КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 393531 томов
Объем библиотеки - 510 Гб.
Всего авторов - 165504
Пользователей - 89470

Впечатления

plaxa70 про Чиж: Мертв только дважды (Исторический детектив)

Хорошая книга. И сюжет и слог на отлично. Если перейдет в серию, обязательно прочту продолжение. Вообщем рекомендую.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
serge111 про Ливанцов: Капитан Дон-Ат (Киберпанк)

Вполне читаемо, очень в рамках жанра, но вполне не плохо! Не без роялей конечно (чтоб мне так в Дьяблу везло когда то! :-) )Наткнусь на продолжение, буду читать...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Смит: Вселенная Г. Ф. Лавкрафта. Свободные продолжения. Книга 2 (Ужасы)

Добавлено еще семь рассказов.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
MaRa_174 про Хаан: Любовница своего бывшего мужа (СИ) (Любовная фантастика)

Добрая сказка! Читать обязательно

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
namusor про Воронцов: Прийти в себя. Книга вторая. Мальчик-убийца (Альтернативная история)

Пусть автор историю почитает.Молодая гвардия как раз и была бандеровской организацией.А здали ее фашистам НКВДшники за то что те отказались теракты проводить, поскольку тогда бы пострадали заложники.Проводя паралели с Чечней получается, что когда в Рассеи республики отделится хотят то ето бандиты, а когда в Украине то герои.Читай законы Автар, силовые методы решения проблем имеет право только подразделения армии полиции и СБУ, остальные преступники.

Рейтинг: -6 ( 1 за, 7 против).
Stribog73 про Лавкрафт: Вселенная Г. Ф. Лавкрафта. Свободные продолжения. Книга 1 (Ужасы)

Добавлено еще восемь рассказов.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
ZYRA про Юм: ОСКОЛ. Особая Комендатура Ленинграда (Боевая фантастика)

Понравилось. Живой язык, осязаемый ГГ. Переплетение "чертовщины" и ВОВ, да ещё и во время блокады Ленинграда, в общем, книгу я прочел не отрываясь. Отлично.

Рейтинг: +3 ( 4 за, 1 против).

Беглянка в империи демонов (fb2)

- Беглянка в империи демонов 1 Мб, 274с. (скачать fb2) - Мария Боталова

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Мария Боталова Беглянка в империи демонов

Пролог

– Что она здесь делает?

– Она со мной.

Мы даже не остановились – прошли дальше, не обращая внимания на чужое недовольство. А недовольных было много: все смотрели на моего спутника с удивлением и как только взгляды переходили ко мне, в них тут же появлялось презрение. Никто не понимал, что я здесь делаю, как посмела заявиться. Но мне было все равно. Я радостно улыбалась, потому что мой спутник – самый лучший на свете.

– Что-нибудь хочешь? Чем тебя угостить? – спросил он, беря мои руки в свои и с обворожительной улыбкой заглядывая в глаза.

– М-м-м… пожалуй... – я задумалась. – Пожалуй, Голубой Бриз. – И тут же уточнила: – Безалкогольный.

Это так странно, так непривычно, когда о тебе заботятся, предлагают угощение. И вдвойне приятно оттого, что это делает Эндар Кройтен – один из самых потрясающих парней нашего курса.

– Подожди. Я сейчас, – пообещал он. Неохотно отпустив мои руки, но подарив многообещающую улыбку, направился к барной стойке. А по пути бросил несколько предостерегающих взглядов по сторонам. И это тоже служило подтверждением: сегодня я с ним, а кто посмеет мне нахамить, будет иметь дело с Эндаром Кройтеном, наследником одного из самых влиятельных семейств.

Смельчаков не нашлось. Косо действительно поглядывали, однако никто из присутствующих так и не решился ко мне подойти, чтобы в очередной раз оскорбить.

Похоже, этот вечер будет восхитительным. Да и каким еще он может быть, если это наконец-то свершилось? Завидный жених, успешный студент, наследник огромного состояния и просто потрясающий парень Эндар Кройтен пригласил меня стать его спутницей. Я давно была им очарована. Не титулом, не богатством. Это его теплая улыбка, его взгляд, в котором не было привычного презрения, его отношение, отличное на фоне тех, кто сегодня не мог понять, что я здесь делаю, однажды покорили меня. А теперь, похоже, одна мечта, казавшаяся несбыточной, все-таки станет реальностью.

– Держи. Это тебе, – Эндар протянул мне коктейль.

Празднование быстро нас закрутило. Сегодня отмечал день рождения один из наших одногруппников, конечно же, из знатной и богатой семьи аристократов. Так что дорогой ресторанчик наполнили исключительно знатные ребята с нашего курса, с нескольких младших и даже со старшего. Но я не чувствовала себя неловко, этого не давал ощутить Эндар, больше не оставлявший меня ни на минуту. Мы танцевали, веселились, смеялись. Он рассказывал забавные истории и заглядывал мне в глаза. А в какой-то момент, я даже сама не заметила, как это произошло, мы очутились рядом с лестницей, уже на втором этаже, где располагались комнаты для гостей и постояльцев.

