изредка покидая их для участия в мероприятиях, требовавших ее непосредственного присутствия. Такова участь прорицательницы. Королеву охраняли лучше, чем всю королевскую сокровищницу. Дар видеть будущее бесценен, а значит и она сама.

Наконец правители Корнуольского королевства заняли свои места и все придворные выпрямились. Вита Силвер недовольно посмотрела на меня, как и большинство присутствующих на балу леди. Молодые аристократки словно пытались прожечь на мне дыру, и под их взглядами стало крайне неуютно. А разве могло оказаться иначе? Король явно выделил мою скромную персону среди других участниц отбора, но сделал он это лишь потому, что ранее я никогда не появлялась при королевском дворе. К тому же по слухам на своем отборе король Амир выбирал между леди Иланой в девичестве Актор и моей бабушкой, которая в молодости походила на меня теперешнюю. Я украдкой взглянула на королеву и поняла, что несколько десятилетий назад эта женщина была красавицей, о чем свидетельствовали почти лишенное морщин лицо, блестящие дымчатые глаза и стройная фигура. Вот только сейчас перед ней стояла практически живая копия соперницы, вызывая в памяти те времена, когда король еще обращал внимание на свою жену. Пусть мы с королевой были родственницами, она судя по всему явно не питала любви к семейству Саттэр.

- Его Высочество наследный принц Ричард Амир Райан!

Мне показалось, что стоявшая от меня по левую руку Вира простонала. Да опять приседать в реверансе и ждать, когда разрешат подняться. Все только начинается. Самое время порадоваться, что у короля родился только один ребенок. Оказывается, из-за соблюдения протокола можно если не умереть, то покалечиться точно.

- Прошу леди поднимитесь, - приятный голос принца пролился словно бальзам для наших порядком уставших ног и спины.

Девушки тут же заулыбались и я поймала себя на том, что как и все с интересом рассматриваю принца. Ричард смотрит на всех и на каждую в отдельности. Он сегодня необычайно хорош в своем темно-синем камзоле и вид имеет очень даже мужественный. Я уже говорила, что принц красавец? Пожалуй, да. Он по очереди подходит к каждой девушке и приветствует ее, произнося пару дежурных комплиментов. Когда до меня доходит черед, Ричард Райан вместо заученной фразы вдруг понижает голос:

- Мне доложили о произошедшем на церемонии приветствия, и я восхищен Вашим большим сердцем, Анна. Надеюсь, в нем найдется место и для меня.

Щеки предательски порозовели, но мне тут же удалось взять себя в руки. Ричард Райан между тем подарил Вире несколько изысканных комплиментов и пошел дальше.

- Что он тебе сказал? - украдкой поинтересовалась высшая магичка.

- Как будто ты не слышала, - пытаясь скрыть собственное смущение, не стала повторять слова принца. Мне и так с трудом удалось вернуть лицу привычный цвет.

- Нет, - недовольно прошептала подруга, - принц при помощи заклинания скрыл ваш разговор.

С удивлением посмотрела на высшую магичку, а та в свою очередь сузила глаза, явно злясь. Да что же это такое? Сегодня первый день отбора, а Вира уже ведет себя странно. Неужели так хочет победить? Она ведь пока не влюблена в принца, а значит, как и большинство девушек мечтает лишь о богатстве, власти и всеобщем преклонении.

- Если принц посчитал, что его слова не предназначены для чужих ушей, то я не имею право их разглашать, - произнесла это из вредности, но похоже у Виры с наступлением бала пропало чувство юмора.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Как пожелаешь, - буквально прошипела брюнетка и всем своим видом дала понять об окончании разговора.

Я лишь мысленно пожала плечами и решила, что мы обязательно все обсудим, но позже и в своих покоях. Не стоит прилюдно выяснять отношения - это признак дурного воспитания.

Когда принц Ричард занял место подле отца, король Амир взял слово.

- Сегодня на праздничном балу в честь времен года я объявляю о начале сто первого королевского отбора. Двенадцать прелестных девушек будут сражаться за сердце наследного принца, и победительница станет не только его женой, но и вашей будущей королевой. Леди, я желаю удачи каждой из вас, и пусть победит достойнейшая. А теперь да начнется бал!

Все придворные громко захлопали в ладоши и отошли к стенам, освобождая пространство. Настало время первого танца. Право выбора леди для него принадлежало наследнику. Ричард Райан уверенной походкой спустился с подножья трона и направился в нашу сторону. Все участницы тут же присели в реверансе, показывая себя с самой выгодной стороны. Уверена, кто-то стрелял глазами из полуопущенных ресниц, кто-то старался сделать так, чтобы вырез платья открывал как можно больший обзор, кто-то мило краснел. Я же поймала себя на мысли, что мечтаю обзавестись туфлями на более удобном каблуке. Ногу уже порядком натерло и теперь каждое движение вызывало боль. Шаги принца становились все громче. Он неторопливо прошел мимо представительниц зимы, не стал задерживаться рядом с весенними девушками. Та же участь постигла леди-лето, и вот наследник оказался рядом с нами. Я услышала, как слева от меня тяжело выдохнула Вира. Ближе, еще ближе, шаг... и тут рядом со мной раздается бархатный голос принца:

- Прошу, окажите мне честь открыть бал времен года.

Почему-то мне стало совсем не обидно, когда Ричард Райан вывел в центр зала смущенную Пию. Подруга явно не ожила, что принц остановит свой выбор на ней, как и стоявшая рядом со мной Вира.

- Ничего не понимаю, - произнесла высшая магичка, когда под чарующие звуки скрипки принц и Пия закружились в вальсе.

- А ты разве со мной разговариваешь? - с легкой насмешкой уточнила у подруги. - Или теперь, когда я оказалась не в фаворитках у принца ты сменила гнев на милость?

- Анна, перестань..., - начала было Эльвира, показывая всем своим видом раскаяние.

- Это ты перестань, - строго оборвала я ее, - стоит лишь принцу каким-то образом выделить меня и ты начинаешь походить на разъяренную фурию. Это отбор Вира, здесь мы или вместе или каждая сама за себя. В любом случае я собираюсь далеко пройти, чтобы не уронить честь семьи.

- То есть ты не собираешься замуж за принца? - подозрительно интересуется Вира.

- Если я действительно полюблю наследника, то пойду до конца, можешь не сомневаться, - прозвучало жестко и холодно. Я сама себе удивилась. Вира и раньше была взбалмошной, но в последнее время ее поведение разочаровывало. Так и назревал вопрос: а подруга ли она нам с Пией на самом деле?

- Прости, - в очередной раз покаянно произнесла высшая магичка. - Я тебе все объясню вечером, но поверь, у меня есть веские причины, чтобы выиграть отбор.

- Хорошо, - еле заметно киваю, и подруга расслабляется, правда ненадолго.

Танец Пии и принца подходит к концу, а значит, теперь все придворные могут принять участие в празднике. Не могу не отметить, как гармонично смотрится подруга в паре с Ричардом Райаном. Оба высокие блондины, красивые, изящные, притягивающие взгляды и великолепно чувствующие музыку. Наверно так и должны выглядеть будущие король и королева. Эта мысль причудливым образом проникает в сознание, и я даже моргаю, чтобы придти в себя. Вальс заканчивается, объявляют следующий танец. Принц возвращает Пию на место и тут же приглашает Виту Силвер. Снова горестный вздох Виры и мне даже становится ее жалко. Не успеваю поддержать расстроившуюся подругу, как вижу уверенно направляющегося в нашу сторону Лиама. Брат улыбается и явно хочет пообщаться, вот только не дойдя буквально пару метров, резко останавливается.

- Леди Саттэр, позвольте пригласить Вас на танец, - симпатичный лорд в камзоле цвета охры протягивает свою руку, и его черные глаза с предвкушением смотрят на меня. Он как будто отличается ото всех остальных мужчин, которых я когда-либо видела. У него длинные волосы чуть ниже плеч какого-то серо-желтого непонятного цвета, а легкая небритость делает вытянутое лицо притягательным. Глядя на этого лорда, сразу понимаешь, что перед тобой опасный мужчина, который всегда добивается своего.

- Мы не представлены, лорд..., - даю возможность незнакомцу назваться, и тот лишь слегка улыбается одними уголками полных губ.

- Денвер, граф Маркус Денвер к Вашим услугам, - он по-прежнему держит руку на весу, и я принимаю приглашение лорд-канцлера Его Величества.

Пока мы встаем в строй пар, вижу Лиама, который мне подмигивает, и поневоле вспоминаю фразу брата про "перспективного жениха". Заиграла музыка, и лорд Денвер тут же положил свою руку на мою талию. Я сделала то же самое, и наши взгляды встретились.

- Как Вам дворец леди Саттэр? - учтиво спрашивает лорд-канцлер, и я ощущаю, как темные глаза затягивают меня словно в омут.

- Не могу ответить на Ваш вопрос, лорд Денвер, потому что я здесь впервые, - чувствую, что тело начинает покалывать и мне не нравятся собственные ощущения. Боль в ноге также не улучшает настроение, но я стараюсь не обращать на нее внимание.

- Тогда как Вам отбор? Как Вам наш принц? - не унимается мужчина, который похоже привык к допросам, нежели к диалогам.

- Принц - достойный мужчина, а отбор - повод напомнить, что нашу семью рано списали со счетов, - не знаю, почему говорю ему все это, но язык словно живет собственной жизнью.

- Интересный ответ, леди Саттэр. А что Вы будете делать, если не победите? - мужчина заходит за мою спину и слегка прижимает к себе, как будто наслаждается нашей неожиданной близостью.

- Вернусь в МАКП. В любом случае я планирую закончить обучение, - и снова правдивый ответ.

- Вы ведь всего лишь маг-бытовик, а они ценятся намного ниже остальных, - возникает чувство, что граф Денвер нарочно пытается меня задеть, чтобы вызвать на откровения.

Наши взгляды вновь встречаются, и я со всем достоинством произношу:

- А Вы всего лишь лорд-канцлер, но при этом почему-то принимаете не меньшее участие в судьбах поданных, чем король.

Лорд Денвер вдруг хитро улыбается и кажется с трудом сдерживает смех. Танец ускоряется, и говорить становится практически невозможно. Замечаю как Вира что-то умудряется втолковать довольному Лиаму, который пригласил ее то ли из жалости, то ли ради какой-то собственной цели. А затем все мое хорошее настроение пропадает, когда я вижу танцующего с Риторией Силвер архимага. Он уже снял свой балахон, и теперь мужчина, одетый в красивый черный камзол, плавно кружил партнершу, вызывая восхищенные взгляды у молоденьких и искушенных леди.

Кажется, в этот момент у меня подкосились ноги, но граф Денвер легко поймал и удержал от падения.

- Вам нехорошо? - участливо поинтересовался мужчина.

- Это все туфли, - выдаю вымученную улыбку и виновато сморю на своего партнера.

Мы в отличие от всех остальных стоим, и танцующие начинают с интересом на нас поглядывать.

- Тогда нам стоит прекратить танец, - уверенно произносит мужчина, но из-за поселившейся в душе злости упрямо качаю головой.

- Я привыкла все доводить до конца, - заставляю себя мило улыбнуться, и лорд Денвер послушно кладет свою ладонь на мою талию. Выглядит при этом лорд-канцлер подозрительно довольным.


* * *
Один танец сменялся другим. Принц потанцевал уже практически со всеми участницами, вот только я и Наяна Грас не были еще удостоены такой чести. Меня совсем не расстраивал этот факт. Мои глаза все время искали в толпе придворных архимага. Он больше не участвовал в бале, но внутри меня почему-то пылала обида, словно станцевав с Риторией, Викрам Ратхор поступил как предатель. Боль в ноге на удивление помогла отвлечься от странных ощущений в душе. Я все же смогла потанцевать с Лиамом, а теперь стоя у фуршетного стола наблюдала за тем, как брат кружит в быстром танце леди Даливу. Сваха сначала выглядела возмущенной, потом злой, а под конец стала какой-то притихшей. Ох, Лиам, что же ты задумал?

- Здесь наш ректор, - произнесла разгоряченная последним танцем Вира. - Он даже пригласил Пию на танец.

- Король ценит лорда Ласса и неудивительно, почему он присутствует на сегодняшнем балу, - спокойно произношу я и тут же чувствую на себе чей-то тяжелый взгляд.

- Похоже, принц оставил тебя напоследок, сочувствую, - высшая магичка следит за тем, как Ричард Райан выводит на следующий танец Наяну Грас.

- Последняя не значит худшая, - назидательно замечаю я.

Ставлю пустой бокал на стол и незаметно продвигаюсь в сторону балкона. Мне душно, танцевать больше не хочется. Ухожу подальше от толпы и с наслаждением вдыханию прохладный ночной воздух.

- Решили сбежать? - негромкий голос лорда Денвера заставляет вздрогнуть и отойти на несколько шагов назад. - Простите за нарушенное уединение, леди Саттэр. Как Ваши туфли?

- Они искренне раскаиваются и обещают, что я доживу до конца бала.

Мужчина улыбается и подходит ближе, вновь обдавая меня своим колдовским взглядом.

- Жаль, что Вы раньше не бывали во дворце.

- Мне тоже. Он кажется прекрасен и я надеюсь успеть его изучить.

Понимаю, лорд-канцлер уже стоит непозволительно близко, вот только и не думаю возражать. Поднимаю на мужчину свои глаза и как завороженная рассматриваю его губы.

- Анна, - с придыханием произносит он мое имя, - герцогиня не зря прятала Вас.

- Почему? - меня точно магнитом тянет к этому мужчине, и против воли делаю шаг вперед.

- Потому что Вы бы не смогли сейчас участвовать в королевском отборе, - граф Денвер протягивает руку и бережно проводит пальцами по моей щеке.

- Почему? - чувствую, как дыхание перехватывает, и сердце начинает учащенно биться.

- Я бы забрал Вас себе, - выдает он и заставляет меня сделать еще один шаг навстречу.

Словно в тумане я опираюсь на стертую ногу, и тут же резкая боль позволяет скинуть наваждение... Наваждение! Лорд-канцлер использовал на мне подавление воли, чтобы заставить поцеловать его. Вот же... Не зная как правильно поступить, посмотрела в черные глаза и увидела самодовольную ухмылку графа Денвера, полностью уверенного в своих силах. Это и стало последней каплей. Сделала шаг к нему на встречу и будто бы невзначай воткнула шпильку прямо в мужскую ногу, ровно туда, где располагался мизинец.

Лорд-канцлер тут же отпрянул, а я с самым невинным видом произнесла:

- Простите, это все туфли, надеюсь Вам не больно?

- Все хорошо, - мужчина вымученно улыбнулся, а я искренне порадовалась своему острому каблуку.

Возникшую тишину нарушили аплодисменты. Мы с графом Денвером посмотрели на того, кто позволил себе подобное, и наткнулись на опасный взгляд карих глаз архимага.

- Браво, леди Саттэр. Вы первая избранница, кто смог противостоять магии подавления лорда Денвера. А Вы Маркус теряете хватку или все же годы берут свое?

Не знаю, как после этой фразы лорд-канцлер устоял на месте, да еще и нашел в себе силы хищно улыбнуться.

- Что Вы здесь делаете уважаемый архимаг? Неужели Вам нечем больше заняться, как следить за моими делами?

- Ваши дела остаются Вашими пока они не пересекаются с интересами короны, - напутственно произнес архимаг, полностью игнорируя меня. - Я отвечаю за королевский отбор, а значит и за всех его участниц. Вы уже выполнили сегодня свои обязательства, но смотрю, решили продолжить игру. Не забывайте, что сейчас леди Саттэр одна из двенадцати невест принца.

- А после окончания отбора она станет свободной, - парировал лорд-канцлер.

- С чего Вы взяли, лорд Денвер? - с интересом спросил Викрам Ратхор, сложив руки на груди и слегка насмешливо поглядывая при этом на лорд-канцлера.

- Принц Ричард до сих пор не пригласил леди Саттэр на танец. Он весь вечер игнорировал ее, - граф вернул насмешку архимагу и победоносно посмотрел на него, вызывая во мне стойкое желание еще раз наступить на канцлеровскую ногу острым каблуком.

Викрам Ратхор молча подошел к нам и протянул мне руку. Посмотрела на нее так, словно архимаг предложил погладить ядовитую змею, но под закипающим взглядом карих глаз все же сделала, как он требовал. Мои пальцы сжали с силой, а затем повернувшись к лорд-канцлеру свободной рукой архимаг бесцеремонно похлопал его по плечу:

- Иногда напоследок оставляют самое лучшее, граф Денвер. Сочувствую Вашим несбыточным мечтам.

И с крайне потрясенной мной Викрам Ратхор покинул балкон. Не успела я и пару слов сказать архимагу, как к нам через весь зал приблизился наследный принц.

- Леди Саттэр позвольте пригласить Вас на последний танец времен года.

Заставила себя улыбнуться и вложила свою руку в ладонь принца. Ричард Райан повел меня в центр зала, вот только теперь мы были единственной парой в танце. Медленно заиграла скрипка, издала чарующие звуки арфа и нежно запела флейта. Синие глаза принца почему-то были серьезными и я, забыв про боль в ноге, мягко улыбнулась, прогоняя плохое настроение наследника.

- Я хочу, чтобы второй бал в Вашей жизни запомнился Вам Анна.

- Сложно забыть любой бал, который открываешь или закрываешь, танцуя с принцем.

Ричард Райан уловил в моем голосе добрую насмешку и улыбнулся. Мы легко закружились в танце, и с каждым поворотом я чувствовала, будто попала в сказку. Раз... и с полтолка пошел казалось бы самый настоящий снег. Мне захотелось потрогать снежинки, но так было нельзя. Принц словно угадал мое желание и, развернув спиной к себе, заставил вытянуть вперед руки. Несколько маленьких красивых снежинок опустились на мою ладонь и тут же растаяли. Это оказалось потрясающе. Не успела полностью насладиться волшебством, как нас уже окружили голубые светящиеся огоньки. Ритм танца ускорился, а падающее великолепие осветило полутемный бальный зал, заставляя полностью оторваться от реальности. Новая мелодия, резкий разворот и вот ярко-желтые лепестки осыпают меня и Ричарда с ног до головы. Улыбка уже не сходит с моего лица и принц при этом выглядит не менее счастливым. Все прекращается, когда багряные листья клена начинают кружить по залу. Скрипка словно плачет, а затем мелодия начинает закручиваться, чтобы вместе со мной замереть, пока принц уверенным движением наклоняет меня, заставляя наши лица оказаться в опасной близости. Я уже почувствовала его дыхание на своих губах, когда боль в ноге буквально прострелила от пятки до позвоночника.

- Ай, - не смогла сдержаться, и принц тут же обеспокоено посмотрел на меня.

- Леди  Анна, все хорошо?

- Нога, - только и смогла вымолвить я. Похоже, бал для меня сегодня подошел к концу.

Ричард на удивление быстро сориентировался и аккуратно подвел к стоящему у дальней стены архимагу.

- Викрам, проводите леди Саттэр в ее покои, - четкий приказ архимагу и виноватый взгляд в мою сторону, - Простите, леди Анна, я не могу покинуть бал сейчас. Мне очень жаль.

- Я все понимаю, - попыталась улыбнуться, но нога предательски пульсировала, заставляя желать как можно скорее оказаться в своих покоях. - Благодарю за незабываемый вечер, Ваше Высочество.

Реверанс как и подобает я все же исполнила и направилась к выходу в сопровождении архимага. Уже у дверей заметила Корнела Ласса, который неотрывно следил за каждым моим шагом. Не стала смотреть в его сторону и постаралась со всем достоинством покинуть зал. Оставалось надеяться, что сваха не станет завтра меня отчитывать за преждевременный уход с бала.

Как только мы оказались в коридоре силы оставили меня. Я остановилась, и идущий впереди архимаг с неудовольствием обернулся, взглядом требуя поторапливаться.

- Почему бы Вам не открыть портал? - спросила несколько зло, злясь однако больше на себя, чем на этого мужчину.

- Перемещения до окончания бала во дворце и на его территории заблокированы.

- Чудесно, - вымолвила я и, перестав геройствовать, подошла к ближайшей стене, чтобы опереться на нее.

- Так и будете здесь стоять? Решили дождаться принца? - с иронией поинтересовался архимаг, однако не пытаясь при этом скрыть своего недовольства.

Не стала ему отвечать, готовясь скинуть туфли и пойти в одних чулках. Пока решала про себя эту дилемму, Викрам Ратхор резко подошел ко мне, а потом сделал то, что я явно от него не ожидала: взял на руки.

- Немедленно поставьте меня! - я задергалась прижатая к сильному мужскому телу. Близость архимага опьяняла, и первым желанием было прижаться покрепче, но мне с трудом удалось прогнать это странное наваждение.

- Если будете и дальше брыкаться, леди Саттэр, я Вас брошу, и можете в таком случае ползти до своих покоев. Еще пожелания?

Пожеланий больше не нашлось. Пока архимаг нес меня в комнаты, я с ужасом понимала, что наслаждаюсь ситуацией. От происходящего кружилась голова, и тяжелели веки.

- Не вздумайте уснуть. Укладывать в постель я Вас не стану - оставлю прямо у порога.

- Ну Вы и злыдень, - вдруг выдала я, еще крепче обнимая рукой мужчину за шею.

Мне показалось, что Викрам Ратхор ухмыльнулся, но похоже все-таки показалось. Когда мужчина принес меня к оранжевой двери, то тут же без церемоний опустил на пол. Не успела я в очередной раз поблагодарить его, как архимаг уже скрылся за ближайшим поворотом. Стало обидно, но разболевшаяся нога помогла подавить неуместное чувство. С благоговением села на диван в гостиной и скинула туфли. Оказалось, что я стерла кожу прямо до крови и теперь чулки подходили под цвет платья. Неожиданно закружилась голова, и глаза закрылись сами собой. Не знаю, как долго пробыла в таком состоянии, но очнулась от взволнованного голоса Виры:

- Пиа, скорее, Анне плохо... Ну же, что с ней?

Пауза, молчание. Холодные руки трогают лоб, щупают пульс и затем приподнимают верхнее веко.

- Вира скорее беги за помощью, - в голосе целительницы сквозь туман слышу отчаяние и страх. - Анна умирает!

Глава 16

Я открыла глаза, едва первые лучи солнца крадучись проникли в мою спальню. Ощущения были странные. Тело словно неохотно подчинилось, когда встала с кровати и направилась в ванную комнату.

- Вы уже проснулись, леди Саттэр?

Знакомая русоволосая девушка с веснушками учтиво поклонилась и с легким беспокойством посмотрела на меня.

- Тина, - вспомнила имя служанки и одарила ее легкой улыбкой. - Поможешь собраться?

- Может Вам лучше еще полежать! Сейчас шесть утра, а завтрак подадут лишь в одиннадцать. После бала обычно никто рано не встает.

- Нет, благодарю, - непреклонно произнесла я, чувствуя настоятельную потребность чем-то заняться. Пусть тело немного ломило, но ощущала себя при этом бодрой и даже отдохнувшей.

- Все же я бы рекомендовала Вам...

Мне не понравилась настойчивость, с которой Тина пыталась спровадить меня обратно в постель. Казалось, девушка слишком пристально следит за каждым моим движением и готовится в любой момент оказаться рядом. Я решительно подошла к ней и заглянула в бледно-зеленые глаза.

- А теперь скажи мне правду, что происходит! - требовательно посмотрела на служанку и та занервничала под моим взглядом.

- Я не..., - начала было она, пытаясь от меня отойти, но тут же длинный ворс ковра опутал ее ноги, не позволяя сдвинуться с места.

- Ты ведь такой же бытовой маг как я и Тина. Нас учат всегда поддерживать друг друга и помогать. Прошу скажи мне правду и перестань юлить, иначе потребую поменять служанку. Не люблю, когда обманывают или недоговаривают.

Девушка побледнела и закусила губу. Внутри нее около минуты происходила какая-то борьба, а затем она решилась:

- Вчера, когда архимаг принес Вас в покои, Вы потеряли сознание. Целитель сказал, что это переутомление и посоветовал больше отдыхать. Вам сегодня понадобятся силы, так как на два часа назначено первое испытание.

- Потеряла сознание? - недоверчиво переспросила я, а в памяти почему-то всплыли окровавленные чулки и встревоженный голос Пии: "Вира скорее беги за помощью, Анна умирает".

Отогнала непрошенное видение, из-за которого моментально разболелась голова. Тина тут же подскочила ко мне, пытаясь отвести в кровать, но я лишь отмахнулась.

- Со мной все хорошо. Пожалуйста, подготовь мне платье к завтраку. Спать я уже не хочу, пожалуй, схожу в библиотеку. Участницам ведь не запрещено?

- Нет, - помотала головой служанка, даже не пытаясь скрыть свое недовольство из-за моего упрямства, но послушно направилась в гардеробную за нарядом.

Освежившись и собравшись, спросила у Тины дорогу и направилась в библиотеку. Она славилась тем, что предыдущие правители собрали в ней самые ценные и редкие книги, которыми не могла похвастаться даже МАКП. Неторопливо шла по коридорам и попадающиеся мне навстречу слуги спешно кланялись, провожая удивленными взглядами. А вот и заветная дверь. Нажала на золоченую ручку и вошла внутрь. Вот это да! У меня дух захватило из-за обилия книг, которые расположились на полках, доходящих до самого верха. Библиотека своей формой напоминала цилиндр, а ее потолок заканчивался куполом. Здесь царил полумрак, а запахи древности заставляли замирать от предвкушения. Стоило сделать несколько шагов, как на моем пути возник дух маленького смешного человечка в колпаке.

- Что желает леди? - поинтересовался старичок-хранитель с длинной белоснежной бородой и посмотрел на меня с любопытством из-за своих очков-половинок.

Я задумалась о том, что лучше: найти сведения о предыдущих королевских отборах или же взять несколько книг, чтобы не отстать в учебе. Решила сначала озаботиться информацией об отборах, и старичок любезно взмахнул рукой, создавая в воздухе указатель. Поблагодарила за помощь и отправилась следом за мерцающей стрелкой. Пока шла к заветному стеллажу, священную тишину библиотеки нарушало лишь шуршание моего платья. Только подумала о том, как достать необходимую книгу, находившуюся на одной из верхних полок, и каменная плитка под моими ногами тут же поднялась в воздух. Чудом не вскрикнула и устояла, пока летела к заветному стеллажу. Взяла несколько необходимых томов и устроилась за массивным резным столом у окна. Поудобнее расположилась на стуле и шторы тут же отъехали, давая достаточно света. Удобно. С предвкушением открыла книгу и принялась читать.

Традиция выбора невесты через королевский отбор существовала уже несколько веков. Когда-то давным-давно известный прорицатель Пилений предсказал, что только так принцы могут обрести достойную пару. В Корнуольском королевстве и по сей день соблюдалась эта традиция. Принцы получали в жены невесту-победительницу, а вот остальные аристократы могли жениться по своему усмотрению.

Когда отношения с Ришским королевством обострились и ситуация стала почти патовой, младший брат короля Ритара Фалька Райана - Амир попросил о срочном отборе для себя. Тогда участниц было всего двадцать, в отличие ото всех остальных отборов, где число девушек насчитывалось не меньше сотни. Моя бабушка и Илана Актор оказались в лидерах. В итоге младший принц выбрал нашу родственницу и не прогадал. После первой брачной ночи у будущей королевы открылся дар предвидения. Как же вовремя. Зарвавшиеся соседи были отброшены к своим границам, а между двумя королевствами воцарился недолгий и шаткий мир. Райаны были очень рады появившейся в их семье провидице. Но постепенно принц Амир все больше мрачнел, так как его жена не могла забеременеть. Лишь через шестнадцать лет после отбора в тридцатичетырехлетнем возрасте принцесса Илана родила мальчика, которого назвали Ричардом. У короля Ритара на тот момент был уже второй сын, которому только-только исполнилось три года.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ А потом снова началась война. Короля Ритара Фалька Райана убили подосланные Ришским королевством наемники. Он умер мгновенно, как и его старший сын. Власть срочно пришлось перенять Амиру Фальку Райану, так как вдовствующая королева Фелиция была безутешна в своем горе. Она заперлась в замке у моря вместе со своим младшим сыном и наотрез отказалась покидать его пределы. Народ волновался. Со стороны границы приходили тревожные вести. До сих пор наше королевство не захватили соседи только потому, что провидцы всегда предсказывали следующий шаг врага. Но видящих будущее постепенно истребляли наемники из Ришского королевства. Все надежды возлагались на новую королеву - Илану Райан. Армия из Ришского королевства уже подходила к нашим границам, планируя атаковать небольшую крепость Ратун, имеющую на самом деле важное стратегическое значение. Соседи подкупили нескольких стражников, и они распахнули ворота. Король Амир вместе с войнами прибыл вовремя. Враги вновь отступили к границе, а после нескольких боев и вовсе подписали мир. Вот только они успели нанести еще один удар - королеву Фелицию с четырехлетним сыном убили. Все Корнуольское королевство погрузилось в траур. Говорят, король Амир был безутешен. С тех пор прошло двадцать восемь лет. В королевстве вновь воцарился мир и установился порядок. А теперь нынешний принц, следуя традиции, искал себе жену, выбирая из двенадцати родовитых девушек.

Просматривая книги, с удивлением отметила, что с каждым отбором число избранниц неуклонно уменьшалось, однако двенадцать семей участвовало в них постоянно. Этот факт меня заинтересовал, а еще смутил срок - месяц. Раньше отборы невест длились до полугода, позволяя принцам как можно лучше познакомиться с девушками, чтобы не ошибиться в выборе. Так почему сейчас Ричард Райан торопится? Что-то здесь не чисто. Да, безусловно, все двенадцать девушек имеют высокое происхождение и благородную кровь, но не все из них красавицы и сильные магички. Значит, на сто первом королевском отборе преследуют какую-то определенную цель...

Я так задумалась, что не сразу услышала тихие шаги. Поспешно сложила книги и, прихватив ту, в которой описывался сотый королевский отбор, притаилась между стеллажами.

- Лиам, ты с ума сошел! - тихо прошептал женский голос, в котором я узнала сваху.

Звук поцелуя и слышу, как падают со стола книги. Шуршание ткани, возня, а затем раздаются ритмичные шлепки и стоны. Да что же там происходит? Выглянула из своего убежища и остолбенела. Брат совершал дергающиеся движения в ворохе юбок и кружева и явно наслаждался процессом. Две ноги в чулках обвивали его бедра, норовя сжать еще крепче. Мама! Это же они... это же... Лиам... сваха... Мои щеки стремительно розовели, а между тем леди Далива ни капли не стесняясь требовала:

- Вот так да, прошу тебя, резче, сильнее.... ааааа....

"Аааа" - вторил мой мозг, и я с книгой в руках кинулась прочь подальше от развратного зрелища. На ходу поблагодарив хранителя библиотеки за помощь, буквально вылетела из двери, негодуя про себя на любовников. Нашли же место и время. Лиам как обычно добился своего. Что же они вытворяли на столе?! И похоже, им обоим это нравилось. Стоны свахи и брата до сих пор стояли в ушах, заставляя лицо пылать все ярче. Одно дело читать об этом в книгах, а другое воочию увидеть то, что происходит между мужчиной и женщиной. Я накрутила себя до предела и старательно уходила как можно дальше от библиотеки. Позади меня послышался шорох и обернувшись на звук тут же с кем-то столкнулась.

- Прошу прощения, - смущенно произнесла и подняла голову, увидев хмурое лицо архимага.

- Что Вы здесь делаете, леди Саттэр? Мало Вам было вчерашнего обморока? Целитель велел Вам отдыхать, иначе сегодня на испытании свалитесь, даже не дойдя до середины пути, - Викрам Ратхор прямо таки излучал недовольство, а я все еще пылающая и не отошедшая от сцены в библиотеке покрепче сжала книгу и произнесла несколько дерзко:

- Благодарю за заботу, но мне уже лучше. А Вам смотрю, уважаемый архимаг, не терпится увидеть меня своей королевой?

Сглатываю, когда карие глаза вспыхивают словно два факела. Викрам Ратхор небрежной походкой подходит ко мне, заставляя напряженно сглотнуть. Хочу отойти, но почему-то не могу сделать и шагу. В голове неожиданно всплывают воспоминания и повелительный голос: "Леди, немедленно отойдите! Ее отравили. Несите воду, я за целителем...". Моргаю, и тут же все исчезает.

- Я нахожу это забавным, - несколько иронично говорит архимаг, приближаясь и обдавая запахом мускуса и апельсиновой цедры - умопомрачительный запах, который хочется вдыхать снова и снова. Я с трудом привожу себя в чувство мысленно отвесив пару хлестких пощечин, а Викрам Ратхор как ни в чем не бывало продолжает: - Жена принца - бытовой маг. Вы перевернете этот мир с ног на голову, леди Саттэр. Кстати, а что это у Вас в руках?

Архимаг попытался отобрать у меня книгу, но я тут же спрятала ее за спину. Щелчок пальцами и заветный том оказывается в руках мужчины.

- "История Корнуольского королевства. Хроники сотого отбора", - прочел он вслух. - Боги, леди Саттэр, я ожидал увидеть как минимум приличный женский роман, а лучше неприличный. Решили покорить принца своими знаниями? Лучше прочтите парочку любовных романов леди Риссии, там весьма жизненно описаны некоторые сцены. Может, и научитесь чему-нибудь полезному для будущей семейной жизни.

От издевательских слов архимага разозлилась и запылала еще сильнее, хотя куда уж.

- О, я вижу Вы большой знаток женской литературы. Тоже набираетесь опыта из романов?

- Предпочитаю практику теории, - насмешливо ответил архимаг, возвращая книгу. - Это Вам вряд ли пригодится для завоевания сердца Ричарда. И да, совет от меня: держитесь подальше от графа Денвера. Вчера он не только с Вами переусердствовал, но лишь Вам удалось ему противостоять. Лорд-канцлер в печали и уже наверняка вынашивает какой-нибудь хитроумный план.

Я несколько растерялась, распознав в насмешливых словах подобие заботы.

- Спасибо, - только и смогла вымолвить, но мужчина как обычно не прощаясь ушел порталом, и я продолжила путь в покои осени. Вот только взявшись за ручку двери в наши апартаменты, снова нахлынуло воспоминание, и до боли знакомый голос прошептал: "Ну же Ани, девочка моя, борись, борись до конца... только не умирай".


* * *
В одиннадцать мы с Пией и Вирой уже сидели в столовой вместе с другими семью девушками. Почему-то с нами не было высшей магички Одины Локруд и зельеварки Тарии Рикс. Минус один в командах весны и лета. Сваха, восседающая во главе стола, никак не прокомментировала отсутствие девушек. Леди Далива выглядела собрано и строго, вот только у меня из головы не выходила картина утра в библиотеке. Чтобы как-то отогнать непрошенные мысли все свое внимание уделила завтраку.

- Леди, хочу отметить, что многие из вас достойно показали себя на балу. Леди Вита и леди Ритория - все было идеально, леди Пиаштри - нужно меньше смущаться, леди Эльвира - иногда сдержанность - это украшение девушки, леди Наяна - больше женственности и грации, леди Примула - не стоит забывать, что молчание золото, особенно когда собираешься сказать какую-нибудь глупость, леди Синтия - принц не единственный мужчина, с которым нужно танцевать, леди Лидия - собеседникам требуется уделять больше внимания, нежели собственным волосам, леди Алисия - не стоит слишком сильно навязывать себя принцу, он не может все время находиться только рядом с Вами, леди Анна..., - многозначительная пауза и все девушки тут же повернули головы в мою сторону, - научитесь ходить на шпильках и подойдите ответственнее к выбору обуви. Второй раз покинуть бал до его окончания я Вам не позволю.

Слегка кивнула, принимая слова свахи к сведению.

- Сегодня в два часа состоится первое испытание и мой вам совет, леди: наденьте что-нибудь удобное, - леди Далива обвела нас всех внимательным взглядом и вернулась к завтраку.

- А принц будет присутствовать на испытании? - ничуть не стесняясь, поинтересовалась Вита, и я заметила как Вира некрасиво закатила глаза, а вот другие девушки даже подались вперед.

- Да, принц Ричард обещал быть, - все же ответила сваха, и я могла поклясться, на ее губах появилась коварная улыбка.

Еще бы, теперь наверняка почти все девушки разоденутся в пух и прах, чтобы привлечь внимание наследника.

После завтрака, проходившего в задумчивом молчании, никто из девушек не стал задерживаться и мы с подругами направились в свои комнаты.

- Как ты себя чувствуешь? - первой спросила Пиа.

- Все хорошо, а что вчера произошло? - ждала ее ответа с каким-то внутренним трепетом.

- Когда мы вернулись, целитель уже уходил. Архимаг Ратхор заявил, что ты переутомилась, - ответила за Пию Вира. - Какой архимаг все же заботливый, а главное вездесущий. Жаль только, что простолюдин.

- Король пожаловал ему титул графа, - возразила Пиа.

- Ну и что, простая кровь из-за титула не изменится, - ответила Вира.

Не стала ничего комментировать по этому поводу, чтобы не ругаться и спросила:

- Как думаете, где Одина и Тария?

- Уже пакуют вещи, - уверенно произнесла довольная собой высшая магичка, замерев у открытой двери в спальню.

- Откуда ты знаешь? - недоверчиво поинтересовалась Пиа, так же не двинувшись с места.

- Моя служанка рассказала. Она в курсе практически всех сплетен во дворце.

- И за что Одину и Тарию попросили покинуть отбор? - спросила я не менее заинтригованная, чем целительница.

- Первая не прошла проверку лорд-канцлера, а вторая раздвинула ноги не перед тем мужчиной!

- Вира! - воскликнули мы одновременно с Пией.

- А что Вира, все правильно сказала. Нам с вами рано или поздно предстоит это сделать, вот только я надеюсь, что таким мужчиной для меня станет принц Ричард.

Мы с Пией лишь фыркнули и направились в свои комнаты. Правда через пару минут уже стучалась в дверь высшей магички. Та признаться была удивлена, когда я посмотрев по сторонам проскользнула в ее спальню.

- Анна?

- Послушай, помнишь, ты говорила, что читаешь романы леди Риссии? - так главное не краснеть и не смущаться.

- Я и сейчас их читаю, - как ни в чем не бывало отозвалась подруга, а затем подозрительно посмотрела на меня. - А почему ты спрашиваешь? Решила перенять парочку приемов, чтобы потом покорить принца в постели?

Все же я покраснела, но постаралась спокойно произнести:

- Вовсе нет. Просто леди Риссия уже как два года является популярной писательницей. Мне бы не хотелось оказаться невежей, если придворные леди вдруг спросят меня о ее произведениях. Тяжело отвечать на вопросы и поддерживать беседу, когда понятия не имеешь о чем речь. Не хочу опозориться, вдруг она такое пишет...

Вира рассмеялась и скрылась в своей гардеробной. Через минуту она появилась, неся в руках маленькую потрепанную книжку.

- "Огненная страсть опального герцога" начни пожалуй с нее, - тоном эксперта порекомендовала подруга. - Если понравится, дам еще. Будет хоть с кем обсудить, а то Пия никак не хочет их читать.

- Спасибо, - смущенно поблагодарила я и, спрятав книгу в руках, на цыпочках прокралась в свою комнату.

До испытания оставалось два часа, и я решила, что вполне могу позволить себе прочесть пару глав, для ознакомления так сказать.

Глава 17

Резко захлопнула книгу, прочитав горячую сцену поцелуя между герцогом и девушкой из обедневшего рода. Щеки пылали, а внутри появилось какое-то ноющее чувство, сродни тоске. Пожалуй, не стоило даже начинать. Сегодня мне итак хватило впечатлений, особенно картины очередного подвига Лиама. И зачем ему сваха? У него ведь нет недостатка в поклонницах и воздыхательницах. Брат хорош собой, сильный маг, герцог и к тому же богат - завидный жених. От этой мысли настроение испортилось, так как подумала, что архимаг не менее привлекательная кандидатура для заключения брака. Интересно сколько девушек хотят получить заветное кольцо на безымянный палец от Викрама Ратхора?

- Леди Саттэр, Вы еще не готовы? Через сорок минут нужно уже быть в общей гостиной, - Тина причитала словно пожилая матрона и тут же стремительно направилась в гардеробную, а я как можно осторожнее засунула "Огненную страсть опального герцога" под матрас. Сгорю со стыда, если моя служанка увидит, чем я тут занималась, вместо того чтобы напряженно готовиться к испытанию.

Дальше были быстрые сборы. Я прислушалась к совету свахи и поэтому надела платье простого кроя, подол которого не был пышным, но и не сковывал движения. Выглядела в нем строго и элегантно, а на голове Тина заплела сложную косу и подколола ее большой шпилькой, чтобы волосы не мешали. К выбору обуви я также подошла со всей ответственностью и, когда в мою спальню заглянула одетая в шелковое платье с глубоким декольте Вира, то подруга чуть не присвистнула, увидев на мне туфли без каблука.

- Ты что решила отправиться в Ришское королевство пешком?

Моя служанка одарила высшую магичку недобрым взглядом, но промолчала.

- Я просто следую совету леди Даливы. К тому же под платьем не видно, что надето у меня на ногах. Не хочу, знаешь ли, повторения прошлой ошибки. Вдруг придется спасаться бегством, а у меня с физической подготовкой не так уж и хорошо.

- А я тебе давно говорила, не стоит отлынивать от тренировок, - самодовольно произнесла подруга, рассматривая свои наполированные ногти.

- Между прочим, у бытовиков подготовка не хуже чем у боевиков. Это вас высших магов в отличие от нас берегут.

- Девочки, опять спорите, - в дверях показалась Пия и продемонстрировала свой наряд. Не слишком то уж он отличался от моего.

- Да вы издеваетесь! - возмущению высшей магички не было предела.

- Советую все же переодеться, - назидательно произнесла я, с удовольствием наблюдая, как Вира вылетает из моей спальни. Мы с целительницей улыбнулись и пошли ей помогать.


* * *
Когда оказались в общей гостиной, тут же захотелось прикрыть глаза. От обилия красок и драгоценностей делалось дурно. Практически все участницы отбора пренебрегли советом свахи и теперь с насмешкой во взгляде косились на нас.

- Вы посмотрите на команду осени, одна одета дурнее другой. Как бы принцу не сделалось плохо, и он не сбежал, - язвительно прокомментировала Вита, обмахиваясь веером из страусиных перьев, который и то был украшен драгоценными камнями.

- Как бы наследник тебя случайно не перепутал с новогодней елкой. Ох, пожалуйста, сохрани этот наряд, Вита! Мы с принцем Ричардом будем приглашать тебя в качестве главного украшения на зимний бал. Сплошная польза: и дерево сохраним и придворным настроение поднимем. Не зря говорят, смех продлевает жизнь, - огрызнулась Вира, однако я заметила на ее лице легкую неуверенность. Кажется, высшая магичка начала жалеть, что послушалась нас.

- Леди, - сваха вышла из портала вместе с архимагом и окинула внимательным взглядом наше разномастное общество. В ее глазах на долю секунды заплясали хитрые огоньки, но они тут же погасли, вновь делая взгляд строгим и безучастным, - сейчас вы все пройдете порталом к месту испытания. Прошу построиться друг за другом. Леди Ритория, Вы первая.

Сестра Виты мягко улыбнулась и прошествовала к входу в портал. На ней в отличие от сестры было более скоромное платье и явно удобное. Не зря эта магичка закончила МАКП одной из лучших на своем факультете. Огромный злой дракон зашевелился в моей душе, когда архимаг помог Ритории войти в портал и что-то ей ободряюще прошептал, а она подарила ему очаровательную улыбку. Мне так захотелось стереть довольное выражение с лиц этих двоих, что почувствовала, как ковер под ногами зашевелился.

- Леди Саттэр! - злой окрик архимага позволил тут же придти в чувство и посмотреть прямо в сердитые карие глаза. - Держите под контролем свою магию. Как-то же Вы доучились до четвертого курса, значит, умеете ей управлять.

Девушки словно по команде угодливо захихикали, а я, стараясь не показывать своих истинных эмоций, со всем достоинством спокойно произнесла:

- Прошу прощения, нервы.

Правая бровь архимага слегка дернулась, демонстрируя тем самым, что мне не поверили, а зря! У, знал бы Викрам Ратхор, как сейчас мне хочется послать в пещеру к троллям весь самоконтроль и показать мага-бытовика в гневе.

- Леди, прошу не задерживаться, - поторопила сваха, и девушки тут же вновь пришли в движение.

- Все в порядке? - негромко спросила Пиа.

Нашла в себе силы лишь кивнуть и гордо прошествовала в портал, не глядя на архимага.

Первое на что обратила внимание по прибытии на место: много зелени, запах полевых цветов и полная тишина. Точнее я не слышала звуков природы, а это крайне настораживало. Но больше всего поразил представший перед глазами лабиринт. Да именно перед входом в него стояли Ричард Райан, лорд-канцлер и еще несколько пожилых магов. Мы с девушками взволнованно переводили взгляд с искусственного творения магии на сваху, ожидая, что все это лишь шутка.

- Леди, первым вашим испытанием станет прохождение лабиринта на время. Сейчас вы все разделены по командам, и результат засчитают исходя из того, как справится каждая из вас. Будете заходить с интервалом в десять минут. Ваша задача как можно скорее найти выход. Все просто. Девушки, показавшие лучший личный результат, получат внеочередное свидание с принцем. Желаю удачи.

- А если мы не сможем выбраться? - жалобно подала голос Синтия Палмут, и я прекрасно поняла ее волнение. Она ведь обучалась на дому, и у нее не было таких тренировок как в МАКП.

- Не переживайте леди Синтия. Положитесь на свою интуицию, и она Вам поможет. Уверен, Вы блестяще справитесь с испытанием, - доброжелательно заверил девушку принц, и она тут же расцвела под завистливыми взглядами большинства участниц.

- Если кто-то из вас захочет сойти с дистанции, нужно будет лишь разбить стеклянную сферу, и я тут же открою портал, - добавил архимаг, смотря при этом почему-то в мою сторону. Похоже, Викрам Ратхор считал меня слабой и не способной справиться с этим испытанием. Что ж, придется его разочаровать.

Пока я вела мысленный негодующий диалог с архимагом, девушки наконец оправились от легкого шока и вспомнили зачем собственно прибыли сюда. Оказавшись в этом загадочном месте и увидев лабиринт, избранницы сначала позабыли о принце, глядя на запредельно высокие стены из тиса и шиповника. Но теперь леди уже пришли в себя и буквально расстреливали глазами Ричарда Райана, на что наследник отреагировал лишь невозмутимой улыбкой на губах.

- Прошу, тяните жребий, - сваха достала атласный мешочек и первой подошла к команде зимы.

Ритория запустила внутрь свою изящную руку и вытащила полукруглую сферу с цифрой один, команда лета оказалась второй, весны - третьей, а нам выпал черед идти последними.

- Прошу, - сваха указала на уводящий в темноту вход и Ритория, Вита и Синтия приступили к испытанию.

Ожидание заставляло нервничать. С ориентированием на местности у меня было не так уж и хорошо, впрочем Пия недалеко ушла. Все надежды возлагались на Виру, и подруга с легким превосходством посматривала то на нас, то на вход в лабиринт. Наконец через полчаса пришел черед нашей команды искать выход. Я боязливо подошла к лабиринту и обернулась. Ричард Райан слегка улыбнулся, подбадривая, лорд-канцлер неожиданно подмигнул, а вот архимаг показал всем своим видом нетерпение. Разозлилась и, сделав глубокий вдох, принялась догонять скрывшихся в зарослях тиса и шиповника подруг.

Внутри лабиринта царили полумрак и неестественная тишина. Подняла голову. Небо оказалось очень-очень далеко. Жутко.

- Анна не отставай, если не хочешь здесь остаться и встретить старость, - уверенный голос Виры помог несколько оправиться от наваждения, и я ускорила шаги.

Замкнутое пространство казалось давило со всех сторон. Высшая магичка сжалилась и наколдовала три светляка, которые помогали смотреть под ноги, чтобы не запнуться о старые корни кустарника.

- Странное место, - произнесла полушепотом целительница. - У меня от него мурашки по коже.

Сбоку послышался какой-то скрежет, и Пиа тут же вцепилась в мою руку.

- Давайте скорее, я хочу выиграть свидание с принцем, - Вира, ушедшая от нас довольно далеко, перешла на командный тон, и мы с целительницей подчинились.

После каждого поворота становилось все неуютнее. Под ногами начал стелиться сизый туман и, чем дальше мы продвигались, тем труднее было что-либо разглядеть. Вновь послышался скрежет, а потом позади нас раздалось щелканье, словно какое-то чудовище открывало и закрывало свою зубастую пасть.

- Мы точно выживем? - не скрывая своего страха, спросила Пиа.

- Глупости! Это всего лишь искусственный лабиринт. Если тебе так невыносимо, разбей сферу, но это будет означать поражение. Опозоришься знатно, - злорадно произнесла Вира.

Пиа промолчала и постаралась взять себя в руки.

- Ты уверена, Вира, что мы правильно идем? - моя интуиция начала кричать об опасности, а я привыкла ее слушать.

- В любом лабиринте требуется двигаться на север, и тогда точно найдешь выход, - авторитетно заявила высшая магичка.

- А как ты определяешь, где север? - поинтересовалась я, даже на несколько мгновений позабыв о гнетущем чувстве внутри.

- По солнцу, - Вира все же ответила, и тут в лабиринте стало окончательно темно. Блеклые солнечные лучи скрылись за огромной тучей, и откуда-то подул промозглый ветер.

- А теперь? - Пиа дрожала уже в открытую, и я поняла, что ей также неуютно в этом месте.

Нас обеих терзало плохое предчувствие.

- Теперь не знаю...

Мы резко остановились, когда впереди послышался пронзительный крик.

- Скорее, - Вира очнулась первой и побежала, свернув направо.

Мы с Пией подобрали юбки и принялись догонять подругу. Я старалась не запнуться о корни, но они с каждым метром все плотнее обвивали землю под ногами, образовывая своеобразное препятствие. Почему-то создалось стойкое впечатление, что движемся мы явно не в ту сторону. Вдруг позади нас послышалось негромкое рычание.

- А это еще что? - Пиа была готова буквально упасть в обморок, но я, не выпуская руки подруги, потянула ее на себя, вынуждая ускориться.

- Потом обязательно спросим, - голос срывался из-за быстрого бега.

Все внутри меня кричало "опасность, бежать, бежать". Скорее почувствовала, чем увидела, как стены лабиринта начали срастаться позади нас. Пиа споткнулась и чуть не упала, но мне удалось удержать целительницу, и мы даже нагнали Виру. Высшая магичка бежала быстро, правда она уже даже не следила за направлением. Новый пронзительный крик и у Виры также сдали нервы.

- Я больше не могу, - по щекам Пии катились слезы.

- Тогда разбей сферу, - огрызнулась Вира.

Целительница остановилась и стукнула стеклянным шаром о землю. Осколки разлетелись в разные стороны, но ничего не произошло.

- Странно, - только и смогла произнести я, а потом услышала раздающееся из-за поворота рычание.

- Это... это..., - Пия начала заикаться, когда в полумраке блеснули красные глаза.

- Волкодлак, - догадалась я, распознав в мохнатом чудовище огромного волка-перевертыша.

Наша троица со всех ног припустила в следующее ответвление лабиринта, стараясь сбить волкодлака со следа, но монстр уже почуял добычу и начал нас нагонять. Теперь мы бежали, не отставая друг от друга. Пиа выпустила мою руку и на очередном повороте все же упала.

- Вира! - кричу я, и высшая магичка останавливается.

Монстр со всех ног несется на целительницу, и я не сомневаясь разбиваю свою сферу - ничего. Рядом со мной слышится звон. Высшая магичка сделала то же самое, но и для нее портал не открылся.

- Да что же это такое?! - зло проговорила она и, сконцентрировавшись, в последний момент выпустила из рук струю пламени, испепеляя волкодлака.

- Спасибо, - поблагодарила слабым голосом Пиа. Целительница еле стояла на ногах, и я начала переживать, как бы она вообще смогла дотерпеть до конца испытания.

Мы вновь оказались в подозрительной тишине и встали как можно ближе друг к другу.

- Куда теперь? - вслух спросила растерянная Вира.

Я прикрыла глаза и сосредоточилась на собственных ощущениях. Бабушка всегда учила меня слушать свой внутренний голос, а он твердил лишь одно.

- Налево, - скомандовала я и, взяв Пию за руку, устремилась в нужный проход - вовремя.

Колючие стебли шиповника начали сплетаться с противоположных концов. Острые как бритва шипы блеснули в темноте, и я даже сглотнула, представив на секунду, что было бы с нами, помедли мы еще совсем немного.

- Молодец Анна, - похвалила запыхавшаяся Вира, - а как ты догадалась...

- Интуиция, - обрубила я. - Нам сюда!

Мы буквально закричали, когда столкнулись с не менее потрясенными Наяной Грас и Примулой Телл. Выглядели обе девушки жалко. Их красивые платья были порваны, в волосах застряли колючки, а на лицах застыл ужас.

- Откуда вы здесь? - первой нашлась кудрявая зельеварка.

- Оттуда, - неопределенно махнула рукой Пиа, и мы тут же посмотрели на заросший за нами проход.

- Прочь с дороги, - чуть ли не прорычала Вира. - Мы спешим.

- Мы между прочим тоже, - Примула Телл сложила руки на груди, но тут же побледнела, когда стены лабиринта рядом с нами пришли в движение.

- Поболтаем в другой раз, - толстушка Наяна первой отмерла и довольно бойко припустила вперед.

Вира не стала медлить и кинулась вслед за ней, пытаясь ухватить ее за подол платья.

- Только попробуй, - предостерегающе произнесла я видя, что Примула задумала недоброе и подходит ближе к Пие, аккуратно доставая из кармана платья флакон с неизвестным зельем.

- Что ты мне сделаешь, бытовичка?

Ответить не успела, так как из стен лабиринта выросли безобразные руки и попытались схватить нас. Громкий крик Примулы оказался замечательным стимулом, чтобы побежать. Вот почему сейчас за нами не наблюдает боевой маг Крамэр? Я бы точно получила зачет по бегу с первого раза, а не с десятого. Мы буквально наперегонки преодолели прямую дистанцию, а потом позади раздался новый крик. Я все же остановилась и обернувшись увидела, что уродливые конечности утаскивают Примулу в дебри лабиринта. Не иначе как песчаный тролль дернул Пию кинуться ей на помощь, но и я недалеко ушла. Почему-то опасность казалась очень даже реальной, хотя умом понимала - это часть испытания. Подруга направила потоки светлой магии, и уродливые руки тут же выпустили зельеварку из своей цепкой хватки и даже зашипели.

- Сзади! - крикнула я, видя, что из противоположной стены к Пие устремляется новая пара конечностей. Слизкие древесные пальцы обхватили подругу. Пока целительница пыталась освободиться, Примула уже поднялась на ноги и со всей скоростью убежала вперед. Вот и помогай после этого другим! Между тем впору было завыть от ужаса. Вслед за руками из стены лабиринта показалась уродливая ветвистая зеленая голова с единственным белесым глазом. Чудовище открыло свою пасть и потащило Пию с явным намерением проглотить. Что же делать, что делать? Я ведь была просто бытовым магом и не владела боевой магией. Сейчас бы Виру сюда, но она далеко и наверняка уже выбралась из лабиринта. Решение пришло неожиданно. Я выдернула длинную шпильку из волос, которой были подкреплена моя коса, и влив в нее магию, направила в единственный глаз кустарного чудовища. Острый металл попал точно в цель. Монстр истошно завопил, выпустив свою жертву. Подбежала к упавшей Пие и потянула ее за собой. Наплевав на все, выбирала направление следуя своей интуиции. Вновь по земле пополз туман, но не стала обращать на него внимание. На развилке повернула налево, и впереди показался просвет.

- Мы уже близко, - запыхавшись прокричала я и почувствовала, как корни под ногами оживают.

Пиа кивнула, и из ее свободной руки вновь вырвался белый свет, уничтожая пытавшиеся зацепить наши ноги корни.

- Целители - страшные маги, - не знаю, откуда еще нашлись силы на разговоры.

- То же самое могу сказать о бытовиках. Пожалуй, подарю тебе новую шпильку, а лучше пять.

Я несколько нервно рассмеялась и ускорилась. Ура! Свет, свет, свет! Теперь мы расцепили руки и буквально одновременно вылетели из лабиринта. Пиа на ходу врезалась в принца, а я по строй доброй традиции повисла на архимаге.

- Леди Саттэр, Вы кажется повторяйтесь, - недовольно произнес Викрам Ратхор брезгливо отцепляя меня от себя.

- Это Вы в очередной раз стоите у меня на пути, - уставшая, разгоряченная и напуганная, я не следила за тем, что говорю.

- В следующий раз, пожалуй, позволю Вам получше рассмотреть землю под ногами.

Архимаг отошел от меня, демонстративно повернувшись спиной. Хам!

- Леди Пиа, Вы в порядке? - участливо поинтересовался принц.

- Да, Ваше Высочество, - произнесла смущенная целительница, которую за талию все еще удерживал Ричард Райан.

Я посмотрела по сторонам и увидела, что все участницы уже прибыли. Остальные девушки с превосходством смотрели на нас с целительницей, но мне было наплевать. Стоило гордиться собой, ведь прохождение лабиринта - своеобразная победа, победа над собственной неуверенностью и страхами.

- Леди Саттэр, позвольте поздравить с успешным прохождением испытания, - не заметила, как ко мне подошел Маркус Денвер и тщательно осмотрел с ног до головы, слишком тщательно.

- Благодарю, - сухо отозвалась я и встала рядом с Пией.

Вира с недовольством посмотрела на нас с целительницей и прошипела:

- Из-за Вас я проиграла.

- Зато мы остались живы, - парировала я.

- Ты несправедлива к нам Вира, - поддержала целительница.

- Мне досталась самая слабая команда, - простонала высшая магичка.

- Рада, что ты наконец это поняла, - Вита подошла к нам сияя самой что ни на есть дружелюбной улыбкой, вот только в ее глазах стояло торжество. - Не удивлюсь, если на свидание с принцем пойдем мы...

- Леди, попрошу вашего внимания, - леди Далива внесла в общую сумятицу порядок. - Итак, все вы справились с испытанием. Кто-то блестяще, кто-то не очень. В любом случае мне приятно видеть, что вы не пасуете перед трудностями. Лучшее время среди вас показала команда зимы и поэтому леди Вите, Ритории и Синтии полагается награда. Для следующего бала ваши платья будет шить лучшая модистка Корнуольского королевства - Астра Лир.

Остальные девушки лишь завистливо вздохнули, и мне даже стало немножечко обидно. Нарядами этой волшебницы восхищались не только в нашем королевстве, но и за его пределами. О платье от Астры Лир мечтала любая девушка и даже пожилая леди.

- Что касается каждой из вас, то леди Ритория, леди Вита и леди Эльвира пойдут на приватное свидание с принцем. Уже завтра утром будьте готовы. А теперь прошу всех в портал. Мы возвращаемся во дворец.

Вира посмотрела на нас сияя улыбкой, и в числе первых направилась к архимагу.

- Почему у меня такое чувство, что мы потеряли подругу? - грустно спросила Пиа.

- Потому что так оно и есть, - строго произнесла я и самая последняя проследовала к порталу.

Зачем-то обернулась. Сердце быстро забилось в груди, когда я увидела размытый мужской силуэт, тут же скрывшийся в темных недрах лабиринта.

Глава 18

После испытания мы вернулись в покои осени. Вира демонстративно хлопнула дверью в личную спальню, показывая свое недовольство. Я не разговаривала с ней после лабиринта и ясно дала понять, что обиделась. Высшая магичка бросила нас с Пией, предала четырехлетнюю дружбу. По крайне мере видела это так, но целительница лишь покачала головой и робко заметила, что Вира просто очень хочет победить. В последнее время мне не нравился настрой высшей магички. Как будто тщательно удерживаемая до этого маска вдруг начала сползать, показывая истинное лицо. Вира была графиней, пусть и не богатого, но знатного рода. В МАКП она всегда старалась понравиться только самым высшим аристократам и легко меняла привязанности, стоило лишь более родовитому адепту обратить на нее свое внимание. Как я раньше не замечала? Возможно мы бы все же остались подругами, но между нами встало самое значительное препятствие и имя ему Ричард Райан.

- Ты как? - мне не нравился болезненный вид Пии. Она стойко держалась, пока мы возвращались порталом во дворец, и даже насилу улыбалась. Но стоило нам оказаться в своих покоях, как девушку вновь затрясло. - Где твой успокоительный отвар?

Втащила за руку целительницу в ее спальню и принялась искать в комоде нужный флакон. Уже после того как Пиа уснула, уставшая наконец прошла в свою спальню и замерла на пороге. Дверь тут же закрылась, засияло защитное поле - путь к отступлению был отрезан.

- Лорд Денвер, что Вы делаете в моей спальне?

Лорд-канцлер, внимательно рассматривающий стеклянную фигурку бабочки, медленно поставил ее на место и повернулся. Черные глаза опасно блеснули, словно у хищника, и я ощутила внутреннюю дрожь. Мужчина сделал несколько шагов в мою сторону и неожиданно опустился в кресло поблизости.

- Поговорим?

Я ощутила, как мое тело буквально усадили в кресло напротив, и тут же вцепилась руками в подлокотники.

- Ваше нахождение в моей спальне недопустимо и...

- Говорить буду я! - вдруг жестко произнес лорд-канцлер лишая меня голоса.

Паника затопила сознание, но сидящего напротив мужчину это ни капли не смутило.

- Во избежание истерики и ненужных вопросов, я говорю, а Вы киваете, если это так. Готовы?

На глаза набежали слезы отчаяния, я закусила губу, но послушно кивнула. Лорда Денвера удовлетворил такой ответ.

- Итак приступим, Анна. Надеюсь, Вы позволите обращаться к Вам так? Хотя Вы не можете мне возразить, что весьма радует. Не люблю женщин, которые строят из себя недотрог и сопротивляются, - слова прозвучали жестко. Я с трудом заставляла себя размеренно дышать и не скатываться в панику. Ладони вспотели, сердце тревожно забилось. Впервые настолько остро ощутила собственную беспомощность.

- Вашу команду вела по лабиринту Эльвира Тормут?

Кивок.

- А потом что-то пошло не так?

Подтверждаю слова лорд-канцлера, утирая хлынувшие потоком слезы.

- Ну же, Анна, в самом деле, не стоит так эмоционально реагировать. Вы ведь не на допросе... пока что, - оговорка мужчины испугала еще сильнее. Я сейчас походила на трепетную лань перед охотником, который в любой момент мог решить ее судьбу. - Вы встретили какое-нибудь чудовище в лабиринте? Мантикору? Упыря? Волкодлака?

Вновь мой кивок и мужчина весь подобрался, походя на гончую взявшую след.

- Вы убили волкодлака? Нет? Значит Эльвира Тормут? Прекрасно. А потом Вы встретились с командой лета? Лабиринт попытался Вас схватить? Не Вас? Пиаштри Нейвер? Хм... интересно. Так почему эта леди осталась жива? Не смотрите на меня так своими прекрасными глазами! Я могу позволить себе говорить откровенно? Когда ваша команда вошла в лабиринт, что-то внутри него пробудилось. Древнее зло. Маг создавший лабиринт настолько проникся своим творением, что покончил там с жизнью и превратился в нечто. Вы спасли Пиаштри Нейвер?

"Он издевается?" - мелькнуло в моей голове, и под требовательным взглядом черных глаз кивнула.

- Любопытно. Арахрант так просто никого не отпускает. Мы с архимагом сразу почувствовали, что создатель пробудился, но потом все успокоилось. Вопрос только в том, кого Арахрант испугался: Вас или таинственного мага?

Мои глаза расширились, и я почувствовала, что вновь могу говорить.

- Зачем Вы...

- Потому что так я вижу ложь. Никто не может обмануть меня, не зря же я столько лет занимаю должность лорд-канцлера. Что-то есть в Вас, Анна, - лорд Денвер поднялся со своего места, а я вся сжалась словно перед ударом. Мужчина уверенной походкой подошел ко мне и взял мою руку, с интересом рассматривая узоры на ладони. - Если проиграете отбор, то с удовольствием возьму Вас на роль любовницы, а возможно и жены. Мне нравятся послушные леди.

Поцелуй обжег запястье, и довольный мужчина ушел порталом. Меня затрясло. Что это было? Да как он посмел?! Я снова заплакала, чувствуя собственную беспомощность. Хотелось упиваться жалостью самой к себе, хотелось кинуться на поиски Лиама и все ему рассказать. Я порывисто встала и тут же себя остановила. Вдруг лорд-канцлер навредит брату? Нет, так поступать нельзя. Эта мысль помогла успокоиться. Слишком много потрясений свалилось на мою голову в последнее время. Все хватит. Я не буду больше плакать и бояться. Нужно понять, что вообще происходит на этом отборе и постараться продержаться как можно дольше. Утерла слезы и посмотрела на себя в зеркало: заплаканная слабая девушка с опухшими глазами, вот только взгляд стал каким-то другим. Хватит уже бояться мужчин. Я больше никому из них не позволю себя пугать. С этими мыслями направилась в ванную комнату. Нужно было отдохнуть и приготовиться к вечеру в будуаре королевы. Отбор продолжается, только для меня он превратился в выбор: остаться загнанной трясущейся девушкой или все же наконец повзрослеть, чтобы с гордо поднятой головой преодолеть все препятствия.


‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ ***
Темно-фиолетовое платье и забранные наверх волосы - образ, идеально подходящий для вечера в будуаре королевы Иланы. Пиа все же попросила меня подождать Виру и, когда высшая магичка выскользнула из спальни, то тут же виновато опустила голову.

- Простите меня. Не знаю, что со мной случилось. Мир?

Пиа просительно посмотрела на меня, и я сдалась.

- Хорошо Вира, но надеюсь, в следующий раз ты нас не подведешь.

Мы натянуто улыбнулись друг другу и направились к месту сбора в общей гостиной. Остальные девушки уже были здесь, и они явно подготовились, стремясь произвести впечатление на королеву.

- А принц будет присутствовать на вечере, леди Далива? - поинтересовалась Синтия, разглаживая несуществующие складки на своем слишком уж открытом изумрудном платье.

- У принца Ричарда очень много дел. Лучше подумайте о том, что он любит свою мать и ценит ее мнение. Возможно, после сегодняшнего вечера одна из вас покинет отбор, - спокойно произнесла сваха под взволнованные перешептывания девушек, и мы дружно направились следом за ней.

Будуар королевы был роскошен. Две стены и потолок украшали зеркала тонкой работы. Окна, доходящие почти до пола, открывали чудесный вид на весенний сад, который освещала показавшаяся сегодня рано полная луна. В этом месте королева любила проводить свои вечера за чтением книг, вышивкой и сплетнями. Обычные женские дела. Мы уже поужинали в своих комнатах, а теперь нам предложили присоединиться к чаепитию среди придворных дам.

- Добрый вечер, участницы, - степенно поприветствовала нас королева, сидящая в цветнике самых родовитых и красивых придворных дам. Взгляды всех присутствующих леди тут же критично прошлись по нашему внешнему виду и некоторые из них не стесняясь стали нас обсуждать.

-Ваше Величество, - хором ответили мы, стараясь выглядеть невозмутимыми, и присели в реверансе.

- Располагаетесь, я хочу познакомиться с невестами моего сына.

Девушки тут же попытались занять места как можно ближе к королеве и даже создали небольшую давку. Те, которым не хватило места рядом с венценосной особой, расположились среди придворных дам. Я не стала участвовать в этом балагане и присела рядом с незнакомой пожилой леди с розовыми волосами, которая в гордом одиночестве занимала целую софу. Почему-то ее общества избегали все. Возможно из-за яркого наряда цвета кричащей фуксии? Или же желтых ногтей? Смотрелась эта пожилая леди в будуаре королевы явно не уместно и, судя по ее положению, милостью монаршей особы не пользовалась. Ни капли не смутившись этого факта подарила незнакомке дружелюбную улыбку, чем похоже немало ее удивила.

- Меня зовут леди Синея, - представилась дама, которая походила скорее на чудаковатую старушку, а не на аристократку. Она и вела себя так: единственная пила чай из блюдца, громко причмокивала и ни капли не смущалась, явно пренебрегая этикетом.

- Леди Анна Саттэр, - учтиво ответила я и потянулась к стоявшей на чайном столике чашке.

- Будьте добры передайте сахар, - попросила леди Синея и без промедления выполнила ее просьбу.

Потом пришлось подать конфеты, сладости и я поняла, что надо мной просто издеваются, но продолжила вести себя со всей учтивостью, не забывая о манерах. В будуаре завязался оживленный разговор. Участницы на перебой выказывали свои восторги по поводу дворца, принца и наряда королевы, сшитого знаменитой Астрой Лир. Лишь я и Пиа пока отмалчивались. Целительница в силу своей природной скромности, а мне просто не хотелось, как другие участницы стараться перекричать всех, чтобы королева обратила внимание.

- Если бы до этого не убедилась в обратном, подумала бы что Вы немая, - леди Синея хитро посмотрела на меня и ее морщинистое лицо озарила легкая улыбка.

- Если королева захочет что-то у меня спросить, то я непременно ей отвечу. А пока хочу насладиться этим душистым жасминовым чаем. Все же в МАКП нас таким не балуют, а я питаю своего рода слабость к этому напитку.

- Гордая девочка, - хмыкнула леди, разгадав мой маневр, и постепенно завязала со мной разговор.

Она оказалась на удивление сведущей в чайных церемониях, различных редких сортах чая и правилам его приготовления. Мы настолько увлеклись, что не сразу поняла, как другие придворные дамы втянулись в нашу беседу.

- Леди Саттэр, расскажите, как поживает герцогиня? - неожиданный вопрос королевы, которая все же обратилась ко мне, несколько застал врасплох. Мы с леди Синеей уже мысленно путешествовали на слонах в далеком Вараском краю, где у подножья гор простиралась белая пустыня, а в ее центре находилась плодородная долина.

- Герцогиня пребывает в добром здравии, - учтиво ответила я и вдруг на долю секунды увидела сожаление в дымчатых глазах этой женщины. Значить не ошиблась, и королева действительно недолюбливает Саттэров. Похоже, у меня есть все шансы покинуть отбор сразу же после этого вечера.

Вопрос королева Илана задала лишь для соблюдения этикета и больше она не обращала на меня внимания. Увидела, как Вита Силвер довольно усмехнулась, отпивая чай из красивой фарфоровой чашки с вензелями.

- Не расстраивайтесь леди Анна. Вы просто слишком сильно напоминайте Ее Величеству герцогиню Камиллу. Правда, похожи Вы с ней только внешне. У Камиллы несносный, бойкий характер. Будь она здесь, то неизбежно оказалась бы в центре внимания.

- Вы хорошо знаете герцогиню?

- Конечно, - загадочно ответила леди Синея, - но думаю есть более интересные вещи, которые я могу Вам рассказать. Видите вон ту леди в золотом?

Я украдкой незаметно взглянула на красивую молодую девушку с пшеничными волосами и ладной фигурой. Она сидела рядом с оживленно слушающей королеву Вирой и с недовольством косилась на высшую магичку.

- Бывшая фаворитка Ричарда.

- Не очень уместно оставлять ее при дворе, когда проходит отбор, - невозмутимо заметила я под пристальным взглядом леди Синеи.

- Принцу можно все, - пожала плечами женщина. - Надо же ему удовлетворять свои мужские потребности. Хотя вот видите ту трепетную лань в платье с птицами? Она тоже бывшая Ричарда. Советую держаться от нее подальше, если обратите на себя внимание принца. Эта леди может и отравить, ну или вызвать небольшое расстройство живота в самый неподходящий момент. А эта леди.... и эта...

Леди Синея назвала еще десяток девушек, которых принц осчастливил своим визитом в кровать, и я хмыкнула.

- Может Вам проще указать на тех, кто из присутствующих не был любовницей наследника?

Старушка звонко рассмеялась, но тут же замолчала, наткнувшись на предупреждающий взгляд королевы.

- А Вы интересно реагируете. Принц разве не затронул струны Вашей души?

- Наследник очаровательный мужчина и хорош собой, но для чувств требуется несколько больше.

- А Вы мечтаете о любви? - с легкой насмешкой уточнила моя собеседница.

-Я мечтаю о крепкой семье, где супруги любят и уважительно относятся друг к другу. Это и много и мало одновременно.

- Вижу, Камилле удалось вырастить вдали от двора красивый невинный цветок. Похоже, она как всегда оказалась права настояв на своем.

Дальше вечер прошел в приятной атмосфере. Приглашенные музыканты играли легкую мелодию, но присутствующим леди под конец стало откровенно скучно.

- Прошу леди пусть каждая из Вас сыграет для меня, - неожиданно потребовала королева, закончив задавать вопросы уже порядком покрасневшей Алисии Фикруд.

Девушки смущенно начали переводить взгляд друг на друга, и первой уверенно вышла в центр будуара Ритория Силвер. Она профессионально сыграла сложный этюд и заслужила похвалу королевы. Далее участницы одна за другой вставали на ее место и как могли пытались покорить пресыщенных слушательниц. Не обошлось и без конфузов. Наяна Грас так усердно водила по струнам, что они лопнули, от игры Виты захотелось зажать уши, а Вира исполнила какой-то деревенский мотив, заставив придворных дам и королеву недовольно скривиться. Наконец настал мой черед. Леди Синея с интересом посмотрела на меня, когда я вместо того чтобы тут же начать мучить скрипку обратилась к присутствующим.

- Перед тем как сыграю вам, хочу рассказать небольшую легенду. Она настолько вдохновила одного композитора, что он сочинил по ней чудесную мелодию, которую посвятил своей несчастной любви.

- Что ж послушаем Вас, леди Саттэр, - милостиво разрешила королева.

- Однажды, когда наш мир был совсем молод, печальный Утро повстречал красавицу Ночь. Они полюбили друг друга и всегда ходили, взявшись за руки. Шли годы, и казалось ничто не омрачит их счастливую жизнь, но в один роковой день в наш мир пришел он. День был весельчаком, в отличие от грустного Утра и все время развлекал Ночь. Она не устояла и увлеклась им. Ночь все чаще стала гулять с Днем и совсем забыла о любимом. Утро горевал. Он видел, что День не любит Ночь, и пытался спасти свою любовь. Но тщетно. Когда День получил Ночь, то бросил ее. Она была безутешна и поняла что ошиблась: предала того, кого действительно любила и поддалась сиюминутному порыву обольстителя. Но мир не позволил двум влюбленным соединиться. Он наказал их обоих, и теперь Утро и Ночь видятся лишь один раз за сутки. А День навсегда встал между ними, не позволяя им постоянно быть вместе. Мир решил, это послужит напоминанием всем влюбленным: никогда не стоит предавать свое сердце и любовь, поддавшись эфемерному влечению, - я закончила рассказ в полном молчании и заиграла волшебную мелодию.

Смычек летал по струнам, а в моей голове вместо легенды вдруг вспыхнул образ архимага. Тогда шесть лет назад встреча с ним настолько меня взволновала, что я смогла выплеснуть волнения своей души только через музыку. Вот Утро впервые видит Ночь, и мелодия становится романтичной. Она мягко обволакивает пространство вокруг, заставляя замереть сердце в волнительном предвкушении. Затем появляется весельчак День, и смычок меняет свое направление. Вижу, как у многих девушек из-за заразительной мелодии подрагивают ноги в такт, и продолжаю играть. Они, как и я в плену Дня, восхищаются им и постепенно поддаются соблазну. А затем пронзительный крик души. Боль, обида, разочарование и разбитое сердце. Скрипка плачет, вызывая своей печальной мелодией на глазах некоторых девушек слезы. Все замирают, и мелодия поднимается ввысь, а потом резко падает, словно вода с вершины самой высокой горы. Им никогда не быть вместе, рассказывает моя мелодия, они упустили свой шанс и теперь всегда вынуждены находиться в разлуке. Но их любовь все еще живет в сердце, и возможно когда-нибудь суровый мир сжалится над влюбленными, позволив им воссоединиться.

Не заметила, как прикрыла глаза, полностью отдаваясь музыке. Я сейчас находилась не в будуаре королевы, а где-то там, в неведомом и неизвестном мире. Мое сердце вторило звукам скрипки и на душе стало как-то волшебно.

Наконец мелодия замолкает, и я открываю глаза. В будуаре королевы стоит тишина. Девушки выглядят потрясенно, королева задумчиво, но смотрю вовсе не на них. Все мое внимание сосредотачивается на двух мужчинах стоящих в дверях. Принц Ричард глядит на меня с таким восхищением, словно видит впервые. В его синих глазах разгорается какой-то таинственный огонь, и он первым начинает аплодировать. После этого будуар отмирает, и все леди вместе с задумчивой королевой присоединяются. Мне бы радоваться и гордиться своей маленькой победой, но мое сердце вовсе не трогает неожиданный успех. Я тону в карих глазах архимага и чувствую, что почти не дышу. Больше нет равнодушия, нет пренебрежения, нет презрения. Только глубоко спрятанная страсть и желание. Мы словно одни сейчас в этой комнате, стоим приоткрыв свои души друг другу. Ощущаю это физически, и меня охватывает какое-то непонятное торжество. Моя игра пробила на несколько секунд невидимую броню этого мужчины. Викрам Ратхор ловит мой взгляд, и понимает, что попался. Лицо архимага тут же меняется и становится безучастным, вот только в карих глазах еще тлеет вулкан потаенных страстей. Я тяжело сглатываю и отдаю восторженному музыканту инструмент. Скромно улыбаюсь, слыша похвалу из уст принца, но вздрагиваю, когда вновь ощущаю на себе взгляд того, кто однажды похитил мое сердце и так до сих пор его не вернул.

Глава 19

Это был очень длинный день. Только оказавшись в своей спальне поняла, как сильно устала. Направилась в ванную комнату и услышала негромкий стук в дверь. Вздрогнула, вспомнив визит лорд-канцлера, но все же решила открыть. На пороге стоял слуга в ливрее. Он тут же протянул огромный букет гиацинт фиолетового цвета и прямоугольный бархатный футляр.

- Добрый вечер, Ваша Светлость, - произнес мужчина, подобострастно мне поклонившись. Вид у него был такой довольный, словно он только что подписал выгодный мир с Ришским королевством.

Я залюбовалась красивыми цветами. Гиацинты или королевы весны, как их еще называют, были чудесными, а  фиолетовый цвет на языке цветов означал неприкрытое восхищение. Похоже, некто решил показать, насколько я его впечатлила и все же...

- Я хочу знать имя дарителя, - после визита графа Денвера  стала подозрительно ко всему относиться. К тому же принимать подарки от незнакомцев, являясь при этом одной из невест принца,  дурной тон.

- Ваша Светлость, просто возьмите букет и футляр, - уже недовольно произнес слуга. - Прошу прощения, но у меня еще очень много дел.

- И все же я настаиваю, - показала всем своим видом, что не собираюсь отступать, а то и вовсе закрою дверь.

Слуга как-то горестно вздохнул и почему-то с явной неохотой вытащил из кармана небольшой белоснежный конверт, скрепленный золотым солнцем - символом королевской династии Райан.

- Благодарю, - сухо произнесла я и вдруг в голове возникла одна неожиданная мысль. - Вы поспорили...

Слуга, собравшийся было уйти, резко развернулся.

- Простите Ваша Светлость?

Но я, рассмотрев растерянное лицо мужчины, была уже полностью уверена.

- Вы поспорили, приму я букет и подарок без записки или нет. Сколько же Вы проиграли? - чуть насмешливо вздернула бровь, вдыхая свежий аромат гиацинт, которые пахли первым весенним дождем.

- Десять су, Ваша Светлость, - горестно признался мужчина, ни капли не стыдясь своего поступка.

- Немало. Советую Вам больше не участвовать в подобных мероприятиях, а то будете работать на королевскую семью бесплатно,

Слуга растерялся и поклонившись поспешно покинул мою комнату, а я с любовью посмотрела на цветы. Ваза нашлась неподалеку и, когда заветные гиацинты оказались в воде, тут же вскрыла конверт.

"Анна, сказать, что я покорен... Я не просто покорен, я восхищен Вами. Вы - необыкновенная девушка и надеюсь, эти цветы вместе с браслетом порадуют Вас, как и вечерняя верховая прогулка. Зайду за Вами завтра ровно в семь. Ричард".

После прочтения послания от принца возникло двоякое чувство. С одной стороны льстило, что наследник позвал меня на незапланированное свидание, а с другой почему-то вовсе не хотелось никуда идти. Поневоле вспомнился взгляд архимага, которым он одарил после игры на скрипке в будуаре королевы. По спине побежали мурашки, и я постаралась выбросить из головы все мысли о Викраме Ратхоре.  Нельзя думать об одном мужчине, являясь невестой другого. Завтра у меня будет возможность получше узнать принца Ричарда, и я непременно ею воспользуюсь. Наследник весьма достойный мужчина. Нужно дать себе и ему шанс, а не гнаться за эфемерными мечтами об архимаге.  Следует обстоятельно подготовиться к свиданию с принцем и не ударить в грязь лицом. Я ведь Саттэр и представляю на отборе свою семью.

Убедив себя, что предстоящее свидание это не так уж и плохо, открыла бархатный футляр. Внутри оказался необыкновенной красоты браслет с желтыми бриллиантами. Камни мгновенно засияли на свету, переливаясь каждой драгоценной гранью. Пожалуй, надену украшение на завтрашний пикник. Оно как раз подойдет к моему легкому желтому шелковому платью. Пусть принцу и предстоят три приватных свидания, он непременно будет присутствовать на природе. Мероприятие устраивается для его матери и наверняка является частью отбора. За нами постоянно наблюдают, оценивают и делают выводы. Недаром сегодня число участниц сократилось до девяти. Отбор громко рыдая покинула Примула Телл. Не сказать, что я сильно огорчилась по этому поводу. В лабиринте зельеварка раскрыла все грани своей подлой души, и после ее отбытия стало как-то спокойнее.

Положив браслет обратно в футляр, направилась в ванную комнату. На сегодня отпустила служанку, так как вполне могла справиться сама. У Тины дома остались престарелая мать и младшая сестра. Надо бы как-то помочь девушке. Может, стоит определить сестру Тины в пансионат?  Поговорю об этом с бабушкой. Она занимается благотворительностью, так почему бы не обратить ее внимание на семилетнюю девочку, старшая сестра которой похоже прониклась ко мне искренней симпатией.

Наконец покончила с процедурами и надев халат вернулась в спальню. Первое что заметила - увядшие цветы. Гиацинты почернели, и недоброе предчувствие кольнуло душу.  Взгляд тут же переместился на кровать, на которой лежал непонятно откуда взявшийся темный футляр. Неспешно подошла и провела рукой по гладко отполированному дереву - открыть или нет? Как он вообще здесь оказался? Еще один подарок от принца? Но записки не было. Отдернула руку и нерешительно вернула обратно. Наконец после пары минут раздумий все же открыла футляр и обомлела. Внутри лежала черная скрипка. Таких в мире существовало всего шесть. Пятью владели самые выдающиеся музыканты и король Ришского королевства, страсть как любивший играть. А про шестую ходили слухи, что мастер создавший ее, поклялся никому не отдавать свое волшебное творение. Сомнений быть не могло: на моей кровати лежала последняя скрипка Стратиуса - инструмент, равный которому до сих пор никто не мог создать. Но как она оказалась у меня? Может быть это проверка? Смычек, лежавший рядом со скрипкой, так и манил отбросить сомнения и сыграть, позволить редкому инструменту стать послушным в моих руках. Я провела рукой по натянутым струнам и чуть ли не плача закрыла футляр. Нет, не буду. Пусть искушение велико, но неизвестно кто решил преподнести мне практически бесценный подарок. Нужно отдать скрипку, вот только кому? Поколебавшись еще немного, отправилась в гардеробную.

Через пятнадцать минут я уже вышла из покоев осени и расспросила первого попавшегося слугу, как пройти в кабинет архимага. Почему-то была уверена, что в десять вечера он непременно занимается делами. И вот, идя заветными коридорами, боролась до последнего, чтобы не повернуть назад. Если бы даритель оставил хотя бы записку... А так просто проникнуть в спальню одной из невест принца... Примулу ведь отправили за неподобающее поведение на вечере королевы, где она позволила себе вульгарно перебивать остальных и даже нелестно отозвалась о паре придворных дам, как сказала нам сваха. Но мне показалось, что неблагородный поступок Примулы Телл в лабиринте тоже сыграл свою роль.

Стража, встречающаяся на пути, не стала меня задерживать, а лишь подозрительно косилась на футляр в руках, но вопросов не задавала. Наконец нужный коридор. Я практически была у цели, когда вдалеке увидела графа Денвера. Желая избежать встречи с лорд-канцлером, нырнула в темную нишу. Шаги приближались, и с каждым мгновением мной овладевал страх. Спина впилась в какую-то неровность и вдруг почувствовала, как стена позади меня открывается. Шаги графа стихли. Похоже, он услышал или почувствовал постороннего, поэтому неосознанно отступила и буквально влетела внутрь. Стена передо мной закрылась с тихим шорохом, и темнота обступила со всех сторон. Вот же... Положила футляр на пол и рванула вперед. Как не пыталась отыскать рычаг, ничего не вышло. Постаралась успокоиться и развернулась, решив пройти по таинственному коридору. Похоже, королевский дворец таил в себе немало сюрпризов. На ощупь двигалась вдоль стен, стараясь не споткнуться. Наконец после продолжительного времени в тишине послышались голоса. Чуть ли не бегом побежала на звук. Впереди показалась стена и за ней я отчетливо услышала, как архимаг выговаривает кому-то:

- Я предупреждал Вас, Ричард, что Примулу Телл нужно арестовать, но Вы меня не послушали тогда.

Похоже, это и есть заветный кабинет архимага и он там с принцем.

- Я виноват Викрам, не отрицаю. Граф Денвер был весьма убедителен. Кто же знал, что она попытается отравить одну из участниц.

- На наше счастье, Ритория оказалась сильной магичкой, и поэтому осталась жива. До этого леди Телл покушалась на леди Саттэр. Если бы ее соседки не позвали меня, то наша дражайшая герцогиня была бы уже мертва.

- Но мне не докладывали! - в голосе Ричарда прозвучал неприкрытый гнев. - Почему ни леди Анна, ни леди Нейвер, ни леди Тормут ничего не рассказали?

- Все нужные лица были оповещены, а троим леди я стер память во избежание паники. Нельзя давать знать нашим врагам, что у нас есть слабые места.

- Вы намекаете на шпионов?

- Именно на них. Похоже, соседи решили помочь Вам с выбором невесты, - несколько насмешливо заявил архимаг.

- Я не позволю причинить вред ни одной из участниц, - пылко воскликнул принц, а я еще ближе прильнула к стене.

- Будет лучше, если Вы быстрее определитесь с выбором. Ну же Ричард это не так уж и сложно.

- Вам легко говорить Викрам, Вы то не спешите связать себя узами брака.

- Обещаю Ваше Высочество, что в скором времени непременно займусь данным вопросом.

Мое сердце замерло и тут же забилось быстрее. Значит, архимаг будет искать себе жену?

- Давно пора. Вы пусть и граф, но титул Вам дарован недавно. Нужно лишь подобрать знатную аристократку. Уверен, король даст свое согласие на брак.

- Самые родовитые и знатные девушки сейчас борются за Ваше сердце Ричард. Как только определитесь с избранницей, я выберу жену среди оставшихся участниц.

Мне стало очень интересно. И пусть было страшно оказаться обнаруженной, этот разговор чрезвычайно взволновал. Шутка ли: Примула оказывается пыталась меня убить, архимаг стер память да и... Дальше додумать не успела так как раздался звук пододвигаемой бумаги.

- Одна из них Ричард может оказаться той самой, но Вы это узнаете лишь после первой брачной ночи.

- Предлагаете мне каждую лишить невинности? - с горечью поинтересовался принц. - Я пытаюсь следовать правилам, но иногда сердцу не прикажешь.

- В пророчестве не сказано, как именно Вы должны выбрать жену. Там лишь говорится, что победительница... Впрочем, неважно. Если не можете определиться, выберете наугад, - похоже, архимага позабавили слова наследника.

- Вы то ведь так не будете делать, - то ли спрашивая, то ли утверждая парировал Ричард.

- А почему бы и нет? Наяна Грас конечно не подходит, но вот другие леди весьма привлекательны.

- Что ж я понял Вас Викрам. Но все же пророчество...

- Прошу простить меня, Ваше Высочество, у меня еще дела, - резко оборвал принца архимаг, и мое сердце предательски сжалось, чтобы потом заколотиться как сумасшедшее.

- Обсудим это в следующий раз, благодарю за честность.

Принц попрощался и, судя по звуку закрывшейся двери, покинул кабинет архимага. Я уже хотела было повернуть назад, но тут ниша в стене открылась, и меня буквально втащило магией внутрь.

- Леди Саттэр, какая неожиданность, - резко произнес Викрам Ратхор и карие глаза посмотрели с издевкой, но потом стали почему-то  злыми.

- Добрый вечер, - не знаю, как мне удалось вспомнить о манерах, ведь при взгляде на этого мужчину во рту пересохло, а руки мелко задрожали. Чудом не выронила футляр из ослабевших пальцев. - Я не хотела подслушивать. Так получилось.

- Все шпионы утверждают то же самое, - мужчина уверенно направился в мою сторону, а я не могла сделать и шага.

В полутемном кабинете архимаг выглядел особенно грозно. Мне хотелось опустить глаза, но не могла, завороженная притягательной опасностью, исходившей от стоявшего напротив мужчины. Попытавшись оправдаться, неловко начала объяснять:

- Я шла по коридору, но потом случайно спиной нажала на какой-то рычаг и уже не смогла выбраться. В темноте услышала голоса. Клянусь, у меня и в мыслях не было подслушивать.