Не переставая жадно меня целовать, он толкнул рукой ближайшую дверь. Та почему-то оказалась не заперта. Не разрывая поцелуя, мы ввалились в темное помещение. Его руки, шарившие по телу, принялись задирать юбку платья, которое Эндар и подарил мне, чтобы не стыдно было появиться в обществе отпрысков знатных семей.

Все воспринималось как-то странно, словно не со мной происходило, словно я плыла, продиралась сквозь туман. Нет. Не туман. Скорее, горячий пар, в котором трудно дышать, потому что он уже обжигает.

Как-то я все иначе себе представляла. Думала, наш первый поцелуй будет осторожным и трепетным. От него закружится голова, громко застучит сердце. Голова, в общем-то, действительно кружилась. Но никакого трепета или волнения не было и в помине. Все происходило слишком быстро, а чувства, наоборот, смазались, казались поблекшими, затуманенными. Зато жар стремительно нарастал, подгоняемый поцелуями Эндара.

Его губы жадно припали к шее, а руки ловко расстегнули молнию на спине. Так ловко, будто делали подобное множество раз. Именно эта мысль и холод, коснувшийся разгоряченной кожи, внезапно отрезвили.

Я отпрянула от Эндара, придерживая на себе платье, чтобы лиф не начал сползать.

– Подожди. Все слишком быстро.

– Что?..

Эндар выбросил в воздух несколько магических огоньков, освещая комнату. Какое-то время он еще потрясенно хлопал ресницами, недоверчиво глядя на меня.

– Слишком быстро все происходит, – выпалила я. – Поцелуи – да. Но для чего-то большего пока еще рано.

– Что? Но почему? – Эндар казался на удивление растерянным.

– Да потому что у нас только первое свидание! – меня внезапно охватило раздражение. Вся ситуация стала казаться подозрительной. Я, конечно, слегка с ума сходила по Эндару, этого не отнять, но какого дэрша я поднялась с ним в комнату?!

Стоило только задаться этим вопросом – и мысли начали проясняться. У меня не бывает провалов в памяти. И то, что я плохо себя осознавала, определенно произошло не просто так. Это сделал Эндар. В напитках не было алкоголя, я бы заметила. Но что-то иное могла и упустить – специально не принюхивалась. А ведь такое ощущение, что Эндар намеренно отвлекал! Отвлекал каждый раз, когда я делала глоток. Чтобы все внимание было приковано именно к нему, а не к тому, что пью.

– Не понимаю, Лайла, в чем проблема? – казалось, он действительно не понимал.

Пока я пыталась извернуться, чтобы разобраться с молнией, Эндар шагнул ко мне. Явно собирался помешать, но я не позволила, отступая, буквально отпрыгивая от него сразу на несколько шагов и вместе с тем все же застегивая молнию.

– Не приближайся!

– Я не понял. Что тебе не нравится? Вроде бы красиво за тобой сегодня ухаживал, не обижал. Другим тоже не позволял. Так я еще раз спрашиваю: что тебя не устраивает?

Эндар наступал на меня. Я пятилась, пока не уткнулась во что-то. Судя по уровню расположения, это кровать. Очень не вовремя!

Все влечение разом куда-то пропало. Жар бесследно растворился, а на смену ему пришла злость. Эндар больше не казался таким уж красивым и неповторимым. Потому что я вдруг поняла. Он такой же. Такой же, как все остальные!

– Да ладно, Лайла. Хватит уже цену набивать. Я завалю тебя подарками, если понравится. Но что-то сомневаюсь, что с остальными ты была такой же недотрогой, – он попытался схватить меня за руку. Но не получилось. Потому что я в очередной раз от него отскочила, каким-то чудом умудрившись обогнуть кровать. И вот как теперь к выходу пробираться, если он меня к окну, вглубь комнаты загоняет? Разве что кругом кровать обойти?

– Ты был так в этом уверен, что решил подмешать мне в коктейль какую-то дрянь?

Я продолжала отступать вдоль кровати. Эндар неторопливо приближался ко мне. Как будто был уверен, что я никуда от него уже не денусь. Ха! Это мы еще посмотрим.

– А это чтобы ты расслабилась. Вон какая пылкая была. Мне нравилось гораздо больше, чем сейчас. Кстати, как ты в себя прийти умудрилась? Горячий корец не выветривается так быстро.

Сама не понимаю. Как-то так получилось, что осознала неправильность происходящего. Заметила, что мозги совсем поплыли не в ту сторону. Однако отвечать я не торопилась, все так же продолжая огибать кровать.

– Ты ведь даже по вкусу определить не могла. Наверняка Голубой Бриз в первый раз в жизни попробовала? – насмехался Эндар.

И мне действительно стало обидно. Потому что снова ткнул носом в мое происхождение! Как и все они… показал, где мое место. Я на самом деле не пробовала этот коктейль. Просто денег на него не было. Да и не пустили бы меня в столь дорогие места, где его подают. Без Эндара не пустили бы. Или без кого-то из них, этих наглых, самоуверенных аристократов, которые считают, будто им все позволено. Позволено смешивать меня с грязью, позволено превращать таких, как я, в развлечение на пару ночей.