- Кое-что не сходится, леди Саттэр, - сурово произнес архимаг, по-прежнему буравя меня взглядом. - Поясните, как можно идти по коридору, чтобы спиной протирать стены?

Под требовательным взглядом сглотнула и нехотя ответила:

- Я хотела избежать встречи кое с кем.

- И с кем же, леди Саттэр? - архимаг каким-то образом оказался непозволительно близко. Все же смогла опустить взгляд, и тут властная рука взяла в плен мой подбородок, заставляя наши глаза встретиться. - Я жду или быть может мне позвать стражу и Вас арестуют за незаконное проникновение в мой кабинет? О, это будет большой скандал. Мало того, что вылетите с отбора, так еще и ославите свою семью. Ну так что, леди Саттэр, могу я рассчитывать на Вашу откровенность?

От близости мужчины вспыхиваю мгновенно. Щеки покрываются румянцем, и сильнее сжимаю ручку футляра со скрипкой.

- Это был лорд-канцлер, - выдавливаю из себя, и меня тут же отпускают.

- Денвер, - как-то зло произносит архимаг и тут же отворачивается. - Он снова пытался "поговорить"?

- Нет, - буквально заставляю себя рассказать правду. - Лорд-канцер еще до вечера в будуаре у королевы приходил в мою комнату и расспрашивал о лабиринте.

- Что именно? - Викрам Ратхор резко разворачивается и смотрит пронизывающим взглядом. Не могу понять, что в этот момент чувствует мужчина: на его лице застыла маска холодного безразличия. - Расскажите мне все.

С трудом беру себя в руки и пересказываю произошедшее в моей комнате. По мере того как говорю, архимаг все больше хмурится. Я замолкаю, и кабинет погружается в неестественную тишину. Но меня заботит другое.

- Примула Телл отравила меня, но почему?

Мужчина зло усмехается и не отводя взгляда поясняет:

- Посчитала сильной соперницей.

- Если не брать в расчет бал в МАКП, Его Высочество никак не выделял меня среди других избранниц, - возражаю заметно нервничая.

- Вам никто не говорил, леди Саттэр, что Вы ни черта не разбираетесь в мужчинах? - слышать злую насмешку из уст архимага крайне обидно.

- Я не настолько хорошо знаю принца, чтобы судить о его симпатиях так уверенно, как это делаете Вы!

- Хотя бы Вы не отрицаете этого. Что ж весьма похвальная черта - трезво оценивать свои умственные способности, - иронично подмечает архимаг, а мне хочется как можно скорее покинуть злосчастный кабинет. Идея отдать ему скрипку уже не кажется удачной. - Но сами понимаете, об услышанном здесь рассказывать никому нельзя. Я возьму с Вас клятву молчания во избежание так сказать.

Покорно киваю и повторяю за архимагом нужные слова. Наконец после всего мужчина обращает внимание на футляр в моих руках.

- Что это, леди Саттэр?

- Скрипка Стратиуса. Не знаю каким образом она оказалась на моей кровати, но судя по тому, как легко лорд-канцлер проник в спальню, это может сделать любой желающий, - с укором произнесла я, явно намекая, что именно Викрам Ратхор отвечает за королевский отбор.

- Справедливый упрек, - не стал к моему удивлению возражать архимаг. - Я поставлю более сильную защиту на Ваши покои, но уверяю, в королевском дворце  найдется лишь четыре мага, которые могут туда сейчас попасть без Вашего разрешения.

С трудом удерживаюсь от того, чтобы не открыть рот. Если только четыре - это принц Ричард, лорд-канцлер, архимаг и кто же еще? Кто из них решил сделать мне бесценный подарок: граф Денвер, Викрам Ратхор или же неизвестный? Мысли путаются, а сердце колотится как бешеное. Архимаг же стоит со скучающим видом и дает понять, что я напрасно трачу его время. Заставляю себя прекратить думать сейчас и произношу:

- Я шла сюда, чтобы отдать Вам скрипку. Кто бы не подарил ее - это слишком ценная вещь. К тому же к ней не была приложена записка.

- Так беспокоитесь о своей репутации? - с вызовом спрашивает архимаг, с трудом заставляя себя остаться на месте. Вижу, как пульсирует на его шее жилка, находящаяся прямо у ворота балахона.

- Я на данный момент одна из невест принца и не могу принять столь щедрый дар.

- Рассчитываете, что Ричард выберет Вас?

- Вы сами сказали, я плохо разбираюсь в мужчинах. В любом случае Вы отвечаете за отбор, поэтому возьмите, - нехотя протягиваю футляр до последнего борясь с собой. Когда еще мне выпадет шанс подержать такую скрипку в руках? А сыграть?

- Уверены? Может, все же стоит оставить такой подарок себе? - с легкой насмешкой интересуется архимаг, вот только его глаза смотрят с обжигающей  злостью.

- Оставить такой подарок у себя мне не позволяют принципы и воспитание. Поэтому да, уверена.

- Раз Вы настаивайте, - архимаг порывисто забирает у меня скрипку и резко подходит к ярко горящему камину.

- Что Вы делаете! - кричу в ужасе и бегу, когда Викрам Ратхор уверенным движением руки отправляет бесценный инструмент в огонь. Архимаг перехватывает меня и крепко держит за талию. - Пустите!

- Успокойтесь, леди Саттэр. Вам она не нужна, уверяю, дарителю тоже, - зло произносит мужчина, и только теперь понимаю, что буквально оказалась в объятиях архимага. Его ладони обжигают тело даже сквозь ткань платья, а тяжелое дыхание заставляет сердце забиться быстрее. Карие глаза смотрят неотрывно, словно мужчина пытается прочесть мои мысли.

- Вы бесчувственный, злой и..., - дальше не могу говорить, потому что из глаз брызнули слезы.

Глядя на них, архимаг кривится и резко отпускает меня, чуть ли не отталкивая.

- Вам пора, - портал открывается прямо передо мной и понимаю, лучше всего сейчас как можно скорее покинуть этот кабинет. - Не забудьте о том, что должны молчать. Доброй ночи, леди Саттэр!

Ничего не отвечаю и захожу в портал. Оказавшись в своей комнате, обреченно сажусь на кровать и при взгляде на увядшие цветы вновь начинаю плакать.

Глава 20

Новый день и новое испытание. Пока Ритория, Вита и Вира собирались на свидания с принцем, остальных участниц привлекли к подготовке пикника. Тут мне несказанно повезло, потому что сваха велела проследить за установкой шатров, столов и обустройством зоны для отдыха у озера. Все это было близко к бытовой магии, поэтому с удовольствием принялась за работу. Наяна Грас занималась расстановкой артефактов, которые отгоняли оводов и слепней, пробудившихся, как только снег сошел с земли. Солнце припекало, пели птицы и постепенно тревоги, со вчерашнего дня снедающие душу, отошли на второй план. Я старалась не вспоминать о поступке архимага, игнорируя его всякий раз, когда он появлялся в зоне видимости. Мужчина казалось делал тоже самое, но отдавая какое-либо поручение слугам, а чаще помогая им, чувствовала на себе обжигающий взгляд. Мне бы пожалуй удалось до конца доиграть свою роль, вот только вернувшаяся со свидания с принцем Ритория пошатнула весь самоконтроль. Девушка поприветствовала начинающих стекаться придворных и тут слегка оступилась, готовясь упасть в обморок. Архимаг мгновенно оказался рядом и придержал ее за талию. Старшая Силвер что-то сказала ему, слабо улыбаясь, и мужчина заботливо повел ее в тень шатра.

- Видишь Саттэр даже архимаг и тот расположен к моей сестре, - вернувшаяся первой со свидания Вита незаметно подошла и ядовито улыбнулась.

- Отбор устраивается не для архимага, а для принца, - сухо ответила я, беря в узду расшатавшиеся эмоции и заставляя себя не смотреть в сторону шатра: Викрам Ратхор и Ритория Силвер до сих пор не появились.

- Вот только той из нас, кто победит, нужна будет поддержка самого сильного мага королевства, - самодовольно изрекла Вита, наклоняясь ближе ко мне.

И я поняла: эта магичка нацелилась на принца, а вот ее сестра на архимага. Внутри все скрутило от ревности. Против воли взгляд вновь упал на вход в шатер, а Вита, увидев мою реакцию, довольно усмехнулась.

- У тебя нет шансов Саттэр. Запомни: принц - мой. Поняла?

Почувствовала, как начинаю злиться. Никому не позволю разговаривать с собой в таком тоне, особенно этой самодовольной нахалке.

- Знаешь Вита, в чем твоя проблема, - заговорщески понизила голос и ласково улыбнулась. - Принц уже получил от тебя все, что хотел. Ты больше ничего не сможешь ему предложить, а вот я вполне.

Вздернула голову и, смерив ее презрительным взглядом, по-королевски направилась к шатру, где вот-вот должна была появиться королева. Потрясенная Вита осталась стоять на месте, переваривая мои слова. Честно говоря, я сама пребывала в легком шоке. Не ожидала, что могу сказать такое, но перед глазами до сих пор стояла картинка проникновенных взглядов друг на друга архимага и Ритории. Заиграли трубы, и через портал величественно вошла Илана Райан. Все участницы отбора тут же устремились к ней, чтобы выразить свое почтение, а мой взгляд вдруг остановился на маленьком мальчике, который что-то рассматривал стоя у самой кромки озера. На него никто не обращал внимания, так как все смотрели лишь на королеву. Вспышка. Словно наяву слышу всплеск воды, крики ужаса, чей-то плач. Ощущаю дуновение смерти, и тут же все тело покрывается противным, липким потом. Резко разворачиваюсь и устремляюсь к ребенку. Практически бегу, когда вижу, как он тянет вперед свои маленькие ручки. Шаг, еще шаг и успеваю резко схватить его за руку. В саду раздается надрывный плач.

- Леди Саттэр! - гневный крик то ли королевы, то ли архимага.

Меня окружают со всех сторон, но толпа расступается перед внезапно появившимся принцем Ричардом. Он берет мальчика на руки и малыш тут же успокаивается. Наследник ласково смотрит на меня, и я ловлю его проникновенный взгляд.

- Леди Анна, Вы спасли ребенка, - уверенно произносит он, гладя притихшего малыша по спине.

Слова принца производят фурор. Тут же какая-то леди порывисто обнимает меня и сквозь слезы благодарит. Наверняка мать. Не могу толком придти в себя и осознать, что это сейчас было. Ноги становятся ватными. С трудом умудряюсь стоять на месте. Принц видит мою слабость, быстро передает ребенка матери и, взяв меня на руки, несет в шатер. Придворные дамы восхищенно ахают, а я обнимаю Ричарда за шею. Темно-синие глаза смотрят с беспокойством.

Оказавшись внутри шатра, принц опускает меня на мягкие подушки.

- Леди Анна все в порядке? Позвать целителя?

- Нет, мне уже лучше. Просто переволновалась, - тихо произношу я.

Откуда-то появляется стакан прохладного апельсинового сока. Принц заставляет выпить его до дна, и с благодарностью улыбаюсь такой заботе. Наконец через десять минут вновь присоединяюсь к празднику. Сегодня я в центре внимания. Участницы смотрят с завистью, но не придаю значения их злобным взглядам. Правда некоторые из них: Пиа, Наяна и Синтия ободряюще улыбаются. Герцогиня Палмут стоя рядом со мной негромко произносит:

- Я ведь почувствовала приближение беды...

Кажется, Синтия искренне себя ругает. Она занимается благотворительностью и видимо делает это от всей души. Невольно проникаюсь симпатией к герцогине.

- Я заметила ребенка случайно и просто поняла, что стоять рядом с водой такому малышу небезопасно. На моем месте могла оказаться любая.

- Но только Вы Анна пренебрегли вниманием королевы и устремились на помощь. Вы всегда всем помогаете. Надеюсь, когда-нибудь Вы сможете назвать меня своей подругой?

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Синтия говорит от чистого сердца, и я киваю. Возможно, так и будет, но сейчас мне хочется побыть одной. Все еще ощущаю легкую слабость и поэтому, пока внимание присутствующих на пикнике сосредоточилось на представлении с ручной обезьянкой, ухожу подальше.

В тени деревьев становится душно. Тело начинает охватывать непонятное возбуждение. Грудь ноет, сердце бешено стучит. Упираюсь руками в ствол дуба и тяжело дышу. Что же со мной происходит? Каждая клеточка болезненно реагирует на соприкосновение с тканью. Внизу живота постепенно разгорается пламя. Кусаю губу чтобы как-то придти в себя - не помогает.

- Леди Анна, Вам нехорошо?

Резко оборачиваюсь и вижу рядом с собой симпатичного молодого лорда. Я бы даже сказала смазливого. Он участливо улыбается, вот только взгляд мужчины становится сальным, рассматривая зону моего декольте. От этого откровенного разглядывания грудь перехватывает. Хочется снять платье и остудить ноющее тело.

- Пойдемте, здесь рядом есть беседка. Вам необходимо присесть.

Мужские руки обхватывают талию, и незнакомый лорд куда-то меня ведет. Постепенно его ладонь опускается ниже, а оказавшись в обвитой плющом беседке, и вовсе сжимается на моей ягодице.

- Что Вы делаете? - хотела спросить возмущенно, но вышло как-то жалко.

- То, что Вам хочется.

Лорд разворачивает меня к себе и оттесняет к дальней стене. Его полные губы впиваются в мою шею, и это противное, влажное прикосновение срывает стон с моих губ. Мужские руки начинают гладить тело, мнут грудь и вместо протестов мне хочется кричать: "Еще, еще". Вожделение накрывает с головой, а поцелуи становятся наглее. Шея, ключица, полуобнаженное плечо, а затем снова грудь. Чувствую, как его пальцы задирают подол моего платья, и где-то на краю сознания понимаю: надо все прекратить.

- Ты такая соблазнительная, сейчас я возьму тебя... Ты почувствуешь, какого это быть с настоящим мужчиной, - порочный голос лорда похож на липкую патоку.

Подол моего легко шелкового платья неприлично задран. Мужская рука проделывает путь от колена до края чулок. Лорд возбужденно дышит мне в шею, а я кажется начинаю понимать, что сейчас произойдет. С сознания наконец-то спадает пелена и накрывает паника, но тело меня не слушается.

- Потерпи красавица, недолго осталось, - вновь противный поцелуй, и мужчина умудряется языком лизнуть мое плечо.

Тут в беседке неожиданно слышится шорох платья и лорд замирает.

- Простите, - умудряюсь открыть глаза и вижу заплаканную Виру. Глаза подруги округляются, когда она узнает меня. - Анна...

- Вира, пожалуйста, - с трудом шепчу я, но высшая магичка пребывает в ступоре.

- Леди идите дальше, - грубо бросает лорд, и подруга поспешно разворачивается.

- Вира не уходи... Вира..., - голос прорезается, но высшая магичка, подобрав подол платья, уже устремляется прочь из беседки.

На глаза наворачиваются слезы. Собственная беспомощность, желание тела - все это повергает в панику. Мне противно от самой себя. Почему же не могу оттолкнуть? Почему испытываю вожделение, когда голова противится происходящему? Мысли разбегаются в разные стороны, когда мужчина избавляет меня от панталон и начинает расстегивать свои штаны.

- Ты уже наверняка вся мокрая, - от пошлых слов накатывает тошнота.

Скорее бы все закончилось. Только эта мысль остается в голове. О будущем думать не могу, потому что его отныне не существует.

- Лорд Грэдем, потрудитесь объяснить, что здесь происходит!

Гневные слова принадлежат архимагу... Викрам Ратхор здесь? С трудом умудряюсь открыть глаза и наталкиваюсь на взгляд полный злости и неприязни. Архимаг смотрит на меня словно на грязь под ногами, а рядом с ним стоит Вира и тщательно старается скрыть свое торжество, наблюдая за моим падением.

- Не видите, Вы мешаете, - если незнакомый лорд растерялся в первое мгновение, то оценив настрой архимага, уже не стесняясь продолжает начатое. - Мы с леди решили уединиться, разве Вам не ясно?

- Эта леди - одна из невест принца, - брезгливо произносит Викрам Ратхор.

- Теперь очевидно нет, - невозмутимо пожимает плечами мужчина и нагло сжимает мою грудь.

С трудом подавляю сладостный стон и невидящим взглядом умоляю архимага спасти меня.

- Я же говорила Вам, - Вира хватает Викрама Ратхора за руку и тянет на себя. - Нужно немедленно обо всем рассказать принцу.

Предательница! Боль от слов бывшей подруги обжигает грудную клетку. Слезы уже потоком текут по щекам, но этому никто не придает значение.

- Вы правы леди Тормут, нам следует оповестить принца Ричарда, а пока не будем мешать.

Последняя надежда растаяла на глазах, когда рядом с архимагом и Вирой открылся портал. Они исчезли, и мой мучитель победно улыбнулся.

- Теперь крошка Анна тебя никто не спасет.

Лорд полностью снимает штаны и приподнимает мою ногу.

- Будет немного больно, но ты уж потерпи. Ты такая красивая и знатная... Возможно, после всего я и женюсь на тебе, а может, мы просто продолжим развлекаться. Мои шлюхи не жалуются, - мужчина смеется, и я закрываю глаза.

Дальше все происходит как во сне. Яркая вспышка. Лорд Грэдем падает и кричит от боли, словно ему ломают кости. Я без сил сползаю по стене беседки и зажимаю уши руками. Жар в теле по-прежнему сводит сума и теперь уже причиняет невыносимую боль. Чувствую, как кто-то подхватывает меня и заносит в портал.

Открываю глаза в помещении, напоминающем лабораторию: повсюду книги, свитки, артефакты и непонятные приборы. Викрам Ратхор опускает мое тело на стул и мечется среди стеклянных шкафов, попеременно извлекая на свет один флакон за другим.

- Проклятье, где оно?

Впервые вижу архимага таким взволнованным. Сама не знаю зачем, аккуратно встаю со своего места и стремительно иду к нему. Он вздрагивает, когда мои руки опускаются на его плечи. Викрам Ратхор резко поворачивается и я, встав на цыпочки, пытаюсь поцеловать плотно сжатые губы. Аромат цедры пьянит не хуже вина. Хочется прижаться к этому мужчине, обнять и прикоснуться к мгновенно напрягшемуся телу.

- Леди Анна, что Вы делаете? - несколько растерянно спрашивает он, уверенно уклоняясь от поцелуя.

- А Вы разве не понимаете? - соблазнительно шепчу, и мои руки оказываются на твердой груди. Провожу ладонями по балахону, ощущая под ним каменные мышцы. Хочется снять эту тряпку с архимага и почувствовать тепло его кожи.

- Анна! - Викрам Ратхор хватает меня за запястья и разводит мои руки в стороны. Усмехаюсь и все равно подаюсь вперед. - Прекратите!

- А если нет?! - стараюсь быть ближе, но мужчина уверенно пресекает мои попытки, отталкивая и вновь возвращаясь к своему занятию.

Жар внизу живота становится невыносимым. Со стоном буквально сгибаюсь пополам, и меня тут же заботливо поддерживают.

- Проклятье! Анна, у меня нет противоядия от этой дряни...

Слова архимага раздаются словно в тумане. Сейчас имеет значение только одно: он рядом, а его сильные руки обнимают мое тело, обостряя и без того сумасшедшее желание. Несмотря на протест, вновь пытаюсь поцеловать манящие губы. Архимаг издает что-то похожее на рык дикого животного и оттесняет к столу. Я доверчиво прижимаюсь к мужчине, но он разворачивает меня спиной и силой укладывает животом на твердую деревянную поверхность, взяв в плен тонкие запястья.

- Держите свои руки при себе, - теперь в голосе архимага слышится злость. Тело Викрама Ратхора буквально припечатывает меня к деревянной поверхности. Тяжесть мужчины вызывает какое-то дикое чувство, и я начинаю ерзать под ним, стараясь быть как можно ближе.

- Что же ты творишь глупая девочка, - понимаю, что не слышу больше злости в словах архимага. С каждым моим движением он сильнее вжимает меня собой в поверхность стола. Я продолжаю тереться как кошка и ощущаю позади себя твердый отклик.

- Это невыносимо! - рычит архимаг и вот его губы уже целуют мою обнаженную шею.

Громко стону отдаваясь новым ощущениям. Поцелуй вызывает сладкую эйфорию и мне хочется еще. Архимаг словно читает мои мысли, и теперь настойчивые губы порхают по обнаженным частям тела, обжигая своими прикосновениями. Его руки перестают держать и настойчиво гладят поверх платья, а затем устремляются к груди. Викрам Ратхор похож сейчас на музыканта, а я - на послушный инструмент. Мы оба тяжело дышим охваченные то ли страстью, то ли первобытной похотью. Плевать, что мое тело подчинено какому-то зелью, ведь этот мужчина сейчас полностью в сознании и постепенно уступает, не в силах противостоять накалившемуся притяжению.

- Ани, - шепчет он между поцелуями, - Ани...

Тихий голос архимага сводит с ума. Как же мешает одежда! Я хочу чувствовать этого мужчину каждой клеточкой своего тела, полностью и до конца. Разум еще пытается достучаться, но тщетно. Плевать на последствия. Нами правят инстинкты.

- Ани я ведь не остановлюсь, - хриплым голосом говорит архимаг, когда его пальцы касаются обнаженной кожи над чулками и начинают путь к самому сокровенному.

- Я хочу Вас, - признание само срывается с губ, и его заглушает мой протяжный стон, когда пальцы мужчины заманчиво гладят между разведенных ног. Неторопливые движения сводят с ума. На мне ведь нет нижнего белья, и умелые прикосновения вызывают целую гамму чувств на обнаженной коже. Стыд просыпается на самом краю сознания, но тут же меркнет от накатывающего наслаждения. Движения ускоряются, становясь интенсивнее. Хочется попросить прекратить или же наоборот ни в коем случае не останавливаться. Дыхание архимага ощущается на шее и чем быстрее движутся его пальцы, тем тяжелее оно становится. Полностью отдаюсь моменту и забываюсь. Быстрее, еще быстрее... Яркая вспышка перед глазами, мой громкий крик и появляется приятная слабость, сопровождаемая затухающими сокращениями где-то внутри тела. Громко дышу, разгоряченная и мокрая. Викрам Ратхор замирает, позволяя мне переждать эту бурю, навеянную новизной ощущений.

Хочется посмотреть в глаза архимага, и поэтому начинаю призывно ерзать, пытаясь развернуться. Губы уже давно горят, требуя поцелуя. Я искусала их до крови, опьяненная желанием и страстью. Не уверена теперь, что нахожусь под действием зелья. Благодаря ему какие-то оковы, сдерживающие все это время мою чувственность, разбиваются вдребезги. Наконец тяжело дышащий архимаг позволяет обернуться, точнее он резким движением вздергивает меня в воздух и взглядом, скинув все со стола, опрокидывает на деревянную поверхность. Карие глаза ласкают мое тело, в ответ грудь призывно вздымается и требует прикосновений. Смотрю на склонившегося надо мной мужчину, на лбу которого проступают капельки пота. Викрама Ратхора трясет не меньше меня. Ломает от жажды обладать, сделать то, что хочется сейчас больше всего на свете. Какое же это сладостное чувство наблюдать, как желанный мужчина теряет над собой контроль. Тянусь за поцелуем и одновременно обхватываю ногами бедра архимага. Сейчас слова "стыд" просто не существует.

Викрам Ратхор видимо приняв решение, резко дергает меня на себя. В предвкушении закрываю глаза. Сейчас это произойдет... вот сейчас... Резкий толчок, а потом неожиданно ощущаю падение.

- Аааа, - пронзительно кричу, но тут же замолкаю, погрузившись с головой под воду. Холодная! Меня насильно вытаскивают, и широко открываю рот, жадно хватая воздух.

Рядом стоит такой же мокрый архимаг и тяжело дышит. Он оценивающе смотрит на меня, а затем без колебаний вновь засовывает с головой под толщу студеной воды. Наваждение спадает мгновенно. Легкие обжигает и хочется сделать глубокий вдох. Наконец пытка прекращается и вместо испепеляющего желания уже жажду только одного: оказаться как можно дальше от этого мужчины.

- Пришли в себя? - зло спрашивает архимаг, с трудом приводя в порядок собственное дыхание. Жилка у его шеи нервно дергается, а капли воды стекают с темных волос.

- Да как Вы...да Вы..., - не могу подобрать слова, чтобы выразить всю степень возмущения.

- Или так или Ваш первый раз произошел бы на деревянном столе в моей лаборатории, - отрезает Викрам Ратхор и, не заботясь более о моих чувствах, тянет за руку, вынуждая выйти из воды.

Оказавшись на берегу понимаю, что мы стоим у заросшего и давно заброшенного озера. Здесь удивительно тихо, красиво и волшебно. Если бы не причина, послужившая внезапным перемещением сюда, я бы с удовольствием полюбовалась этим кусочком природы, спрятавшимся подальше от чужих глаз. Начинаю сушить магией платье и стараюсь привести мысли в порядок. Стыд медленно, но непреклонно заполняет душу. Чувствую, как пылает лицо, и горят уши. Боги, какой ужас! Память услужливо подкидывает картинки происходящего в лаборатории архимага и с губ срывается горестный стон. Викрам Ратхор реагирует мгновенно, резко подходя ко мне и пристально высматривая признаки навеянного вожделения.

- Не переживайте, я не собираюсь на Вас набрасываться, - огрызаюсь в ответ, пытаясь скрыть собственную растерянность и смущение.

Сейчас растущая рядом с озером ива выглядит намного эмоциональнее, нежели вернувший самообладание архимаг. Он безразлично рассматривает меня с ног до головы, а я не знаю, как забыть яркую вспышку, до которой довели умелые пальцы этого мужчины.

- Я еще до конца не уверен. Не думал, что Вы такая распущенная, леди Саттэр, - язвит архимаг, из-за чего начинаю злиться.

- А Вы повели себя не лучше!

Обвинительно смотрю на него, но Викрам Ратхор лишь небрежно бросает в ответ:

- Я - молодой мужчина и когда подо мной стонет красивая девушка, реакция происходит сама по себе. К тому же не говорите, что Вам не понравилось!

Краснею еще больше и закусываю до боли губу. Нервно дергаюсь, когда мужчина подходит ближе.

- Не бойтесь, - насмешливо бросают мне. - Это была лишь минутная слабость и попытка не дать зелью разорвать Вас на части от желания, не более.

Передо мной тут же открывают портал, и захожу в него, не глядя на архимага. Оказавшись в своих покоях, опрометью направляюсь в ванную комнату. Скорее, скорее смыть с себя постыдное желание и больше никогда о нем не вспоминать. Со всей силы тру мочалкой кожу, чтобы стереть прикосновения лорда Грэдема и Викрама Ратхора. Не знаю, что сделал со мной архимаг. Мне было хорошо, слишком хорошо. Произошедшее вышло за грань моего понимания. Я слышала, как некоторые девушки с факультета бытовой магии рассказывали, что умелые мужчины могут довести до ощущений невероятного наслаждения. Фейерверк, взорвавшийся в моем теле, оказался прекрасен, и одновременно из-за постыдного чувства захотелось взвыть. Как же низко я пала! Позволила мужчине ласкать меня и сама поощряла на продолжение. Если бы архимаг зашел дальше, что тогда? Вздрогнула от этой мысли и чуть ли не до крови продолжила орудовать мочалкой. Самоконтроль отступал перед накатывающей истерикой. Слезы буквально душили, а затем перешли в громкие рыдания. В груди появилась тяжесть, перед глазами возникла пелена. Так неправильно! Какая же я распутная и мерзкая! Как же противно!

Не знаю, чем бы закончилось мое самобичевание в душе, если бы не настойчивый стук в дверь ванной комнаты.

- Анна, с тобой все в порядке?

Голос Пии стал спасительным якорем среди океана под названием истерика. Кое-как заставила себя закончить процедуры и, завернувшись в халат, вышла к подруге.

- Анна...

Увидев мое состояние, целительница тут же подбежала ко мне и крепко обняла. Только присутствие Пии помогло вновь взять себя в руки. Она отвела меня к кровати и уложила, прикрыв покрывалом. Подруга села рядом и погладила по голове, как делала это во время грозы.

- А теперь расскажи, что произошло в саду.

Глава 21

Пиа в ужасе оттого, что кто-то меня опоил. Она попросила подробно описать ощущения и я после двух флаконов успокоительного смогла без смущения рассказать ей о домогательствах лорда Грэдема. Все-таки подруга замечательная целительница, а на своем отваре могла бы уже озолотиться. Мы вместе задумались над тем, кому понадобилось не просто удалить меня с отбора, но и погубить репутацию. По словам подруги, мне "повезло" испытать на себе "страстное вожделение". Она очень удивилась, что купание в холодной воде помогло перебороть губительное действие, ведь не получи я желаемого, была бы уже мертва. Сгорая в душе от стыда, умолчала о том, чем мы с архимагом занимались до феерического погружения в озеро. Я вообще старалась не думать о нем, иначе перед глазами вставала картинка моего непристойного поведения. Если бы не отвар, то истерика обязательно бы вернулась, а так терпимо.

Вспоминая о событиях в саду, поняла вдруг, что зелье мне подмешали в апельсиновый сок, а затем направили следом лорда Грэдема, который бы довел все до желанного конца. Кто же этот неизвестный, всеми силами пытающийся избавиться от меня? Сначала отравление, теперь "страстное вожделение", что же будет дальше?

- Ума не приложу, кто мог опуститься до такой подлости? - вопросительно произнесла Пиа.

- Возможно одна из участниц или ее родственники, - предположила я.

- Быть такого не может! Мы все благовоспитанные леди и...

Сожалея про себя о клятве молчания, данной архимагу, настойчиво посоветовала подруге быть аккуратнее. Принц Ричард ее выделял, постоянно оказывал знаки внимания. После моего исчезновения с пикника наследник не отходил от Пии ни на шаг, о чем смущенно поведала целительница. Похоже ситуация усложняется. Вдобавок ко всему предательство Виры оставило на душе какую-то горечь. Подруга сильно расстроилась из-за поступка высшей магички и выглядела понуро.

- Прекрати терзаться, - сказала я спокойно. Отвар действовал в полную силу. - Мы и раньше с тобой замечали странности в поведении Виры, но не придавали этому значения. Будь осторожна с ней, похоже, леди Тормут решила выиграть этот отбор любой ценой.

- Говорят, на свидании она целовалась с принцем, - растерянно произнесла целительница, не замечая за собой, как комкает подол шифонового платья.

- Тогда почему она плакала? - с интересом спросила я. - Явно не от счастья.

- Не знаю. Вира ничего мне не говорила, а теперь у меня нет желания о чем-либо спрашивать ее. Анна, как же мы ошибались!

- Ну мы с тобой не провидицы, - лишь пожала плечами и тут в дверь постучали. - Войдите!

На пороге моей спальни появилась серьезная сваха. Под ее взглядом Пиа тут же ушла, а леди Далива встала рядом с моей кроватью.

- Леди Анна, не знаю, что с Вами делать. Королева злится, принц Ричард защищает, а архимаг сообщил мне о случившемся. Жаль, что Вам пришлось пережить подобное..., - сваха немного теряется, явно подбирая слова. - Не переживайте, виновных обязательно накажут, но будьте осторожны. Сегодня после пикника нас покинула леди Эвуд. Вас становится меньше, а король требует ускорить отбор. Принц предупредил о вашем внеплановом свидании, но советую не распространяться во избежание повторных инцидентов.

- Благодарю, - отвечаю со всей невозмутимостью, и мне кажется, что сваха выдыхает.

- В таком случае не буду мешать Вам готовиться к прогулке.

Женщина разворачивается с намерением оставить меня одну, но тут словно нечто толкает меня.

- Леди Далива, - резко встаю с кровати и пристально смотрю на удивленную сваху. - Вы дали мне совет, в таком случае позвольте отплатить тем же. Берегите свое сердце, потому что для Лиама это лишь очередная игра.

Сваха вспыхивает, а я мысленно ругаю себя. И кто спрашивается тянул за язык, но теперь уже поздно. Леди Далива смеряет меня злым взглядом и молча выходит из спальни. Ну вот, одной проблемой больше. Но я прекрасно знала что права. Ей отношения с Лиамом не принесут ничего кроме боли и разочарования.


* * *
Мы с Ричардом скачем по ромашковому полю. Из-под копыт моего коня летят комья земли, но я не обращаю на это внимания, полностью отдавшись мнимому чувству свободы. Ветер свистит в ушах, и поневоле улыбаюсь. Принц предложил пари и теперь стараюсь обогнать его, но все же прихожу к невидимому финишу последней.

Наследник помогает спешиться, и вот мы идем, взявшись за руки, и наслаждаемся наступающим закатом. Принц увлеченно рассказывает о своей жизни и выглядит счастливым. Синие глаза смотрят с неприкрытым восхищением, и мужчина незаметно переплетает наши пальцы, вызывая смущение. Все ужасы сегодняшнего дня отступают на второй план. Сама не понимаю, почему на душе становится легко. Ричард вдруг отпускает мою руку и начинает сосредоточенно рвать ромашки. Он дарит мне красивый полевой букет, и с удовольствием вдыхаю ненавязчивый запах цветов.

- Леди Анна, могу я называть Вас по имени? - принц смотрит с легкой улыбкой, пока мы идем куда-то вперед, не задумываясь о конечной цели путешествия.

- Разве я могу Вам отказать Ваше Высочество...

- Ричард! - наследник резко разворачивается и я чуть ли не впечатываюсь в него, уронив букет. - Прошу зовите меня просто Ричард. Не представляете, как хочется иногда отдохнуть от всех этих правил и этикета.

- Хорошо, Ричард, - поневоле улыбаюсь в ответ, но затем мрачнею.

Принц кажется догадывается, что именно терзает меня и становится серьезным.

- Я не допущу, чтобы подобное повторилось Анна. Мы нашли виновного и поверьте, он уже пожалел о содеянном.

- Могу я узнать, кто приказал подлить мне в сок "страстное вожделение" и направил следом лорда Грэдема?

Не отвожу взгляда от Ричарда, давая понять, что не отступлю.

- Анна, - тяжело выдыхает принц и хрустит костяшками пальцев, выдавая тем самым свое напряжение. - Действительно Вы имеете право знать. Это был дядя леди Примулы Телл. После ее изгнания с отбора и отчисления из МАКП с последующей ссылкой в дальнее поместье он решил отомстить, лишив меня возможности выбрать ту, к кому лежит мое сердце.

Я так сосредоточилась на информации о лорде Телле, который спонсировал МАКП и являлся значимой персоной в королевском дворце, что сначала не обратила внимания на последние слова Ричарда. Он же явно ждал моей реакции.

- Но ведь Вы..., - нервно сглотнула и неверяще посмотрела на принца. - Вы не объявляли о том, что выбрали фаворитку. И я...

- Тшш, - принц приблизился и взял мои руки в свои. - Не нужно ничего говорить Анна. Вы поразили меня с первой нашей встречи. Сначала я сомневался, думал, передо мной очередная красивая и пустоголовая охотница за титулом принцессы, но Вы не такая. Вы добрая, отзывчивая и справедливая. Я наблюдаю за Вами уже достаточно долго чтобы понять: мой интерес перерос в нечто большее, чем простая симпатия. Если бы не отбор и правила, то я бы уже сделал Вам предложение. Вы пленили мое сердце Анна, и могу лишь надеяться в ответ завоевать Ваше.

Смущенно опустила взгляд. Настойка Пии еще действовала, и только поэтому мои щеки не пылали из-за неожиданного признания принца. Ричард подошел ближе и бережно приподнял за подбородок, заставляя посмотреть в его горящие синие глаза.

- Позвольте мне ухаживать за Вами Анна, - прошептал он и вдруг резко наклонился с явным намерением поцеловать.

Я растерялась, но руки рефлекторно уперлись в грудь мужчины. Не успел наследник отреагировать на мой жест, как пространство рядом с нами раскололось, и из портала вышел архимаг. Хотела было отпрянуть от Ричарда, но его рука вдруг властно легка на мою талию, вызвав еще большее смущение. Непроизвольно посмотрела на Викрама Ратхора и уловила мимолетно вспыхнувшую в карих глазах злость. Архимаг тут же справился со своими эмоциями, а я вдруг радостно поняла: он ревнует, ревнует меня к принцу. Ласково улыбнулась Ричарду, и наследник подарил в ответ не менее довольную улыбку.

- Ваше Высочество! - требовательный голос архимага нарушил все очарование этого момента. - Его Величество срочно хочет видеть Вас!

- Что-то случилось Викрам? - поинтересовался принц, с неохотой убирая свою руку с моей талии.

Заметила, как внимательно проследил за этим движением Викрам Ратхор. Казалось, еще немного и рука принца воспламенится под его взглядом. Однако Ричард был слишком поглощен своими мыслями, иначе бы явно удивился реакции архимага.

- Об этом Вам расскажет Его Величество, но от себя могу добавить: дело действительно серьезное.

- Хорошо, - принц кивнул, и на его лице отразилось сожаление. - Боюсь, леди Анна, наша с Вами прогулка подошла к концу.

- Ничего страшного, Ваше Высочество, она мне все равно очень понравилась.

Голос прозвучал мягко и излучал довольные нотки. Очень хотелось проследить за реакцией Викрама Ратхора, но упорно больше не смотрела в его сторону.

- Я открою портал в покои леди Саттэр, - уверенно произнес архимаг, делая пас рукой.

- Не стоит Викрам. Леди Анна пойдет со мной, а Вы перенесите наших лошадей на конюшню, - приказал принц, становясь предельно серьезным и сосредоточенным. Вся легкость и веселость при появлении на поле Викрама Ратхора тут же слетела с лица наследника.

- Как прикажете Ваше Высочество, - архимаг слегка поклонился, но его жест больше напоминал издевку, нежели почтение.

- Леди Анна прошу, - Ричард подал мне руку, и мы вместе вошли в открытый наследником портал.

Спиной почувствовала на себе тяжелый взгляд Викрама Ратхора. То ли еще будет архимаг, то ли еще будет!

Глава 22

Вернулась после свидания с принцем необычайно воодушевленная. Похоже, архимаг не так уж ко мне равнодушен. Один его взгляд, когда Ричард положил свою руку на мою талию, чего стоил. Почему-то это радовало намного больше, чем внезапное признание наследника. Не успела обдумать свою реакцию, как в дверь постучали и, получив мое разрешение, на пороге появилась Пиа.

- Как все прошло? - с интересом спросила подруга, подходя ко мне. - Выглядишь довольной!

В ее интонациях не было зависти или ревности, а искренняя радость за меня.

- Мы немного проехались верхом, потом погуляли по ромашковому полю, но появление архимага прервало наше свидание. Принца срочно разыскивал король. Кажется, что-то случилось.

- Мужские дела, - назидательно выдала целительница, на что я лишь пожала плечами.

От резкого и громкого стука в дверь мы обе вздрогнули.

- Войдите, - несколько неуверенно сказала я, ответив таким же вопросительным взглядом подруге.

В мою спальню влетела Синтия Палмут. Ее белоснежные локоны рассыпались по плечам, сведенные темные брови сделали приветливое лицо необычайно серьезным, а сбившееся дыхание говорило об одном: герцогиня явно спешила.

- Что-то случилось леди Синтия? - спросила я, давая возможность девушке отдышаться.

Она выставила руку перед собой, прося еще минуту. Пиа с беспокойством перевела взгляд с меня не внезапную гостью и тоже стала сосредоточенной.

- Там... в общей гостиной... девушки собираются... ваша подруга Эльвира Тормут в опасности... Свахи нет, архимага тоже... Я пришла сюда...

Дальше мы с Пией не стали ее слушать и, мгновенно приняв решение, чуть ли не бегом бросились туда, где должно было случиться непоправимое. Уже выбежав из покоев осени, поймала себя на мысли, а почему мы собственно должны спасать Виру? Она подло поступила со мной и явно привела архимага не для того, чтобы он вырвал меня из противных рук лорда Грэдема. Сбавила шаг и остановилась перед дверью в общую гостиную, на которую был накинут полог тишины. Взялась за ручку и замерла, не зная как поступить. В голову закралась подлая мысль развернуться и уйти. Вира заслужила урок. Пусть немного почувствует на своей шкуре все "прелести" отбора.

- Анна, - Пиа и Сильвия замерли позади меня, словно предоставляя право выбора.

Не очень-то герцогине Палмут хотелось вмешиваться, но она похоже и впрямь решила стать моей подругой и поэтому пошла с нами. А всепрощающая Пиа на этот раз оказалась перед выбором: я или Вира. Целительница была на моей стороне, поэтому не торопила. Осознав, что не могу поступить подло и еще обязательно потом пожалею, призвала магию и дверь в общую гостиную с легким щелчком отворилась. Перед нами предстало зрелище стоящей на коленях Виры с растрепанными волосами и горящими злостью глазами. Над ней возвышались Вита и Ритория, а в стороне мялись в нерешительности всхлипывающая Наяна и теребящая выбившийся из прически русый локон Алисия.

На наше появление присутствующие тут же реагируют, и дверь резко закрывается, запечатываемая магией.

- Ты..., - Вита шипит так, что любая змея могла бы удавиться от зависти.

- Не помню, чтобы мы переходили с Вами на "ты" леди Силвер! - хладнокровно обрубаю я, подходя ближе. - Что здесь происходит?

- Справедливость, - рыжеволосая Ритория впервые обращает на меня внимание и сверкает своими огромными глазами. - Эта леди вешалась на принца, словно шлюха из борделя. Мы решили преподать ей урок хороших манер.

- Вы настолько уверены, что сами ими владеете, леди Ритория? - иронично спрашиваю я, а вставшая рядом со мной Пиа хватает мою руку. Да, похоже, у успокоительного отвара есть побочный эффект - уничтожение инстинкта самосохранения.

- Как ты смеешь так разговаривать с моей сестрой Саттэр! - вспыхивает Вита и на ее руках появляется огненный шар, который тут же начинает увеличиваться в размерах.

- Еще как смею. Вы все перед участием в отборе читали правила. Наносить вред участницам запрещено. В любом случае четверо на одну... или у меня настолько плохо со счетом? - смотрю по очереди на Виту, Риторию, Наяну и Алисию. - Леди, это отбор. Каждая из нас борется за принца. Он один на восемь избранниц, и право выбора принадлежит ему. Какими бы методами не пользовалась леди Эльвира, вы не имеете права запирать ее в общей гостиной и угрожать. Вы понимаете, что перешли черту?

- Мы не..., - первой подает голос Наяна Грас. - Она целовалась с принцем, а потом наговорила ему кучу гадостей про нас. Еще подсунула мне сок с горчицей, и я случайно выплюнула его на наследника. Толкнула Алисию, и та уронила пирожное прямо на платье королевы... В любом случае, я ухожу.

Пухлая артефакторша демонстративно направилась к двери и, сняв полог, покинула общую гостиную. Алисия Фикруд в нерешительности посмотрела на Виту и подошла к сестрам, выражая тем самым поддержку.

- Трое на трое леди Саттэр, - произнесла Ритория, все же обращаясь ко мне на "вы" в отличие от сестры. - Мы позволим Вам и Вашим спутницам уйти, но эта леди останется с нами.

- Да пошла ты..., - Вира плюнула на платье Виты и тут же получила звонкую пощечину.

Звук удара стал спусковым крючком.

Вот Пиа направляет белые ленты, стремясь перехватить руку Виты, которая замахивается для нового удара, но Ритория призывает воздух и целительницу ураганным порывом впечатывает в дверь. Пиа сползает вниз и теряет сознание. Алисия поспешно отбегает в сторону и вжимается в стену. Вита тут же выпускает в меня огненный шар, и он стремительно несется в мою сторону. Отпрыгиваю, но вижу, что второй снаряд уже на подходе: не успею. Жар огня касается лица и исчезает - Синтия с помощью какого-то артефакта поглощает магический шар. В воздухе появляется опасное напряжение. Вира отползает к камину и возводит вокруг себя магическую защиту. Подруженька! Мы с Синтией остаемся вдвоем против высших магичек. Катастрофа! Вита злобно усмехается и, взявшись с сестрой за руки, направляет поток пламени, подкрепленного воздушной стихией. Магия несется на нас с герцогиней Палмут точно разъяренное животное. Синтия вновь применяет артефакт, но неловко подворачивает ногу, все же успевая в последний момент отвратить беду. Неконтролируемое пламя ударяется в стену и зеленые обои моментально вспыхивают. Огонь быстро распространяется, но сестры Силвер не отступают поглощенные азартом битвы. Понимаю свою никчемность. Один бытовой маг против двух высших магичек! Серьезно? Отбрасываю неуверенность и призываю магию. Ковер под ногами девушек приходит в движение и резко дергается: они обе тут же оказываются на полу. Появляется небольшое преимущество, вот только дышать из-за повалившего дыма становится труднее.

- Саттэр! - Вита первая поднимается на ноги, но не позволяю ей запустить в себя очередной огненный шар.

Щелчок пальцами и ближайший к высшей магичке стул впечатывает ее в стену, заключив в своего рода ловушку. Она дергается, но моя магия держит ее крепко. Уф, вот же...

- Леди! - от гневного и внезапного крика архимага теряю контроль, и стул падает на пол, освобождая мигом нацепившую на свое лицо маску страдалицы Виту.

Удушливое пламя мгновенно затухает и Викрам Ратхор стремительно подходит к плачущей Ритории, помогая подняться.

- Что здесь произошло? - обращается мужчина именно к старшей Силвер, и все внутри тут же скручивает от ревности.

- Это она..., - рыжеволосая бестия выглядит такой слабой и невинной, что у меня от ее вида сводит зубы. - Леди Саттэр напала без предупреждения... Она разозлилась, потому что принц пригласил нас на приватное свидание... Ох, архимаг... Это было ужасно...

Ритория потеряла сознание и повисла на Викраме Ратхоре. Из-за таких бессовестных обвинений я утратила дар речи, но не стала оправдываться, резко развернувшись и подбежав к Пие.

- Леди Саттэр! - злой голос архимага ударил в спину. - Немедленно в мой кабинет, и не думайте, что Вам это сойдет с рук.

Ничего не отвечаю ему, так как в этот момент Пиа приходит в себя, и я с облегчением выдыхаю. Главное с ней все в порядке, а архимаг... Уверена, с ним уж точно разберусь.


* * *
Дальше все происходит как в кошмарном сне. Появляются целители и начинают осматривать девушек. Через некоторое время прибывает непривычно взъерошенная сваха и пытается добиться от архимага хоть какого-то объяснения, но Викрам Ратхор упорно ее игнорирует. Два стражника по его приказу вынуждают меня отойти от плохо соображающей Пии и просят покинуть общую гостиную.

- Куда Вы ведете леди Анну? - Синтия буквально встает перед архимагом, но он что-то сказав, заставляет ее отступить.

Перед тем как дверь отрезает меня от театра абсурда, вижу довольное лицо Виты и не менее злорадное - ее сестры. Вира не сводит взгляда с целителя и молчит. Похоже, ее мало волнует моя судьба, ну и поделом мне: не делай добра как говорится... Почему-то сейчас эта истина как нельзя лучше характеризует произошедшее.

Иду по коридорам королевского дворца в сопровождении двух стражников, подозрительно напоминающих сейчас конвой. Встречающиеся по пути придворные и слуги с недоумением оборачиваются, а то и вовсе останавливаются, пытаясь узнать, что произошло. Какой позор! Викрам Ратхор мог бы перенести меня порталом, но вместо этого заставил униженно, словно преступницу, преодолеть чуть ли не треть дворца. И как я умудрилась в него влюбиться? От последней мысли передергиваю плечами и гордо вскидываю голову, когда передо мной открывается дверь в кабинет архимага.

- Ждите здесь, леди Саттэр, - сурово произносит один из стражников, и по его лицу понимаю, лучше мне быть послушной.

Вхожу в кабинет и опускаюсь на самое дальнее от рабочего стола архимага кресло. Время тянется медленно, а ожидание сводит сума. Взгляд скользит по интерьеру, выполненному в темных тонах. Большой массивный стол, черные резанные кресла, огромные шкафы с книгами, имеющие странные запоры больше напоминающие чьи-то зубы, а вместо люстры - единственный магический шар, скудно освещающий пространство. Если бы по интерьеру кабинета можно было составить мнение об его хозяине, то я бы охарактеризовала Викрама Ратхора как замкнутого, сурового, скрытного. Здесь ощущала себя неуютно. Даже тусклое пламя, играющее на догорающих углях в камине, выглядело неприветливо. Поежилась и принялась ругать себя последними словами, но тут неожиданно передо мной открылся портал и из него вышел порядком разозленный архимаг. Я буквально подпрыгнула на месте, но силой заставила себя остаться сидеть. Мои ногти больно впились в ладони, отгоняя подступивший липкий страх.

- Так и знал, что выберете это кресло, - со злой насмешкой произнес Викрам Ратхор и подошел к столу, но вместо того чтобы сесть на свое место, облокотился о деревянную поверхность спиной. - Готовы говорить только правду?

Взмах рукой и из воздуха появляется небольшой хрустальный шар на подставке. Похоже, это артефакт определяющий ложь. Даже так? Неужели архимаг настолько мне не верит? От понимания этого становится больно, словно своим поступком мужчина меня предал.

- Подойдите сюда. Понадобится капля Вашей крови.

На негнущихся ногах встаю и, отбросив собственную робость, приближаюсь к шару.

- Протяните руку!

Подчиняюсь приказу архимага, и он ухватив за запястье подносит мой указательный палец к одной из двух игл, появившихся на подставке. Мимолетная боль и кровь стекает с острия, устремляясь в нутро шара. Викрам Ратхор делает то же самое, и артефакт вспыхивает золотым светом.

- Учите, леди Саттэр, если солжете, то испытаете боль в прямом смысле этого слова. Итак, приступим.

Архимаг взглядом притянул ко мне кресло и теперь сидя в нем, получилось, что этот мужчина буквально нависал сверху, подавляя своим могуществом. Отвратное чувство, от которого хотелось забраться с ногами и закрыть глаза, но я лишь с вызовом посмотрела на Викрама Ратхора, убеждая себя: непременно выдержу это испытание.

- Скажите, леди Саттэр, Вам так вскружило голову внеплановое свидание с принцем, что решили избавиться от соперниц?

Я даже задохнулась от возмущения, услышав подобное заявление.

- Вы серьезно думаете, что один бытовой маг может причинить вред двум высшим магичкам? Ай!

Тело пронзила острая боль. Я с удивлением посмотрела на архимага, но получила в ответ лишь равнодушный взгляд.

- Отвечайте!

- Нет. Мне безусловно было приятно приглашение принца, но не настолько, чтобы угрожать остальным участницам и тем более от них избавляться!

Зеленый свет озарил полутемный кабинет Викрама Ратхора, вот только почему-то он вовсе не обрадовался моему ответу или возможно какой-то его части?

- Обе леди Силвер хорошо воспитаны и умеют держать себя в руках. По словам леди Виты, Вы пригласили в общую гостиную трех счастливиц, победивших в испытании лабиринт, и попытались натравить на них остальных участниц, а когда девушки не поддались на провокацию стали угрожать, - отчеканил архимаг, буквально буравя своим взглядом. - Это так? Ответьте на вопрос, леди Саттэр!

- Нет, это неправда! Мы с Пиаштри Нейвер были в моих покоях, когда к нам прибежала Синтия Палмут и сказала, что Эльвиру Тормут решили проучить другие участницы.

Шар загорелся зеленым, и с моих губ поневоле сорвался вздох облегчения. Боль в теле еще не прошла до конца, отзываясь кратковременными покалываниями.

- Тогда почему Вы напали на леди Риторию и леди Виту?

- Я защищалась, - и снова артефакт подтвердил мои слова. - Очевидно, обе леди Силвер забыли: на отборе нельзя причинять вред другим участницам. Я лишь напомнила об этом, но леди Вита отвесила Эльвире Тормут пощечину, и из-за этого все началось.

- Интересно, - архимаг как-то недобро посмотрел на горевший зеленым светом шар и слегка наклонился вперед. - Артефакт показывает, Вы говорите правду, вот только верится почему-то с трудом.

- Тогда во что же Вы верите? - с вызовом спросила я, ощущая в себе при этом настойчивое желание сбежать, когда Викрам Ратхор поднялся с места и направился ко мне.

- Я верю в то, что в общей гостиной избранницы принца чуть не поубивали друг друга при помощи магии, верю, инициатива была не Ваша, но...

- Но? - сглотнула, когда архимаг остановился рядом со мной, и меня вновь обдало запахом мускуса и апельсиновой цедры.

- Вы правда так хотите стать женой принца?

Внимательный чуть насмешливый взгляд полный иронии и превосходства необычайно разозлил. Решила поначалу ответить, что этот вопрос к делу не относится, но затем, вспомнив бережное отношение архимага к Ритории, с вызовом произнесла:

- Мне нравится принц Ричард, и я хочу стать его женой!

Сначала ничего не происходило и мне показалось, я услышала в повисшей тишине кабинета звук треснувшего дерева, когда пальцы архимага впились в поверхность стола, а затем тело скрутило от невыносимой боли. Дыхание перехватило на миг и захотелось сделать глубокий вдох. Открыла рот, словно выброшенная на берег рыба, и тут Викрам Ратхор поднес свою руку к пылающему красный светом шару. Все моментально прекратилось

- Решили солгать мне леди Саттэр?

- Это мое личное дело, как я отношусь к принцу! Вас так это волнует?

- Если король счастлив, королевство процветает. Принц заслуживает любящую жену, а не охотницу за короной!

- Считайте меня такой? - зло спрашиваю я.

- Именно так, - ухмыляется архимаг и тут же его лицо искажает гримаса боли, а шар загорается красным. Похоже, артефакт работает в обе стороны.

- Лжете! - победно произношу я и поднимаюсь из кресла, чтобы поспешно задать следующий вопрос, пока Викрам Ратхор не пришел в себя. - Зачем Вы велели мне придти в Ваш кабинет?

Замираю, с предвкушением глядя на впадающего в бешенство архимага. На его лбу появляется испарина, как будто внутри этого мужчины происходит самая настоящая борьба, но сражаться с артефактом бесполезно.

- Поговорить и донести до Вас, что Вам не место на этом отборе Анна, - сквозь зубы произносит мужчина.

- А где мое место, уважаемый архимаг? - резко вскинула голову и встретилась с карими глазами, которые полыхали, обдавая обжигающим жаром.

Внутри тела появилась непонятная истома. Я словно попала в плен, а память услужливо подкинула картинки произошедшего в лаборатории: властные касания, тяжелое дыхание, наши стоны... Почувствовала, как горят щеки и задышала чаще. Увидев мою реакцию, мужчина хищно усмехнулся, смел со стола артефакт, который чудом не разбился, и сократил без того небольшое расстояние между нами. Я сглотнула, но не могла даже пошевелиться. Все внутри скрутило от предвкушения. Губы заныли, требуя долгожданного поцелуя. Невольно закусила их, и архимаг жадным взглядом проследил за этим движением. Воздух между нами наэлектризовался, в комнате стало так жарко, словно мы находились сейчас в жерле вулкана.

- Леди Сатэр, - с трудом выдохнул архимаг, ласково проведя пальцами по моей щеке, из-за чего сердце бешено забилось, а грудь налилась, вызвав боль, плотно соприкоснувшись с тканью. Мне хотелось как кошке поластиться и отозваться на эту внезапную нежность. - Вам не выиграть отбор. Ричард никогда не выберет Вас. Обещаю.

Эти слова на миг отрезвили, и я все же поборола охватившее поначалу наваждение. Внутри появилась злость, а на губах архимага в ответ - снисходительная усмешка.

- Вы так в этом уверены или хотите выдать желаемое за действительное? Не Вы ли мне говорили, что принц возможно поведется на такую как я? Что же заставило Вас изменить мнение?

Архимаг не успел ответить, так как дверь в его кабинет без предупреждения распахнулась, и на пороге появился Ричард Райан в сопровождении запыхавшейся свахи. Наследник сурово посмотрел на Викрама Ратхора и решительно направился ко мне. Неужели ему доложили о произошедшем в общей гостиной, и он поверил в мою вину?

Следующие слова принца мгновенно рассеяли тревогу:

- По какому праву Вы удерживаете леди Анну, Викрам? Мне сообщили, девушки угрожали леди Эльвире, а леди Анна, леди  Пиаштри и леди Синтия заступились за нее! Но ведь Вы итак это знали?

Принц зло прищурился, но архимаг ответил невозмутимо:

- Я просто хотел сообщить леди Саттэр, что не стоит спасать всех подряд. Но похоже, она пропустила мимо ушей мой дружеский совет.

От слов архимага растерялась. Так он знал! Но тогда почему удерживал? Зачем говорил все это? Ничего не понимаю! Ведь не хотел же он узнать мои настоящие чувства к принцу? О Боги, я с ума скоро сойду. Почувствовала, как накатывает слабость, и Ричард Райан тут же поддержал меня за локоть.

- Анна, мы немедленно уходим отсюда, - заботливо произнес принц, отбросив этикет и назвав просто по имени, обозначив тем самым некую близость. - Лорд Ратхор потрудитесь принести леди Саттэр извинения и молитесь, чтобы она простила Вас.

- Прошу прощения, - без тени раскаяния сказал архимаг, словно ястреб наблюдая и оценивая перемену в наших с принцем отношениях. Его острый взгляд остановился на мне, а лицо при этом выражало лишь легкое пренебрежение.

- Я Вас прощаю, - с трудом выдавила из себя, стараясь не смотреть на Викрама Ратхора, и мысленно послала его извинения в глубокую-преглубокую троллью пещеру.

- Ваше Высочество, а как же..., - сваха выглядела растерянной, но принц лишь махнул рукой.

- Возвращайтесь к себе леди Далива. Завтра утром Вы получите надлежащие указания.

С этими словами мы с принцем покинули кабинет архимага, вот только на душе стало как-то тоскливо. Я не понимала Викрама Ратхора, но знала одно: моя тяга к этому мужчине усиливается с каждым днем.

Глава 23

  Первым делом, оказавшись в покоях осени, отправилась к Пие. К счастью с подругой все было в порядке и, несмотря на поздний час, она не спала: ждала меня.

- Анна, - целительница хотела подняться с кровати, но я послала в ответ суровый взгляд. Подруга послушно улеглась обратно, подложив под спину подушку.

- Не переживай, - утешила Пию, хотя в утешении нуждалась сама. - Я все рассказала архимагу, и он меня отпустил, точнее пришел принц и увел из кабинета.

- Ричард очень благородный! Видела бы ты его, когда он ворвался к целителям и подверг допросу каждую участницу. Наследник прекрасен в гневе! - как-то мечтательно произнесла подруга.

- Тебе нравится принц? - внимательно посмотрела на Пию, но она лишь смущенно покачала головой.

- Я не буду вставать у вас на пути, если он...

- Нет! - излишне резко произнесла я и поднялась с кровати. Хотелось ходить из угла в угол или же просто разрыдаться.

- Анна, - целительница устремляется ко мне и хватает за руку. - Что с тобой происходит, Анна?

Грустно улыбаюсь ей в ответ и чувствую, как по щеке течет одинокая слезинка.

- Ты влюбилась...

- Не в того, - обреченно произношу и вытираю мокрую щеку. - Но давай сейчас не будем об этом.

- Хорошо, - неуверенно соглашается целительница и отступает, а затем внезапно говорит. - Я кажется знаю, почему Вира так стремится победить в отборе.

- И почему? - подруге удается немного отвлечь меня от собственных грустных мыслей.

- Ее отец на грани разорения. Похоже, через месяц графу Тормуту придется продать почти все свое имущество. Отец Виры - игрок и он проиграл свое состояние вместе с приданным дочери.

- Печально, - не знаю, как реагировать на эту новость. - Но даже угроза разорения не оправдывает поведения Эльвиры. Она - благородная леди, которая ведет себя неблагородно.

- Я не представляю, что бы предприняла, окажись моя семья в такой же ситуации, - рассуждая произнесла Пиа.

- Ты бы в любом случае не стала подставлять другую девушку, тем более подругу. Проблема не в богатстве, а в благородстве души. Его у Виры нет.

Целительница с каким-то удивлением посмотрела на серьезную меня и по ее взгляду поняла: она согласна с озвученными доводами.

- Давай поговорим об этом потом. Тебе не помешает отдохнуть, да и мне. Завтра будет очередное испытание. Доброй ночи.

Покинула спальню Пии в растерянных чувствах. Да мне не понять, каково это вдруг оказаться бедной, но уверена, в мире есть вещи намного страшнее, чем остаться без гроша.

Зайдя в свои покои, с удивлением обнаружила на туалетном столике рядом с хрустальной бабочкой огромный букет ярко-алых роз. Внутрь него был вложен черный бархатный конверт. Аккуратно вскрыла и прочла записку следующего содержания: "Для самой бесстрашной и благородной участницы сто первого королевство отбора. Граф Денвер". Скомкала белоснежную бумагу и бросила на пол. Со злостью посмотрела на цветы, которые сначала хотела выкинуть, но затем осознала: они не виноваты. Розы были необычайно красивы. Сочные яркие бутоны распространяли дивный аромат. Сдавшись и признав полное благородное поражение, поставила их в вазу, а потом отправилась в ванную комнату. Вернувшись после вечерних процедур обнаружила, что цветы почернели. Да что же это такое! С сожалением выбросила их и легла в кровать. Сон на удивление подкрался быстро, и уже пребывая в мире грез, ощутила легкое прикосновение к щеке. Не стала открывать глаза, решив, что просто переутомилась. Цитрусовый запах подействовал на меня умиротворяюще.


* * *
Осталось восемь участниц. Леди Далива объявила, что после сегодняшнего испытания нас переселят. У каждой будут свои покои, расположенные в крыле семьи Райан. Сваха ничего не сказала про вчерашнее, лишь взглядом выразила свое негодование по поводу нелицеприятного инцидента. Странно! В правилах черным по белому было написано, что за причинение вреда такая участница сразу же покинет отбор. По какому же принципу нас вообще выбирают и отсеивают? Не успела толком обдумать эту мысль, как леди Далива велела всем расходиться по своим комнатам. Осталась только Ритория, которая первой должна была пройти сегодняшнее испытание.

Оказавшись в спальне, чтобы как-то себя занять, продолжила чтение романа леди Риссии. Мне предстояло идти последней, поэтому полностью погрузилась в мир "Огненной страсти опального герцога". От сцены, которая описывалась в середине главы, стало жарко. Герцог надел на глаза своей любимой повязку, привязал ее руки к столбикам кровати и принялся ласкать. Леди Риссия излишне откровенно передавала ощущения девушки. И такое может приносить немыслимое наслаждение? Я несколько раз кидала книгу на кровать и возвращалась к чтению. Мужчина ласкал свою избранницу языком... там. Мама! Когда щеки стали вконец пунцовыми, раздался стук в дверь и спешно засунула чтиво под матрас. Так спокойно Анна. Тебе нужно думать об отборе... Хотя в голове уже были совершенно другие мысли. Позволю ли я такое своему мужу? Интересно, мужчинам и правда это нравится? А женщинам?

- Леди Саттэр, - появившийся на пороге моей спальни слуга вежливо поклонился. - Мне велено сопроводить Вас на испытание.

Поспешно встала с кровати и уверенным шагом направилась к выходу из покоев. Слуга вел меня какими-то переходами, чтобы избежать встречи с придворными. Наконец, после бесконечных, как мне показалось плутаний, передо мной открыли дверь и я очутилась в ярко освященной зале с величественными колоннами.

- Леди Саттэр!

- Ваши Величества, - присела в реверансе, мысленно удивившись присутствию на испытании короля и королевы.

Здесь так же находился принц Ричард, который при моем появлении ободряюще улыбнулся, зато архимаг скользнул равнодушным взглядом, словно я мало чем отличалась от кресла, стоявшего посреди залы. Лорд-канцлер смотрел с легким интересом, таким же, как и собравшаяся небольшая кучка придворных. Среди последних были и молодые леди, и пожилые лорды, а то и вовсе старики. Увидела знакомую розоволосую леди Синею. Она мне подмигнула, словно старой знакомой и шумно замахала веером, заставив двух девушек стоящих рядом с ней спешно отпрянуть.

- Прошу присаживайтесь, леди Саттэр, - наконец произнес Викрам Ратхор.

Подобрав подол платья, опустилась в предложенное кресло. Тут же из воздуха передо мной появился стеклянный стол, на котором стояла бутылочка с зельем, и лежал красивый гребень, украшенный цветами, выполненными из драгоценных камней - изумрудов.

- Сейчас Вы выпьете зелье, и я завяжу Вам глаза. Поскольку Вы последняя, то права выбора у Вас уже нет. Вам надлежит после погружения в небольшой транс попытаться определить, кому из собравшихся здесь принадлежит этот предмет. Времени у Вас не более пятнадцати минут. Приступайте, - отчеканил архимаг.

С подозрением покосилась на флакон, в котором пузырилась грязно-малиновая жидкость. Слишком уж свежо было в памяти недавно пережитое отравление. Кажется, архимаг понял мое состояние, но вместо этого нарочито грубо произнес:

- Вы задерживайте испытание, леди Саттэр. Мы все находимся здесь уже весьма долго, будьте добры, подумайте о других.

Закусила внутреннюю строну щеки, чтобы промолчать и уверенным движением опустошила флакон. Жидкость на вкус оказалась довольно приятной - малиновый сироп не иначе. Между тем архимаг достал плотную повязку и подошел ко мне. С трудом удержалась, чтобы не покраснеть. Не кстати вспомнила о только что прочитанной сцене, и по телу побежали мурашки. Близость Викрама Ратхора заставляла нервничать и сама не поняла, как ногти вонзились в ладони, позволяя наконец придти в себя.

- Расслабьтесь, леди Саттэр, - очень тихо прошептал архимаг. - У Вас все равно ничего не выйдет.

"Это мы еще посмотрим!", - мысленно ответила архимагу и когда перед глазами появилась темнота, с силой сжала в руках гребень.

Сначала ничего не происходило. Чувствовала себя как обычно, а потом все завертелось. Пол словно ушел из-под ног, и чудом осталась сидеть на месте. Возникло ощущение полета, а когда оно прекратилось, то внезапно открыла глаза.

Окружающее пространство потеряло свои краски. Мир стал черно-белым и каким-то смазанным. Я поднялась из кресла и поняла, что стою в той же зале, но только в гордом одиночестве. Немного растерялась, не зная куда идти. Странное задание. Решила осмотреться и направилась к выходу. Толкнула двустворчатую дверь. Меня тут же оглушили звуки музыки вперемешку с громкими голосами. Пошла на них, аккуратно обходя снующих туда-сюда слуг. Казалось, они меня вовсе не замечали. А вот и то место, где проходил наш первый бал в королевском дворце. Повсюду нарядные леди и довольные лорды. Кто-то пьет вино, кто-то флиртует и просто радуется жизни. Ощущение всеобщего веселья немного приободряет, поэтому двигаюсь дальше. Откуда-то знаю, что здесь ничего не найду. Иду дальше и покидаю этот праздник жизни. Ноги сами ведут меня вперед. Один коридор сменяется другим. В какой-то момент понимаю: звуки стихли, а попадающиеся навстречу придворные и слуги исчезли. Останавливаюсь перед красиво расписанной дверью, толкаю ее - заперто. Мне очень нужно туда попасть, нужно и все. Начинаю ходить кругами, а потом вспоминаю: во дворце есть тайные ходы. Исследую стены руками - бесполезно. Вдруг усмехаюсь про себя и прислоняюсь спиной к одному из завитков. Действую наугад и понимаю, как нелепо выгляжу со стороны. Захотелось посмяться над собой и признать поражение, но внезапно почувствовала, как пространство за мной приоткрылось. Подул прохладный воздух, и смело ступила в непроглядную тьму. Глаза ничего не видят: иду на ощупь. Слышу, как гулко звучат мои шаги в пустом коридоре. На развилке выбираю правое направление, потом еще раз и еще. Интересно у других участниц испытание проходило также? Меня охватывает азарт. Я словно приближаюсь к разгадке какой-то тайны. Вперед и только вперед. Назло архимагу пройду это испытание. Пусть больше он не говорит, что мне не место на отборе. Саттэры никогда не сдаются.

А вот кажется и конец моего путешествия. Надавливаю рукой на единственный рычаг, и узкая панель бесшумно открывается. Так осторожнее. Мало ли что впереди. С трудом могу видеть после темноты коридоров. Прикрываю глаза, считаю до десяти и резко открываю. О Боги! Зажала рот рукой, чтобы не закричать. Зрелище, представшее передо мной, поражало своей мерзостью и жестокостью. Я оказалась в огромной спальне. Повсюду горели магические светильники. На трех стенах из четырех, а также на потолке висели огромные зеркала. В них отображалось откровенное насилие. На круглой кровати двигались два тела. Светловолосый блондин стоял над всхлипывающей девушкой и бил ее огромной плетью с какими-то штуковинами на конце. Вся спина незнакомки была исполосована, а из ран уже текла кровь.

- Пожалуйста, Амир, не надо... Хватит... мне больно!

Девушка плачет, и в одном из зеркал я вижу отражение короля, только в молодости. На его прекрасном некогда лице застыла порочная улыбка. Похоже, ему доставляет удовольствие то, что он делает.

- Я сказал тебе держаться подальше от Камиллы, а ты...

Плеть рассекает воздух и с громким свистом опускается на спину девушки. Тишину пронзает ее крик, полный боли и отчаяния.

- Пожалуйста, Амир...

- Еще недостаточно Лючия, я еще полностью не насладился твоими мольбами. Покричи для меня.

Раз, еще раз... Я сбиваюсь со счету и стою в оцепенении словно статуя. Наконец король бросает плеть в сторону и резко хватает девушку за волосы. В них блестит знакомый мне гребень. Мама! Хочется закрыть глаза, хочется убеждать и забыть увиденное, как страшный сон.

- А теперь доставь мне удовольствие своим ртом, Лючия, - приказывает король и девушка послушно подползает к нему на коленях.

Она давится слезами, но делает то, что он ей велит. Никогда прежде не видела обнаженного мужчину, но благодаря занятиям с целительницей все поняла. Король Амир заставляет Лючию открыть рот и помещает в него свое естество, а затем резко толкается вперед. Вздрагиваю. Новый толчок и мои пальцы немеют. Теперь мне хочется спасти девушку и оттащить от нее короля. Я вижу как ей больно, мерзко, противно, неприятно, зато правитель явно испытывает наслаждение.

- Вот так, моя послушная шлюшка. Знала бы ты, как твоя покорность меня возбуждает...

После непродолжительного времени король отстраняется, но вместо того, чтобы отпустить девушку, ставит ее на четвереньки. Больше не могу смотреть на это издевательство. Отхожу от шока и чувствую, что с тела наконец спадает оцепенение. Новый крик и зажимаю уши руками, а потом вижу ее. Похоже, не я одна стала свидетельницей постельных предпочтений короля. В небольшой нише вся сжавшись сидит девушка. Незнакомка дрожит, словно сейчас находится не в теплых покоях, а на холодном ветру. Присматриваюсь к ней и вздрагиваю повторно. Эта девушка - копия меня... Но ведь... Понимание озаряет подобно вспышке молнии. Передо мной не кто иная как Камилла Саттэр. Так бабушка в прошлом видела эту сцену или просто зелье неправильно подействовало? Пока обдумывала это, будущая герцогиня заметила меня и округлила глаза. Поманила ее пальцем, но Камилла Саттэр покачала головой и кивнула в сторону развлекающегося короля. Я призвала магию, и зеркала начали запотевать. Мужчина на кровати был слишком занят, с упоением терзая свою жертву, чтобы заметить, как быстро невольная свидетельница метнулась ко мне.

Схватила ее за руку и втянула в темный коридор. Ноги сами выбрали правильное направление. Бабушка послушно шла за мной не задавая вопросов. Наконец мы вышли из тайного хода и оказались в чьем-то кабинете. Магические светильники ярко вспыхнули, и теперь она пристально рассматривала меня. Мы были очень похожи, даже слишком.

- Кто ты? - голос Камиллы Саттэр прозвучал требовательно, и я узнала в нем властные нотки присущие своей бабушке.

- Твоя внучка. Сейчас идет сто первый королевский отбор.

- Анна? - неверяще переспрашивает она и подходит ближе.

Трогает руками мое лицо.

- Анна, значит это не сон, это правда. Наша встреча снилась мне с самого детства, но я не думала, что она состоится. Значит, во мне есть дар!

- Какой дар? - спрашиваю я.

- Не могу сказать. Иначе мои слова повлияют на будущее.

- Сейчас ведь ты участвуешь в сотом отборе!

- Уже нет! Я увидела достаточно, чтобы больше никогда не мечтать стать женой этого извращенца.

- Значит, я не ошиблась, и в спальне был король Амир.

- Да, - подтверждает бабушка. - Будь осторожна. Время на исходе.

- Хорошо, - киваю в ответ и чувствую, как мир вокруг меня начинает стремительно обретать краски.

- Береги себя...

Голос Камиллы Саттэр звучал все тише, а я наконец вернулась в настоящее.

- Леди Анна, - взволнованный голос принца раздался над самым ухом, и я нервно вздрогнула. - Сейчас...

Ричард поспешно развязал повязку и с беспокойством посмотрел на меня. Мое тело колотило, словно в лихорадке, а по лицу струился пот. Внутри все скрутило от страха, и теперь не представляла себе, как смотреть в лицо короля... короля, который любит причинять женщинам боль и получает от этого удовольствие. Бабушке повезло, что сидевший на троне грузный мужчина выбрал не ее. Он и со своей королевой проделывал такое? Бедная женщина, в мужья ей достался тот еще мерзавец.

- Вы пришли в себя, леди Саттэр? - голос архимага отвлек от раздумий, и я несколько растерянно посмотрела на него.

Сначала губы Викрама Ратхора презрительно скривились, но потом мужчина кажется разглядел в моем состоянии нечто, и в карих глазах на несколько секунд промелькнуло неприкрытое беспокойство вместе с желанием защитить.

- Да, благодарю, - ответила с трудом, начиная лихорадочно соображать, как быть. Нельзя встать со своего места и ткнув пальцем в короля заявить, что гребень принадлежал его любовнице, которую ему нравилось хлестать плетью.

- Вы можете нам сказать, кто владелец эта вещи, леди Анна? - теперь я уже не верила обманчиво мягкому голосу короля Амира. Мой взгляд поневоле впился в синие глаза правителя, в которых я увидела, что? Интерес, похоть, азарт? Меня передернуло, но остальные похоже списали это на остаточное действие зелья и погружение в транс.

- Да, Ваше Величество.

- В таком случае леди Саттэр, вручите вещь ее обладателю, - сухо промолвила королева.

Почувствовала, что могу уже уверенно встать, и поднялась на ноги. Расправила плечи, медленно начав свой путь к правящей чете. Королева поджала губы и с какой-то злостью посмотрела на меня, но я наплавлялась вовсе не к ней.

- Возвращаю Вам Ваш гребень, Ваше Величество, - протянула украшение королю и замерла в ожидании.

Наши с правителем глаза встретились и, неимоверным усилием воли подавила рвотный порыв, ощутив на себе неправильный сальный взгляд.

- Думаете, я люблю женские украшение леди Саттэр? - рассмеялся король, и его смех подхватили остальные придворные.

Королева победно улыбнулась, граф Денвер покачал головой, а архимаг остался таким же безразличным.

- Нет, Ваше Величество, но я с уверенностью заявляю, что гребень принадлежит именно Вам.

Все же отступила на шаг, когда король поднялся со своего места. Несмотря на грузную фигуру, он быстро оказался рядом, и я присев в реверансе застыла с протянутой рукой, на которой покоился злосчастный гребень.

- Вы ошиблись леди Саттэр, - несколько насмешливо произнесла королева и тоже встала. - Это украшение принадлежит мне.

Королева Илана уже хотела было забрать гребень, но король резким движением перехватил ее руку.

- Простите моя любимая жена, но леди Саттэр все же права. Эта вещь действительно когда-то принадлежала мне. Я заказал ее для одной особенной женщины...

"Для своей любовницы, которую любил избивать", - мысленно добавила я.

Король взял гребень с моей руки, коснувшись при этом кожи на ладони. Я тут же сжала пальцы в кулак и мгновенно распрямила, чтобы правитель не счел этот жест оскорблением.

- Вы особенная женщина для меня, моя королева, всегда были и есть, - король вручил гребень своей жене, а потом вновь развернувшись ко мне, торжественно объявил. - Леди Анна Саттэр прошла испытание. Прошу поздравьте ее.

Шум аплодисментов огласил пространство, а я стояла ни жива, ни мертва. Когда король отдавал гребень своей жене, казалось, он мысленно уже примерил его на меня. Вновь содрогнулась и в сопровождении слуги покинула зал. Когда дверь захлопнулась, чуть ли не бегом направилась в сторону своих покоев, но была остановлена:

- Леди Саттэр, теперь Вы проживаете в королевском крыле. Прошу следовать за мной.

Молча подчинилась и все еще внутренне дрожа пошла за слугой. Снова коридоры: придворные, поздравляющие меня с успешным прохождением испытания, внимательно наблюдающие слуги. Похоже, все начали делать ставки на будущую королеву, вот только после увиденного, хотелось как можно скорее оказаться в одиночестве и подумать.

Постепенно синий коридор сменяется нежно-кремовым. Сердце начинает биться быстрее, но чем дальше я иду, тем отчетливее вспоминаю, что была уже здесь когда-то. Золоченая лестница ведет наверх. Застываю у белоснежной двери, пока слуга с поклоном открывает ее передо мной.

- Хорошего дня, леди Саттэр.

Благодарю мужчину и захожу внутрь.

- Леди Анна, я так рада за Вас... Леди Анна, Вам нездоровится? Вы какая-то бледная! Может Вам стоит полежать?

Щебетание Тины становится шумовым фоном. Я прохожу сквозь гостиную, вхожу в спальню и начинаю прерывисто дышать. Нет, нет, нет!

- Леди Анна?!

Игнорирую свою служанку и опрометью бегу в ванную комнату. Распахиваю дверь и чуть ли не сползаю вниз. Ноги подкашиваются, поэтому поспешно хватаюсь за ручку.

- Леди Анна...

Здесь очень светло. Посредине стоит огромная ванна поистине королевских размеров. Красивый душ, полочки с флаконами и притираниями. Белый цвет и золото - прекрасное сочетание, вот только от него все больше бледнею. Взгляд устремляется в окно, из которого открывается дивный вид на зеленый сад.

- Здесь красиво, - как-то растерянно произносит Тина, явно не понимая, что со мной происходит.

Заставляю себя отлепиться от двери и подхожу к мраморной ванне. Провожу пальцами по холодному бортику и заглядываю внутрь. Сердце сжимается, перед глазами плывет. Чувствую, как проваливаюсь в глубокий обморок, и последней четкой мыслью становится: вот оно то место, где я умерла.

Глава 24

Ощутила, как чьи-то сильные руки куда-то меня несут. Открыла глаза и чуть не вскрикнула, но архимаг уверенным движением положил мое тело на кровать.

- Нужно позвать целителя, - взволнованно произнесла Тина. Служанка, которая нервно мяла свой накрахмаленный передник, сейчас выглядела не лучше меня: бледная, растерянная, взволнованная.

- Выйдите. Я сам определю, требуется ли в данном случае его вмешательство. Сейчас он занят другими девушками, - не терпящим возражений тоном отдал приказ Викрам Ратхор.

Значит, испытание не у всех прошло гладко?

Увидев промелькнувший в моих глазах интерес, архимаг снисходительно посмотрел сверху вниз.

- Пришли в себя.

- А Вы, я вижу, подрабатывайте целителем?

Дверь за служанкой захлопнулась, и с ужасом поняла, что мы остались вдвоем. Моя бравада испарилась в тот же миг.

- Не шевелитесь, я должен убедиться, что с Вами все в порядке, леди Анна.

Леди Анна? Не леди Саттэр? Похоже, в наших отношениях наметился прогресс. Отношениях? Мысленно влепила себе затрещину и закрыла глаза.

- Интересно, о чем Вы сейчас подумали? - слышать голос архимага, не видя его лица, оказалось настоящей пыткой.

-О том, что несмотря на все Ваши заверения, я справилась с испытанием, - закусила губу, когда почувствовала необычное тепло. От любопытства все же открыла глаза: лучше бы этого не делала.

Руки архимага были непозволительно близко и излучали мягкий белый свет. Викрам Ратхор направил его сначала на мою шею, а затем опустился ниже.

- Достаточно, - нервно произнесла я, чувствуя, как мои щеки покрывает румянец. - Со мной все хорошо.

- Не Вы здесь распоряжайтесь, - отрезал Викрам Ратхор и присел рядом, заставив кровать прогнуться под тяжестью своего тела. Запах мускуса и цитруса тут же ударил в голову, вызывая чувство легкого опьянения.

Хотела было дернуться, но в итоге осталась лежать на месте, зачарованная внимательным взглядом карих глаз.

- Не стоит так переживать, я быстро закончу, - на губах архимага появилась легкая усмешка. Похоже, его забавляла моя реакция.

Скорее бы! Руки мужчины находились сейчас непозволительно близко от моей груди. Казалось, сделай я глубокий вдох и они коснуться ее. Не заметила, как скомкала мягкое покрывало, стараясь дышать ровнее.

- Вам так неприятно? - продолжая усмехаться, спросил архимаг и при этом руки мужчины сдвинулись ниже, распространяя тепло по животу.

- Нет, - на прерывистом вздохе выдавила я.

О нет! Только не это! Но ладони мужчины опять устремились вниз. Хотелось поерзать, потому что внизу живота появилась непонятная истома. Тело постепенно загоралось от охватившего желания, сердцебиение учащалось, а дыхание становилось тяжелее.

- Вам больно? - похоже, Викрам Ратхор прекрасно понимал, что происходит со мной из-за его манипуляций, и явно получал от этого удовольствие.

- Нет, - слова давались с трудом, а пальцы все сильнее впивались в ткань покрывала. Казалось еще немного и с моих губ сорвется громкий стон, который выдаст чувства с головой.

Выдохнула с облегчением, когда архимаг перешел на ноги. Теперь могу быть спокойна. Но через десять секунд поняла, что рано обрадовалась. Мужчина достиг туфель и каким-то заботливым движением снял их с меня, а затем обхватил по очереди каждую ступню. Карие глаза смотрели не отрываясь, пока руки архимага делали нечто напоминающее массаж. Через тонкую ткань чулка отчетливо ощущала чуть грубоватые и шершавые пальцы. Похоже, Викрам Ратхор тренируется с оружием. В голове непроизвольно появился образ полуобнаженного мужчины, резко рассекающего воздух мечом. Невольно сглотнула, ощущая дрожь даже на кончиках пальцев.

- Что Вы делаете? - спросила, уже не скрывая своего волнения и начиная дышать все чаще.

- Проверяю, - в этот раз голос архимага прозвучал неуверенно.

Он вдруг резко отпустил мои ноги и снова вернулся к груди. Казалось вот-вот и широкие мужские ладони наконец-то коснуться желаемого, избавляя от мучительной для нас обоих пытки. В платье стало неимоверно тесно. Тело горело, словно охваченное огнем. С удивлением отметила странное выражение на лице мужчины. Как будто в этот момент он сражался с самим собой, и ни одно из его желаний пока не одержало верх. В карих глазах появился какой-то шальной блеск, а зрачок заметно расширился. Мы оба тяжело дышали, а в воздухе появился аромат предвкушения.

Архимаг взял мою левую руку и поднес к своим губам. Сглотнула, когда он начал пальцами выписывать на моей ладони замысловатые узоры и этот жест показался слишком интимным.

- От Вас, леди Анна, пахнет яблоком и корицей, - задумчиво произнес мужчина, продолжая свои таинственные движения. - Сладкий аромат...

Мурашки пробежали по позвоночнику, и захотелось сомкнуть ноги. Нет, я этого не вынесу! Тело просило, тело умоляло приблизиться, почувствовать на себе умелые руки и позволить им повторить все то, что произошло в лаборатории. Какая же я порочная! Щеки пылали, а архимаг уже не скрывая наслаждался тем, какое впечатление производят его прикосновения.

- Пожалуйста..., - резко выдохнула я, когда пальцы мужчины ласково провели по запястью, где тонкая кожа была еще чувствительнее.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Пожалуйста что, леди Анна? - архимаг начал наклоняться, и я замерла в предвкушении.

Не понимаю происходящее сейчас между нами, но меня и архимага как будто затягивало в водоворот ощущений. Мужчина наклоняется ко мне, и его вторая рука опускается с другой стороны от тела. Теперь я словно в ловушке и стоит лишь попросить, как она захлопнется, позволяя оказаться в пучине обжигающей страсти. Викрам Ратхор молчит. Ему уже жарко так же, как и мне. На лбу архимага появляется испарина, но он даже не пытается вытереть ее. Неужели не хочет прерываться? Пусть на лице мужчины остается легкая насмешка, но горящие от желания глаза выдают его с головой.

- Пожалуйста, достаточно, - с опозданием понимаю, что возможно архимаг просто меня проверяет.

- Вы уверены? - прозвучало как-то порочно и захотелось сказать "нет".

- Абсолютно, - не знаю, как мне удалось в последний момент побороть искушение, но вот уже краска схлынула со щек, и дыхание пришло в норму.

- Как пожелаете, - архимаг резко отпустил мою руку и поднялся с кровати. - Советую Вам как можно лучше отдохнуть. Отбор еще не окончен.

Викрам Ратхор исчезает в портале, а я издав жалобный стон, утыкаюсь лицом в подушку, чтобы придти в себя. Что это вообще сейчас такое было? Что... это.... было?


* * *
Через час вернулась Тина и предложила набрать ванну. Я категорически отказалась и отправилась в душ. Струи воды помогли смыть с тела напряжение и какое-то томление. Закрыла глаза, ощутив волну возбуждения. Застонала и уткнулась лбом в холодный кафель. Пора было признаться самой себе, я кажется хочу архимага. Впервые в жизни мужчина вызывал запретное желание, и хотелось поддаться, уступить... Так, Анна, прекрати! Но приказать себе легче, чем подчиниться. Ниже живота появилось ноющее чувство, грудь налилась и стала тяжелой. Руки архимага были так близко, и невольно представила, какое наслаждение они могли принести. Дыхание участилось и захотелось унять непонятную жажду. Нет, не буду! Это неправильно и порочно. Я не должна испытывать такое. Борьба с собственным телом заняла около двадцати минут, а холодная вода полностью помогла сознанию обрести ясность. Наконец поняла, что снова могу спокойно дышать, и смыв пену покинула ванную комнату.

- Леди Саттэр, Вам необходимо отдохнуть. Сегодня для Вас был тяжелый день, но Вы справились. Говорят, после испытания многих девушек выносили, а потом срочно вызывали к ним целителя, - поделилась новостями служанка и принялась расчесывать мои спутавшиеся волосы.

- Скажи Тина, ты не знаешь случайно, как себя чувствует леди Нейвер? - после слов девушки я начала тревожиться за подругу. Справилась ли Пиа с испытанием?

- Я догадывалась, что Вы спросите, - поймала в зеркале легкую улыбку служанки. - С леди Пиаштри все хорошо. Она прошла испытание, но все равно не обошлась без услуг целителя. Даже не представляю, что каждая из вас пережила.

- А другие девушки? - мне стало любопытно. Никак не думала, что после погружения в транс и путешествия то ли по прошлому, то ли по чьим-то воспоминаниям можно пострадать.

- Я знаю не так много, - похоже, Тину огорчал этот факт. - Обе леди Силвер справились, правда старшую из сестер вынес из залы архимаг и тут же послал за целителем. Леди Вита чувствовала себя хорошо. Она определила, что забавная погремушка в форме луковицы принадлежит советнику по финансам. Никогда бы не подумала...

Девушка издала смешок, видимо представив эту нетривиальную картину в своей голове.

- А леди Эльвира? - спросила, затаив дыхание. Смогла ли бывшая подруга определить владельца вещи?

- Вроде как прошла, но целитель навещал ее дважды. Это чудо, что Вы легко отделались. Правда изрядно напугали меня своим обмороком. Я уж подумала, откат наступил. Побежала звать на помощь. Хорошо, что лорд Ратхор как раз выходил из покоев леди Ритории, иначе я бы еще долго не вернулась, целители то все заняты были.

Увидела свое нахмурившееся отражение в зеркале. Значит архимаг был в покоях старшей Силвер? Тоже проверял ее, как и меня? А может, даже целовал? От этой мысли настроение испортилось еще больше, и служанка с беспокойством проследила за моим изменившимся лицом.

- Тина, ты на сегодня свободна. Оставь пожалуйста меня, - почувствовала как внутри закипает злость. Значит от Ритории Викрам Ратхор прямиком направился ко мне? Вот же...

- Как прикажете, - было видно, что девушка расстроилась. - Только позвольте принести Вам на ночь теплого молока с медом. Моя матушка говорит, оно помогает расслабиться и крепко уснуть.

- Хорошо, спасибо, - постаралась улыбнуться, но вышло довольно криво. Как же научиться не реагировать на любое упоминание архимага? Тина не виновата, а страдает вместо этого... этого... А вдруг он рассматривает Риторию в качестве будущей жены?

Не заметила, как поглощенная своими мыслями, начала вертеть в руках стеклянную бабочку. Резкий щелчок двери и фигурка падает на пол, разбиваясь на мелкие части.

- Я все уберу, - вернувшаяся с молоком Тина тут же ловко призвала магию, а я с какой-то обреченностью смотрела на то, что осталась от бабочки. Не разобьется ли мое сердце также как эта хрупкая стеклянная фигурка?

Уже после, засыпая в своей постели, постаралась отрешиться ото всех мыслей. Хлопнула в ладоши и спальня погрузилась во мрак. Перевернула подушку другой стороной, ощущая щекой прохладную ткань. Ничего я как-нибудь справлюсь со всем. Главное Пиа рядом. Мы будем поддерживать друг друга, и кто знает, может одна из нас станет невестой принца? Прикрыла глаза, а потом резко подскочила. Вот же... Запутавшись в одеяле, чуть не свалилась с кровати и принялась ходить по спальне, обхватив голову руками. Как я могла забыть? Что теперь обо мне подумают? Под матрасом в покоях осени осталась "Огненная страсть опального герцога". Анна, кажется, ты влипла!