Эндар прыжком преодолел разделявшее нас расстояние и уже собирался схватить меня за руку. Вот тут-то я и не выдержала. Обращаясь к магической энергии, пропустила ее через себя, через свою кровь и выставила щитом. Эндар успел среагировать вовремя – отпрянул, спасая нос от серьезного столкновения.

– Что? Думаешь этим меня остановить? Забыла, кто у нас на курсе лучший?

– Ты лучший, – я улыбнулась, незаметно вливая в щит больше силы.

Лучший по оценкам. Однако у меня есть ма-аленький секрет. Конечно, выдавать себя с головой не собираюсь, но ведь можно же списать все на стресс? Судя по удивлению Эндара, я даже соображать толком сейчас не должна!

– Правильно. Я лучший, – его губы растянулись в самоуверенной улыбке.

Не понимаю. Как эта улыбка могла нравиться мне? Может быть, потому что раньше в этой улыбке было больше тепла и не было ни капли самодовольства? Наверное, Эндар хорошо притворялся, когда смотрел в мою сторону.

– Прекращай этот спектакль. Не нужно строить из себя недотрогу. Мы все прекрасно знаем, как ты зарабатываешь на свое жалкое существование. Я слишком много времени уже потратил на тебя и больше выплясывать перед тобой не намерен. Я хочу получить свой приз!

Эндар рванул ко мне, вместе с тем магическим ударом разбивая щит. По крайней мере, он рассчитывал его разбить, потому что уровень уже определил и не заметил, как я подняла этот уровень совсем ненамного. Однако удар уже не мог так легко разрушить защиту. Когда магия Эндара настигла мой щит, я резко влила в него дополнительную энергию. Магия ворвалась в щит, наполнила его, укрепляя, и выплеснулась наружу ударом по Эндару. Одногруппника от меня отшвырнуло. Долбануло его явно неслабо, я даже сама не ожидала – каюсь, слегка перестаралась.

Но, может, все равно сойдет за случайность?

Не дожидаясь ответной реакции, бросилась к выходу из комнаты.

– Дрянь! Ты поплатишься за это! – прорычал мне в спину Эндар, но преследовать не пытался. А может быть, просто не успел, потому что я, подгоняемая страхом, за несколько секунд пронеслась по лестнице.

В зале ресторана веселье было в самом разгаре, но кое-кто все же заметил меня. С разных сторон посыпалось:

– Что так быстро? Не понравилась, прогнал?

– Уже наскучила?

– А, я-то все думал, стоит оно того или не стоит… Видимо, красивая мордашка и отпадная фигурка не заменят самого главного…

Ага, мозгов, например!

Я даже не обращала внимания, кто именно бросал все эти гадости. Злые слезы застилали глаза, и пробиваться к выходу сквозь эту толпу было очень сложно. Но я все-таки справилась. Добравшись до спасительного выхода, распахнула дверь и выскочила на улицу.

Подальше, подальше от них! Они считают себя людьми, а ведут себя как звери. Издеваются, унижают тех, кого считают недостойным. А ведь не в знатности семьи дело, не в богатстве…

Все эти мысли крутились в голове, когда я брела по пустынной улице.

Какое-то время из-за слез перед глазами все расплывалось. Я не сразу сообразила, что уже стемнело. А когда это заметила, в первый миг остановилась.

Один удар сердца, второй. С ужасом понимаю, как сильно вляпалась. И тут же срываюсь на бег. Потому что добраться до территории академии нужно как можно скорее!

Мы ведь пришли в ресторанчик еще днем, но не собирались расходиться до самого утра. Потому что ночью, когда землю окутывает темнота, все должны сидеть по домам. А те, кто разгуливает по улицам, становятся легкой добычей. Даже если это студентка академии магии. На последнем курсе, возможно, у меня и был бы шанс. Но сейчас… сейчас я выживу только в одном случае: если добегу до академии, никого не встретив по пути!

Наверное, я за всю свою жизнь с такой скоростью не бегала. До ярких пятен перед глазами, до разрывающей легкие обжигающей боли. Я бежала так быстро, как можно бежать, только осознавая, что от этого зависит твоя жизнь.

До академии оставалось всего несколько кварталов, когда я споткнулась и повалилась на брусчатку, обдирая ладони и кожу на коленях о неровные камни. Но упала я не из-за собственной неуклюжести… меня сбила волна магии. Еще лежа создала над собой магический щит и тут же подскочила на ноги. Торопливо огляделась, пытаясь определить источник угрозы. Если это одна из ночных тварей, то еще будет шанс с нею справиться. Все-таки шесть курсов успела отучиться. Но если это демон… Только бы не демон!

Он выскочил на меня из-за угла дома и метнулся стремительной тенью. Я попыталась защититься, но при столкновении с ним щит лопнул, словно мыльный пузырь. Руку обожгло болью – это когти расцарапали обнаженную кожу, от запястья до локтя. Яркая вспышка какого-то грязного, ядовито-красного цвета озарила округу, земля под ногами затряслась, по брусчатке пошли трещины, вырывая из нее обломки камней. А потом мы вместе с демоном рухнули вниз.