Глава 25

Викрам Ратхор
Часы показывали полночь, а я до сих пор сидел в своем кабинете и пил выдержанный виски, перелистывая роман, который мой помощник нашел под матрасом в спальне леди Саттэр. Хорошо, что после испытания комнату Ани проверял доверенный маг. Он сразу же принес находку мне, иначе кто знает, какие последствия повлекла бы за собой неосторожность девушки. Романы леди Риссии под запретом и официально порицаются, но даже некоторые лорды не брезгуют их чтением, перенимая особо пикантные идеи. Похоже, Ани все-таки последовала моему совету и решила встать на путь просвещения. Радоваться вот только или огорчаться? Проклятье! Ричард до сих пор не определился с выбором и оказывает внимание четырем девушкам сразу. После окончания отбора пошлю все подальше и уеду в свой замок. Давно пора наведаться в подаренные королем владения. Никогда не забуду лица этих напыщенных аристократических щеголей, когда король сделал меня следующим архимагом. Меня - безродного молодого мага, который однако спас своего правителя, в то время как бывший архимаг Темпус лежал с оторванной головой. Проклятые ришцы. Все никак не успокоятся. В этом противостоянии двух королевств у соседей появилось очевидное преимущество - опытный провидец. Кто он и откуда прибыл - неизвестно. Ришцы тщательно оберегают его, понимая, что мы с удовольствием устраним этот мешающий фактор. За шесть лет тридцать покушений на короля Амира и все только благодаря мне неудачные. Если это не прекратить, замок Бир так и останется моим на бумаге. Кто же меня отпустит во владения, когда творится такое? У нас официально будущее видит королева Илана, а на деле она такая же провидица, как и каждый в королевском дворце. Если бы Камилла Саттэр захотела... Но нет, герцогиня ни при каких обстоятельствах не станет помогать королю Амиру. Обиженная женщина - страшная сила.

Никогда особо не верил в знаки судьбы, но на сегодняшнем испытании, когда Ани достался гребень с изумрудами, король Амир солгал всем. "... Я заказал ее для одной особенной женщины...", - сказал правитель, вручив драгоценную вещь своей жене, но гребень изначально предназначался вовсе не ей.

Делаю большой глоток, опустошая бокал до самого дна. Виски обжигает горло, но не помогает избавиться от реальности.

Вместо того чтобы проигнорировать ложь короля, я решил все разузнать. Узнал и теперь наполняю очередной бокал противным пойлом, пытаясь понять, как быть дальше. Лючия Фир - официальная любовница короля Амира до его свадьбы с Иланой Актор. Красивая, соблазнительная, обаятельная, лишенная скромности и моральных принципов. Она вскружила головы почти всем придворным мужчинам. Король ее обожал, но после завершения сотого отбора неожиданно выдал замуж за старого графа, живущего на окраине королевства. При дворе утверждали, что после свадьбы Лючия пустилась во все тяжкие и мужчины в ее постели менялись чуть ли не каждый день. Я не пожалел времени и переместился в графство Норун - владения мужа бывшей любовницы короля. Какого же было мое удивление, когда узнал: леди Лючия на самом деле ведет уединенный образ жизни, постоянно молится и даже ходит в храм пешком. Не распутница, а благочестивая монашка. К сожалению Лючия Норун отказалась разговаривать со мной, а вот ее личный целитель оказался более словоохотлив. Этому конечно поспособствовало особое зелье, но я даже рад, что поговорил с ним, а не с графиней. От услышанного почувствовал себя мерзко. Много лет назад, когда Лючия Фир прибыла во владения мужа, то целыми днями не выходила из своих покоев. Граф Норун хоть и был стар, но имел доброе сердце и обеспокоился состоянием здоровья молодой жены. Похоже не зря. Целитель признался, что когда осматривал леди Лючию, его буквально трясло от ужаса. Все тело девушки покрывали рубцы, похожие на следы от плетей. Помимо новых, которые спешно пытались убрать магией, но неудачно - чуть не спалили кожу, были видны следы старых. Лоно новоявленной графини при тщательном осмотре оказалось полностью травмировано. Внутри остались отголоски сильной заживляющей магии. Похоже, над леди Фир кто-то изрядно поглумился, вставляя разные предметы, в том числе имеющие острые края и непозволительно большой размер. Остаточные следы былых травм ужасали. К тому же леди явно беременела не один раз, хотя любой даже самый слабый маг-мужчина владеет противозачаточными чарами. Но здесь некто специально не сдерживался и целитель не единожды вытравливал неугодный плод. Похоже, иногда Лючие приходилось обращаться к услугам магов-самоучек, потому что на момент осмотра она не могла больше иметь детей. Мышцы на ногах леди тоже оставляли желать лучшего. Создавалось впечатление, что девушку растягивали на дыбе. Состояние ее тела свидетельствовало об издевательствах, пытках, унижении и боли. Целитель не понимал, кто мог так поглумиться над графиней, но на самом деле ответ лежал на поверхности. Лючию Фир касался только один мужчина - король Амир. Видимо, перед тем как отослать ее из дворца, он приказал целителям убрать все следы насилия, но не проверил результаты работы.

И вот теперь когда всплыло, что мой покровитель на самом деле подлый извращенец, я не знаю как к этому относиться. Похоже, сейчас король стал более осторожен. А Ричард? Имеет ли он такие же наклонности? За наследником тщательно следили, и кроме непомерного аппетита в постели, предрасположенность к садизму за ним не была замечена.

Отвлекся от своих паршивых мыслей, увидев загнутый угол в "Огненной страсти опального герцога". А вот это уже интересно. Что же такое вычитала малышка Ани в романе? Хм, пробежал глазами несколько абзацев - жаркая сцена. Хотелось бы увидеть лицо Ани в тот момент, когда она читала это: пылающие щеки, тяжелые дыхание, высоко вздымающаяся грудь. Представил, как проделываю с ней подобное: крепко привязываю руки, надеваю повязку на глаза, впиваюсь в нежные розовые губы и врываюсь в узкую жаркую плоть. Картинка оказалась настолько реалистичной, что в штанах моментально стало тесно. Проклятье! С каждым разом становится все труднее сдерживаться. Хорошо, что сегодня в спальне Ани я был в балахоне. Давно не испытывал такого дикого сексуального желания. Словно юнец трепетал и не мог решиться, хотя видел невысказанную просьбу в изумрудных сверкающих глазах. Когда Ани покраснела, я был готов наброситься на нее словно дикий голодный зверь. Веду себя как сопливый малец, впервые познавший женщину! Не будь она герцогиней и участницей отбора... К черту все. Пора навестить Падму, иначе начну удовлетворять себя сам. Но какого это, смотреть на идеальную и резко вздымающуюся грудь, ощущать настойчивое желание прикоснуться и сдерживаться, сдерживаться, сдерживаться. Я должен перестать преследовать ее, вот только не могу. Мне нужно выполнить свою часть сделки, иначе никогда не узнаю правду. Ненависть к тем, кто лишил меня родителей, каждый день сжигает дотла. Только она помогла обрести контроль, когда в лаборатории я готов был наплевать на все и без колебаний лишить Ани девственности. Боги, как соблазнительно она стонала тогда, терлась об меня словно самая распутная куртизанка. Думал, взорвусь, так хотел ее. Целовал влажную бархатную кожу, ласкал между ног и чувствовал, как собственная плоть каменеет до боли. Это все похоть. Просто желание тела, удовлетворив которое, перестану думать о ней.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ Практически получается убедить себя, вот только с каждой нашей встречей осознаю противоположное. Все что связано с этой девушкой выбивает меня из колеи. Еще в МАКП, когда случайно услышал план Виты Силвер и увидел испуганную Ани в магическом круге, мое сердце дрогнуло. Сначала не собирался ее выручать, но взгляд Корнела Ласса, который говорил о его особом отношении к леди Саттэр, подстегнул на безумство. У нас был даже не поцелуй, просто прикосновение губ, но сквозь меня словно прошел разряд. Я не придал этому значения, понимая, что нам еще придется столкнуться на отборе. Леди Анна Саттэр должна была без сомнений войти в число участниц. А потом все завертелось со страшной силой. Каждый раз эта девушка удивляла: во время церемонии приветствия, когда ради безродной девчушки остановила карету, перед балом, придав Наяне Грас пристойный вид, в лабиринте, не бросив свою подругу. Ани все делала искренне. Ее бескорыстные порывы задели даже мою черствую душу. Не понимаю, в какой момент возжелал эту девушку. Наверно после церемонии приветствия, когда ворвался порталом в ее покои и застал в полупрозрачной сорочке, открывающей весьма соблазнительный вид. Ани так мило краснела, сама не понимая, что этим еще больше меня завела. Она пыталась выставить мою персону из спальни, а я хотел сорвать с нее чертовы одежды и повалить на кровать.

Снова пью и, покрутив бокал в руках, продолжаю вспоминать. Бал в королевском дворце... Я взбесился, когда увидел Ани на балконе с графом Денвером. Лорд-канцлер тот еще скользкий тип. Он должен был побеседовать с каждой участницей и ненавязчиво расспросить, используя свои способности. Дак какого черта Маркус Денвер потащился следом за Ани на балкон? Я осадил его, сославшись на интересы принца, а внутри меня все пылало. Надо было уже тогда насторожиться и держаться подальше от младшей Саттэр, но уговор, есть уговор. Я никогда не нарушаю своих обещаний.

Дальше - хуже. Примула Телл решила отравить Ани и почти преуспела. Возвращался от Ритории Силвер, которая уже не первый год пыталась накинуть на меня брачный поводок, когда наткнулся на испуганную Эльвиру Тормут. Подруга Ани что-то бормотала про нее и Пиаштри Нейвер. Ворвался в гостиную осени и чуть не сошел с ума. Именно так себя чувствовал, пока вместе с целителем боролся за жизнь Ани. Никогда не забуду ее мертвенно-бледное лицо, лишенное такого привычного румянца, закрытые глаза и холодную кожу... Я расставлял сети, а в итоге попал в них сам.

Сжимаю бокал и чувствую, как ломается хрупкое стекло. Обрезался осколком, но не обращаю на это внимание. Как я разозлился, обнаружив в спальне Ани цветы. Эмоции настолько вышли из-под контроля, что неповинные гиацинты мгновенно почернели. Зря Ричард старался. Он ведь изначально хотел жениться на Вите Силвер, но переспав с ней пару раз и наигравшись, передумал. Если бы младшая из сестер не была потенциальной обладательницей дара, то я бы лично с удовольствием вышвырнул ее из королевского дворца. План обеих Силвер идеален. Может и правда мне стоит жениться на Ритории? Нет, не смогу... Закрываю глаза и вижу Ани, даже во сне она приходит ко мне. Я теряю контроль, теряю покой... Не могу забыть, как она играла в будуаре королевы. Настоящее волшебство. Казалось, Ани вложила всю свою душу в каждую ноту, в каждое движение смычка по струнам. Вдохновленный ее игрой, отправился к мастеру Стратиусу. Старик давно хотел отблагодарить меня и подарить свою последнюю скрипку. До того момента всегда отнекивался считая, что такой инструмент должен достаться настоящему виртуозу. Мастер лишь как-то понятливо улыбнулся, когда я пришел за скрипкой. Предвкушал реакцию Ани, представляя, как она обрадуется, но вместо этого несносная девчонка отправилась в мой кабинет и вернула скрипку объяснив, что не может принять подарок от незнакомца. Проклятье! После ее ухода долго бил стену кулаками не понимая, почему меня это так задевает. Эмоции мешают мыслить трезво. Поддавшись им, чуть было не допустил непоправимое. Хорош же я был: поверил Эльвире Тормут, когда увидел лапающего Ани лорда Грэдема и сорвался. Да черт побери, мной овладела бешеная ревность. Я ни одну женщину не ревновал, а теперь это чувство словно ураган прошлось по моим нервам.

Как перестать думать о ней? Меня трясет от сумасшедшего желания. Ричарду она не достанется. Я выполню свою часть сделки и наконец обрету покой. Я слишком долго шел к этой цели: от безродного мага к должности архимага. Новые возможности оказались безграничны, вот только имена убийц моих родителей так и остались в тени. Ничего. Скоро все закончится.

Раздавшийся стук в дверь стал полной неожиданностью. И кого это принесло в половину второго ночи? Запустил магический разряд и увидел в отражателе застывшего лорда Саттэра. Даже любопытно стало, какой его принес ко мне в такое время. Махнул рукой, и дверь открылась.

- Доброй ночи лорд Ратхор, прошу прощения, если помешал, - Лиам Саттэр покосился на почти допитую бутылку виски, осколки и порез на моей руке, но все же сел в любезно предложенное кресло.

- Чем обязан в такой час? - брат Анны был славным малым, но сейчас явно пришел не вовремя.

- Меня беспокоит предстоящий визит ришцев. Граф Этнан Тур - таинственная личность. Почему именно во время отбора ришцы решили рассмотреть вопрос о заключении мира?

Лиам Саттэр буквально озвучил мои мысли вслух. То же самое я спросил у короля Амира, но правитель был слишком вдохновлен перспективой долгожданного мира. Он хотел показать ришцам, что мы не боимся их, и скоро у нас будет принцесса, способная помочь в длящейся вот уже не одно столетие войне. Глупо, очень глупо, но разве короля переубедишь?

- Вот у них и спросите, - иронично ответил я, доливая виски и не морщась опустошил новый целый бокал.

- Вряд ли они мне ответят, - герцог Саттэр спокойно отреагировал на мои слова. Вообще брат Ани всегда был хорошим собеседником и прекрасно чувствовал настроение других. - У меня создается впечатление, что они откуда-то узнали о пророчестве. Похоже одна из шести девушек действительно та самая.

- И Ваша сестра в их числе, - не мог не отметить я.

- Это меня и беспокоит, - признался Лиам Саттэр.

- Я думал Вы жаждете увидеть ее своей будущей королевой! - мысль о том, что Ани станет женой Ричарда, мгновенно испортила настроение. Похоже, с виски я все же переборщил. Придется завтра с утра зайти к целителю.

- Анна очень дорога мне и я желаю ей счастья.

- А разве не счастье войти в королевскую семью? Для Вас это откроет новые перспективы, Лиам, - я выразился жестко, на что герцог сузил глаза, стараясь сдержаться, - Судя по моим наблюдениям, Ваша сестра довольно благосклонно принимает ухаживания принца!

- Анна просто хорошо воспитана. Я не знаю, что она испытывает к Ричарду, но лишь хочу видеть ее живой и невредимой.

- И что же Вам нужно от меня? - пристально посмотрел на Лиама Саттэра, который становился все более мрачным и задумчивым. - В конце концов, неизвестно кто из оставшихся девушек выиграет отбор!

Откинулся на спинку своего стула и позволил себе снисходительную усмешку. Я не должен показывать, как на самом деле меня волнует эта тема.

- Ричард велел достать из сокровищницы фамильный перстень и подготовить указ о даровании мне титула маркиза. Я думаю, Вы понимаете, что это значит.

Да проклятье, я понимал! Ричард определился, выбрал мою Ани, мою! Почувствовал, как рабочий кабинет буквально начало трясти, а магические светильники резко замигали. Магия во мне бушевала, становясь все яростнее и стараясь выйти из-под контроля. С трудом утихомирил ее. Сердце бешено билось в груди, по лицу струился пот, а вены на руках вздулись.

- Викрам! - Лиам Саттэр вскочил со своего места, готовый в любой момент вмешаться и помочь.

- Все нормально, - процедил сквозь зубы, а самого выворачивало от боли. - Усталость и виски - плохое сочетание. Примите мои поздравления, лорд Саттэр.

- Боюсь, поздравлять пока не с чем, лорд Ратхор. Ришцы явно что-то задумали. Скорее всего, они решили избавиться от будущей угрозы в лице потенциальной жены принца. Я боюсь за Анну и поэтому прошу об услуге: присмотрите за нашей будущей королевой. Король Амир явно недооценивает опасность.

- Странно почему об этом просите меня Вы, а не принц! - заметил я, взяв наконец под контроль разбушевавшиеся эмоции.

- Ричард в последнее время Вами недоволен, - Лиам Саттэр посмотрел прямо в мои глаза и не отвел взгляд, встретившись с моим. - Не знаю, что произошло, но настоятельно советую Вам как можно скорее обзавестись женой. Принц Ричард, не король Амир. Вы ведь архимаг благодаря заслугам, а не происхождению. Вам следует принять меры, иначе когда-нибудь Ваша должность может отойти другому.

- Благодарю за совет, - произнес это искренне. Похоже, герцог и впрямь меня уважает, вот только сказал бы он все это знай, что я собираюсь сделать с его сестрой. - Обещаю в свою очередь присмотреть за леди Анной и не позволить ришцам лишить нас будущего.

- Спасибо, лорд Ратхор, - Лиам Саттэр поднялся со своего места и покинул кабинет.

Я же прикрыл глаза, всерьез подумывая о второй бутылке. Когда все стало так сложно? Ани - моя девочка... только моя!

Глава 26

Оставшийся в бывшей спальне роман леди Риссии не позволял успокоиться и просто отправиться спать. В голове перебрала десяток вариантов, как вернуть забытую книгу. Была даже идея проникнуть в покои осени, но представив, какое расстояние придется преодолеть, отмела эту мысль. Попеременно краснела и бледнела, а потом поняла, что не стану стыдиться. Если уж суждено покрыть свое имя позором, то хотя бы приму его с гордостью и достоинством. Наконец перед рассветом легла спать и конечно же проснулась разбитой.

Тина буквально силой вытащила меня из кровати и отправила под душ. Кое-как смогла открыть глаза и постоянно зевала, пока служанка одевала словно куклу. С наступлением утра вернулись прежние страхи. Постаралась не думать об этом и в сопровождении Тины направилась в столовую. На королевской половине нам выделили особую зону. Ожидала, что на завтраке будет присутствовать принц или даже королева, но похоже семье Райан оказалось не до нас.

- Доброе утро, леди, - как всегда собранная и элегантная сваха присоединилась к трапезе, поприветствовав всех легким кивком.

Мы сидели трое натрое, а во главе стола устроилась леди Далива. Отметила, что из восьми девушек остались только я, Пиа, Синтия, Ритория, Вита и Вира. Бывшая подруга держалась рядом с сестрами Силвер и с высока посматривала в нашу сторону. Вид у высшей магички был крайне довольный и загадочный. Сейчас Эльвира походила на нагулявшуюся по весне кошку. Красивые черные волосы девушки были уложены в пучок, и одна прядь кокетливо выбивалась из прически. Она прекрасно выглядела в бледно-лиловом платье, подчеркивающим ее женственность. Подруга словно изменилась за одну ночь, расцвела. Странно все это. В противовес ей Ритория и Вира походили на взъерошенных куриц. Похоже, вчера им изрядно досталось на испытании. Старшая Силвер и вовсе была бледна, но не испытала к ней и толики сочувствия. Именно она, несмотря на предательство Виры и запущенный огненный шар Виты, вызывала злость. Поняла, что это из-за архимага. Викрам Ратхор не выходил у меня из головы. Я пыталась бороться с собой, но проиграла... проиграла себе и своим чувствам. Как же участвовать в отборе за сердце принца, если свое отдала другому? Настолько погрузилась в эти безрадостные мысли, что чуть не пропустила мимо ушей слова леди Даливы.

- Леди Анна, позвольте узнать в каких облаках Вы витаете? - спросила сваха, но в ее голосе звучала не издевка, а какая-то добрая насмешка. Таким тоном могла разговаривать со мной старшая сестра. Уж не Лиам ли этому причина?

- Прошу прощения, - искренне извинилась, осознав, что уже добрые пять минут вожу по тарелке отрезанный кусочек лазаньи.

- Похоже, кому-то вскружила голову вчерашняя победа, - не смогла удержаться Вита, тряхнув рыжей гривой небрежно забранных волос.

- В отличие от Вас, леди Силвер, леди Анна блестяще справилась со своим испытанием, - осадила ее сваха.

Перехватила удивленный взгляд Виры, но высшая магичка тут же опустила глаза в тарелку.

- Итак леди, завтра у вас будет очередное испытание. К нам прибывают дипломаты из Ришского королевства для заключения мира. Надеюсь, вы понимаете, каким важным является это событие. Много лет наши королевства воевали, и теперь появился шанс навсегда прекратить кровопролитную войну. Вы как будущие принцессы и потенциальные королевы должны показать себя с лучшей стороны. У ришцев особый этикет, поэтому весь сегодняшний день настоятельно рекомендую заниматься изучением обычаев и традиций соседей. К тому же вам нужно приготовить для короля Тристана подарок, который оценят дипломаты. Вам следует научиться налаживать отношения. Иногда женщины могут сделать для своей страны не меньше, чем мужчины.

- Что же мы можем подарить Его Величеству?! - всплеснула руками Вира. - Он ведь король, а у них есть все.

- Напрягите свою фантазию и ум, - предложила с усмешкой сваха. - Вам не запрещено помогать друг другу и принимать помощь. Ограничений в средствах нет. К тому же после завтрака вас навестят модистки, чтобы подготовить наряд к завтрашнему балу. Заканчивайте с приемом пищи и не мешкайте. День только кажется таким долгим.

После окончания речи свахи, Вира первой вышла из-за стола. Ее примеру последовали Синтия и сестры Силвер. Пиа хотела дождаться меня, но я взглядом попросила ее не задерживаться, слегка кивнув в сторону свахи. Когда мы с леди Даливой остались вдвоем, набралась смелости и спросила у нее:

- Вы не подскажите, как я могу найти своего брата?

Сваха прищурила глаза и внимательно посмотрела на меня, раздумывая помогать или нет. Наконец леди Далива все же смилостивилась и потерла рубин на своем браслете. Через минуту в столовой открылся портал и из него вышел улыбающийся Лиам.

- Дал, ты хотела меня видеть?

- Вообще-то брат тебя хотела видеть я, - хитро улыбнулась, пронаблюдав за тем, как изменилось лицо Лиама.

- Что-то случилось Анна? - брат переводил встревоженный взгляд со свахи на меня, гадая, для чего мне понадобилась его персона.

- Нет, просто хочу попросить тебя быть моим сопровождающим.

- Для чего? - брат выглядел слегка озадаченным и с трудом сдерживался, чтобы вновь не посмотреть на закусившую губу сваху.

Между ними ощущалось такое сильное напряжение, что впору было краснеть. Но сейчас меня больше волновало следующее испытание, а не отношения между двумя любовниками.

- Я хочу выбрать подарок королю Ришского королевства.

- Хорошо Анна. Через сколько я могу придти к тебе?

- Думаю, три часа модистке хватит, - прикинула в уме, что примерно хочу надеть на предстоящий бал, и довольно улыбнулась.

- Договорились. Леди Далива, могу я с Вами поговорить?

Серьезный тон брата вызвал улыбку, и с трудом смогла удержать безразличное выражение на лице. Сваха видела, как я хитро смотрю на них двоих, и немного смутилась. Решила не мешать и спешно покинула столовую, услышав легкий вскрик леди Даливы. Раздался звук открывающегося портала, и они исчезли в неизвестном направлении. Покачала головой, старалась не думать о том, что даже слегка завидую. Кажется, брат влюбился по-настоящему и причем взаимно. Полюбит ли кто-нибудь так меня?


* * *
Каким же было мое удивление, когда вместо модистки в спальню зашла знакомая леди Синея. Старушка улыбнулась и тряхнула головой. После этого движения ее розовые волосы буквально засияли.

- Здравствуйте, - искренне обрадовалась своей знакомой. - Решили меня навестить? Прошу присаживайтесь. Я велю Тине подать чай. Сейчас должна придти модистка, но думаю Вы мне не помешаете.

- Доброе утро, леди Анна. Надеюсь, Вы не слишком огорчитесь, если скажу, что я и есть Ваша модистка, - моя знакомая хитро прищурилась и кокетливо похлопала ресницами.

- Признаюсь, не ожидала..., - несколько растеряно ответила я.

- Разочарованы? - глаза леди Синеи буквально впились в меня, будто хотели заглянуть в мою голову и прочесть мысли.

- Скорее удивлена, но рада, - отмела прочь все сомнения, хотя судя по эпатажному ярко-канареечному платью знакомой, от ее фантазии можно ожидать чего угодно.

- Приятно слышать, - старушка обошла меня по кругу и хлопнула в ладоши.

Тут же в комнате появились две незнакомые служанки и внесли нечто в объемном чехле.

- Когда я впервые увидела Вас в будуаре королевы, то тут же представила, как Вы появитесь на следующем балу в одном из моих творений. Вы удивительная девушка, достойная и красивая. Смею надеяться, что и дальше смогу быть Вашей модисткой.

- Почту за честь, - почему-то чем дольше разговаривала с леди Синеей, тем больше успокаивалась. Было в этой старушке нечто загадочное и таинственное, но вместе с тем доброе и располагающее.

- Отлично. В таком случае чай нам и впрямь не помешает. Кстати хочу официально представиться, раз уж я выбрала Вас в качестве подопечной. Мое настоящее имя Астра Лир. Я - личная модистка королевы Иланы и будущей принцессы.

Сказать, что я удивилась, ничего не сказать. Лишь воспитание позволило мне не стоять с открытым ртом, а леди Лир похоже наслаждалась произведенным эффектом.

- Ну же Анна... Я ведь могу обращаться к Вам по имени? - кивнула. - Да, я та самая Астра Лир. Мне нравится создавать наряды, но не всегда нравятся те, кого приходится в них одевать. Поэтому из аристократов только королева знает меня в лицо, остальные пусть идут лесом, - миролюбиво закончила старушка.

- Даже не знаю, что сказать на это, - с трудом удержалась от улыбки.

- Ничего не говори, Анна. Лучше примерь свой наряд. Поверь, на балу ты затмишь всех.


* * *
Мы с леди Синеей, а точнее Астрой Лир управились за час, а потом наслаждались обществом друг друга. Наряд, который приготовила для меня известная модистка, и впрямь завораживал. Насыщенно-зеленое струящееся платье, цвет которого переходил из ярко-опалового в темно-изумрудный. Плечи Астра решила открыть, и грудь в кокетливом обрамлении выглядела весьма соблазнительной. С сожалением сняла наряд, предвкушая завтрашний бал. А потом потянулись томительные часы ожидания брата. Я уже решила, что подарю королю, поэтому в нетерпении вышагивала по комнате, не в силах спокойно дождаться Лиама. Наконец в моей спальне открылся портал, вот только вместо брата из него вышел архимаг.

- Вы..., - только и смогла вымолвить, увидев одетого в официальный черный камзол архимага.

- Ожидали кого-то другого? - как-то излишне резко спросил Викрам Ратхор. Выглядел мужчина неважно, словно не спал всю ночь.

- Вообще-то да, - не удержалась от язвительных ноток в голосе, продолжая с недоумением смотреть на внезапного визитера.

- Жаль Вас разочаровывать, леди Анна, но Ваш брат занят и попросил меня сопроводить Вас туда, куда попросите. Не могу сказать, что в восторге от подобного, но лорд Саттэр когда-то оказал мне услугу и приходится платить ему тем же.

- О, не утруждайте себя. Я, пожалуй, обращусь к принцу Ричарду с просьбой выделить мне сопровождающего и...

Не успела договорить, так как была бесцеремонно схвачена за руку и втянута в портал.

Пока мы шли по туманному коридору, попыталась вырвать руку из стального захвата, но архимаг еще крепче сжал мои пальцы.

- Куда Вы хотели попасть?

- В мастерскую лорда Стратиуса, - архимаг приподнял бровь, поэтому пришлось пояснить. - Леди Далива велела нам приготовить подарок для короля Тристана, а он обожает играть на скрипке. Думаю, смычек от именитого мастера станет достойным даром.

Мне показалось, что Викрам Ратхор одобрительно посмотрел на меня и потянул за собой.

Мы вышли на оживленной светлой улице. С интересом огляделась по сторонам, жадно впитывая новые запахи и гул голосов.

- Ремесленный квартал, - пояснил Викрам Ратхор и его голос потеплел. Похоже, архимага удивил мой восторг, с которым я смотрела вокруг. - Никогда не были в столице?

- Нет, - помотала головой, - но брат обещал мне показать ее.

- Если у него найдется время, а он слишком занят, - иронично произнес архимаг и это "слишком занят" прозвучало как намек. Похоже, Лиаму и леди Даливе не так уж хорошо удавалось скрывать свои отношения.

Мужчина наконец-то отпустил мою руку, так как прохожие начали с осторожным любопытством на нас смотреть, и демонстративно подставил локоть. Положила на него свою ладонь, почувствовав, что так и должно быть. Все правильно. Сердце забилось быстрее. Из-за противоречивых ощущений щеки начали предательски краснеть, поэтому излишне тщательно принялась рассматривать витрины лавок и магазинов. Корнул жил бурной жизнью. Туда-сюда сновали кареты, повозки, люди. Тут и там продавцы зазывали в свои лавки. Запахи краски, специй и свежей выпечки придавали этому месту какое-то особое очарование.

Не смогла удержаться, когда увидела в магазинчике сладостей продающуюся сахарную вату. Боги, как же я любила ее! Лишь однажды Лиам взял меня на ярмарку, где разрешил покататься на каруселях, а потом купил вату. Я даже остановилась, почувствовав на языке знакомый сладкий вкус. Архимаг проследил за моим взглядом, а затем усмехнулся. Я вскрикнула, когда мы стремительно пересекли улицу. При виде фигуры Викрама Ратхора прохожие тут же замирали или приветливо кланялись. Похоже, мужчина пользовался любовью у народа и внушал уважение. Чуть не захлопала в ладоши от радости, когда архимаг купил мне большой комок лакомства. Сняла перчатки и, наплевав на этикет, принялась на ходу отщипывать кусочки ваты. Зажмурилась, когда сладость оказалась во рту и чуть ли не застонала. Смешок архимага тут же привел в чувство. Карие глаза потемнели и посмотрели так, словно рядом с ним шла диковинная зверушка.

- Будете?

Протянула деревянную палочку с ватой, но вместо того, чтобы взять угощение, Викрам Ратхор произнес тоном искусителя:

- Если только из Ваших рук. Не хочу испачкаться.

Вспыхнула до кончиков ушей. Это же неприлично, но в карих глазах стоял вызов, поэтому переборола собственное смущение и, оторвав изрядный кусок лакомства, протянула мужчине. Архимаг медленно поглощал вату и не отрываясь следил за мной. Боги, за что мне все это? Викрам Ратхор наслаждался то ли угощением, то ли моей реакцией. Не заметила, как вата исчезла, и его губы коснулись моей руки. Архимаг взял запястье и поднес ближе, чтобы бережно поцеловать каждый пальчик. Как же это интимно и возбуждающе. Внизу живота появилось знакомое ноющее чувство. Мужчина губами касался кожи, а казалось, что его порочному воздействию подвергается все тело. Мир вокруг нас словно исчез, и остались мы вдвоем. Взгляд архимага потемнел, дыхание участилось. Я и сама выглядела не лучше. Он целовал мои пальцы, а при этом горели мои губы. Закусила их, чтобы не застонать, потому что каждая клеточка откликалась на казалось бы невинные с виду прикосновения.

- Пойдемте, леди Анна, у меня не так много времени.

Очнулась словно от сна. Оказывается, мы уже достаточно долго стояли на одном месте. С каким-то сожалением достала платок и вытерла руки. Остаток пути проделали в молчании, погруженные в собственные мысли. Наконец показались двери заветной мастерской. Над ней написанная золотистыми буквами располагалась вывеска "Скрипки - не для игры, скрипки - для души". Как же она отражала суть инструментов, которые изготавливал великий мастер.

Вошли в прохладное помещение, и тут же звякнул магический артефакт.

- Закрыто, - послышался недовольный голос, а затем увидев нас, пожилой седовласый мужчина расплылся в улыбке. Он был маленького роста, худой, я бы даже сказала высохший. Но неказистый вид искупали ярко горящие глаза подлинного гения живущего своей работой.

- Викрам, мальчик мой, я уж и не надеялся увидеть тебя так скоро.

Под моим удивленным взглядом лорд Стратиус заключил архимага в крепкие объятия.

- Я по делу, Атур. Познакомься, это леди Анна Саттэр и ей требуется помощь.

- Все что угодно для твоей леди, - с улыбкой произнес мастер, внимательно рассматривая меня с ног до головы.

- Эта леди одна из участниц сто первого отбора, Атур, - поспешил огорчить его архимаг, а я вдруг поняла, что мне приятно ощущать себя леди Викрама Ратхора.

- Жаль, - не скрывая огорчения ответил мастер и, вытерев свои руки о передник, галантно поцеловал мою. - В любом случае приятно познакомиться.

- Это взаимно лорд Стратиус.

- Зовите меня просто Атур. Друзья Викрама - мои друзья. Что привело Вас ко мне?

- Я...

- Пожалуй, оставлю вас вдвоем. У меня есть еще дела. Вернусь через час. Вам хватит этого времени?

Сама не знаю почему, но неожиданное отбытие архимага меня огорчило. Анна, о чем ты опять думаешь?

- Да конечно, - вслух произнесла я.

- В таком случае, до скорой встречи Атур.

- Не волнуйся Викрам, леди Анна в надежных руках, - подмигнул мастер.

- Не сомневаюсь.

Архимаг ушел порталом, а мастер повел меня в святая-святых - свою мастерскую. Она располагалась в удаленной части дома-лавки. Здесь было очень уютно и чисто. Пока лорд Стратиус подбирал для меня смычок, с интересом рассматривала скрипки. Взяла одну из них в руки и прикрыла глаза.

- Вы играете? - внезапное появление мастера смутило. Почувствовала себя преступницей, которую застали на месте преступления.

- Немного, - положила скрипку на место, но лорд Стратиус уже протянул мне смычек.

- Испытаете?

Не удержалась от соблазна, когда мастер подал скрипку цвета охры, и отдалась во власть музыки. Хотела сыграть что-то известное, но в душе была такая буря... Чувства сами вылились в ноты, и мелодия нарушила тишину мастерской. Перед глазами стоял архимаг, который спас меня из магического круга, защитил от домогательств лорда Грэдема, доставил немыслимое наслаждение в лаборатории и купил мне сладкую вату. Скрипка пела, пока смычек, послушный моим пальцам, порхал по струнам. Мелодия то ускорялась, то замирала, то становилась веселой, то грустной. Получался какой-то коктейль из чувств, эмоций, желаний. Моя душа раскрывалась, как и инструмент в моих руках. Напряжение все нарастало и, наконец, достигло своего апогея, когда в мечтах губы архимага накрыли мои, и мы слились в жарком поцелуе...

- Браво!

Резкий звук аплодисментов вырвал меня из грез. Я тут же поспешно положила инструмент на место.

 - Вы превосходно играете, леди Анна. Я бы даже сказал виртуозно. Мало кто умеет вложить свою душу в музыку. Теперь я кажется понимаю, для кого Викрам попросил мою шестую и последнюю уникальную скрипку.

- Лорд Ратхор просил у Вас скрипку? - с удивлением переспросила я и смутилась под понимающим взглядом мастера.

- Да! Он сказал, что услышал особенную игру. А Вы особенная девушка, леди Анна.

Кажется, я все же покраснела и сдавила смычек пальцами. Так это архимаг подарил мне скрипку? О Боги, а я вернула ее ему. Теперь понимаю, почему он так тогда разозлился, а ведь не сказал, не признался. От стыда захотелось провалиться сквозь землю, но тут же сумела взять себя в руки. Правда, щеки видимо продолжили пылать, так как лорд Стратиус вдруг по-отечески улыбнулся.

- Не нужно скрывать свои чувства, леди Анна. Музыканты живут эмоциями. Они не бездушные поленья и поэтому им удается по-настоящему заставить инструмент петь.

- Сколько я Вам должна за смычек?

- О нет, это подарок. Я получил огромное удовольствие, услышав Вашу игру, и теперь понимаю, что мой инструмент оказался в нужных руках.

Стало очень стыдно. Архимаг ведь сжег скрипку. Вот же... Не успела полностью погрузиться в душевные терзания, как сработал оповестительный артефакт.

- Пойдемте. Сейчас я упакую смычек, а Вы пока развлеките нашего архимага. Мужчины не очень-то любят ждать, а Викрам иногда крайне нетерпелив.

Последовала совету мастера и, выровняв дыхание, вышла навстречу Викраму Ратхору.

- Нашли что искали? - как-то безразлично поинтересовался архимаг.

- Да нашла и, кажется, кое-что потеряла, - вырвалось у меня.

- Вот как? - несмотря на казалось бы равнодушное выражение лица, глаза архимага не смогли скрыть его интерес.

- Готово, - появление лорда Стратиуса стало моим спасением.

Еще раз поблагодарила мастера и вошла в открытый архимагом портал. Времени уже прошло много, а предстояло посетить библиотеку. Пора было освежить знания. Нельзя опозориться на завтрашнем приеме.

Глава 27

Не успела переодеться, как в мою дверь настойчиво постучали.

- Анна, мне нужна твоя помощь, - глаза Синтии горели лихорадочным блеском. Леди Палмут буквально подпрыгивала на месте от нетерпения и чудом удерживала себя, чтобы не вытащить меня из спальни.

- Да, конечно, - даже слегка растерялась от такого напора, но и этого девушке было достаточно.

По дороге прихватили с собой, идущую из библиотеки Пию. Подруга несла в руках несколько книг, посвященных обычаям и традициям Ришского королевства.

Наш путь лежал через множество коридоров в какой-то подвал. Мы с Пией буквально застыли на пороге осознав, что Синтия привела нас в одну из лабораторий артефакторов.

- Я приготовила для короля Тристана музыкальную шкатулку, - сбивчиво начала объяснять герцогиня, - но вот проблема, никак не могу подобрать мелодию. Прошу тебя, Анна, сыграй что-нибудь, а мой артефакт запомнит.

- Хорошо, если ты так хочешь, - решила, а почему бы и не помочь Синтии, - вот только...

- Скрипку я достала, - победно улыбнувшись, девушка протянула мне инструмент. Не Стратиуса конечно, но тоже неплохо.

Пожалуй, впервые за последние четыре года я столько играла. Учеба в МАКП отнимала все мое время. Не так уж легко было учиться на бытового мага. Многие заклинания давались с трудом и побеждались упорством. Но теперь я наслаждалась каждым шансом погрузиться в мир удивительной музыки. Поэтому не стала сопротивляться, когда скрипка оказалась в моих руках. Первое движение и вот уже инструмент заливается слезами, рассказывая грустную историю, в которой девушка тосковала по своему любимому. Душа разрывалась на части, сердце замирало от тоски, а мелодия раскрывала все потаенные терзания, буквально выворачивая наизнанку. Когда закончила играть, то увидела на глазах девушек слезы.

- Анна, у меня мурашки по коже, - призналась Синтия, вытирая ладонями мокрые щеки. - Это было невероятно. Даже не сомневаюсь, король Тристан оценит по достоинству как сам артефакт, так и его содержимое.

Согласилась с леди Палмут, а затем Пиа робко попросила герцогиню помочь ей с амулетом. Целительница хотела вложить в него особое зелье, снимающее усталость. Девушки тут же с жаром принялись за обсуждение, а я решила, что пора бы уже отправиться  в библиотеку. Время близилось к вечеру, мне же предстояло еще многое освежить в памяти.

В обычаях ришцев я разбиралась неплохо и, пробежав глазами парочку книг, направила все свои силы на поиски информации о двенадцати родах, чьи представительницы каждый раз участвовали в королевских отборах. Мысль о том, что нас выбрали не просто так, не оставляла. Надо бы было заняться учебой, но поиски отгадки превратились в навязчивую манию. Не следила за временем и продолжала переходить от книги к книге. Живот предательски заурчал, напоминая о пропущенном обеде и прося хотя бы вспомнить об ужине. Нагло проигнорировала позыв организма и продолжила лихорадочно вчитываться в написанное. Из подслушанного разговора между архимагом и принцем, поняла, что существует какое-то пророчество, а еще оно связано с даром и потерей невинности у особенной девушки. Конечно, никто не даст мне доступ к закрытой секции библиотеки, но порой ответы могут лежать на поверхности.

Часы отбили десять ударов, когда потерла усталые глаза и откинулась на спинку стула. В библиотеке уже давно стало пусто и тихо. Когда я пришла сюда, то наткнулась на обеих Силвер и Виру. Леди тут же проигнорировали меня и продолжили скрупулезно изучать информацию о ришцах. Похоже, на счет достойных подарков королю Тристану они не переживали. Посмотрим, что на завтрашнем балу эти леди покажут дипломатам. Верила: Пиа и Синтия точно их превзойдут. Почему-то о собственном успехе думать не хотелось. Незаметно мыслями вернулась в ремесленный квартал. Вкус сладкой ваты, ощущение губ архимага на моих пальцах... Сжала руку в кулак, словно стараясь избавиться или наоборот сохранить это мгновение. Почему мое сердце выбрало его?

Уронила голову на стол и чуть ли не застонала из-за собственного бессилия. Открыла глаза и тут в раскрытой книге отчетливо проступили строчки: " Леди Гармия Силвер, как и ее сестра, смогла легко найти среди тридцати выстроенных в ряд детей того, чья мать стояла рядом с ней. Поразительная прозорливость. Недаром говорят, в семье Силвер когда-то рождались сильные провидицы...". Зацепилась за последнее слово "провидицы". Кажется, я уже где-то видела подобное. Притянула к себе отложенную книгу про род Грас и принялась лихорадочно листать страницы. Все верно. Род Палмут, род Телл, род Тормут... Упоминания о даре были описаны вскользь. А вот и род Актор - ветвь Саттэров. Королева Илана - провидица со слабым даром. Значит, в моей семье тоже есть способность видеть будущее. Но мама не обладала даром, как и бабушка. Нет, все верно. У нас с королевой одни родоначальники. Так значит, среди оставшихся девушек есть провидица? Вот кого ищет принц: будущую королеву, обладающую даром. Могу ли я...

"Предлагаете мне каждую лишить невинности?", - в голове неожиданно всплыли слова Ричарда, и стало противно. То есть только так можно проверить проявится дар или нет? Неужели принц...

- Леди Анна, - вздрогнула от неожиданности, услышав в тишине библиотеки знакомый голос архимага. - Пытаетесь наверстать упущенные знания?

Обернулась, встретившись с карими глазами. Архимаг выглядел весьма недовольным и стоял, небрежно облокотившись плечом о ближний стеллаж.

- Просто кое-что уточняла, - резко захлопнула книгу и поднялась со стула.

- Похвально. Вы так стараетесь выиграть отбор и стать женой Ричарда, - издевка в словах архимага отозвалась неясной болью в душе.

- Вам не дает это покоя?

- Мне все равно, - был ровный ответ.

- Ваше право, - собрала со стола книги и устремилась к стеллажам, на которых они стояли. Начала возвращать тяжелые тома на место, игнорируя присутствие архимага. В какой-то момент даже поверила, что он ушел, но ставя толстую историю рода Саттэр, неудачно покачнулась на плите и почувствовала, что падаю с приличной высоты.

Не успела испугаться, как Викрам Ратхор поймал меня. Сильные руки держали крепко, и мое сердце тут же ускорило свой ритм.

- Аккуратнее, а то свернете себе шею до того как станете королевой, - со злой насмешкой произнес архимаг, продолжая меня удерживать.

Упрямо промолчала, старательно игнорируя мужчину, чем кажется еще больше его разозлила.

- Вам пора к себе, - в той же язвительной манере продолжил архимаг. - Вы сейчас ужасно выглядите леди Анна: волосы растрепаны, платье помято, а под глазами уже появились круги. С таким-то видом Вашей любви может не хватить для покорения сердца Ричарда.

Удар достиг цели. Завозилась на руках архимага, и он мгновенно поставил меня на ноги.

- Любят не за внешность, - скрестила руки на груди и поспешно отошла назад, когда мужчина двинулся в мою сторону.

Ощутила, как спина уперлась в стеллаж и поняла: отступать больше некуда. Меня загнали в ловушку. Архимаг оказался непозволительно близко, и снова почувствовала, что попадаю под влияние дурманящего запаха мускуса и апельсиновой цедры. Сглотнув, начала тяжело дышать.

- А за что Вы любите принца? - словно невзначай поинтересовался Викрам Ратхор, буквально нависая надо мной. Он напоминал опасного хищника, который мог при сильном желании буквально растерзать на части.

Близко, слишком близко. Его дыхание коснулась моего лица, и я больше не могла противиться бушующим, словно ураган чувствам. Мужские губы застыли буквально в паре сантиметров от моих, вызывая желание прикоснуться к ним,  поддаться запретному. Перестала бороться с собой. Сделала шаг навстречу, приподнялась на носочки, чтобы заглянуть архимагу в глаза, и твердо произнесла:

- Я не люблю принца, лорд Ратхор, я люблю Вас!

И в конец добила мужчину тем, что поцеловала.

Мои губы коснулись его: робко, неумело, боязливо. Тут же резко отпрянула, испугавшись собственной смелости. Как я могла? Зачем? Но отступать было поздно. Это мои чувства, моя правда и мое полное безоговорочное поражение.

Мужчина стоящий передо мной казалось окаменел. На его лице не дрогнул ни один мускул. Карие глаза в ответ на мой поцелуй посмотрели с безразличием, и я почувствовала, как подступили слезы. Дернулась в сторону и выбежала из библиотеки. Меня не стали удерживать. Горько и обидно. Прочь, прочь, как можно скорее прочь. Бежала по коридорам, стараясь сдержать плач, который грозился перейти в громкие рыдания.

Не помнила, как оказалась в собственной спальне. Тина, увидев мое состояние, тут же запричитала, но я попросила оставить меня одну. Попыталась отвлечься от горестных мыслей и подошла к окну. Там, за стенами королевского дворца, барабанил сильный дождь. Капли медленно стекали по стеклу, оставляя тоненькие влажные дорожки. Казалось, мы с природой разделяли одну боль на двоих. Чего я хотела добиться своим признанием? Ответных чувств? Но ведь их не было, и нет. Зачем же так? Кто дернул меня за язык? Куда пропала моя гордость в тот момент? Я первая призналась мужчине в любви...

 Вытерла слезы и постаралась успокоиться. По телу пробежала дрожь. Стало холодно, и поэтому обняла себя руками. Внутри появилась гнетущая пустота. Сейчас я как никогда была похожа на разбившуюся фигурку стеклянной бабочки. Анна, что же ты наделала?

Скорее почувствовала, чем услышала, что в спальне открылся портал. Развернулась и с трудом подавила вскрик: в комнате стоял архимаг. Мужчина сжал руки в кулаки и испытывающе смотрел на меня. Похоже, сейчас окончательно станет больно. Ну и пусть. Лучше знать правду, нежели тешить сердце бессмысленными надеждами. Заставила себя встретить взгляд архимага и мурашки побежали по телу, когда увидела в карих глазах ураган эмоций. Резко выдохнула, и мужчина не выдержал. Викрам Ратхор резко подошел ко мне и обхватил мое лицо руками. Не стала сопротивляться и что-либо говорить. Я открыла ему свое сердце, и не буду теперь отступать.  Мне не нужен отбор, не нужна корона и не нужен принц. Только один мужчина, неожиданно ставший целым миром,  имел для меня значение.

Кажется, что-то такое отразилось в моих глазах, потому что архимаг тяжело выдохнул сквозь сжатые зубы. Тишина в спальне стала угнетающей. В воздухе начало скапливаться напряжение, а мурашки все быстрее бегали по телу, переходя в крупную дрожь. Викрам Ратхор словно до последнего боролся с собой и продолжал молчать, но в глубине его глаз я смогла разглядеть ответ на свой вопрос.

- Ани...

Только он называл меня так.

 - Ани...

Стремительный порыв, сметающий все на своем пути: недоверие, страх, робость. Время останавливается, и горячие губы накрывают мои: жадно, неистово, страстно.

Я утонула в собственных ощущениях. Происходящее напоминало сон и никак не могло быть на самом деле. Викрам Ратхор целовал меня, одной рукой обняв за талию и крепко прижав к себе, а другую запустил в мою прическу. Звук упавших на пол шпилек и вот уже локоны шоколадного цвета рассыпались по спине. Архимаг сминал мои губы, и я неумело, но не менее страстно отвечала ему. Когда язык мужчины проник в мой рот,  сквозь пелену желания все же смутилась, но вырвавшийся у меня стон показал, что я окончательно сдалась. Если до этого не решалась обнять архимага, то теперь мои руки несмело скользили по спине мужчины, с каким-то трепетным восторгом исследуя напряженное сильное тело. Дыхание окончательно сбилось. Внутри как будто закручивалась невидимая спираль, готовая вот-вот лопнуть. Не поняла, когда мы стали еще ближе. Наши тела словно магнитом притягивались друг к другу. Ощущала себя маленькой и хрупкой во властных объятиях Викрама Ратхора.

Наконец тяжело дыша архимаг отстранился, позволяя нам обоим перевести дыхание. Губы ныли после страстных поцелуев и стали слишком чувствительными. Викрам Ратхор прислонился лбом к моему и таинственно улыбнулся, не разжимая объятий. Я почувствовала себя пьяной. Этот мужчина и впрямь опьянял, сводил с ума. Где же мое воспитание, принципы, стыд? Все исчезло, стоило архимагу появиться в спальне и жадно поцеловать. Внутри порхали бабочки, а тело слегка подрагивало, требуя большего. Закусила нижнюю губу и со стоном выдохнула, почувствовав, как под жестким корсажем ноет грудь, прося освободить ее из тесного плена.

- Нам не стоит..., - прерывисто дыша, произнес Викрам Ратхор. Выглядел он сейчас не лучше меня. В полумраке спальни было видно, как предвкушающе блестят его глаза и не скрывают удовлетворения от происходящего. - К черту все...

И противореча сам себе, архимаг вновь накрывает мои губы. Поцелуй становится все более жадным, требовательным, порочным. Губы мужчины отрываются от моих и нежно касаются щек, лба, подбородка, затем прихватывают мочку уха и опускаются к шее. Никогда не думала, что это настолько приятно. Я стонала, полностью отдаваясь новым ощущениям и погружаясь в океан запретного желания. Сама не поняла, когда чуть откинула голову, давая более широкий простор поцелуям Викрама Ратхора. Он, кажется, усмехнулся и ринулся в новую атаку, продолжая наше безумие. В платье стало тесно, тело горело огнем, содрогаясь от вспышек наслаждения. Настойчивые руки скользили по ткани, жадно сминая ее, а затем устремились к груди. Сознание кольнула мысль, что надо остановиться, прекратить. Словно почувствовав мое сомнение, архимаг вновь накрыл мои губы ненасытным поцелуем, вжимаясь в меня теснее. Ощутила уже знакомую мужскую твердость и с восторгом поняла, как действую на него. Чем горячее становился поцелуй, тем яростнее мужчина прижимал к себе. Не поняла, в какой момент сама подалась навстречу и начала тереться о то самое место. Шнуровка платья ослабла, и губы архимага жадно накрыли полушария груди. Поджала пальцы на ногах, не в силах выносить ошеломляющее желание. Викрам Ратхор и сам с трудом сдерживался, чтобы не разорвать мешающую ткань. Его пальцы с силой впились в мои ягодицы, давая прочувствовать всю власть надо мной. Мужские руки, не прекращая ласк, начали задирать подол платья. Все эти действия уже сопровождались хриплым рыком. Я растворилась в ощущениях. Окунулась в пучину страсти, позволяя Викраму Ратхору напомнить, как мне было хорошо тогда в лаборатории.  В голове стало блаженно пусто. Ноги не держали, поэтому просто обняла за шею сводящего с ума архимага Корнуольского королевства.

Негромкий стук в дверь прозвучал набатом. Он достучался до разума, и я начала вырываться.

- Леди Анна, я принесла молоко с медом, - голос Тины позволил окончательно придти в себя.

Продолжая тяжело дышать, уперлась руками в твердую грудь мужчины. Архимаг неохотно отстранился, и чуть выгнув бровь, с легкой усмешкой посмотрел на меня, предоставляя выбор: забыть о морали и продолжить или же прогнать его, прекратив это приятное безумие. Выбрала второе, и капкан из сильных рук тут же разжался. Испугалась, что архимаг разозлится, но мое решение и пылающие щеки лишь позабавили его. Он ласково провел по моему лицу, и напоследок порывисто прижавшись к губам, исчез. Я чуть не рухнула на пол. Ноги наотрез отказывались подчиняться. С трудом смогла сохранить равновесие и опрометью кинулась в ванную комнату, чтобы вошедшая Тина не увидела меня такой.

- Я в душ, а молоко оставь пожалуйста на столике, - крикнула служанке, когда практически скрылась за спасительной дверью.

- Почему здесь так темно? - сама у себя спросила Тина, а я с тихим стоном сползла по двери.

Желание, распаленное поцелуями мужчины, никак не хотело покидать тело. Меня лихорадило словно в горячке. Поднесла руки к пылающим щекам и резко поднявшись подошла к зеркалу. На меня смотрела растрепанная девушка с опухшими губами и горящим взглядом. Слишком уж довольной я выглядела, довольной и какой-то чувственно-порочной. Никогда не думала, что испытаю такое. Викрам Ратхор разбудил во мне женщину, у которой оказались весьма плотские желания. Магией сняла с себя платье, корсет, сорочку и взмокшее белье. Было стыдно смотреть на следы собственного вожделения. Буквально бегом заскочила под душ и прикрыла глаза, вздрагивая от холодной воды. Тело медленно остывало, хотя еще пробовало бунтовать. Нужно было срочно утихомирить его. Возникла мысль коснуться себя там, но тут же со стыдом отмела ее. Из-за этого стало хуже. Внизу живота налилось тяжестью и все горело адским огнем. Усилила напор воды и взвизгнула. Наконец стало помогать. Кое-как домылась и вернулась в спальню. Служанка уже ушла и я с благодарностью посмотрела на оставленное молоко. Надеюсь, оно поможет уснуть. Не помогло.

Больше часа провозилась в кровати, переворачиваясь с одного бока на другой. Воспоминания о поцелуе будоражили разум и тело. Вот почему некоторые девушки позволяют все до свадьбы! А как далеко готова зайти я? Нет, так нельзя. Девушка должна хранить невинность. Но впервые появилась мысль, что хочу подарить ее не мужу, а любимому. Надеюсь, в моем случае это будет один и тот же человек. Наконец после мытарств и прокручивания в голове по десятому кругу сцены с поцелуем забылась тревожным сном. Правда перед тем как окончательно погрузиться в мир сновидений, почувствовала, что глупо улыбаюсь, глупо и счастливо.

Глава 28

Проснувшись, потянулась в кровати как кошка. Вспомнила о вчерашнем поцелуе и вперемешку со стыдом накрыла какая-то эйфория. Пусть даже Викрам Ратхор не признался мне в любви, но явно не остался равнодушным. На сегодняшнем балу я решила, что сведу его с ума, а для этого надо хорошо подготовиться. В спальню постучалась и вошла встревоженная Тина, однако увидев на моем лице счастливую улыбку, тут же успокоилась.

- Могу я приготовить для Вас ванну, леди Анна?

Мое упрямое нежелание принимать ее ставило служанку в тупик, но сегодня я решила оставить все плохое позади. За спиной словно выросли крылья, и поэтому после легкого завтрака отдалась в умелые руки Тины, мурлыча себе под нос незамысловатую песню.

Поскольку проснулась я только к обеду, до вечернего бала оставалось уже не больше шести часов. Не так то быстро подготовиться, когда имеешь определенную цель. Сегодня в наше королевство прибывали ришцы. Участниц не допустили к церемонии приветствия объяснив, что мы будем представлены дипломатам Ришского королевства лишь на балу. Меня этот факт совершенно не огорчил. Слишком уж противоречивая репутация была у соседей, с которыми мы воевали испокон веков. Ришцы славились своим темпераментом, всегда были неизменно вежливы, вот только могли с присущей им улыбкой спокойно вонзить нож в спину. Их королевство находилось южнее, где в горах добывались минералы и драгоценные камни. Соседи, имея свои богатства, всегда с жадностью смотрели на корнуольские плодородные почвы. Им нравились наши долины, с которых собирали урожай не реже трех раз за год. Короли обоих королевств имели по провидцу и целенаправленно старались уничтожить друг друга. Почему же именно сейчас соседи решили заключить мир? Зачем дипломаты прибыли в королевский дворец в разгар отбора, когда между статусом невесты принца стояло лишь шесть девушек? Меня не покидало плохое предчувствие на этот счет, но оно было благополучно забыто во время сборов. Тина оказалась беспощадна. Мое тело уже чуть ли не сверкало, волосы красиво струились локонами, а ногти на руках и ногах покрывал перламутровый лак. Пришедшая с нарядом Астра Лир вместе со своими помощницами помогла окончательно преобразиться. Наконец в зеркале отразилась удивительной красоты девушка в зеленом платье и со сверкающими глазами, готовая сразить наповал весь королевский двор, хотя моей целью был и оставался единственный мужчина - архимаг. Стоило лишь подумать о нем, как на губах расцветала улыбка. Помощницы леди Лир лишь понятливо усмехались, полагая, что мои мысли занимает принц.

- Вы неподражаемы, леди Анна, - щебетали девушки, и моя служанка была с ними полностью согласна.

Тина даже утерла слезы радости, когда смотрела на меня. Нити белоснежного жемчуга плотно обвили шею, а уши украсили такие же сережки. Я крутилась перед зеркалом, с благодарностью принимая комплименты и щедро раздавая их в ответ, когда в мою спальню робко постучавшись вошла взволнованная Пиа. Вид у подруги был расстроенный и потерянный.

- Что случилось? - тут же спустилась с постамента и подошла к целительнице.

- Ох, Анна, мое платье..., - горький всхлип и нос Пии некрасиво покраснел. - Модистка сшила мне какое-то уродство и, оставив его, отказалась меня одевать. Не понимаю в чем дело... Неужели я как-то обидела ее?

Подруга горького разрыдалась, а я с недоумением подумала: ну разве может это ангельское создание кого-то обидеть или нагрубить?! Пиа не такая и уверена, здесь не обошлось без козней сестер Силвер, а может даже Виры. Теперь я была уверена, что бывшая подруга способна на любую подлость, в том числе и подкупить модистку целительницы.

- Не плачь дорогая, - как могла пыталась утешить Пию. - Возможно, среди твоих платьев найдется то, которое подойдет для бала?

- Они все испорчены, - горько ответила целительница, - все платья в гардеробе. Моя служанка сказала, что их съела моль...

А вот это уже явно диверсия! Увидев мое расстроенное лицо, леди Лир громко хлопнула в ладоши.

- Так отставить истерику леди. В жизни нет ничего такого, чего нельзя исправить. Идемте в Вашу спальню леди Пиаштри. Думаю я смогу помочь подруге моей Анны.

С благодарностью посмотрела на модистку, и мы все вместе отправились в покои Пии. Леди Лир явно не помешает помощь бытового мага. До бала оставалось два часа - ничтожно малый срок, чтобы спасти положение. Пиа тоже не слишком верила в благоприятный исход, но Астра Лир вместе с помощницами уверенно принялась за дело. У нее нашлось несколько готовых платьев, и она начала создавать свой очередной шедевр.

Через полтора часа я не менее счастливая, чем Пиа вернулась в свою спальню, чтобы забрать подарок для ришского короля. Посмотрела на свою кровать и чуть не разрыдалась. Смычек лежал поломанный на несколько частей и не подлежал восстановлению. Вошедшая следом за мной Тина вскрикнула и принялась собирать обломки. Похоже, кто-то решил "помочь" мне опозориться перед дипломатами.

- Вы должны сообщить архимагу, - мечась по комнате произнесла Тина и собралась уже было бежать, но я ее остановила.

- Уверена у лорда Ратхора сейчас есть дела поважнее. Лучше сходи за леди Палмут и попроси ее придти. Скорее, Тина, времени мало.

Когда за служанкой закрылась дверь, я попыталась успокоиться. Если внешне мне удалось остаться невозмутимой, то в душе все кипело от злости. Вот значит как! Кажется, одна из участниц планомерно избавляется от соперниц. Вошедшая с усыпанным прыщами лицом Синтия лишь это подтвердила. Пришлось Тине бежать за Пией, а мы с леди Палмут пока немного поколдовали над футляром из-под моей собственной скрипки. Объединили усилия артефактора и бытового мага. Вуаля! Теперь скрипка Стратиуса, принадлежавшая королю Тристану, никогда не покроется пылью и будет храниться в идеальных условиях. Ранее даже предположить не могла, что в такой плачевной ситуации можно что-то придумать, но мой уверенный настрой оказался заразителен. Мы с девушками смогли преодолеть все трудности, но чуть не опоздали к месту сбора. Леди Далива смерила нас строгим взглядом и первой пошла вперед, показывая дорогу. Поймала злой взгляд Виты, которая придирчиво рассматривала лицо Синтии, платье Пии и футляр в моих руках. Да дорогая высшая магичка шалость не удалась. Посмотрим, что ты еще придумала. Главное теперь нам с подругами держаться рядом. Вместе мы сможем справиться со всеми каверзами.


‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ ***
- Участница сто первого королевского отбора леди Анна Саттэр!

Громкий голос мажордома объявляет мой выход, и двери тут же услужливо распахиваются. Я грациозно иду вперед, смотря только на королевскую чету. Слышу раздающийся со всех сторон тихий шепот придворных, в котором улавливаю возгласы восхищения и зависти. Да, Астра Лир постаралась на славу. Чувствую себя необыкновенно красивой, даже величественной в своем изумрудном струящемся платье. Я - представительница семьи Саттэр, древнего рода, славившегося своими незаурядными магами. Я - внучка скандальной и экстравагантной Камиллы Саттэр. Я - девушка, рано лишившаяся родителей, но не потерявшая надежду создать свою собственную семью. Я -  участница, старающаяся достойно показать себя на отборе, но не стремящаяся завоевать главный приз. Я - Анна Саттэр и сегодня мне предстоит вновь напомнить о своем роде и заодно добиться восхищения одного единственного имеющего для меня значение мужчины.

Останавливаюсь у подножья трона и приседаю в реверансе. Король Амир - подчеркнуто любезен, королева Илана - прохладно вежлива. Наконец церемония приветствия заканчивается, и встаю в ряд к остальным участницам. Следом за мной объявляют Риторию Силвер. Это радует даже больше, чем я предполагала. Пусть старшая из злобных сестер сегодня прекрасно выглядит в своем нежно-персиковом платье, чудесно гармонирующем с цветом волос, ей не затмить меня. Понимаю, что окончательно победила, когда замечаю пристальный взгляд архимага, направленный только в мою сторону. Викрам Ратхор игнорирует Риторию, хотя девушка нет-нет да и посмотрит осторожно в его сторону. Мне хочется рассмотреть архимага в ответ, но заставляю себя обратить внимание на дипломатов Ришского королевства. Их семеро и среди них особенно выделяется один - граф Этнан Тур. Уже немолодой аристократ, но сильный боевой маг. Он единственный из всех ришцев выглядит расслабленным и невозмутимым. Светло-зеленые глаза казалось бы с безразличием наблюдают за происходящим, но я замечаю, что под удивительно длинными для мужчины ресницами скрывается стальной взгляд убийцы. Этнана Тура многие боятся, и про него ходит дурная слава. Его руки не то что по локоть в крови, а по самые плечи, но вместе с тем никто так ничего и не доказал. Граф одет, как и его сопровождающие, в белые брюки с заправленной в них темно-синей рубашкой и длинный черный жилет с серебристой вышивкой. Мода у ришцев отличается от нашей. Их мужчины не носят камзолы, как принято в Корнуольском королевстве и не надевают парадные мундиры по праздникам, как того требует от членов королевской семьи и знатных аристократов протокол. Именно из-за присутствия соседей сегодня среди всех женщин только одна королева Илана сидит, а остальные леди стоят. Мужчины в Ришском королевстве занимают привилегированное положение и их слово в семье закон. Только они имеют право сидеть во время церемоний в королевском дворце, а женщины при появлении своих господ и повелителей обязаны вставать. Варварский обычай на мой взгляд. Разве можно относиться к женам, матерям и дочерям как к вещам?! Женщина дарит жизнь и должна быть окружена защитой и заботой.

Все эти знания я почерпнула не только из книг, но и от своей служанки. Тина оказалась довольно проворной и поведала мне об опасном графе.

Наконец последняя шестая участница - Эльвира Тормут занимает свое место, и слово берет король. Амир Райан приветствует соседей, а затем после довольно лаконичной речи предлагает участницам преподнести свои дары королю Тристану. Для этого даже поставили специальный стол, и теперь дипломаты с ожиданием смотрят в нашу сторону. Первой показала приготовленный подарок Вита Силвер. По ее сигналу в зал внесли щенка золотистой гончей. Это очень дорогая и ценная порода, а король Тристан известный охотник. Затем очередь Пии с ее амулетом. Кажется, подарок целительницы заинтересовал графа. Еще бы. Вместе с Синтией Палмут им удалось создать нечто особенное. Следующей на очереди как раз была герцогиня, и Этнан Тур отметил, что девушки удачно объединили усилия. Он легко определил создательниц подарка и это немного пугало. Я вышла четвертой, и граф как-то особенно внимательно посмотрел на меня. Присела в реверансе, а затем положила на стол футляр.

- Мне доложили, леди Саттэр, Вы чудесно играете, - слегка скрипучий голос мужчины резанул по ушам.

Откуда он знает?

-Не уверена, что могу сравниться мастерством с Вашим королем, - спокойно ответила я, хотя внутри при взгляде на этого мужчину что-то предательски сжалось от страха.

- Скромность нынче редкая добродетель. Принцу Ричарду повезло, что такая леди принимает участие в отборе, - бледно-зеленые глаза словно забирались под кожу, пытаясь проникнуть в самые потаенные мысли. Почувствовала, как голова стала чугунной, но постаралась ничем не выдать свою начавшуюся было панику.

- Благодарю, - только и сказала в ответ, уступив место Ритории Силвер.

Старшая из сестер одарила короля Ришского королевства искусно сделанным арбалетом, а Вира - вышитым полотном, изображающим серебряный месяц на темно-синем фоне. Это был символ соседнего королевства, в то время как у Корнуольского - золотое солнце.

Теперь, когда все условности соблюли, объявили вальс в соответствии с обычаями ришцев. Принц по праву первенства подошел к Пие, и она робко вложила руку в его ладонь, несмело улыбнувшись обаятельному наследнику. Меня это абсолютно не тронуло, а скорее вызвало новые вопросы. В какую же игру играет с нами Ричард Райан? В памяти еще были свежи слова принца, сказанные им на нашей прогулке. Вот и верь после этого мужчинам!

Сама не заметила, как мое сердце бешено забилось в груди, когда в нашу сторону направились архимаг, граф Денвер, Лиам и Этнан Тур. До последнего надеялась, что Викрам Ратхор пригласит меня, но этот мужчина уже выводил в центр зала Риторию. С трудом удержалась на месте и сохранила на лице безразличное выражение. Почему ее, а не меня? Обида поднялась внутри, но уступила место страху. Этнан Тур похоже решил кого из девушек осчастливит, и это явно была я. Но тут все карты ришца спутал ректор. Корнел Ласс чуть ускорил шаг и молча подал руку. Не стала отказываться и его пальцы крепко сжали мои, когда мы выходили в строй таких же пар. Могла поклясться, что услышала, как усмехнулся граф Тур, а потом пригласил Виту Силвер. Лиам привычно выбрал Виру, а Синтии достался лорд-канцер.

Танцующие вальс образовали круг. Громкий хлопок в воздухе и в руках у каждой пары появилось по высокому подсвечнику с горящими семью свечами. Ришский вальс был танцем на выбывание. У кого гаснут свечи, тот выходит из круга. Пара, оставшаяся до конца, признавалась самой лучшей и получала особый подарок. Магию для поддержания пламени использовать было нельзя, поэтому задача предстояла еще та. Нужно танцевать очень плавно и грациозно, хорошо чувствовать своего партнера, а главное довериться ему.

Рука Корнела Ласса уверенно легла на мою талию, и мужчина слегка пододвинул меня ближе к себе. В последний раз мы виделись с ректором в Риттон-холле. Мужчина стоявший напротив меня выглядел каким-то измученным, но его серо-голубые глаза горели странным огнем. Мне стало неуютно, но сдаваться я не собиралась. Зазвучала первая скрипка: жалобно, протяжно, одиноко. Музыка тут же проникла в мое сердце, наполнив его разочарованием и тоской. Корнел Ласс с какой-то затаенной грустью посмотрел на меня, и мы закружились в танце. К скрипке присоединилась виолончель, заставляя свою подругу подстроиться именно под нее.

Ректор вел уверенно, но вместе с тем осторожно. Наши руки держали тяжелый подсвечник, и яркое желто-оранжевое пламя мягко покачивалось в такт нашим движениям.

- Леди Анна...

Слегка поворачиваемся, языки огня опасно накреняются, но мы с ректором вовремя подстраиваемся друг под друга и продолжаем танец.

- Нам нужно поговорить... наедине...

Темп ускоряется. К скрипке и виолончели присоединяется флейта.

- Не думаю, что это будет уместно...

Пламя колышется из-за наших движений и слов. Полностью сосредотачиваюсь на танце, но ощущаю на своей спине чей-то тяжелый взгляд. Не обращаю внимания на остальных танцующих, но вот раздается общий разочарованный возглас и понимаю, что Вира и Лиам выбыли. Танец продолжается.

- Последний наш разговор... Я вел себя грубо...

- Вы были пьяны...

Мужская рука, держащая подсвечник, сильнее стискивает его вместе с моими пальцами. С недоумением смотрю на ректора, в серо-голубых глазах которого все четче проявляется упрямая решимость.

- Я не шутил, когда говорил об опасности для Вас... Прошу позвольте...

- Не позволю...

Резкий разворот как того требует мелодия и в центре зала остаются четыре пары: лорд-канцер с Синтией выбывают. Скрипка резко выбивается из общей партии и стремится ввысь. Замирает, а вместе с ней я чуть отклоняюсь назад. Рука ректора поддерживает меня за спину, и там, где наша кожа соприкасается, появляется странное чувство. Нет, не брезгливости, защищенности. Словно Корнел Ласс и правда старается меня от чего-то уберечь.

- Вы влюблены в принца?

- В последнее время все только об этом и спрашивают.

- Значит нет! Это хорошо.

Моя рука соскальзывает с плеча мужчины, и мы оба разворачиваемся лицами к трону, а затем снова сходимся. Замечаю, что Викрам Ратхор вовсе не смотрит на свою партнершу, а буквально буравит взглядом меня. Так ему и надо! Пусть мучается. Вновь смотрю на ректора и позволяю себе легкую доброжелательную улыбку.

- Но это не означает, что я не могу любить кого-то другого...

Мой ответ застает ректора врасплох, и он чуть было не роняет злополучный подсвечник. Глубоко спрятанная страсть в его глазах вдруг вырывается наружу, и ясно осознаю, что в это мгновение сделала. Поэтому спешно добавляю:

- Я хочу взаимной любви, лорд Ласс, и Вам того желаю.

Ректор тут же надевает на лицо холодную маску. С трудом найденный между нами хрупкий мостик рушится, словно он сделан из тонкого стекла под названием взаимопонимание.

- Любовь губит, леди Анна. Я как никто понял это.

- Судьба еще может подарить Вам шанс, - мне вдруг становится жаль могущественного, но такого на самом деле несчастного мага. Почему-то все обиды, которые скопились на него за четыре года, сейчас сгорали в пламени семи свечей. Словно мне открылось в этом мужчине нечто новое. А еще его отношение ко мне... Неужели я стану той, кто во второй раз разобьет сердце Корнела Ласса?

- Я его уже упустил, - горько прошептал мужчина, и почувствовала, что расстояние между нами вновь сократилось.

Похоже, это очень не понравилось архимагу. После следующего движения, когда мы с ректором отстранились друг от друга, Викрам Ратхор с ловкостью потянул меня на себя и буквально чуть ли не толкнул Риторию в объятия Корнела Ласса. Я чудом удержала вскрик и сверкнула глазами. Ректор и старшая Силвер продержались недолго, и их свечи одна за другой потухли.

-Это, это...

Не могла найти слов, но в ришском вальсе допускалось подобное.

- Не мог больше смотреть, как вы милуетесь, - зло произнес архимаг, поедая при этом жадным взглядом. Он не стесняясь рассматривал меня, и мои щеки тут же тронул румянец.

- Ревнуете?

Резкий наклон, пламя заколебалось, но устояло.

- Ревную!

Признание архимага сбивает с ног, но уверенная рука притягивает ближе, и меня обдает жаром. Дыхание сбивается, а в теле разгорается знакомое желание. Судя по участившемуся дыханию Викрама Ратхора, с ним происходит то же самое.

- Вы самая красивая девушка в этом зале, леди Анна Саттэр.

Мужчина говорит уверенно и в его голосе слышится неприкрытое восхищение. Он на мгновение сам удивляется своей откровенности, но тут же берет себя в руки.

- И тем не менее Вы пригласили не меня, - стараюсь ничем не выдать собственную ревность и кажется неплохо получается.

- Думал, справлюсь... Не вышло.

Музыка все ускоряется и как-то получается так, что пара Виты и Этнана Тура покидает нас.

- Не могу спокойно смотреть, как он пускает слюни.

Это ведь о ректоре? Неверяще поднимаю глаза на архимага, но он уже разворачивает меня, крепко прижимая к себе, даже слишком крепко. Наши тела оказываются близко друг к другу, насколько это позволяют подсвечник и одежда. Хочется как  вчера потереться об архимага, заставить его дышать чаще, хотеть больше, пылать от желания ярче.

- Не провоцируй меня Ани, - сквозь зубы произносит Викрам Ратхор, и его дыхание опаляет мою шею, вызывая тысячи мурашек.

- А то что? - определенно у меня становится игривое настроение.

Ответом мне был тихий рык. Довела. Потрясающе.

Остались лишь две самые стойкие пары. Завершающие аккорды музыки, последние повороты, сбившееся дыхание и на самой высокой ноте мы останавливаемся, чтобы замереть глядя друг другу в глаза. Виолончель и флейта замолкают, предоставляя скрипке соло. И пока смычек выводит по струнам протяжные ноты, я вновь отклоняюсь в танце, продолжая тонуть в карих глазах и погружаясь в пучину бездонного мужского желания. Вдруг резкий рывок и пламя наших свечей гаснет. Слышу разочарованные вскрики, и самой становится обидно. Понимаю, архимаг сделал это нарочно, и теперь все внимание вместе с громкими аплодисментами достается паре Ричарда и Пии. Викрам Ратхор заставляет подсвечник исчезнуть и отводит меня на место. Ловлю ревнивый взгляд Корнела Ласса и осознаю, что разговора с ректором сегодня будет очень трудно избежать.

Глава 29

- Это было довольно эмоционально, - наверно уже в десятый раз произнесла Синтия и отпила глоток освежающего лимонада. После нескольких танцев подряд нам с леди Палмут определенно стоило передохнуть.

Ничего не ответила ей, ощутив на себе тяжелый взгляд ректора. Он следил за мной и явно хотел поскорее отделаться от своего собеседника. Я уже как час старательно избегала Корнела Ласса, не позволяя находиться рядом. Стоило ректору появиться на горизонте, тут же принимала очередное приглашение на танец или же специально оказывалась в гуще толпы дам, яро обсуждающих ришских дипломатов. Архимага нигде не было видно. После нашего танца, который вызвал восхищение и недоумение придворных, Викрам Ратхор вместе с Ричардом и Лиамом куда-то исчез, заставив  мое сердце сжиматься от тоски. Даже непродолжительное время вдали от этого мужчины казалось вечностью. Вот такая она любовь и я полностью растворилась в ней.

- Наслаждаешься своим триумфом с архимагом, Саттэр!

Не сразу заметила подошедшую к нам Виту Силвер. Она притворно улыбалась на публику, но ее глаза метали молнии.

- Наслаждаюсь балом, - небрежно поправила я, делая глоток лимонада. Вот только внутри меня образовалась жажда совсем другого рода. Так где же Викрам? С удивлением осознала, что впервые мысленно назвала архимага по имени, и невольно улыбнулась. Недаром говорят: влюбившись, даже самые сильные маги глупеют, что уж говорить о такой молоденькой леди как я.

- Ты сделала это специально! - прошипела младшая Силвер, старательно обмахиваясь веером.

- Сделала что? Заставила могущественного архимага сменить партнершу на более грациозную? - слегка прищурившись уточнила я, наслаждаясь выражением бессильной злобы на лице Виты.

- Ты еще ответишь за это, - бросила под конец младшая Силвер и мгновенно удалилась, заметив подошедшего ректора.

Я так увлеклась нашим диалогом с Витой, что потеряла бдительность. Хотела обратиться к Синтии, но герцогиня уже ушла танцевать, и мы один на один остались с ректором, если так можно сказать, находясь на бале в королевском дворце. Резко развернулась с намерением сбежать и почувствовала, что не могу сделать и шагу.

- Не так быстро адептка Саттэр, - в голосе Корнела Ласса вновь появились командные нотки, и поневоле нервно сглотнула.

- Я сейчас не Ваша адептка, лорд Ласс, а одна из участниц отбора. Отпустите!

- Только после того как мы поговорим.

Вокруг талии обвился невидимый поводок, и ректор спокойно прошел мимо, а мои ноги сами двинулись следом за ним. Открыла рот, но поняла, что не могу издать ни звука. Обернулась по сторонам в поисках помощи. Казалось, никто не обращал на нас внимания. Ректор использовал заклинание отвлечения. Плохо. Очень плохо. Паника подняла свою уродливую голову, и я изо всех сил постаралась не поддаваться ей. Мое отсутствие рано или поздно заметят, начнут искать. Не бойся Анна, ректор не сделает тебе ничего плохого. Но мысль о том, что мы окажемся наедине, вызвала нервную дрожь.

Бальный зал остался позади. Мы шли полутемными коридорами, а придворные и слуги, попадающиеся на пути, старательно отводили глаза под воздействием магии. Захотелось плакать. Но сама виновата. Решила позлорадствовать над Витой, ослабила бдительность и в итоге попалась. Наконец ректор остановился и, нажав на какой-то рычаг, заставил меня зайти внутрь полутемной комнаты. Загорелись несколько магических шаров, освещая невзрачный кабинет: запыленный стол, пара кресел и стульев, а у дальней стены большая софа.

- Как Вы смеете! - сама от себя не ожидала, что наброшусь на Корнела Ласса, как только его магия перестанет действовать.

Ректор невозмутимо сложил руки на груди, загораживая собой выход. Он явно не собирался отпускать меня просто так.

- Это для Вашего же блага, адептка Саттэр.

- Прекратите так меня называть! Вы своим поступком создаете правовой прецедент и, если нас застанут здесь, моя репутация погибнет.

- Ваша жизнь важнее, чем репутация!

- Мне дороги они обе, - парировала я. - Может объясните толком, что мне угрожает? И перестаньте уже  говорить загадками! Чего Вы хотите?

Ректор сжал зубы, выдав тем самым свое напряжение. Внутри него происходила борьба, а в серо-голубых глазах появилось какое-то отчаяние.

- Не могу, - наконец выдавил из себя Корнел Ласс. - Простите, леди Анна. Просто поверьте мне на слово и покиньте этот дурацкий отбор!

- Раз не можете сказать, тогда отпустите! -  произнеся это, решилась на отчаянный шаг и призвала магию.

На ректора обрушились находящиеся в комнате предметы, заставляя уклоняться и выставить магический щит. Воспользовалась тем, что он слегка отступил от двери, и бросилась напролом. Сильный руки перехватили в тот момент, когда заветная свобода была близка. Резкий рывок и оказываюсь прижата к Корнелу Лассу. Странное чувство. Он обнимает меня и глядя сверху вниз начинает наклоняться с явным намерением поцеловать. Нет, нет, не хочу! Звук дрогнувшей от сильного удара двери становится долгожданным спасением. Еще мгновение и она отлетает в сторону, едва не задев нас с ректором, и в освободившемся проеме к моему горькому разочарованию оказывается граф Денвер, а не архимаг.

- Лорд Ласс, вот Вы где, - на губах лорд-канцлера появляется злая усмешка, когда он видит наши с ректором объятия.

Пытаюсь вырваться, но Корнел Ласс не обращает на мои попытки никакого внимания.

- Лорд Денвер, - не менее едко произносит ректор, и чувствую, как вокруг нас начинает образовываться магический щит.

- Отпустите леди Саттэр, иначе придется применить силу, - графа Денвера похоже не впечатляет решительный настрой ректора, и на кончиках его пальцев появляются желтые молнии. - Готовы рискнуть жизнью своей адептки? Я ведь могу сказать, что Вы напали первым, и король Амир простит  мне потерю такой прекрасной леди. В конце концов, она всего лишь одна из шести оставшихся участниц.

Вижу, как Корнел Ласс хмурится, явно просчитывая варианты. Маркус Денвер силен, а главное сейчас ничем не рискует. Ректор все же неохотно отпускает меня. Тут же поспешно отхожу от него. Два мужчины смотрят друг на друга как заклятые враги, и чувствую себя явно лишней. Делаю шаг к образовавшемуся проему, еще один и беспрепятственно покидаю комнату под слова лорд-канцлера:

- Пусть идет, а мы еще с Вами не закончили, лорд Ласс!

Не оглядываюсь назад и с шага перехожу на бег. Сейчас не важно куда, лишь бы подальше от них обоих. Что будет с моей репутацией, если Маркус Денвер расскажет о случившемся? Какую игру ведет лорд-канцлер? Коридор сменяется коридором, поворачиваю направо, затем налево. Меня ведет интуиция и наконец оказываюсь на террасе. Перевожу дух, потому что запыхалась. Поднимаю глаза к небу и вижу, как портится погода. Будет буря. Сильный ветер треплет подол платья и развевает пряди волос, выбившиеся из прически. Глубоко вдыхаю ночной воздух и тут же замираю, услышав подозрительно знакомый девичий голос. Хочу вначале уйти, но внутреннее чутье подталкивает осторожно двигаться вперед. Призываю магию, чтобы незаметно подкраться к невидимым собеседникам.

- У тебя были все шансы на победу! Наш провидец сообщал о видениях, два наших лучших шпиона погибли ради того, чтобы ты запрыгнула в постель к принцу и окрутила его. Ну, я жду твои объяснения!

Властный скрипучий голос ришского дипломата пробирает до мурашек. В нем слышится самая настоящая угроза, и отчетливо понимаю, что сильно рискую сейчас.

- Я не виновата, лорд Тур, - Вита пытается жалобно оправдаться, - Все шло по плану, но вмешалась эта Саттэр. Не знаю, чем она привлекла принца... Я все делала так, как Вы велели. Переспала с Ричардом, рассказала о видениях, и он поверил в наличие у меня дара.  Отбор был лишь формальностью. Принц любит меня, он говорил так, а потом заявился на Весенний бал с этой гордячкой Саттэр. Я пыталась избавиться от нее, но помешал архимаг. Даже внушила дуре Телл, что надо отравить ее, но Саттэр чудом выжила и пришлось подставить сестру, чтобы Телл устранили с отбора. Я уговорила лорда Телла опоить Саттэр и опорочить. И опять проклятый архимаг вновь вмешался. Еще ничего не решено, у меня есть шанс.

- К черту шанс, - слышу странный хрип, как будто кого-то душат, - Ты. Должна. Выиграть. Стать королевой!

- Я все сделаю, лорд Тур, - с трудом произнесла Вита и у меня перед глазами как наяву появилась картинка, где ришский граф держит за горло младшую Силвер. - Нас осталось шесть. Следующее испытание Саттэр не пройдет.

- Хм, - Этнан Тур похоже задумался. - Говоришь, каждый раз вмешивается архимаг? Странно. Не замечал за ним подобного внимания к невинным девушкам. У него сейчас есть любовница или он решил жениться?

- Я не знаю...

- Ты ни на что не годная девчонка, - хрип усиливается, и судя по звукам Вита как будто молотит ногами в воздухе. - Может мне избавиться от тебя?

- Пожалуйста, я все сделаю. Лорд-канцлер заинтересовался Саттэр. Ему плевать на принца и думаю, он вполне сможет окрутить ее.

- Ты правда такая тупая? Видела танец архимага и Анны Саттэр! Между ними только что искры не летали.

- Если Анна переспит с графом Денвером, архимаг потеряет к ней интерес. У лорд-канцлера есть дар внушения. Я все устрою, пожалуйста, верьте мне...

Их голоса стали тише, и я поневоле подалась вперед. От услышанного волосы на голове встали дыбом. Вита в сговоре с врагами! Ришцы хотят сделать ее королевой, но для чего? Управлять через нее Ричардом? Захватить Корнуольское королевство?

Сильная рука зажала мне рот, и я замолотила руками.

- Попалась, - незнакомый голос обволакивал приятной дымкой.

Замычала даже не боясь, что Этнан Тур и Вита Силвер услышат. Похоже, неизвестный все же опасался этого, потому что спеленал меня магией и, закинув на плечо, отнес в сторону. Я брыкалась насколько позволяли силы, но мои попытки выглядели жалко. Наконец меня отпустили, и из тени выступил еще один мужчина: лысый с серьгой в форме месяца в правом ухе. Ничем казалось бы непримечательный дипломат из Ришского королевства, стоящий чуть позади остальных.

- Ты долго ее искал! - жестко заявил он невидимому собеседнику. - Они скоро поймут, что тревога была ложной и вернутся.

- Малышка Анна подслушала разговор Тура.

- Это не проблема. Скоро она будет далеко отсюда.

Далеко отсюда? Ничего не понимала, и паника охватила все мое сознание. Попыталась убежать, но резкий рывок и я упала на твердый пол, больно ударившись головой. Кажется, пошла кровь.

- Но-но, аккуратнее. Он нас лично убьет, если с ней что-то случится. Велено доставить живой и невредимой, - властно произнес лысый. - А вот и Сабрина.

Мои глаза расширились от удивления, когда увидела вышедшую из полумрака копию меня. Дрожь охватила тело. Что вообще происходит? Девушка, одетая в точно такое же платье, с превосходством посмотрела в мою сторону и игриво подмигнула лысому лорду.

- Ты знаешь что делать, - произнес дипломат своей помощнице. - Возвращайся на бал, не привлекай к себе внимания. А лучше сошлись на плохое самочувствие, и иди в покои. Скоро наша троица вернется из библиотеки. Нельзя чтобы они все поняли.  Это даст нам преимущество. Погода портится, а путь предстоит не близкий. Утром мы должны быть на границе.

- Да мой лорд, - проворковала девушка и еще раз улыбнувшись ушла.

- Ну же не плачь малышка Анна, - неизвестный продолжал стоять за моей спиной. - Ты правильно поняла, тебя никто не хватится, а завтра будет новая счастливая жизнь.

Собрала все силы в кулак и призвала магию. Под ришцами пол заходил ходуном, буквально расходясь в разные стороны. Воспользовалась их замешательством и побежала. Как же плохо, что не умею строить порталы, хотя это сейчас бы не помогло: во время празднеств ими невозможно пользоваться на территории королевского дворца.

Я уже почти выскочила в знакомый коридор, как упала сбитая магией. Кто-то больно дернул меня за волосы, заставив откинуть голову, и нос уловил тошнотворный запах. Сознание тут же стало уплывать и после непродолжительной борьбы мои глаза закрылись.

Глава 30

Викрам Ратхор
Я спятил! Определенно. А как еще можно назвать по-другому то, что на глазах у всего королевского двора оттолкнул Риторию, не выдержав взглядов, которые бросал Корнел Ласс на Ани... мою Ани. Ревность... До встречи с Анной Саттэр я не знал что это такое, а теперь треклятое чувство разъедало внутренности словно кислота. Не передать словами момент, когда моя девочка оказалась в моих объятиях. Мне хотелось, чтобы вся эта кучка придворных во главе с королевской семьей провалилась к демонам, а я остался с Ани наедине. Запах яблока с корицей забился под кожу и окончательно свел с ума. Кажется, эта хрупкая девушка обрела надо мной власть, потому что мгновения без нее становятся похожи на пытку. Я ждал этого момента, целенаправленно влюблял в себя, а все равно оказался не готов услышать ее признание в любви. Нужно было проигнорировать Ани в библиотеке, что и сделал вначале, нацепив на лицо маску безразличия, но в душе как будто проснулся вулкан. Моя девочка убежала прочь, едва сдерживая слезы, и с трудом удалось остаться на месте. Не помню, какие чувства владели мной в то мгновение, но древний массивный стеллаж с трудом устоял, когда ударил по нему кулаком и, наплевав на все, построил портал в спальню Ани. Не знаю, зачем сделал это. Я стараюсь не анализировать свои поступки и тем более не думать о том, что испытываю к леди Саттэр. Когда оказался в ее спальне, то утонул в отчаянии изумрудных восхитительных глаз. Слезы Ани стали ядом, отравляющим мозг и оживляющим сердце. Плюнул на все и сделал то, что давно хотел: поцеловал ее до собственного головокружения. Она отвечала не менее жарко, страстно. Чувственность и податливость Ани сводили с ума, заставляя забыть о приличиях, обещаниях, чести. Чистая страсть, невинное желание, наивное доверие ко мне... В своей жизни я не видел ничего хорошего от других, разве что от короля Амира, да и тот оказался в итоге садистом. Детство на улице, а затем в приюте. Счастливый случай и вот я оказался в МАКП, стал лучшим учеником и попался на глаза архимагу Темпусу. Шел к своей цели, спокойно перешагивая через принципы и собственную совесть. Никогда не задумывался о чужих чувствах, а теперь переживал. Ани делала меня слабым, человечным, чуть более открытым. Нужно было оттолкнуть ее, а я прижимался все ближе, целовал жарче и затягивал невинную девушку в пучину запретных желаний. Если бы не внезапно появившаяся служанка, кто знает, чем бы все в итоге закончилось. У меня уже давно не осталось приличных мыслей рядом с леди Анной Саттэр, одни неприличные.