Я еще как-то пыталась защищаться от булыжников, сыпавшихся на нас со всех сторон. Обращалась к магии, которая почему-то постоянно сбоила. Наверное, из-за того, что демон тоже призывал магию и, как ни странно, защищал нас обоих. Против магии демонов наша, человеческая, к сожалению, почти бессильна.

Демон сумел смягчить падение, даже больно почти не было от столкновения с засиявшим магией камнем. Боль пришла спустя пару мгновений. И началась там, где кровоточили раны от его когтей. Я с ужасом посмотрела на свою руку, зажатую в стальных, когтистых пальцах. Медленно, не в силах поверить, что все это происходит со мной, перевела взгляд на его лицо и встретилась с полыхающими красным глазами. А потом от демона ко мне хлынула магия. Тело скрутило чудовищной болью. Наверное, такой же чудовищной, как эти глаза.

А лицо демона мне почему-то показалось знакомым.


Глава 1.1

В этот раз мне даже почти не пришлось притворяться. Достаточно было не усердствовать, не выжимать себя подчистую, потому что чувствовала я себя крайне отвратительно.

После бессонной ночи, после того, как… нет, не хочу сейчас думать о том, как выбиралась из ямы, как спешила потом на экзамен, едва не собирая себя по кусочкам! Нужно сосредоточиться и отвлечься от мыслей, чтобы и вправду не завалить экзамен.

Как же сложно постоянно балансировать на грани. Учиться хорошо, но не проявлять выдающихся способностей, чтобы, не приведи Темный, не привлечь ненужное внимание. И в то же время раз за разом показывать достаточно хорошие результаты, чтобы ректор академии вдруг не решил, что я зря занимаю здесь место.

Но сегодня все оказалось прямо-таки наоборот. Я чувствовала себя еле живой, управление магией давалось с огромным трудом. Сегодня не приходилось скрывать свои возможности. Наоборот, даже чтобы просто сосредоточиться, я прикладывала немалые усилия.

В магических нитях, сплетенных мною в форме сферы, бился черный, текучий ком темной энергии. Еще не живое существо – такие сгустки легко сотворить, а потому их часто используют на практических занятиях, отдавая на растерзание студентам. И сейчас моя задача – удержать в подчинении этот агрессивный сгусток темной энергии. Не важно, что разумным его не назвать. Главное, что агрессии предостаточно, и рвется на свободу он с бешеной силой.

Пот лился с меня ручьями, руки дрожали, но я продолжала выплетать заклинание: уплотняла, давила, сжимала.

– Правильно. Молодец. Теперь уничтожь его. Нейтрализуй, – инструктировала преподавательница, Микелла Фаренс.

Стиснув зубы, я влила еще больше магии в плетение и последним рывком сжала шар до размера апельсина. Сгусток темной энергии, несмотря на все свое сопротивление, лопнул и рассеялся безобидным дымком.

Я облегченно выдохнула. Справилась с заданием. Смогла!

Все тело дрожало, уже не только руки. Чтобы не сползти на пол, нагнулась вперед и уперлась ладонями в колени. Так, мне нужно отдышаться. Всего лишь немного отдышаться.

– Лайла, с вами все в порядке? – спросила преподавательница, окидывая меня строгим взглядом.

Я выпрямилась, но трясти от перенапряжения меня не перестало.

– Да, просто… дни экзаменов очень тяжелые.

– А вернее, один конкретный и не совсем день, а вечер и ночь? – хмыкнула Микелла Фаренс.

Я неопределенно повела плечами, не желая спорить. В конце концов, она права. Ночь у меня была бесконечно длинная и вполне могла закончиться гораздо плачевней, чем то, что происходит сейчас: экзамен, я, совершенно убитая, и хмурый, осуждающий взгляд Микеллы Фаренс, отчитывающей меня.

– Это, конечно, ваше дело, Лайла, как проводить свой досуг. Но сегодня у вас явные проблемы с концентрацией. Вы знаете, в магии это серьезно. Пожалуйста, если все же планируете заканчивать академию, то будьте добры, больше внимания уделяйте именно учебе, а не заработку на шмотки и побрякушки.

Вот насчет побрякушек – это она зря! С роду не носила ни одной.

Я сжала кулаки и резко вдохнула, стараясь побороть раздражение, но это было единственное внешнее проявление эмоций. На большее, увы, я не имела права.

Да, пусть лучше думают так. Пусть считают, что я продаю себя и именно на это покупаю все письменные принадлежности, новую одежду взамен той, которую носить уже невозможно, или вот сумку, например, которая на днях как раз порвалась. Потому что если они узнают правду, меня без раздумий отчислят.

Забавно. Почему никто даже не предположил, что у меня могут быть родственники, пусть бедные, но которые все же помогают по мере возможности? Может быть, они попадаться не хотят под светлы очи аристократов или живут так далеко, что ни разу за шесть лет учебы не смогли меня навестить? Нет, ну все ведь в жизни бывает? Зачем сразу думать самое плохое!


Глава 1.2

После экзамена, за который, как и надеялась, получила твердую четверку, поскорее улизнула из аудитории. С Эндаром пока не пересеклись только чудом. Вернее, из-за моего опоздания. Заскочила в аудиторию перед носом у преподавательницы, а когда она захлопнула дверь, никто уже не осмелился заговорить не по делу. Хотя парочку лютых взглядов от Эндара я все-таки словила.

И… ой, до сих пор жутко вспоминать, у него на лбу красовался синяк! В принципе, на шестом курсе любой студент, даже троечник справится, легко сможет свести какой-то там синяк. Почему Эндар этого не сделал – непонятно. Вроде как шрамы украшают мужчину, но вряд ли можно гордиться синяком, полученным от щита перепуганной девушки?

Да и судя по злобному взгляду, Эндар произошедшим вовсе не гордился. В общем, я отчетливо прочитала в красивых глазах желание меня придушить. А перед этим, кажется, помучить хорошенько.

В том, что свой позор просто так он не стерпит, я не сомневалась. В любой другой раз, наверное, смогла бы защититься. Но только не сейчас. Потому что сил после экзамена совсем не осталось.

Однако мне, кажется, повезло. Как самый лучший студент на курсе, Эндар отправился отвечать первым. Я же, наоборот, тянула до последнего, старательно игнорируя желание поскорее отмучиться. И ведь сработало! К моему выходу из аудитории Эндар со своими друзьями уже ушел, не стал дожидаться окончания экзамена, чтобы выловить меня. В конце концов, он знает, где меня найти. Остается надеяться, что в первую очередь отправится отмечать окончание экзаменов, а не поспешит мне отомстить за столь бурный отказ.

Но как же я могла в нем ошибиться! Ведь Эндар всегда казался таким галантным, таким обходительным. Он никогда не поддерживал остальных в отношении ко мне. Никогда не издевался, не оскорблял, а если это происходило при нем, то всегда вмешивался и велел обнаглевшим аристократам заткнуться.

Да, в этом вся проблема. Я не аристократка. Прямо скажем, в академии вообще никто не знает, откуда я родом и где моя семья, но раз я до сих пор никому не пригрозила знатными или хотя бы просто богатыми родителями, значит, у меня их нет. А тех, кто не может похвастаться высоким положением, никогда и ни во что не ставят. Хорошо, что в академию принимают, даже если не можешь заплатить. Отрабатывать потом придется за свое обучение, но ведь главное – это выучиться.

На самом деле, я никогда не оставалась незамеченной. Многих таких же, как я, просто игнорировали, однако я снова и снова оказывалась на виду. Ну, просто, так уж получилось, что внешность моя большинству приходилась по вкусу. Вот и пытались в постель затащить, явно давая понять, что с моим происхождением на большее можно не рассчитывать – так, поразвлечься пару ночей, а если повезет, то до конца учебы.

До своей комнаты в корпусе женского общежития добралась без проблем. По крайней мере, Эндар не выпрыгнул на меня из-за угла и не набросился с каким-нибудь заклинанием со спины. Я старалась оставаться внимательной. Несмотря на желание рухнуть прямо на месте, заставляла себя идти все же быстрее, чем ползком. Только захлопнув дверь своей комнаты и проверив ее на наличие посторонних магических следов, смогла облегченно выдохнуть.

Кажется, обошлось. Эндар празднует и месть решил отложить на потом. Молодец, правильный ход. Возможно, я успею отлежаться и даже придумаю дополнительную защиту.

А пока я с трудом отлепилась от двери, на которую повалилась, закрывая ее, и поплелась к своей кровати. Доковыляла до нее уже чуть ли не на последнем издыхании. Нужно отдохнуть. Мне очень нужно отдохнуть. Плевать на празднование! Все равно мне там не с кем будет повеселиться. Все, чего я сейчас хочу – это проспать пару суток.

Развалившись на кровати, устало прикрыла глаза. Тут же вспомнились события отвратительно неудачной ночи. Набросились на меня, закрутили, возвращая в этот кошмар.

Я очнулась. Ну, как сказать «очнулась». Ощущения были отвратительные. Все тело болело, перед глазами в кромешной темноте плясали разноцветные круги. К горлу подкатывала тошнота, голова кружилась. А еще меня как будто изнутри выжигало огнем.

Но, раз уж очнулась, пришлось пошевелиться. Это вызвало очередную вспышку боли. Не сдержавшись, застонала. Правда, тут же вспомнила, что я вроде как в этом месте должна быть не одна. Закусив губу, заставила себя замолчать. Прогнала непрошеные слезы и попыталась вызвать магические огоньки. Получилось не с первого раза. А этак с шестого. Так тяжело это простое действие не давалось даже на первом курсе!

Не понимаю, неужели меня так сильно приложило?

Не уверена, что жалкий, дрожащий огонек можно назвать успешной попыткой, но хоть что-то. Ладно, пора осмотреться.

Взгляд зашарил по темным обломкам, торчавшим отовсюду. Создавалось впечатление, будто я угодила в каменную нишу, кое-как выбитую кем-то крайне криворуким. Но стоило взглянуть на поверхность, на которой лежала, и тут же заткнула рот, чтобы не закричать.