И вот на балу в честь возможного заключения мира между двумя королевствами, когда решил игнорировать свою девочку, она вошла в зал величественно, грациозно, словно была здесь королевой. Как ни старался, не мог отвести от нее взгляда, жадно впитывая каждую черточку. Предпочитаю думать, что мое вожделение просто достигло предела. Пора бы сбросить напряжение, вот только даже мысль о других женщинах подо мной противна. Я хочу только ее - внучку герцогини Камиллы Саттэр. Ани стала моим наваждением, и отбросив все сомнения, нырнул в эту бездну с головой. Наш вальс, в котором мы бы безусловно победили, стал последней каплей. Когда в центре зала осталось две пары, почувствовал на себе пристальный взгляд короля Амира и вовремя пришел в себя. Пришлось намеренно проиграть и постараться не обращать внимания на огорчение в изумрудных глазах. Почему-то мысленно пообещал Ани, что мы обязательно повторим. Откуда такая уверенность?

Только хотел выдохнуть, но как оказалось рано. Пока остальные придворные вместе с дипломатами присоединяются к общему празднику, ко мне незаметно подходит один из агентов. Он сообщает, что некто замечен рядом с королевской библиотекой. Паршиво. Все паршиво. Я не верю ришцам, а особенно Этнану Туру. Хитрый, жестокий интриган, который тут же всадит нож, стоит повернуться к нему спиной. Соседи явно что-то задумали. Наши шпионы доложили: вот уже как полгода ришцы интересуются древним предсказанием. Еще бы. Появление у нас провидицы, которая изменит положение дел в мире, явно тревожит соседей. Они не допустят усиления Корнуольского королевства, хотя сами имеют козырь, но видимо не такой сильный.

Решил лично проверить библиотеку, но тут подошел принц Ричард вместе с герцогом Лиамом. Я неохотно поведал наследнику о возникшей проблеме, и он изъявил желание сопровождать меня. Герцог Саттэр естественно пошел с нами. Отыскал напоследок взглядом Ани и заметил, что она намеренно избегает общения с Корнелом Лассом. Где же раньше ты был, ректор самой элитной академии Корнуольского королевства? Впился как клещ в мою девочку и не понимаешь, что любит она меня и только меня. Злорадно улыбаюсь, но на душе появляется смутное чувство тревоги. Никогда не страдал подобным, а сейчас сердце и разум настойчиво твердят остаться. Хочется перед уходом свернуть Корнелу Лассу шею ну или хотя бы пару раз вмазать по его противно-мужественной физиономии. Радует одно: Ани явно не в восторге от своего ректора.

С тяжелым сердцем покидаю зал и тут же заставляю себя вспомнить о долге. Паршиво, что порталы сегодня бесполезны, поэтому втроем передвигаемся потайными коридорами. Принц предельно сосредоточен и зол, Лиам Саттэр задумчив. Один раз поймал на себе озадаченный взгляд брата Ани, направленный на меня. Уверен, у наследника не меньше вопросов. Да, черт возьми, подставил я себя сегодня знатно, но разберусь. Если бы снова представилась возможность потанцевать с моей девочкой, то выбрал бы ее и точка.

Наконец подходим к библиотеке и каким-то чутьем ощущаю неладное. Щелчок пальцами и магические светильники озаряют полумрак коридора. Дверь слегка приоткрыта. Так быть не должно. Ричард намеревается зайти первым, но Лиам с моего молчаливого согласия перехватывает его и устремляюсь внутрь. Стражники лежат в луже крови. Черт бы побрал этих ришцев! Инстинктивно выставляю щит и вовремя: разъяренное пламя летит на меня и растекается по невидимому контуру. Вспышка, другая. Против нас пять боевых магов, пять долбанных лучших и хорошо обученных опытных боевиков. Замечаю среди них старого знакомого - командира элитного отряда, которому так верил наследник. Слышу, как чертыхается Ричард.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Я предупреждал, - не могу удержаться.

Не раз говорил принцу, что нельзя верить Якову Мимбрасу. Ричард молчит, переваривая собственную ошибку. Да доверие вещь хрупкая и ломается особенно болезненно, когда один из твоих якобы сподвижников оказывается предателем.

- Что пообещали тебе ришцы, Яков? - интересуюсь как бы невзначай, отражая очередную атаку и запуская в ответ ударную волну.

Один из магов отправляется в далекий полет и врезается в стеллаж. Книги опасно накреняются и сыплются сверху, добивая врага. Знания - мощное орудие в буквальном смысле. Ричард пропускает ледяной шар, но Лиам реагирует быстрее. Уважительно смотрю на брата Ани, а тот лишь коротко кивает в ответ. Герцог далеко пойдет, если перестанет ухлестывать за каждой симпатичной юбкой.

В библиотеке становится жарко. Стеллажи падают, древние фолианты летят, норовя засветить в голову. Ничего, хранитель потом все уберет. Поднимается ураганный ветер, а отражать ледяные стрелы, выпущенные одновременно двумя противниками, становится тяжело. Чувствую, мы теряем время и злюсь настолько сильно, что одним мощным порывом раскидываю врагов в разные стороны.

- Впечатляет, - слышу восхищение в голосе Лиама Саттэра.

- Приходит с опытом, - коротко отвечаю и устремляюсь вперед.

Принц и герцог следуют за мной, после того как заключают оставшихся в живых врагов в магические сети. Движемся к запретной секции. Ричард порывается было достать отпирающий амулет, но понимает что его нет. Наследник ругается не хуже портового грузчика. Слышали бы сейчас своего идеального принца избранницы. Похоже, нервы сдают не только у меня. Врываемся в ранее магически защищенное помещение. Вход в хранилище открыт. Не сговариваясь идем дальше. А вот и нужная комната. Завязывается очередной бой. Да сколько же еще! Лиам ранен, Ричарда отбросило в сторону, а я прихожу в бешенство. Злой архимаг Корнуольского королевства похоже весьма устрашающее зрелище. Это не просто понимают мои противники, но и весьма болезненно ощущают на себе. Вовремя. Получилось. Заветный свиток спасен. Мысленно выдыхаю и успокаиваюсь. Ришцы не смогли добраться до него и узнать о том, что победительница в сто первом отборе станет величайшей провидицей и принесет нашему королевству победу, а главное она скорее всего будет из рода на букву "С": Силвер, Саттэр или же Сиран - теперь же известный как Нейвер. Три претендентки. Благо Ричард не может жениться на всех троих. Привожу наследника в чувство и бегло осматриваю Лиама.

- Нужно возвращаться, - уверенно произношу я, последним покидая хранилище.

Намертво запечатываю его магией, и мы вновь оказываемся в библиотеке. В воздухе отчетливо ощущается запах крови. Наши стражники доблестно сражались, обязательно следует помочь их семьям. До сих пор не могу спокойно смотреть на смерть. Говорят, к этому привыкают, но видимо не мой случай.

- Ришцы ничего не должны заподозрить. Вы, Ваше Высочество, отправляйтесь обратно на бал и усыпите бдительность дипломатов. Они должны верить, что нам ничего не известно. Лиам, Вы идете со мной на поиски Денвера. Нужно передать этих бойцов ему для допроса.

К моему удивлению никто из этих двоих не перечит. Если до этого принц был зол на меня из-за танца с Ани, то теперь после легкого потрясения и заработанного сотрясения он ненадолго забывает свои обиды перед долгом и нависшей угрозой. Магией приводим себя в порядок и направляемся в бальный зал. На входе расспрашиваю агента и с удивлением узнаю, что лорд-канцлер куда-то скрылся. Мы с Лиамом отпрашиваем остальных и уверенно идем в заброшенную часть дворца. Интересно, что забыл там Маркус Денвер? Ответ узнаем уже через десять минут. Звуки боя хорошо слышны в тишине старого нежилого крыла. У нас с Лиамом в руках одновременно появляется по боевому снаряду. Похоже, мы с герцогом неплохо сработались. Впереди вспыхивают заклинания. Врываемся в кабинет и раскидываем противников в разные стороны.

- Вы что творите!

"Идиоты", - это уже произношу про себя.

Лиам встает над Корнелом Лассом, а я над Маркусом Денвером, выбрав того, кого с большей вероятностью не прикончу самолично. Лорды выглядят весьма потрепанными. Интересно в чем причина их внезапной вражды?

- Мы кое-что выясняли, - лорд-канцлер первым приходит в себя и с невозмутимым видом принимается магией приводить в порядок одежду и даже умудряется убрать огромный фингал под глазом. Да у нашего пыточного лорда талант к самолечению. Похоже, раньше его били часто. Вот совсем не удивлен.

- Не поделитесь? - даю понять, что таким объяснением граф Денвер не отделается.

Лорд-канцлер смотрит на Корнела Ласса и злорадно ухмыляется. Не сомневаюсь, сейчас наконец услышу причину, по которой эти двое, ранее тщательно избегающие конфликтов друг с другом, вдруг решили померяться магией и кулаками.

- Лорд Ласс насильно увел леди Саттэр с бала и притащил сюда. Я вовремя заметил это и отправился следом. А дальше уж думайте сами, зачем ректор закрылся в заброшенном кабинете со своей адепткой подальше от чужих глаз!

- Это тебя не касается Денвер, - Корнел Ласс ничего не отрицает, от чего магия внутри меня начинает бурлить, требуя уничтожить того, кто посмел принудить Ани к разговору. С трудом убеждаю себя, что дальше ректор бы не посмел зайти. Он не я. Но помогает неважно.

- Зато это касается меня. Потрудитесь объясниться, лорд Ласс, а заодно примите вызов: здесь и сейчас, - с пальцев Лиама срываются искры, показывая всю серьезность намерений.

- Не время, - цежу сквозь зубы, хотя горю не меньшим желанием размазать ректора по стенке. Нельзя показывать свои истинные чувства, иначе будут проблемы и ненужные вопросы. - Разберетесь после. Сейчас есть дела поважнее.

Как ни странно к моим словам прислушиваются, только глаза брата Ани предупреждающе сверкнули. Он так просто не отступится. И я кстати тоже. Но об этом Корнелу Лассу знать не обязательно.

Ректор отправляется обратно на бал, следом за ним Лиам, которого предупреждаю не делать глупостей, а мы с лорд-канцлером идем в библиотеку. По дороге вижу скрывшееся за поворотом знакомое платье.

- Я Вас догоню, Денвер.

И не обращая внимания на заинтересованный взгляд графа следую за Ани. Она явно направляется в свои покои. Ощущаю себя хищником, устремившимся за добычей. Девушка оборачивается, видит меня, но не останавливается. Неужели обиделась? Ох уж эти женщины. Как же трудно им угодить. Нужно бы заняться делами, вот только меня действительно волнуют чувства Ани. Не переношу, когда вижу в прекрасных глазах разочарование или боль. Ничего. Пару минут ришцы подождут.

- Леди Анна, - окликаю ее, и девушка как будто с неохотой останавливается.

- Лорд Ратхор?

В изумрудных глазах появляется вопрос, а на лице застывает непроницаемая маска.

- Почему Вы покинули бал?

- Плохо себя почувствовала.

Подошел еще ближе, и Ани непроизвольно сделала шаг назад. Плюнул на все и схватил ее за руку.

- Что Вы себе позволяете? - пискнула она как-то уж совсем противно.

Не похоже это на мою Ани. Да внучка герцогини Камиллы Саттэр всегда старалась держаться в рамках этикета, но при этом в ее глазах горел огонек непокорности, а сейчас же наблюдал лишь деланное возмущение, растерянность. Отбросил эту мысль и притянул девушку ближе к себе, второй рукой обвивая тонкую талию.

- Обиделась?

И снова в глазах напротив промелькнуло недоумение.

- А должна была?

Что-то не так. Обычно мое сердце пускалось в бешеный галоп, стоило нам оказаться непозволительно близко, а тело тут же предательски реагировало, но сейчас ничего. Не понимаю. И запах... моя Ани пахнет яблоком и корицей, а сейчас в ноздри против воли забивается тошнотворный аромат жасмина.

- Это я и хочу узнать, - сомнения начинают закрадываться в душу наравне с нехорошим предчувствием.

- Лорд Ратхор отпустите меня. Я правда неважно себя чувствую, - Ани пытается отстраниться, словно не зная как реагировать на происходящее.

- У меня на такой случай есть лекарство.

Начинаю медленно наклоняться к нежно-розовым губам и ловлю себя на мысли, что желание поцеловать их отсутствует напрочь. Неужели отпустило или...

- Лорд Ратхор!

Продолжая удерживать Ани оборачиваюсь в сторону непонятно откуда взявшегося Лиама Саттэра.

- Почему Вы здесь, а не на балу? - спрашиваю, даже не пытаясь скрыть своего недовольства.

Брат девушки подозрительно смотрит на нас, застывших не в самой приличной позе, а затем злится.

- Немедленно отойдите от моей сестры!

- Лиам! - жалобно вскрикивает Анна, и озарение появляется в голове подобно вспышке.

Взгляд поневоле зацепляется за ткань у декольте, которая слегка сбилась, предоставив к обзору маленькую золотистую булавку. Проклятье! Не задумываясь призываю магию и подхватываю тело оглушенной заклятием девушки.

-Ратхор что Вы...

Не обращаю внимания на несущегося словно ураган Лиама и запускаю руку в соблазнительный вырез платья. Резкий рывок и булавка отрывается от ткани.

- Что это за...

Лиам выглядит не менее потрясенным, чем я. У меня на руках лежит яркая брюнетка с миловидным личиком, вот только это не Ани.

- Ришцы, - зло цежу сквозь зубы, тут же бесцеремонно уронив тело незнакомки на пол.

- Тогда где же моя сестра? - в голосе лорда Саттэра слышится страх, но мне и самому паршиво.

Где, черт возьми, моя Ани? Злость поднимается изнутри, и без колебаний призываю силу, болезненно проникая в голову незнакомки. Картинки проносятся перед глазами, заставляя чуть ли не рычать от безысходности. Когда все прекращается, сам еле держусь на ногах.

- Они забрали леди Анну, - с трудом слежу за словами. Нельзя брату Ани знать о моем истинном к ней отношении.

- Но как такое возможно? И почему?

Лиам задает правильные вопросы, на которые и сам бы хотел получить ответ. Беру себя в руки и принимаю возможно не совсем верное решение. Перед глазами стоит пелена гнева. Сейчас руководствуюсь не разумом, а собственными чувствами.

- Ришцы забрали Вашу сестру, для чего - эта не знает, но ее необходимо допросить, - брезгливо морщусь, разглядывая незнакомку. - Сейчас леди Анна у них. Нельзя чтобы о пропаже одной из участниц стало известно раньше времени, а еще лучше, если об этом вообще не узнают. Отнесите леди в покои сестры и заприте там. До моего возвращения глаз с нее не спускайте. Когда верну леди Анну, отдадим эту шпионку Денверу, пусть развлечется.

- Но лорд Ратхор! - Лиам пытается остановить меня и при этом смотрит как на ненормального.

Правда я и есть ненормальный, потому что в одиночку собираюсь отправиться на поиски Ани. Нет времени объяснять и брать кого-то с собой. След может потеряться, а благодаря путешествию в голову проклятой шпионки примерно знаю, где искать мою девочку. Мысленно называю теперь ее только так и давно уже считаю своей. Ричард обойдется!

- Я обещал, что позабочусь о Вашей сестре Лиам и сдержу свое слово.

Не знаю, что написано сейчас на моем лице, но лорд Саттэр не решается спорить. Он связывает незнакомку невидимыми магическими путами, вновь надевает на нее булавку и несет в покои Ани. Так будет правильно. Только бы все получилось. Не позволяю сомнениям овладеть разумом и потайными коридорами покидаю дворец, чтобы открыть портал ближе к границе. Стихия определенно мне благоволит. В такую погоду мало кто рискует перемещаться сквозь пространство, а тем более пересекать границу. Обязательно отыщу этих подонков. Какого черта ришцам вообще понадобилось красть Ани и тайком переправлять в свое королевство? Кому еще нужна моя девочка? В любом случае они еще пожалеют. С этими мыслями устремляюсь в погоню и с предвкушением жду момента, когда смогу наконец сорвать свою злость на врагах.

Глава 31

Медленно открываю глаза и осматриваюсь. Яркие языки пламени, горящего в камине, освещают полутемное помещение. Двое мужчин сидят перед огнем и неслышно переговариваются. Один из них мне знаком: тот самый лысый лорд с серьгой в ухе, а второго вижу впервые. Он явно превосходит своего собеседника во всем: жестах, манере говорить, даже его поза свидетельствует о том, что незнакомец наделен властью и привык повелевать.

- Наша малышка очнулась, - отбросив темную прядь волос со лба, второй лорд уверенной походкой приближается ко мне, и я пытаюсь подняться, но тело не слушается. - Не напрягайся, действие зелья скоро пройдет.

Невольно вздрагиваю, когда незнакомец опускается рядом на корточки и чуть наклонив голову беззастенчиво рассматривает меня. Не остаюсь в долгу и, несмотря на то, что хочется закрыть глаза, изучаю его лицо. Правильные черты, вздернутый нос, широкие скулы и гладко выбритый чуть заостренный подбородок. Ришский наряд не скрывает развитую мускулатуру. Я бы даже назвала его внешность приятной. Такие мужчины как он располагают к себе с первой секунды, но не поддаюсь очарованию и отворачиваюсь. Лорд смеется и, взяв меня за подбородок, заставляет насильно повернуть голову обратно.

- Ну же малышка, не бойся и не злись. Дай получше рассмотреть. Между прочим, мне пришлось увести тебя прямо из-под носа Этнана Тура. Я практически подписал себе смертный приговор, - а потом он бросает туманную фразу. -  Надо же, а вы даже похожи.

- Зачем Вы похитили меня? - голос с трудом слушается, в горле пересохло. Мне по-настоящему страшно, но еще больше пугает неизвестность и намерения ришцев.

-  Ты кое-кому понадобилась... тому, кому я не могу отказать в такой прихоти, как похитить одну из участниц отбора. Зачем ему это? Сама потом спросишь. Завтра ты уже будешь по ту сторону границы.

- Ирас, - лысый лорд зовет своего собеседника и сурово смотрит на него. - Время.

- Да действительно мне пора, - с показным сожалением лорд поднимается, но перед этим берет мою руку и прикасается губами. Отворачиваюсь, показывая всем своим видом как мне неприятно. - До скорой встречи малышка Анна.

 Оба лорда выходят из комнаты, и я тут же пытаюсь сесть на своем импровизированном ложе. Не знаю с какой попытки, но тело вновь начинает мне подчиняться. С трудом принимаю вертикально положение и, поднявшись на ноги, устремляюсь к двери. Дергаю ручку и понимаю, заперто! Слезы на мгновение застилают глаза, но со злостью вытираю их и призываю свою магию. Ничего не выходит. По двери лишь пробегает серебристая искра, давая понять, что путь на свободу мне закрыт. Огибаю груду поломанной  мебели и уже бегу к узкому окну в форме арки. Мы определенно в каком-то старом полуразрушенном замке. Пытаюсь выглянуть, но меня тут же отбрасывает назад. Больно падаю на спину и первые несколько секунд даже не могу пошевелиться. В такой позе меня и застает вернувшийся лысый лорд.

- Да чтоб тебя, - ругается ришец и устремляется ко мне. - Еще покалечься. Попробуй потом докажи ему, что сама хотела убиться.

- Кто он? - несмотря на боль во всем теле и мутную пелену перед глазами нахожу в себе силы задать такой волнующий вопрос, но естественно отвечать мне никто не собирается.

За окном сверкнула молния, а через три секунды прогремел оглушительный раскат грома. Я задрожала всем телом и закрыла уши руками. Как же боюсь грозы, даже больше, чем неизвестности!

- Посмотри какая трусиха, - то ли с презрением, то ли с насмешкой произносит лорд, буквально нависая надо мной. - И сдалась ты ему такая молодая. Неужели на старости лет жениться решил?

Рассуждая вслух, лысый мужчина все же помог мне подняться. Я оказалась на целую голову выше его, но несмотря на это, чувствовала себя рядом с ним совсем маленькой. От его слов о возможной женитьбе меня передернуло, но новый раскат грома, который казалось сотряс весь замок, выбил все мысли из головы. Стихия разбушевалась, словно решила разрушить это каменное пристанище до основания.

- Демонова погода. Не повезло то как, а то были бы уже по ту сторону границы.

Словоохотливость лорда настораживала. Похоже, он был уверен, что меня никто не хватится, и я к своему ужасу разделяла его мнение. Пока псевдо Анна Саттэр развлекалась на балу или уже сидела в собственных покоях, меня настоящую ждало туманное будущее. Сердце сжалось в груди, когда подумала о Викраме. Он ведь не скоро обнаружит подмену, а если вообще не поймет, что я - это не я? От этой мысли стало больно, и настойчиво отогнала ее прочь. Нужно верить, верить в лучшее. Только не сдаваться и не опускать руки. Пока мы с лордом вдвоем, у меня еще есть шанс сбежать. Я ведь бытовой маг. Нельзя поддаваться панике и... Тут все мои надежды разбились на тысячи осколков, когда среди гомона разбушевавшейся стихии отчетливо услышала за окном цокот копыт.

- А вот и подкрепление, - довольно произнес лысый лорд, поигрывая вытащенным из ножен кинжалом. - Теперь уже можно не волноваться.

Мы с ришцем замерли друг напротив друга и минуты потекли мучительно медленно. Не знаю, сколько времени прошло, но расслабленное выражение на лице мужчины сменилось недоумением, а затем тревогой. Это вселило в меня надежду. Сердце забилось как у пойманной птички и почему-то появилось ощущение, что все будет хорошо. Лысый лорд похоже подумал о том же и, больно схватив за запястье, начал строить портал несмотря на опасность такого способа перемещения в грозу. Бабах! Дверь слетела с петель, и когда поднятая пыль улеглась, я увидела слегка пошатывающегося Викрама. Вгляд архимага был прикован ко мне и, убедившись в моей целостности, на его руках появился смерч. Похоже, державший меня ришец разгадал замысел Викрама и резко крутанув меня перед собой удержал, а затем ловким движением приставил кинжал к моему горлу. Лезвие слегка порезало кожу, и по ней потекла струйка крови. Карие глаза архимага полыхнули бешенством. Сейчас он выглядел так, словно был не в себе, а взъерошенный вид лишь усугублял впечатление.

‍​‌‌​​‌‌‌​​‌​‌‌​‌​​​‌​‌‌‌​‌‌​​​‌‌​​‌‌​‌​‌​​​‌​‌‌‍ - Отпусти ее, - буквально приказал Викрам, но лысый лорд лишь усмехнулся.

- О, кого я вижу, знаменитый архимаг Корнуольского королевства. Один пришел? Не ожидал подобной глупости.

- Эрнан Фар, наконец-то мы снова встретились, - злость исказила черты лица моего любимого архимага. - Зря ты сунулся в королевский дворец.

- Это мое дело куда и когда мне соваться, - лысому лорду похоже доставляло удовольствие злить Викрама. Он пользовался своим явным преимуществом - мной. - Ты проиграл Ратхор. А теперь дай мне построить портал и уйти иначе я перережу этому милому созданию горло.

Викрам сжал зубы, и желваки заходили у него на лице. Никогда раньше не видела его таким... таким злым. Наши глаза с архимагом встретились, а потом поняла, что он подает мне знак. Слегка вздернула голову, и лезвие еще больнее впилось в кожу. Люстра. Огромная старая тяжелая металлическая люстра раскачивалась практически прямо над головой лорда Фара. Вот он мой шанс. Слегка прикрыла глаза и сосредоточилась. Как же тяжело незаметно колдовать.

- Ты слишком самонадеян Эрнан Фар, - Викрам начал по дуге медленно к нам приближаться, и лысый лорд почуял угрозу, сместившись аккурат под люстру. - Знаешь, я скорее умру сам, чем позволю тебе забрать ее с собой...

Архимаг не успел еще договорить, а я по его сигналу отпустила магию. Резкий скрежет и звук рассекаемого воздуха. Лорд Фар почувствовал угрозу, но было поздно. Его хватка ослабла, и я вырвалась, подвернув при этом ногу, и больно ударилась о каменный пол. Раздался грохот. А затем Викрам соорудив вокруг меня подобие щита, устремился к противнику. Лорд Фар пошатываясь поднялся на ноги и попытался ответить. Яркое пламя сорвалось с его рук, и в глазах архимага вспыхнуло что-то такое... Не могла понять чувства Викрама в этот момент. Черты его лица сделались хищными, опасными, предвкушающими. Два магических потока схлестнулись, но архимаг оказался сильнее. Что-то неведомое словно подпитывало его изнутри, несмотря на заметную слабость. Он продолжал теснить лорда Фара к окну, а затем резкий рывок и с криком ришец вывалился в узкий проем. Одно движение и Викрам исчезает. Щит тут же опал, и я бросилась к окну. Там на камнях освященное единственным магическим шаром под проливным дождем лежало безжизненное тело лорда Фара, и под ним растекалась огромная лужа крови. Викрам пнул ногой мертвого врага, а затем поднял глаза на меня, словно почувствовал, что наблюдаю за ним. В ужасе прикрыла рот рукой. Мне стало страшно. Казалось, карие глаза утонули в ненависти, и она ярче любого пожара полыхала внутри архимага. Портал открылся рядом со мной и, вздрогнув от неожиданного звука, обернулась. Мы оказались друг напротив друга и молчали. Архимаг пошатнулся, и его лицо начало стремительно терять цвет.

- Лорд Ратхор!

Перебарываю в себе чувство страха и подбегаю к еле держащемуся на ногах мужчине, наплевав на все приличия. Пытаюсь осмотреть его, но оказываюсь в стальных объятиях.

- Моя Ани, - шепчет он, сжимая еще сильнее, словно пытается выбить из легких весь воздух.

- Вы ранены, - понимаю это и отстраняюсь, но тут же Викрам  снова прижимает к своему телу, а затем порывисто целует в губы.

- Моя Ани, моя девочка, я так боялся потерять тебя...

Его губы вновь находят мои. Поцелуй становится диким, болезненным. Яростный напор Викрама слегка пугает, а ощущение пропитавшегося от крови камзола приводит в чувство. Голова идет кругом от этого признания, но надо сначала помочь ему. Брыкаюсь и железные тиски неохотно разжимаются.

- Нужно осмотреть рану и промыть, - пытаюсь отдышаться после сводящего с ума поцелуя и начинаю метаться по комнате, чувствуя на себе внимательный взгляд.

Раскат грома заставляет подпрыгнуть на месте, но продолжаю упрямо искать вещи погибшего мага. Перед глазами на мгновение появляется картинка тела на камнях, но отгоняю ее. Викрам пришел сюда один, спас меня, понял, что во дворце была вовсе не я...

Наконец нахожу вещи лорда Фара. Как и предполагала, рищец оказался предусмотрительным. Баночка с заживляющей мазью лежит на дне походной сумки. Открыла крышку, понюха и убедилась что это она самая. Викрам следит за мной, и ощущаю его взгляд между лопаток. Мне становится жарко, хотя в комнате заброшенного замка на самом деле весьма прохладно. Призываю магию и нагреваю в стоящем рядом с камином ведре воду.

- Впечатляет, - вздрогнула, когда сильные руки обняли со спины, начиная скользить по тонкой ткани. Прикрываю глаза, чтобы сосредоточиться на главном, но становится хуже.

Поцелуй обжигает обнажившееся плечо, и сотни мурашек бегут по телу.

- Что Вы делаете? - шепот срывается до тихого стона. Как же приятно.

- Сам не знаю...

Разворачиваюсь и на лице появляется самое строгое выражение.

- Сядьте и не мешайте мне!

Архимаг пытается улыбнуться, но тут же кривится от боли. Беру его за руку и словно ребенка отвожу к лежащему на полу матрасу, заставляя сесть. На удивление он не сопротивляется. Мне не нравится бледное лицо мужчины. Подношу ведро ближе и начинаю расстегивать пуговицы на камзоле, а потом аккуратно снимаю. С трудом подавляю вскрик от открывшегося зрелища. Все оказывается еще хуже, чем предполагала. Усмиряю собственные эмоции и медленно освобождаю рану, аккуратно разрывая рубашку. Вдруг замечаю на груди архимага коричневый камень с красными прожилками и отверстием посередине. Сердце мгновенно ускоряет свой ритм. На шелковом шнурке висит звездчатый агат, тот самый, который вручила ему шесть лет назад на дороге из Риттон-холла. Хочу спросить, но тут же одергиваю себя. Нет, не буду. Викрам внимательно смотрит на меня и чувствую как краснею, поэтому закусываю губу, чтобы отвлечься от той бури, которая поднимается в душе. Перекидываю камень на спину мужчины, иначе будет мешать мне и моим мыслям. Руки касаются обнаженного торса и скользят по твердым мышцам. Унимаю нервную дрожь и вот наконец рубашка полностью снята. Рву ее на лоскуты и окунув в воду начинаю смывать кровь. Щеки уже вовсю пылают и губы мужчины складываются в обольстительно-порочную улыбку.

- Вам нравится смущать меня? - стараюсь, чтобы голос звучал уверенно, но попытка проваливается.

- Мне нравится, как ты реагируешь, Ани, - архимаг запросто переходит на интимное "ты" и есть в этом что-то приятное. Его руки бережно обхватывают мои запястья и притягивают ближе.

Прерывисто дышу,  упираюсь ладонями в широкие плечи.

- Нужно нанести мазь!

- Ты уверена, что она меня не убьет? - шутя спрашивает мужчина, начиная водить большими пальцами по моей коже.

- Я четыре года прожила под одной крышей с целительницей. Кое-что знаю и кое-что умею, - в голосе появляется негодование.

- Хорошо, - вдруг легко соглашается архимаг и неожиданно ложится на соломенный матрас. - Покажите же мне, леди Анна Саттэр, чему Вы научились.

Простая вроде бы фраза звучит как-то неправильно, порочно. Сглатываю и поспешно иду за баночкой, только бы не смотреть в лукавые карие глаза. Сажусь рядом и чуть ли не съезжаю на лежащего мужчину. Беру немного зеленоватой субстанции и начинаю смазывать края раны. Медленно пальчиками обрабатываю обугленную кожу и вижу как опускаются веки Викрама. Кажется, он теряет сознание. Невольно всхлипываю.

- Не плачь Ани, со мной все в порядке.

- Я вижу, как это в порядке, - из-за волнения голос плохо слушается, а сердце болезненно сжимается в груди.

Мои руки вновь перехватывают и заставляют опустить баночку на пол.

- Дай мне пару минут. Уже стало легче, правда. Сейчас отдышусь и дальше исцелю себя сам.

Его голос успокаивает и неожиданно за окном вновь сверкает молния, а затем раздается мощный удар грома. Вздрагиваю всем телом, но отстраниться не получается.

- Боишься грозы? - серьезно спрашивает архимаг, без насмешки.

- Это было давно, - уклончиво отвечаю, смутившись от того, как сильные пальцы волнительно скользят по ладоням, выводя замысловатые узоры на коже.

- Расскажи, - просит он и чуть прикрывает глаза.

- Надо бы сначала укрыть Вас. Я кажется видела плащ лорда.

"Ему теперь он уже не пригодится", - мелькнула в голове циничная мысль. Странно, но теперь не испытывала сожаления из-за смерти ришца. Этот лысый лорд готов был перерезать мне горло или блефовал? Освободившаяся рука непроизвольно тянется к ране на шее и архимаг тут же порывается сесть, чтобы помочь.

 - Лежите! - произношу непреклонно и сама обрабатываю свою рану, а затем наношу мазь. Надеюсь, к утру все заживет. Похоже субстанция и впрямь сильная. С облегчением наблюдаю как бледное лицо архимага приобретает более здоровый цвет.  Нахожу плащ ришца и укутываю им Викрама. Остаюсь сидеть рядом, с беспокойством вглядываясь в его лицо, словно хочу запомнить каждую черточку.

- Я жду обещанного рассказа, - напоминает архимаг и видя, что не очень-то хочу уступать, добавляет. - Это поможет отвлечься от боли.

- Их было много?

Викрам понимает, о ком я спрашиваю, и под моим настойчивым взглядом сознается.

- Десять.

- Вы поступили безрассудно! - укоряю его. - Придти сюда в одиночку и...

- А ты бы хотела оказаться в руках врагов? - жестко спрашивает он и карие глаза темнеют.

- Нет, - качаю головой, - но предпочла бы это, если бы на кону стояла Ваша жизнь!

Выпалила не подумав и снова покраснела. Викрам итак знает о моих чувствах, и из-за этого еще больше смущаюсь. Вот только на мои слова он мягко улыбается и, вдруг резко схватив за руку, тянет на себя. Оказываюсь на матрасе рядом и пробую вырваться, случайно задев при этом рану. Архимаг зашипел и тут же начала извиняться.

- Не дергайся Ани, просто ляг рядом. Пока организм восстанавливается, будет немного холодно. Раз уж решила не дать мне уйти на тот свет будь добра выполняй свои обязанности до конца, - с легкой насмешкой произнес Викрам, устраивая меня под боком, пока потеряла бдительность.

Продолжаю громко сопеть от возмущения, но послушно лежу, стараясь лишний раз не шевелиться, чтобы не потревожить рану. Она итак оказалась слишком опасной. Уверена, те десять магов, с которыми архимагу пришлось сразиться, были не самыми слабыми, а скорее наоборот. Столько стараний чтобы выкрасть меня с отбора и увезти в Ришское королевство, зачем? Вопрос так и остался без ответа, но лучше его и не знать.

Рука мужчины опускается на мою талию и прижимает еще ближе. Чувствую как Викрама бьет озноб, и подавив собственный принципы, стараюсь согреть его своим телом. Укутала нас плащом и положила голову на сильное плечо.

- Мне было десять, - начинаю рассказывать, нервно теребя край плаща. - Я любила сбегать от своей гувернантки и пряталась на чердаке старой башни, чтобы спокойно почитать очередную сказку. Однажды засиделась и не заметила, как поднялась буря. Молнии сверкали так ярко, что хотелось закрыть глаза. Наверху башни стихия чувствовалась особенно близко, а удары грома казалось готовы были разнести мое убежище по камням. Мне было страшно, но не решалась покинуть свое убежище, а потом одна из молний залетела в окно, и начался пожар. Помню, как пламя лизало деревянный пол, охватило старый шкаф и стремительно приближалось ко мне. Помню удушливый запах дыма и собственную беспомощность. Воздуха не хватало, а перед глазами все плыло. И когда казалось, что смерть уже близко на руках появилась магия. Она то и погасила пожар. При поступлении в МАКП выяснилось: я - бытовой маг. Именно поэтому мне удалось тогда выжить в пламени и заставить его исчезнуть.

Замолчала и между нами появилась угнетающая тишина. Невольно вспомнила о Корнеле Лассе и том унижении, которое пришлось пройти на вступительных экзаменах. К бытовым магам всегда были несправедливы, недооценивали и считали чуть ли не низшим сортом. Я мечтала, что смогу изменить такое отношение. Именно поэтому планировала окончить обучение и доказать всем: бытовики кое-чего стоят.

- Ты очень талантливый маг Ани, - неожиданно произнес Викрам. - Прости, если когда-то обидел своими словами о бытовиках. На самом деле я считаю, что каждый из нас важен, будь то высший маг, боевой или бытовой.

Невольно подняла глаза на архимага и утонула в ответном взгляде. Рука на талии потяжелела, и мужчина притянул меня к себе еще ближе. Горячее дыхание опалило губы. Поспешно отвернула голову, борясь с собственными чувствами и охватившим желанием. Нужно остановиться, вспомнить о приличиях. О Боги как же трудно! Викрам понял мои сомнения и слегка отстранился. Почему-то стало обидно, хотя должна была оценить его жест. Не каждый мужчина считается с мнением леди, а архимаг...

- Придется остаться здесь на несколько часов. Сейчас у меня не хватит сил построить портал, но уверен, ближе к рассвету мы вернемся во дворец. Отдохните леди Анна. Сегодня был трудный вечер.

Викрам окончательно меня разочаровал, убрав руку с моей талии и отвернувшись. Растерялась и не знала, как реагировать на это. Хотела было возмутиться, но вовремя себя одернула и повернулась к нему спиной. Хватит Анна! Если кто-то узнает, что ты лежала рядом с полуобнаженным мужчиной репутации конец. Кое-как успокоила себя этими мыслями и закрыла глаза, погрузившись в беспокойный сон.

Глава 32

Буря усиливается, поэтому просыпаюсь. Казалось, раскаты грома ударяют аккурат в старую каменную кладку и хотят ее раскрошить. В комнате холодно, камин погас. Лишь догорающие угли дают немного света, не тепла. Вновь возвращается детский страх, и закрываю лицо руками. Не замечаю, как начинаю дрожать. Помимо разгулявшейся стихии вспоминаю, где нахожусь и почему. Если до этого момента еще удавалось сохранять присутствие духа, то теперь осознаю весь ужас случившегося. Небо разрывается в клочья и капли косого дождя проникают сквозь окно. Пытаюсь магией создать заслон, но она не слушается. На глазах появляются слезы, и тихонько всхлипываю.

- Ани, что случилось?

Разбудила. Викрам поворачивается ко мне и нависает сверху, убирая руки от моего лица. Ничего не отвечаю, лишь продолжаю сильнее сжиматься после каждого удара грома.

- Девочка моя, - меня обнимают, окружая теплом.

Жар, исходящий от тела архимага, неожиданно успокаивает и согревает. Невольно прижимаюсь ближе и продолжаю всхлипывать, но реже. Рука Викрама начинает гладить по голове, окутывая чувством защищенности. Мужчина оборачивается на окно и, слегка скривившись от боли, ставит заслон. Дождь больше не проникает в комнату, а звуки становятся тише.

- Не бойся, моя девочка, - Викрам целует меня в лоб, и сама не знаю почему осторожно обнимаю его в ответ.

Рука мужчины опускается на спину и ведет по позвоночнику. Тепло ладони приятно и вызывает волнительное чувство в груди. Дыхание сбивается, мы становимся еще ближе. Болезненно близко.

- Почему он до сих пор у Вас?

Сначала архимаг не понимает о чем я, но заметив, как тянусь к звездчатому агату и провожу по его гладко отполированным граням, накрывает мою руку. Бережно.

- Этот камень шесть лет назад спас мне жизнь. Теперь он мой талисман. После того как я покинул Риттон-холл и направился в столицу, по пути попал в засаду. Меня целенаправленно пытались убить, и им бы удалось. Я пропустил один удар, который метил прямо в сердце, вот только тот маг не знал, что в нагрудном кармане у меня лежит камень-оберег. Сначала даже не понял, почему остался жив. Лишь после того, как убил последнего нападающего, вытащил твой дар из кармана. Внутри него образовалось углубление. Я сделал сквозную дыру и с тех пор  ношу камень постоянно, вспоминая о маленькой девочке, которая безрассудно перегородила дорогу и отдала его мне. Почему ты так сделала Ани? Этот вопрос мучает меня уже шесть лет. Ответь, - и вновь дыхание опаляет губы, затягивая в глубокий омут запретных желаний.

Сквозь тело проходит разряд, когда Викрам прокладывает дорожку из поцелуев от запястья до локтевого сгиба. Шумно выдыхаю и скорее даже ощущаю, чем вижу странный блеск в карих глазах.

- Ответишь? - рука мужчины опускается на бедро и комкает подол платья. Сама не осознаю, что уже давно вожу по обнаженной спине архимага, с трепетом изучая каждый доступный миллиметр.

- Трудно сказать, - произношу шепотом, чтобы не выдать собственных эмоций. Внизу живота начинает тянуть, мышцы сжимаются. Там образовывается пожар, и невольно ерзаю, пытаясь его унять. Не понимаю, в какой момент пальцы мужчины беззастенчиво откидывают подол платья и ведут по тонким чулкам. - Это скорее ощущение, предчувствие... Я знала, что должна отдать его Вам, защитить, спасти, как это сделали Вы...

- Ты, - прерывисто выдыхает мужчина, отвлекая от настойчивых прикосновений. Его рука устремляется чуть выше края чулок и уже беззастенчиво скользит по кружевной ткани нижнего белья. Сегодня Астра Лир уговорила меня надеть вместо панталон нечто фривольное и откровенное. Она сказала, что негоже такой молодой леди ходить в безвкусном ужасе. Не знаю зачем согласилась на это, зато теперь архимаг с видимым удовольствием исследует маленький кружевной предмет ничего собственно не закрывающий.

- Викрам..., - хотела протестующе вскрикнуть, но получилось как-то просяще-соблазнительно.

Вторая рука мужчины касается моих губ и ласково проводит по ним, обводит контур, изучает. Мне хочется приоткрыть рот и застонать. Не могу лежать спокойно и ощущаю, как между ног становится влажно. Что со мной происходит? Неужели я вот так позволяю трогать себя и получаю от этого удовольствие? Тону от прикосновений, которые делаются все настойчивее, увереннее, бесцеремоннее. Ощущаю, как ослабевает шнуровка платья. Губы ноют, напрашиваясь на поцелуй. Сердце колотится, а грудь высоко вздымается из-за глубоких прерывистых вздохов. Руки сами обхватывают шею Викрама, а потом наконец приходит осознание происходящего. Дергаюсь, но тут твердые губы накрывают мои. Жадный поцелуй выбивает все мысли. Мы целуемся яростно лаская друг друга, отстраняемся и вновь погружаемся в омут под названием страсть. Не понимаю в какой момент твердое тело придавливает сверху. Эта тяжесть оказывается неожиданно приятной. В голове блаженно пусто. Лишь близость Викрама сейчас имеет значение. Поцелуи превращаются в укусы, когда спускаются на шею, а затем одна рука архимага чуть сдергивает вниз платье, нетерпеливо освобождая грудь. Настойчивые губы захватывают острую вершинку и втягивают внутрь. Уже не сдерживаюсь и со стоном выдыхаю. Это какое-то сумасшествие, наваждение, опьянение. Другой рукой архимаг отодвигает кружево белья и начинает неторопливые дразнящие движения. Мой стон становится громче. Сама не замечаю, как начинаю двигаться в такт, стараясь поймать особенный, таинственный ритм который приведет к желанной разрядке. Мужские пальцы уверенно скользят то вверх то вниз, надавливают на какую-то неизвестную точку. Тело простреливает удовольствие, и я извиваюсь словно змея не в силах спокойно выносить все это. Вторая вершинка оказывается во власти ненасытного рта, пока рука мужчины уверенно приподнимает за спину, продолжая избавлять меня от платья. Сейчас весь мир сосредотачивается только на нас двоих и на том, что происходит между нами.

- Моя сладкая девочка, чувственная сладкая девочка, - как безумный шепчет архимаг, тяжело дыша и продолжая раздевать.

Неуверенность и стыд накрывают неожиданно, пробившись наконец сквозь пелену наслаждения. Отстраняюсь, а затем резко сажусь и прикрываю руками грудь. Наши лбы с Викрамом соприкасаются, дыхание смешивается. В возникшей тишине слышу как быстро бьются два сердца, почти в унисон.

- Это неправильно, - скорее уговариваю себя, чем мужчину напротив.

Нет, нет, нет так нельзя! И тут же мысль теряется под настойчивым чувственным поцелуем. Архимаг чуть прикусывает, а затем оттягивает мою нижнюю губу. Повторяю его движение и поцелуй углубляется, переходя из дразнящего в восхитительно порочный.

- Это сильнее меня, - отвечает Викрам уже не в состоянии бороться с собой.

Он заставляет меня упасть обратно на матрас и окончательно избавляет от платья. Корсет чуть ли не сразу следует за ним на каменный пол вместе с полупрозрачной сорочкой и нижним кружевным бельем. Я остаюсь полностью обнаженной. Наши взгляды встречаются, когда архимаг с придыханием произносит:

- Невинная и такая соблазнительная. Ты прекрасна моя Ани, знала бы ты, как прекрасна сейчас. Я заболел тобой, моя девочка, мое наваждение, моя кара, мое спасение...

В словах Викрама чистая страсть. Карие глаза горят каким-то восторгом, откровенно любуясь мной в свете догорающих углей в камине и ярких вспышек молний за окном. Обнаженной грудью прижимаюсь к твердому мужскому телу, а потом архимаг разводит мои ноги в разные стороны и ложится между ними. Еще ближе, еще опаснее, еще порочнее. Он начинает тереться об меня, совершая поступательные движения, дразнит своей твердостью особенную точку, распаляя и без того сводящее с ума желание. Ловлю этот ритм, громко стону хватая губами воздух. Викрам отстраняется, но лишь для того чтобы избавить себя от оставшейся одежды, а затем вновь ложится. Чувствую что-то твердое и горячее. Оно упирается в меня и замирает. О Боги, что я творю? Между тем мужской палец медленно проникает внутрь тела, вызывая легкую боль. Непривычные ощущения и они пугают меня.

- Расслабься, моя девочка, - порочный шепот пробивается сквозь пелену наслаждения, и доверчиво позволяю Викраму продолжать вытворять с моим телом все, что он хочет.