Рядом со мной обнаружился демон. Похоже, без сознания. И все бы ничего, но это высший демон! С поломанными кожистыми крыльями, с длинными, витыми рогами. Широкоплечий, в разы мощнее человека. Одежда вся рваная, а сквозь нее выступают потеки уже засохшей крови. И руки вывернуты как-то под неестественным углом. Похоже, мне при падении еще повезло, что ничего себе не сломала. Шею, например.

Поборов страх, потянулась к нему дрожащей рукой. Пульс не нашла. Но, может быть, плохо искала? До крови закусив губу, подползла к нему поближе. От этого движения все несколько раз перевернулось снизу вверх, перед глазами засверкало еще ярче. Ну надо же, и огоньки магические почти не нужны. Как ярко сразу стало! Только пятна эти заслоняют обзор, вот что неудобно.

Я старалась не паниковать. Старательно сдерживала панику, когда приникала ухом к его груди. Сдерживала панику, когда прикладывала ладонь к его лицу. Но ни сердцебиения, ни дыхания не обнаружила. Демон оказался мертв!

Кричать было еще страшнее. Поэтому, отпрянув от него в противоположную сторону, только заскулила. Увы, особо развернуться здесь было негде. Провал оказался настолько узким, что даже отползти от демона толком не получилось. Метра два в диаметре, не больше!

От страха меня затрясло. Да если меня хоть кто-то обнаружит рядом с мертвым высшим демоном, меня тут же убьют, даже разбираться не будут! Или все же попытаются сначала разобраться? Где это видано, чтобы студентка академии, да вообще человеческий маг грохнула демона.

И все же нужно выбираться отсюда как можно скорее. Я подняла взгляд туда, где предположительно должен был находиться выход, и содрогнулась. Пролетели мы не меньше десяти метров. Но зато, кажется, вижу кусок ночного неба.

А дальше я очень долго пыталась выкарабкаться наружу, потому что магией воспользоваться почему-то не удавалось. Но выдавить кое-что магическое из себя все же пришлось. Когда я наконец выбралась из ямы, заставила себя свеситься вниз и магически подчистить остаточные следы. Чтобы по крови не отследили. Понимая, что демону уже не помочь, зато допрос может стать очередной неприятностью, сообщать о нем никуда не стала. Да и зачем сообщать, если дыра посреди улицы не останется незамеченной? С восходом солнца первые прохожие выйдут из домов. Кто-нибудь заметит, кто-нибудь сообщит.

Успокоив себя подобными мыслями, я поковыляла в академию. К экзамену едва успела ополоснуться и переодеться. Сгрызла два завалявшихся в ящике стола яблока и побежала к нужной аудитории. Ну, почти побежала. Потому что на бег, увы, была не способна. Зато доковыляла, успела ведь проскочить перед носом Микеллы Фаренс.

Но что все-таки произошло сегодня ночью?


Глава 1.3

Зачем этот демон располосовал мне руку? Что за магия хлынула ко мне? Или мне тогда просто показалось?

Считается, будто высшие демоны способны поглощать человеческие души. Может, он собирался сделать именно это? Ведь он наверняка был серьезно ранен и нуждался в восстановлении.

Сама не заметила, как за размышлениями погрузилась в тягучий, липкий сон. По ощущениям, совсем ненадолго. Меня разбудило объявление, прозвучавшее на всю академию:

«Сообщаем всем студентам! Сегодня в пять вечера состоится празднование в честь появления высокого гостя. Всем обязательно явиться в главный зал, выглядеть подобающе!»

Магические волны еще разносили объявление по стенам академии, раз за разом повторяя одно и то же. А я, вырванная из сна, пыталась отдышаться. О великий Темный, да так и помереть ведь можно раньше срока.

Мельком глянув на часы, вскочила с кровати и поспешила в ванную. Высокий гость – это очень и очень серьезно. Значит, нужно привести себя в порядок. По крайней мере, насколько это сегодня возможно.

Чтобы залечить все царапины и ссадины, пришлось повозиться. В любой другой день я бы управилась быстро, но в этот раз все давалось с трудом. Очень надеюсь, что лишь временно, пока хорошенько не отдохну после ночной встречи с демоном. А то ведь… неизвестно еще, что он сотворил со мной перед смертью. Но об этом лучше не думать.

Платье, которое подарил Эндар, выглядело отвратительно. Прямо скажем, от него мало что осталось. Я бы все равно его не надела, слишком неприятные теперь ассоциации вызывает, но, увидев, что с ним стало после всех приключений, даже порадовалась. Сжигать было не жалко. Туда ему и дорога.

Надела единственное оставшееся в моем гардеробе платье – простое, дешевое, купленное на собственноручно заработанные деньги. Иногда деньги у меня все же водились. Вот, однажды расщедрилась, чтобы было в чем ходить на официальные праздники в академии. Ничего особенного, но выглядит неплохо, а это самое главное.

К сожалению, подрабатывать студентам запрещено. Подобная привилегия есть только у самых лучших, кто получил специальное разрешение. А выдается оно только отличникам и только стипендиатам. Вот, казалось бы, зачем стипендиатам подработка? Они ведь и так получают от академии деньги, этого вполне должно хватать на необходимые мелочи.

Но нет. Считается, что если студент не может учиться на пять баллов, то и тратить время на подработки нельзя – пусть больше занимается. И тогда, возможно, если начнет получать только высшие баллы… К тому же, академия старательно поддерживает репутацию и считает, что ей только навредят студенты-недоучки, которые не освоили программу на «отлично».

А мне… мне нельзя учиться на «отлично», чтобы получать стипендию! Вот и приходится крутиться, как могу. Но только совсем не так, как думают все. С другой стороны, их можно понять. Что еще придет в голову, если подработки запрещены под страхом отчисления, родственников у меня вроде бы нет, а деньги, пусть небольшие, но временами все же появляются? Ясное дело! Я же наверняка за эти деньги с кем-нибудь из богатеньких студентов сплю.

Несмотря на по-прежнему плохое самочувствие, одевалась быстро. Если студентам велели обязательно явиться на празднование в честь высокого гостя – значит, нужно явиться. Потом попытаюсь оттуда сбежать побыстрее, но прийти все-таки придется. Ибо правила нарушать чревато, опять же, исключением. Нет, не то чтобы у нас здесь всегда и со всеми так строго. Конечно, не со всеми. Но за меня-то не вступится никто! А за годы учебы я как-то научилась лавировать в происходящем, чтобы не натыкаться на недовольство руководства. Одногруппников хватало вполне.

Отражение в зеркале меня не порадовало. Под глазами залегли круги, кожа казалась бледнее, чем обычно. Зато глаза лихорадочно блестели. Нездорово как-то совсем. Но какая в целом разница? Может, приставать зато не будут. Я поправила волосы, по привычке скрывая за темной волной белоснежную прядь, и поспешила к выходу. Пора! Время, отведенное на сборы, почти закончилось.

На этаже оказалось много народу: все девчонки спешили на празднование и по пути оживленно переговаривались.

– Как думаешь, кто этот высокий гость?

– Может, высокий лорд? Или его сын? Говорят, такой красавчик!

– Как жаль, что он два года назад академию закончил. Вот ведь повезло тем, кто учился с ним в одно время!

– Повезло? Что-то он до сих пор не женился. Значит, никто не смог его очаровать…

– А мне, если честно, старшенький нравится. Он в академии никогда не учился, но когда имеешь возможность появляться при дворе, не так уж сложно с ним познакомиться…

– И он тоже почему-то не женился до сих пор. Может, ты плохо при дворе появлялась?

– А может, это демон? Нет, ну вдруг?

– Да что бы демону делать в нашей академии!

Хотелось заткнуть себе уши. Потому что лучше бы я этого не слышала. А из-за их разговоров разыгралось нехорошее предчувствие. Слишком много разных странностей. Сначала в нашем городе погибает демон. Потом появляется высокий гость, из-за которого в главный зал созывают всех студентов. Обычно празднования не были столь обязательны. К тому же, я бы поняла, если бы праздновали окончание сессии! Собственно, этот праздник и был назначен на завтра. Но сегодня-то что? Кто заявился в академию, что вызвал такой переполох? И если это демон… Нет, он ведь не может расследовать смерть собрата! Или может?..

Едва на ровном месте не споткнулась от чудовищной мысли. Возникло желание тут же развернуться и сбежать обратно в комнату. Но ведь нельзя! Наверняка ведь проследят за тем, чтобы все студенты хотя бы на открытии празднования побывали. А уж там… главное затеряться в толпе. Остается надеяться, что зря переживаю и зря себя накручиваю. Все пройдет хорошо. Если и поднялся из-за демона переполох, то что кому-то из них делать в нашей академии? Может, это вообще никак между собой не связано.

На выходе из общежития наш поток увеличился, в него плавно вливались остальные. Так и шли целой толпой. Общий зал оказался украшен. Повсюду были развешены цветы, которые распускаются в первые дни лета, и ленточки с поздравлениями. Как ни странно, поздравляли нас с окончанием сессии. Наверное, зал готовили к завтрашнему дню, а сменить тематику попросту не успели. Что тоже, между прочим, странно. С магией избавиться от неуместных поздравлений – дел на полчаса. Ну, максимум на час, учитывая размеры зала. Нет, что-то здесь не сходится. А может, этот высокий гость с тем и пришел, чтобы нас поздравить?

Мы собирались перед сценой. Кто-то подходил ближе. В основном, вперед пропускали старшекурсников и студентов из знатных семей. Я, как всегда, туда не стремилась – устроилась подальше от сцены, возле стены. А через несколько минут, когда уже никакого терпения не хватало, к нам вышел ректор. Зал погрузился в тишину.

– Дорогие студенты! Я рад поздравить вас с окончанием экзаменов, – заговорил Калтон Варрен, наш ректор, мужчина лет сорока с проседью в темных волосах. Облачен он был в торжественную мантию. – Наше празднование должно было состояться завтра, но произошли некоторые изменения. Думаю, два праздничных дня подряд, да еще после экзаменов – это будет уже перебор…

– У-у-у, не-е-ет! Мы не устаем веселиться!

– Два дня загула! Целая неделя! – доносилось с разных сторон из толпы.

Кто бы сомневался. Студенты – это такой народ, который праздновать никогда не устает. И пить тоже не устает.