Не замечаю, как начинаю сама насаживаться на его палец и вскрикиваю, когда чувствую что теперь их два. Они легко скользят внутри меня, растягивают и подготавливают к следующему шагу. Я уже вся бесстыже мокрая. Не могу больше сдерживаться и сама целую своего мужчину в губы, провожу по ним языком, прикусываю и утягиваю в водоворот порочного удовольствия.

- Хочу быть твоим первым, единственным..., - Викрам не отрываясь смотрит в мои глаза. Его взгляд обжигает. Он тяжело дышит и с трудом удерживается, чтобы не перейти эту грань, после которой возврата уже не будет. - Ты позволишь мне, Ани? Ты любишь меня?

"Да", - отвечаю мысленно на оба вопроса и сама пугаюсь своей уверенности. Все мои принципы, воспитание, рамки рассыпаются перед этим мужчиной. Я ведь чуть не потеряла его... Не представляю свою жизнь без Викрама Ратхора. Он ворвался в нее стремительно шесть лет назад и навсегда украл мое сердце. Сейчас все перестает иметь значение. Мы словно оказались в своем маленьком мире, где кроме нас никого нет. Люблю ли я тебя, Викрам? - Люблю... сильно, безумно, до сбившегося дыхания, до замирающего в груди сердца. Пусть будет, что будет. Я приму свою судьбу.

- Да, - выдыхаю наконец, и карие глаза в ответ смотрят с восторгом.

- Моя Ани, моя самая желанная девочка...

Мы снова начинаем целоваться, когда ощущаю, что пальцы мужчины покидают мое тело и внизу прижимается та самая горячая твердость. Между ног возрастает давление. Викрам пробивается внутрь моего тела настойчиво, медленно, уверенно. Колючая боль становится невыносимой, резкий толчок и наступает тот особенный момент - единение. Странные ощущения пронзают все тело. Викрам останавливается, давая мне привыкнуть к себе, а потом чувствую исходящую от него волну магии.

- Больше не будет больно, - с лихорадочным блеском в карих глазах шепчет он и начинает двигаться быстрее.

Ритм возрастает. Архимаг врывается в меня, утверждает себя во мне, делает своей... Чувствую как боль растворяется, и тело начинает походить на натянутую струну. Толчки становятся все стремительнее, увереннее. Мы оба сходим с ума от охватившего нас наслаждения. В тишине заброшенного замка наши стоны звучат особенно громко и интимно. Толчок, еще толчок... Внутри разгорается пожар. Я хочу потушить его, поэтому начинаю ерзать и сама подаюсь навстречу. Тону в своем мужчине, отдаюсь ему полностью, без остатка. Как же хорошо, как хорошо... Стоны переходят в крики... Не могу сдерживаться, и Викраму это нравится. Мы словно одно целое движемся навстречу звездам, взрыву, удовольствию. Покрываюсь потом, сжимаю ногами своего мужчину и вонзаю ногти в его спину, когда мир рассыпается перед глазами. Слышу чей-то пронзительный крик "Викрам" и понимаю: кричу я. Еще пару резких быстрых движений, хриплый довольный рык и внутри моего тела разливается что-то горячее, вязкое. Не выходя из меня, архимаг склоняется к моим губам.

- Ани, - карие глаза внимательно изучают мое лицо и горят восторгом, понимая как мне хорошо.

- Люблю, - шепчу, широко улыбаясь, и крепко обнимаю своего архимага.

После мы засыпаем в объятиях друг друга. Все произошедшее кажется сном, но что же будет, когда наступит пробуждение?

Глава 33

- Ани, просыпайся, - становится немного щекотно, когда Викрам нежно целует мою шею.

- Ммм, - неохотно открываю глаза и тут же краснею.

То, что произошло ночью, заставляет плотнее закутаться в плащ и смотреть куда угодно, только не на склонившегося надо мной мужчину.

- Ани, нам пора во дворец. Скоро рассвет. Нельзя чтобы тебя хватились.

Разумно. Сейчас не время для стеснения и размышлений о том, что вчера натворила. Я поддалась зову сердца, сдалась желанию тела, забыла про разум и подарила свою невинность Викраму Ратхору.

- Как ты себя чувствуешь?

Карие глаза лучатся заботой, а на губах архимага появляется самая-самая улыбка, которая принадлежит только мне.

- Странно, - отвечаю, а сама пытаюсь понять, что изменилось. Вместе с легкой ломотой в теле и саднящими ощущениями между ног появляется чувство полета. Робко улыбаюсь Викраму, и он слегка расслабляется, а потом нежно целует в губы.

Подаюсь навстречу, и поцелуй тут же приобретает запретно-сладкий оттенок. Дыхание сбивается, плащ уползает куда-то вниз, а руки Викрама начинают путешествовать по моему обнаженному телу. Неожиданно резко мужчина отстраняется, и поневоле с губ слетает огорченный стон.

- Нам действительно пора, - нехотя произносит архимаг, и его лицо тут же становится серьезным.

Он помогает мне одеться. Мои щеки горят от прикосновений, пока мужские пальцы зашнуровывают корсет, не забывая как бы ненароком чувственно провести по спине. Кусаю губу, в голове туман и ноги еле-еле держат свою обладательницу в вертикальном положении. Наконец пытка одеванием заканчивается. Кое-как пытаюсь пригладить волосы, но потом бросаю это дело. В узкое окно уже проникают первые лучи рассветного солнца. Викрам бережно берет мою руку и утягивает в построенный им портал.

Когда оказываемся в моих покоях, первым делом замечаю дремлющего в кресле Лиама и лежащую на кровати в бессознательном состоянии копию меня.

- Доброе утро, лорд Саттэр, - с легкой насмешкой говорит Викрам, выпуская мою руку и отходя на почтительное расстояние.

Он вновь становится тем, кем был до нашей неожиданной близости - черствым, циничным, слегка язвительным великим архимагом Корнуольского королевства. Эта метаморфоза неприятно удивляет, хотя разумом прекрасно понимаю, что нельзя афишировать наши отношения. Я ведь до сих пор участница отбора.

"Правда это не помешало Викраму Ратхору сделать тебя женщиной", - прошипело подсознание и гадко улыбнулось. Эта мысль подпортила настроение, и теперь я уже стою с таким же серьезным лицом, как и архимаг.

Лиам тут же проснулся и резво подскочил. Он протер глаза, словно не веря, что его сестра перед ним живая и невредимая. Презрев все приличия, брат подошел и крепко обнял меня, отмечая взглядом мой слегка помятый и неряшливый вид. Слава Богам, он ничего не сказал по этому поводу!

- Анна, ты не представляешь, как я переживал! Лорд Ратхор, не знаю как отблагодарить Вас...

- Не стоит, - архимаг покачал головой и пока Лиам не видит, так посмотрел на меня, что щеки вновь заалели.

Картинки сегодняшней ночи, наши громкие стоны, сбившееся дыхание, сводящее с ума наслаждение - все это было в карих глазах. Викрам не собирался забывать, но он и не обещал что-то большее. Как назвать это? - Не знаю. Я призналась ему в любви повторно, но ничего не услышала в ответ.

"А если Викрам просто тебя использовал? - вновь прорезался голос разума. - Если ему нужна была лишь постель?"

Не хочу думать о плохом. Хватит его уже в моей жизни.

- Леди Анне пора отдохнуть, а эта леди опаздывает на встречу с лорд-канцлером, - Викрам слегка брезгливо посмотрел в сторону ничего не подозревающей о своей участи незнакомки.

- Ее зовут Сабрина, - неожиданно вспомнила, как называл женщину Эрнан Фар.

- Вот как, - архимаг тут же заинтересовался и, насильно усадив меня в кресло, потребовал все ему рассказать.

Несмотря на внезапно накатившую слабость, постаралась не подавать виду и во всех подробностях поведала о своем похищении. Под конец моего повествования лица у обоих мужчин стали хмурыми. Викраму не понравилось, что из заброшенного замка до его появления скрылся незнакомый лорд по имени Ирас. Лиам уточнил у архимага, слышал ли он о таком придворном в Ришском королевстве. Как и следовало ожидать, ответ оказался отрицательным.

- Нам пора. Лорд Саттэр, Вы - к принцу, я - к Денверу. Нужно также отправить в замок боевых магов и все хорошенько осмотреть. Возможно, найдутся зацепки.

С самым серьезным лицом архимаг перекинул плащ, на котором я лишилась невинности с одной руки на другую, и открыл перед Лиамом портал. Брат слевитировал с моей кровати незнакомку и первым вошел в него. Не могла отвести взгляд от Викрама. Архимаг это почувствовал и повернувшись слегка улыбнулся.

- Отдыхай Ани!

Портал захлопнулся, а я некстати подумала как предусмотрительно, что мой мужчина уничтожил матрас со следами страстной ночи. Если бы его нашли боевые маги, страшно предположить какие могли быть последствия. Тяжело вздохнула и поняла: нужно срочно принять ванну и смыть с себя все. В дверь постучали. На пороге появилась улыбающаяся служанка.

- Тина, пожалуйста, перестели постель, - уже скрывшись в ванной комнате, прокричала я, хотя так себя благородные леди не ведут. Не важно. Если моя служанка увидит, в каком виде нахожусь в своей спальне, будут ненужные вопросы, а возможно и слухи. Поколдовала чуть-чуть, и мое платье приобрело довольно свежий вид. Сняла его с себя и тут же заставила ванну набраться.

Уже после всех процедур вернулась в спальню. На прикроватной тумбочке стояло два плотно запечатанных флакона из темного стекла.

- Это само появилось, - оправдываясь произнесла служанка.

- Все в порядке Тина. Я вчера попросила брата принести мне что-нибудь от головной боли, - ложь на удивление далась легко.

- Говорят Вы рано ушли с бала, - в голосе Тины послышался легкий укор. - Вы выглядели вчера как самая настоящая принцесса.

- Спасибо! - поблагодарила с легкой улыбкой. Я понимала, что среди служанок участниц тоже идет своего рода борьба. - А теперь я хочу еще немного отдохнуть. Оставь меня, пожалуйста, одну.

- Разбудить Вас за три часа до испытания?

- Сегодня будет испытание? - заметно удивилась, ведь после балов обычно все придворные вставали в лучшем случае к обеду.

- Вечером. Сваха просила каждую из нас предупредить свою леди, - Тина поклонилась и вышла из комнаты.

Убедившись, что дверь плотно закрыта, кинулась к комоду. Викрам похоже волновался обо мне: одно зелье было заживляющим и я даже покраснела поняв, для чего именно оно предназначается, а второе - успокоительным. Что ж мне и правда стоит поспать. Интересно, какое испытание приготовили для нас на этот раз?


* * *
За окном начало темнеть, когда в моей комнате раздался настойчивый стук. С трудом открыла глаза. Чувствовала себя вроде бы отдохнувшей, только голова слегка кружилась и подташнивало.

- Сваха просит всех через два часа собраться в общей гостиной, - произнеся это, Тина начинала помогать собираться.

Меня слегка трясет. Не понимаю что со мной происходит. Надеваю темно-синее платье, а потом служанка закалывает волосы в строгий пучок. Смотрю на себя в зеркало и вижу бледное отражение. У меня плохое предчувствие. Стараюсь думать о Викраме, но это не помогает. Делаю глубокий вход и покидаю свои покои. Остальные участницы уже на месте. Девушки выглядят слегка взволнованными, но улыбаются. Сажусь между Пией и Синтией. Вижу, как Вита, Ритория и Вира бросают на целительницу недобрые взгляды. Похоже вчера на балу я пропустила нечто интересное. Позже обязательно обо всем спрошу подругу.

- Леди, - слово берет сваха и тут же все сосредотачивают свое внимание на ней. - Сегодня вам предстоит трудное испытание. Оно проверит вашу силу духа и смелость. Подробности расскажут, когда прибудете на место. Идете по очереди. Леди Синтия, Вы первая.

Герцогиня молча встает со своего места и перед ней открывается портал. Мысленно желаю ей удачи, но тут Пиа глазами подает знак проследовать за ней к окну. Она волнуется.

- Ты в порядке? - спрашиваю у подруги.

- Я вчера целовалась с принцем, - шепотом признается целительница и смущается под моим удивленным взглядом. - Анна, я запуталась. Мне нравится Ричард, но я по-прежнему люблю Рика.

- Такое бывает, наверно, - произношу неуверенно, не зная, что еще сказать по этому поводу. - Я не лучший эксперт в отношениях.

- Это не честно по отношению к ним обоим.

- Заметь, ты сказала, что все же любишь Рика, а не принца, - так же тихо говорю я, и поневоле взгляд устремляется в окно. Где же сейчас Викрам? Увижу ли я его еще сегодня?

- Ты какая-то не такая, - замечает подруга. - Вроде рядом со мной стоит та же Анна, но что-то в тебе изменилось.

- Может повзрослела? - в голосе сквозит горечь. Пиа права, это нечестно. Участвовать в отборе, когда твое сердце и тело уже отданы другому. - Не переживай. У тебя будет время разобраться в себе. Кого бы ты не выбрала, знай, я всегда на твоей стороне.

- Спасибо, - горячо благодарит подруга, и мы умолкаем под сердитым взглядом свахи.

Время тянется медленно. Мне опять выпала честь идти последней, поэтому когда в гостиной остаемся только мы с леди Даливой, нервы потихоньку сдают.

- Вы вчера рано ушли с бала, - произносит сваха и подходит ко мне.

- Плохо себя почувствовала, - выдаю заученную фразу.

- Настолько плохо, что Ваш брат всю ночь провел в Ваших покоях? - в голосе свахи слышу ревность и с трудом заставляю себя не закатить глаза. Ох уж эти влюбленные, хотя ведь и я такая же.

- Спросите Лиама. Но уверяю, у Вас нет повода для беспокойства. Вчера кое-что произошло, но это касается политики, поэтому простите. Спросите Лиама.

Повисшую тишину разрушает звук открывшегося портала.

- Удачи, леди Анна, - желает сваха и похоже искренне.

Благодарю ее и шагаю в неизвестность.


* * *
Зябко ежусь под порывами пронизывающего ветра. Принц тут же спешит ко мне со своим плащом, и принимаю его заботу. Темно-синие глаза словно ласкают и меня передергивает. Ричард видит это, но похоже списывает такую реакцию на погоду.

- Весна в этом году не радует, - мягко произносит наследник.

- На все воля Богов, - отзываюсь я и подхожу ближе, чтобы рассмотреть следующее испытание.

Передо мной стоит старый покосившийся дом. Что-то везет мне в последнее время оказываться вот в таких заброшенных местах. Ветхое на вид двухэтажное здание с потрескавшейся штукатуркой и чахлым садом выглядит уныло. Удивительно как дом вообще до сих пор не развалился и почему его никто не снес? Оглядываюсь кругом и вдали вижу огни Корнула. Столица близко. Хорошее расположение. Вдвойне странно. Это ведь престижно иметь дом, рядом с сердцем Корнуольского королевства и возможность дышать чистым воздухом. Именно за это бабушка так любит Риттон-холл.

- Леди Саттэр, - граф Денвер слегка кланяется и выходит чуть вперед. Вижу рядом с ним двух магов в одежде целителей и с десяток боевиков. Мое недоумение возрастает. - Сегодняшнее испытание заключается в следующем. Вам необходимо войти в дом и упросить дух погибшей здесь отдать нечто ценное, что у нее есть.

- Остальные участницы не прошли испытание? - интересуюсь, продолжая слегка дрожать. Опять накатила слабость и подступила тошнота.

- Им не удалось, но три из пяти смогли без посторонней помощи покинуть дом и поэтому справились.

- Значит, мне нужно лишь найти выход? - уточняю и начинаю хмуриться. Похоже, меня ждет встреча с призраком. Не люблю не мертвых. Они опасны, тем более неприкаянные духи.

- Все верно, Анна, - пытаясь подбодрить, говорит Ричард и вижу, как нервно дергается бровь лорд-канцлера, когда он слышит такое вольготное обращение ко мне принца.

- Я даю Вам амулет вызова. Если почувствуете, что страшно и не хотите больше находиться в доме, нужно лишь крепко его сжать и тогда мы заберем Вас, - добавляет граф Денвер, продолжая поглядывать на меня и стоящего рядом принца.

Мне неуютно от такой близости, поэтому отхожу от наследника и передав ему плащ двигаюсь к дому. Ветер поднимает старую траву и треплет подол платья. От одного только взгляда на этот дом становится жутко. Здесь чувствуется не только смерть, а нечто большее. Старые ступеньки противно скрипят под моим небольшим весом. Откуда-то приходит осознание, это последнее испытание на отборе для меня. Прогоняю прочь мысль и берусь за кольцо входной двери, дергаю на себя. Она словно нехотя поддается. Наконец захожу внутрь. Здесь темно и до ужаса тихо. Щелкаю пальцами, и в воздухе появляется магический светляк. Надеюсь смогу его удержать. У бытовых магов свои ограничения.

Внутри все покрыто паутиной. Заглядываю в каждую комнату и вижу поеденные молью бархатные шторы, слои скопившейся пыли, даже замечаю парочку пауков вольготно устроившихся в углу. Пальцы проводят по клавишам старого рояля. Представляю, как здесь проходили вечера: красиво одетые лорды и леди, смех, веселье, живая музыка... Картинка появляется перед глазами, и словно завороженная слежу за ней. Такое чувство будто подсматриваю за кусочком чьей-то чужой жизни... Резкий стук и все прекращается.

- Кто здесь?

Начинаю нервно озираться по сторонам, но понимаю, это ветер раскачивает огромные ставни на окнах. Только успокаиваю себя и снова паникую. Что-то коснулось моего лица и комната начала покрываться инеем. Поднимаю подол платья и устремляюсь вперед. Странно! Не вижу следов других участниц. Какой дух здесь обитает? Как забрать у него то, что другие не смогли?

- Ты пришла...

Вздрагиваю от этого замогильного голоса. Ноги сами заставляют меня подняться по лестнице наверх. Держусь ближе к стене, так как перила во многих местах сломаны.

- Кто ты такая и зачем пришла...

Впереди открывается дверь, и решаю пойти туда. Будь что будет. В конце концов, всегда могу покинуть испытание. Ведь две участницы не справились с ним. Оказываюсь в большой спальне. Здесь в отличие от других комнат мебель поломана, а на стенах следы от ногтей. Зеркало разбито и вижу в осколках свое перепуганное отражение.

- Так кто ты....

Резко разворачиваюсь и с трудом подавляю крик. Передо мной парит полупрозрачная женщина в красивом платье, вот только ее лицо обезображено. Несколько полос проходят поперек, а один глаз и вовсе заплыл. Призрак смотрит на меня и зловеще смеется, а потом рывком несется на меня. Заставляю себя остаться на месте. Становится холодно, слишком холодно. Миг и наши лица почти вровень. Не отвожу своего взгляда. Почему-то в душе просыпается жалость к этой некогда молодой и красивой женщине.

- Не боишься меня..., - шипит дух, буквально утыкаясь в мое лицо.

- Боюсь, - признание слетает с губ, но продолжаю смотреть на призрака не отводя взгляда. - и мне тебя жаль...

- Жальььь?

Пол вокруг меня покрывается льдом, и он начинает ползти по моим ногам, делая платье тяжелым.

- Я могу убить тебя...

- Но не станешь! - резко вскидываю голову и затем сама не понимаю почему, приподнимаю руку и исследую лицо духа. - Ты была молодой... Кто сделал это с тобой?

Глаза призрака расширяются от удивления. Женщина облетает меня по кругу, рассматривает, а затем вновь приближается. Она словно принюхивается и начинает лихорадочно кружиться по комнате, сметая все на своем пути.

- Я любила его...Любила...

Треск раздается в тишине спальни, а затем слышится звон. Призрачная женщина крушит все подряд, вымещая на доме свою ярость.

- Он был такой... Я готова была продать душу, лишь бы он обратил на меня внимание... А потом... Сказка закончилась... Ты ведь одна из них...

- Да я участница отбора, - понимаю, о чем говорит дух и продолжаю ждать, что будет дальше.

- Глупая... Он такой же, как отец...

- Принц Ричард?

- Ты особенная... Я чувствую... Ты ходишь близко к смерти... А еще ты любишь девочка... Твоя любовь, словно яркий огонь, он жжет меня... Ты пришла забрать у меня это?

Женщина запускает руку в карман призрачного платья и достает оттуда кулон в форме капли.

- Да, - вот оно то самое задание.

- Я отдам его тебе... Потому что ты освободишь меня... Я хочу показать, что он сделал... Ты и только ты можешь увидеть...

- Как?

Призрак исчезает, и начинаю оборачиваться, ища взглядом, куда он делся. Вдруг чувствую опасность, а потом из потолка со всей скорости на меня летит дух. Не успеваю закричать, когда он проникает в мое тело. Перед глазами происходит взрыв. Картинки резко сменяются. Мне плохо, ноги не держат, но постепенно увиденное захватывает. Вижу молодую счастливую женщину. Ее свадьбу, маленького ребенка на руках. Она любит своего мужа. А вот и королевский бал. Снова звучит скрипка и, когда мелодия становится задорной, нахожу взглядом короля Амира. Он снисходительно смотрит на эту женщину, и она впечатлена. Темная ночь. Звуки поцелуев и громкие стоны. Страсть короля сводит ее сума. Все черное. Муж незнакомки умирает от руки убийцы. Она безутешна. Загородный дом. Король Амир приходит к ней в спальню. Она еще в трауре и никого не хочет видеть, даже его. Грубый рывок, свист плети. Боль! Я чувствую ее боль, и из глаз брызжут слезы. Руки женщины оказываются связаны, пока король насилует тело. Ненависть. Снова удар. Голова мотнулась в сторону от пощечины.

- Шлюха! Ты такая же шлюха, как и все остальные! - король беспощаден. Он полностью связывает молодую женщину колючей пеньковой веревкой и продолжает измываться над ней.

Потом доносятся голоса. Король открывает бутылку вина и пьет, пока его пьяные сподвижники грубо насилуют женщину... пятеро за раз и по очереди. Никогда не думала, что такое возможно! Мерзко, гадко, противно. Ненависть поднимается в душе. Она принадлежит ей. Все заканчивается. Король уходит последним и звонко шлепает по голой ягодице свою жертву. Она лежит в луже крови и следов похоти. Раздавленная, разбитая, уничтоженная.

- Я проклинаю тебя! - кричит женщина вслед королю Амиру, резко вскакивает на ноги, срывает с шеи кулон и выбрасывается в окно. Картинка обрывается...

Когда вновь прихожу в себя, то оказываюсь на коленях. Тяжело дышу и ощущаю, как по лбу стекает холодный пот. Меня бьет озноб. Я пережила пусть не все, но половину из того, что испытала на себе эта молодая женщина.

- Теперь ты знаешь... Должна знать... Он чудовище... Я прокляла его... С того дня он не может как мужчина... Совсем ничего...

Пока призрак истерически смеется, я с трудом поднимаюсь на ноги.

- Возьми его... Хочешь отдай, хочешь оставь себе. Тебе решать... Ты единственная кому я смогла показать... Теперь наконец  обрету покой... Помни кто он... Бойся его...

Ураганный ветер ударяет в окно. Оставшиеся стекла выбивает, и тут же падаю на пол, закрыв руками лицо. Взрыв, вспышка и когда открываю глаза, призрака уже нет. В старом доме гуляет сквозняк, но становится спокойно. На негнущихся ногах выхожу из спальни и прислоняюсь спиной к стене. Кулон-капля зажат у меня в кулаке. Король Амир извращенец и садист! Значит, я встретилась с одной из его жертв. Бедная женщина. Она смогла проклясть его ценой своей жизни, чтобы он не мог насиловать других. Отчетливо понимаю, не отдам кулон. Прячу его в карман платья и иду искать выход. Не знаю, сколько плутаю по коридорам. Наконец выхожу через черную дверь и с наслаждением вдыхаю свежий воздух.

- Анна, Вы справились, - вижу облегчение в глазах принца. Он чуть ли не подбегает ко мне, но выставляю руку вперед.

- Простите Ваше Высочество. Просто позвольте вернуться в покои.

- Дух отдал Вам свою вещь? - интересуется граф Денвер.

- Нет, - лгу уверенно и молюсь, чтобы лорд-канцлер не смог этого понять. Удается. Видимо слишком уж я под впечатлением от увиденного. Мысли смешались, холод пробрал до костей.

Принц открывает портал, и кивком благодарю его. Оказываюсь у дверей в свои покои и буквально влетаю в них. Тина охает, увидев меня, но не реагирую и прошу приготовить мне ванну. Позже оказавшись в воде погружаюсь в нее с головой и думаю, думаю, думаю.

"Он такой же, как отец...", - вспоминаю слова призрака, и мне становится холодно даже в горячей воде.

Не стоит Пие связываться с принцем. Ричард уже с кем только из участниц не поцеловался, кому только внимания не уделил. Возможно, не я одна удостоилась признания в своей исключительности. Прикрываю глаза и отпускаю все. Пора покинуть отбор, вот только не могу оставить Викрама. Позволит ли бабушка выйти за него замуж?

"А он тебя и не звал", - мое подсознание сегодня слишком многословно, но нельзя не признать его правоту.

Глава 34

Остаток вечера провела у Пии. К нам присоединилась Синтия, которая легко вписалась в нашу компанию. Леди Палмут призналась, что не прошла испытание и теперь собиралась покинуть отбор. Также не справилась Ритория Силвер. А вот это странно. Она же лучшая выпускница МАКП, сильная высшая магичка... А может, девушка просто не хотела победить? Эта мысль стала навязчивой и настолько захватила меня, что целительнице и артефакторше пришлось чуть ли не тормошить мое тело.

- Ай, - вскрикнула, когда Пиа запустила в меня подушкой.

Подруга старалась делать вид, что все как обычно, но она явно не отошла от встречи с неприкаянным духом. Столкнуться со смертью, когда сам полон жизни - это ли не самое страшное испытание?!

Время было одиннадцать, когда мы с Синтией ушли от Пии. После наших посиделок почувствовала себя значительно лучше. Кулон-капля все это время был со мной, и предстояло решить куда его лучше спрятать. Когда зашла в свою спальню и хлопнула в ладоши, чтобы заставить магические светильники загореться, то чуть не вскрикнула. Дверь моментально опечатало магией, а по стенам пробежали искры, свидетельствующие о том, что активирован полог тишины. На моей кровати в одной белой рубашке и черных домашних брюках вольготно расположился Викрам, лениво перелистывающий страницы "Огненной страсти опального герцога", той самой книги, которую я забыла в предыдущих покоях.

Застыла на месте в нерешительности, и архимаг наконец поднял на меня свой взгляд. Тело словно молнией прострелило. На губах мужчины появилась лукавая улыбка, и он демонстративно чуть-чуть пододвинулся на кровати, освобождая место рядом с собой.

- Добрый вечер, - тихо произнесла я, не зная как вести себя дальше.

Только сейчас поняла, насколько сильно соскучилась по Викраму. Хотелось кинуться в его объятия, утонуть в поцелуе настойчивых губ и почувствовать, что любима. С трудом подавила этот недостойный леди порыв и осталась стоять на месте.

- Добрый вечер, Ани, - карие глаза хитро заблестели, - я пришел вернуть тебе это.

Викрам наглядно продемонстрировал книгу, и мои щеки заалели, а взгляд тут же начал рассматривать ковер под ногами.

- Интересное чтиво, - продолжил архимаг откровенно наслаждаясь моим смущением. - Вижу, тебя особенно заинтересовала одна сцена... ммм... весьма пикантная. Признаться, я бы хотел попробовать это с тобой.

Что? Подняла глаза и с изумлением уставилась на мужчину.

- Прекратите смущать меня, - выпалила несколько нервно. - Книга не моя, я ее одолжила и... Перестаньте так смотреть!

- Я любуюсь, - откровенно произнес архимаг, - и представляю.

Сглотнула появившийся в горле ком. Нужно бы убежать, спрятаться от себя самой и своих чувств. Из-за пылающего взгляда архимага все тело скрутило болезненное желание. Так хотелось зарыться руками в еще чуть влажные после душа черные волосы, провести пальцами по лицу, на котором появилась легкая щетина, приникнуть ближе... Анна! Так нельзя! Очередная попытка призвать на помощь разум провалилась, когда Викрам сел на кровати и голосом искусителя предложил:

- Я пришел не только за этим. Кое-что удалось узнать о твоем похищении. Тебе интересно?

Еще бы! Слегка кивнула, и архимаг демонстративно указал на кровать.

- Это обязательно?

- Согласись, я в том положении, чтобы выдвигать условия.

Вот же... архимаг!

- Хорошо.

Любопытство победило, поэтому неспешно приблизилась к кровати и присела на самый краешек.

- Ближе, - карие глаза смеялись. Происходящее явно забавляло Викрама.

- И не подумаю, - демонстративно сложила руки на груди и послала негодующий взгляд.

- Когда ты сердишься, то еще прекраснее, - проворковал он, притупляя мою бдительность, а потом резкий рывок и меня собственнически притягивают к себе.

Наши лица оказываются друг напротив друга, и мы тут же оба начинаем тяжело дышать. Вижу, как глаза мужчины темнеют, цветом напоминая крепкий бодрящий кофе. Снова сглатываю и непроизвольно кусаю губу, чтобы отвлечься на боль.

- Зря ты так, - выдохнул Викрам и не удержавшись поцеловал.

Ответила сначала робко, но затем поцелуй захватил меня и, отбросив собственные сомнения, погрузилась в круговорот желания. Сильные руки стиснули в крепких объятиях, а мои ладони уперлись в твердую мужскую грудь. Чувствовала, что схожу с ума, сдаюсь под стремительным напором архимага. Поцелуй становится все более ненасытным, диким, жадным. Викрам первый отстраняется, позволяя нам обоим привести дыхание в норму.

- Для начала сойдет. Считай это маленьким авансом за мое согласие поделиться информацией.

Он подтаскивает меня на соседнюю подушку и заключает в ловушку из сильных рук. Как же тепло и уютно в его объятиях. Умиротворение накрывает неожиданно, и отпускаю все тяготы сегодняшнего дня. Оказывается, рядом с любимым может быть спокойно, надежно, хорошо. Больше не сопротивляюсь и позволяю себя обнять. Подбородок архимага пристраивается на моей макушке, и от легкого поцелуя прикрываю глаза. Еще немного и заурчу от удовольствия словно кошка.

- Итак, слушай, - голос Викрама становится серьезным. Честно говоря, я вообще удивилась, что он решил поделиться со мной информацией. Похоже, архимаг воспринимал меня в серьез, а не считал глупенькой молоденькой леди. Это подкупало и невероятно льстило. - Но перед тем как начну, большая просьба к тебе, Ани. После всего случившегося говори мне "ты". Договорились?

- Да, - даже не пытаюсь спорить, продолжая наслаждаться неожиданной и такой приятной близостью.

- Пожалуй, вернемся к тому, с чего все собственно началось. Давным-давно самым выдающимся провидцем был Пилений. Для потомков семьи Райан он оставил свод предсказаний и правил каждого королевского отбора. Испытания, время и место их проведения, а также списки семей, девушки из которых обязательно должны участвовать. Предвидение - особенный дар, но увидеть точно будущее оказалось не такой уж посильной задачей для Пиления. Он любил свою родину - Корнуольское королевство, желал ему могущества и процветания. А еще Пилений искал себе замену, но видимо не смог разглядеть своего преемника или преемницу сквозь время. Сотни лет представители семьи Райан неукоснительно следовали его заветам. Ты можешь представить Ани, какую колоссальную работу проделал этот провидец?! Он всю свою жизнь записывал днями и ночами то, что открывало ему будущее.

Небольшая пауза и Викрам продолжает. Между тем его рука как бы невзначай начинает поглаживать мое плечо, скользит по тонкой ткани атласного платья и отвлекает от всех мыслей. Пытаюсь сосредоточиться, но близость архимага оказывается слишком большим соблазном. Вновь легкий поцелуй в губы и дыхание сбивается.

- Сто первый королевский отбор. Предсказание о нем охранялось особенно тщательно. Пилений верил, что после него жизнь Корнуольского королевства изменится. В Ришском всегда были сильные маги, которые видели будущее пусть чуть хуже, но на их стороне оказывалось численное преимущество.

- Вы..., - чувствую, как после такого обращения рука Викрама сильнее сжимается на моем бедре, и тут же исправляюсь. - Ты видел это предсказание? Читал?

- Какая же ты любопытность, моя Ани, - архимаг хитро улыбается, и мне хочется надуть губы, но сдерживаюсь, боясь, что мужчина прекратит рассказывать.

- Да видел. В предсказании сказано: "...победившая в сто первом королевском отборе станет самой сильной провидицей из всех, кто когда-либо владел даром видеть будущее. Она положит конец войне между двумя вечно враждующими королевствами и принесет Корнуольскому королевству победу. Она будет происходить из могущественного рода и имя этого рода, скорее всего, начинается на букву "С". Сейчас на отборе таких девушек четыре: Вита и Ритория Силвер, Пиаштри Сиран и Анна Саттэр.

- Род Сиран теперь Нейвер? - уточняю и, получив утвердительный кивок, начинаю хмуриться. Не совсем понимаю, зачем Викрам рассказывает мне именно о предсказании. Это же тайна! Или Силвер, или Сиран или Саттэр...

- Но Вита Силвер не видит будущее! Она в заговоре с Этнаном Туром, который хочет сделать ее королевой и влиять благодаря этому на Корнуольское королевство!

- Все верно, - соглашается архимаг. - Я уже некоторое время подозревал Виту. За ней следили, вот только до сих пор весомых доказательств нет. Поэтому она на свободе и продолжает участвовать в отборе. Принц не выберет ее. Можешь считать, что она теперь своего рода наживка.

- То есть Вита пройдет дальше?

- Да, - подтверждает мою догадку архимаг. - Ей придется дойти почти до конца.

- А что стало с ришцами? Ходят слухи, они вернулись обратно в свое королевство.

- Ну если назвать нашу тюрьму "Ришским королевством", то пожалуй да, - с иронией произносит архимаг, пока его руки творят немыслимые вещи с моим телом.

- Я серьезно! - пытаюсь удержать лицо, пока плавлюсь из-за дразнящих ласк.

- Я тоже, - Викрам снисходительно улыбается, хотя мы обсуждаем сейчас очень важные вещи.

- Этнан Тур в тюрьме?

- Да. Он опасен, и я бы предпочел видеть его мертвым, нежели живым, но король Амир распорядился сохранить ему жизнь до конца отбора. Мы будем делать все, чтобы в Ришском королевстве ничего не узнали.

- Но у них есть провидец!

- Который не всемогущ. Будущее самоизменяющаяся материя. На него можно влиять.

- Я так не считаю, - тихо произнесла в ответ. - Нельзя играть с судьбой. Говорят в этом проклятье провидцев. Они знают, что случится, но не всегда могут это изменить.

- Откуда такие познания? - поинтересовался Викрам и кажется слегка напрягся.

- От бабушки.  Ты думаешь, я для этого понадобилась ришцам?

- Не всем. Для Этнана Тура ты оказалась помехой, а вот Ирасу Грегстону похоже был отдан четкий приказ  похитить тебя и увезти.

- Кто он такой этот Ирас Грегстон?

- Загадочная фигура. Если бы ты не рассказала, что видела его своими глазами, он бы до сих пор считался вымыслом. Сильный маг. Они с Этнаном Туром не ладят, и каждый старается перетянуть короля Тристана на свою сторону.

- Но зачем похищать меня?

- Велика вероятность, что провидицей в предсказании окажешься ты Ани.

- Но после всего, - тут краснею и ерзаю из-за смущения, но меня сразу же обнимают сильнее, перекрывая пути к отступлению, - я не чувствую изменений, не вижу будущее. К тому же есть еще Пиаштри Нейвер. Не говоря уже о Ритории Силвер.

Имя старшей из двух сестер всколыхнуло погасшую было в груди ревность.

- Ритория не прошла последнее испытание, а оно очень важно. Девушка без предрасположенности к видениям никогда не сможет самостоятельно покинуть дом, где обитает неприкаянный дух. Так написано у Пиления. А насчет тебя Ани, кажется, провидец ришцев ошибся. Такое бывает. Но они хорошо подготовились. Если бы не буря, ты была бы уже по ту сторону границы.

- И ты бы не успел меня спасти.

- Я бы пошел за тобой даже в иной мир, - вдруг жарко прошептал Викрам, резко дергая и укладывая поверх себя.

- Все так просто, - стараюсь не обращать внимания, когда карие глаза начинают лихорадочно блестеть и где-то чуть ниже живота в меня уже упирается твердое.

- На самом деле полученная информация - кропотливая работа нескольких боевых магов. Сбор улик, аналитика... Поверь, узнать все это оказалось достаточно сложно.

- И что теперь? - спрашиваю, затаив дыхание.

Что будет с нами? Надо бы рассказать Викраму про короля Амира, но не решаюсь. Близость любимого мужчины отвлекает, и вот уже ощущаю, как его ловкие пальцы распутывают шнуровку на платье.

- Викрам!- чуть вскрикиваю, но мои губы тут же накрывает алчный поцелуй, такой страстный, ненасытный, дерзкий.

- А теперь плата за информацию Ани. Аванса мне не достаточно. Тебе не говорили, что в этой жизни нужно за все платить?

- Что ты хо....аааа, - громко стону, когда руки Викрама начинают скользить по моим ягодицам, чувственно сжимая их. Язык мужчины тут же властно врывается в мой рот и во всю хозяйничает, лаская бесстыдно и откровенно.

Дальше не помню себя. Остаюсь совершенно обнаженной при свете магических шаров. Викрам жадно рассматривает каждую клеточку моего тела, исследует, а затем заставляет лечь на живот. Контраст от прохладного атласа и горячих рук на спине, которые начинают неторопливо поглаживать, мять и расслаблять, заставляет постанывать от удовольствия. Требовательные губы поцелуями прокладывают дорожку от изгиба шеи до ягодиц. Ахаю, когда мужчина чуть прикусывает зубами кожу, а потом его руки продолжают этот массаж на грани приличия.

Не узнаю себя. Просто сдаюсь Викраму и наслаждаюсь минутами долгожданной близости. Тело расслабляется. Сильные пальцы разминают напряженные плечи,  растирают ноющие мышцы, а затем сильные руки собственнически обхватывают за талию и заставляют чуть приподняться. Я оказываюсь на четвереньках вся в предвкушении и знаю, что последует дальше. Медленное осторожное проникновение, резкий толчок, который выбивает стон, а затем и громкие непрекращающиеся крики. Викрам заполняет меня полностью, заставляя мелко подрагивать от разливающегося внутри жара. Мои пальцы комкают атласное покрывало, волосы рассыпаются и падают на лицо. Тело покрывается бисеринками пота, а в меня продолжает врываться словно завоеватель мой ненасытный мужчина. В этот раз нет боли, только наслаждение. Плотно обхватываю его изнутри, заставляя срываться на отрывистые стоны. Напряжение нарастает, хочется еще и еще. Подстраиваюсь под ритм и когда Викрам дразня останавливается, сама подаюсь назад, продолжая насаживаться на то, что вызывает в моем теле зуд удовольствия.

- Моя нетерпеливая девочка, - жарко произносит архимаг, но его голос предательски срывается и переходит в рык.

Кажется, мы обезумели. Оба.

- Мой Викрам, - практически кричу я, стараясь стать еще ближе, слиться с ним в одно целое и разделить блаженство.

Все заканчивается сладко и внезапно. После мы лежим крепко обнявшись, и я вожу руками по обнаженному мужчине, исследую его тело, твердые мышцы, плоский живот, дальше, ниже и... Мою руку перехватывают в самый интересный момент. Поднимаю обиженный взгляд на Викрама, но вместо усмешки в карих глазах разгорается пожар. Вновь тонем в поцелуе, касаниях, ощущениях. Буквально катаемся по кровати, сплетясь в клубок из обнаженных, горячих тел. То Викрам сверху, то я. Долгожданное проникновение и наполненность. Уже нет стыда или стеснения. Растворяюсь в охватившей страсти и гибну в ней вместе с моим архимагом. Как же жарко, горячо и порочно... хотя нет, все правильно. Отдать себя любимому - это правильно.

Крики, рычание, скрип кровати. Резкие толчки, которые ускоряются с каждой минутой и возводят на вершину блаженства. Викрама лихорадит, как и меня. До чего же сладко осознавать, что твой мужчина не в состоянии себя контролировать. Архимаг шепчет "Ани" и не в силах остановиться. Это и правда какое-то наваждение. Разве может, может быть так хорошо?

Мы снова разделяем взрыв на двоих. После хочется полежать в объятиях любимого мужчины, ведь эта ночь принадлежит нам двоим. Но все меняется. Викрам нехотя уходит, когда получает магический вестник. Он выглядит каким-то напряженным, и плохое предчувствие терзает меня. Прощальный поцелуй и я остаюсь один на один со своими мыслями. Странно, что вообще могу еще думать. Сегодняшняя ночь была похожа на фейерверк. Прикрыла глаза и улыбнулась. Как же сильно я люблю этого мужчину.

Уже укладываясь спать, приняла для себя окончательное решение. Завтра же откажусь от участия в отборе. Я прошла достаточно далеко, не уронила честь семьи, а теперь пора вернуться к учебе. Обязательно предупрежу Викрама. Верю, он будет рад и, возможно, наконец признается в своих чувствах. То, что они у него есть, теперь даже не сомневаюсь.

Глава 35

Утром просыпаюсь полная решимости покинуть отбор. На душе легко и хочется петь, хотя раньше не замечала за собой такого желания. Надеваю с помощью Тины муслиновое желтое платье, закалываю волосы у висков и кокетливо улыбаюсь своему отражению. В одиннадцать часов нам велено собраться в тронном зале и хочу до этого момента сообщить Викраму о своем решении. Когда оказываюсь у кабинета архимага, секретарь говорит, что он еще не подошел, а затем, глядя на мое взволнованное лицо, предлагает проводить до покоев своего начальника. С трудом могу скрыть свою улыбку. Мне кажется сегодня я не иду, а парю. Почему же раньше не решалась покинуть отбор? Как будто камень с души свалился. Пусть Ричард и прекрасный принц, но не мой. Я уже давно определилась и теперь все зависит от Викрама.

С трудом запоминаю путь, а после того как секретарь оставляет меня у двери, тихо стучусь. Ответа нет. Нажимаю на ручку, толкаю дверь, и она неожиданно поддается. Какая-то неведомая сила заставляет меня зайти. Отбрасываю сомнения и оказываюсь в гостиной. Викрама здесь нет, зато вижу чуть приоткрытую дверь, которая наверняка ведет в спальню. Слышу, как громко стучит мое сердце, буквально ударяясь о ребра. Какой будет его реакция? Признается ли Викрам в своих чувствах? С легкой улыбкой на губах устремляюсь вперед и оказываюсь в спальне.

Наверно этот момент навсегда останется в памяти, потому что все надежды и мечты разом во мне умерли. Сначала не верю своим глазам, но чем дольше смотрю, тем отчетливее убеждаюсь: это не сон. Викрам прижимает к резному столбику огромной кровати Риторию Силвер и яростно ее целует. Слышу стон девушки, вижу мужские руки, которые стискивают податливое тело и умираю. На месте. Мучительно. Больно. Тяжелое дыхание двух любовников говорит об охватившей их страсти. Они совсем не замечают меня, а я не могу заставить себя сдвинуться с места. Наконец Викрам отрывается от опухших губ Ритории и, окинув ее страстным взглядом, подталкивает к краю кровати. Моя душа рвется на части. Хочется закрыть глаза, но из-за шока продолжаю следить за ними. Ритория откидывается на подушки и пальчиком манит к себе моего архимага. Хотя нет уже не моего. Слезы подступают к глазам, а грудную клетку сдавливает спазм. Викрам начинает медленно расстегивать пуговицы камзола и вдруг неожиданно поворачивает голову. Карие глаза встречаются с моими, и я не выдерживаю. Резко разворачиваюсь и убегаю. Ноги сами несут меня прочь. Только бы не заплакать сейчас, дотерпеть до своих покоев, ведь там можно будет дать волю чувствам. Предательство, ревность, боль, злость. Все это обрушивается словно горная лавина и погребает меня под собой.

С хлопком закрываю дверь своей спальни и больше не сдерживаюсь. Слезы буквально душат. Я всхлипываю, а потом вою от боли и безысходности. Не понимаю ничего, ведь только сегодня ночью мы любили друг друга, тонули в ласке и наслаждении, а теперь... Кусаю свою руку, чтобы не завыть еще громче. Ноги не держат, а перед глазами стоит пелена. Звук открывшегося портала становится неожиданностью. Вытираю слезы руками и с трудом заставляю себя развернуться к Викраму.

- Зачем ты приходила? - спрашивает он, и в карих глазах вижу только презрение и злобу.

- Ты был с ней. Там, - только и могу произнести в ответ.

- Тебе что-то не нравится Ани? - язвительно уточняет архимаг, скрестив руки на груди. От мужчины, который сегодня ночью горел вместе со мной, не осталось и следа.

- Я думала ты любишь меня, верила тебе, а ты, ты...

Резко замолкаю, потому что слезы вновь хлынули из глаз. Чувствую себя жалкой и сломленной, но мое