Калтон Варрен снисходительно улыбнулся.

– Ладно, насчет второго празднования мы еще подумаем. Но сегодня у нас прием в честь высокого гостя. Встречайте: Ирэш ша-Тех.

Я замерла. Дыхание перехватило, кажется, сам воздух загустел и встал поперек горла, когда на сцену вышел он – наш император.


Глава 1.4

Студенты тут же замолчали, заглохли последние улюлюканья и просьбы устроить нам аж целую неделю веселья. Все потрясенно смотрели на высокого гостя, выше которого просто не бывает.

Демон. Даже не высший. Высочайший. Единственный в своем роде демон-дракон. Без крыльев, без рогов, но с чудовищной второй ипостасью. Выглядел он по-настоящему жутко. Красивый мужчина с длинными черными волосами и гордыми, аристократичными чертами лица, вот только во всем его облике чувствовалась смертоносная угроза. Он не пытался нас напугать, ему не требовалось прилагать для этого ни малейших усилий, но все как один чувствовали, что в зал вошла смерть. А его тень, огромная, нечеловеческая и даже не демоническая, вызывала самый настоящий ужас, потому что по стене за спиной императора растянулся дракон. Этот дракон не двигался, но тень выглядела настолько живой, что казалось, в любой момент может сорваться с места и наброситься на кого-нибудь из студентов. Утешало одно – первыми разорвут именно аристократов, это ведь они пробрались поближе к сцене.

 – Хм… Ваше Величество, – Калтон повернулся к императору. – Может быть, теперь, когда все собрались, вы нам сообщите, чем мы обязаны столь высокому…

– Конечно, – перебил Ирэш ша-Тех нашего ректора и выступил вперед. Губы демона растянулись в зловещей улыбке. – Это ведь академия Темного, нашего бога. И основали ее демоны. Я пришел поздравить студентов с окончанием учебного года.

В зале воцарилась такая невероятная тишина, будто все вокруг дышать перестали. Только во все глаза потрясенно смотрели на нашего правителя. И никак не могли поверить в происходящее. А еще даже пошевелиться было страшно. Казалось, стоит издать малейший шорох одеждой – и этот звук разнесется по залу, громовым треском разорвет тишину.

Прошло, наверное, всего несколько секунд, пока мы молчали, а взгляд императора скользил по собравшейся в зале толпе. И внезапно остановился на мне. Я вздрогнула. Глаза демона сверкнули. Сердце забилось с бешеной скоростью. Но не успела я впасть в панику – Ирэш ша-Тех продолжил скользить взглядом по залу. А потом снова улыбнулся и вкрадчиво повелел:

– Веселитесь.

– Да, дорогие студенты, празднование начинается прямо сейчас! Отмечайте окончание учебного года, – тут же подхватил ректор, старательно имитируя радость. Но уверена, стоя рядом с демоном-драконом, никакой радости он не испытывал.

Заиграла музыка. Студенты неуверенно начали расходиться по залу, переговариваться, перешептываться между собой. Кое-кто направился к столикам с напитками и закусками. Мне тоже хотелось смочить пересохшее горло. Дрожащей рукой опрокинула в себя весь сок из стакана и снова бросила нервный взгляд на сцену. Не знаю даже, хорошо это или плохо, но императора на сцене уже не было. Стало еще страшнее. Наверное, это все-таки плохо! Теперь непонятно, где этот демон может оказаться.

Так, нужно срочно что-нибудь придумать. Микелла Фаренс видела, как паршиво я выглядела на экзамене. Вся наша группа – тоже. Значит, можно притвориться, что мне стало совсем плохо, и дальнейшее празднование я просто не потянула.

Ох, надеюсь, мне показалось, будто Ирэш ша-Тех смотрел прямо на меня. Он ведь не мог понять, что я была рядом с высшим демоном в момент его смерти? Или как-то мог даже на таком расстоянии? Мы изучаем демонов, но, по сути, очень мало знаем об их возможностях. А уж демон-дракон, единственный в своем роде… Остается только догадываться, на что он способен.

Дэрш! Если демон на самом деле заметил меня, то это может быть очень и очень плохо.

Мысли нервно запрыгали в голове. Трудно было в них разобраться, но первым делом я решила, что нужно как можно скорее покинуть зал. Возможно, если спрячусь в своей комнате и там отсижусь, ничего страшного не произойдет? Глупости. Какие глупости! Если Ирэш ша-Тех что-то заподозрил, он всю академию теперь перевернет, чтобы добраться до меня. Но ведь остается же еще шанс, что все не так серьезно, что глазами мы встретились совершенно случайно…

Из зала выходила торопливо, но старалась изображать, что чувствую себя не очень хорошо. Во избежание ненужных вопросов. А вот оказавшись в коридоре и убедившись, что никого поблизости нет, тут же сорвалась на бег. Пронеслась по главному корпусу, выскочила на улицу. Свежий воздух слегка остудил разгоряченную голову, помог разобраться в спутанных мыслях и успокоиться.

Ждать и надеяться – значит, подвергать себя еще большей опасности. Я давно убедилась, что просто надежды ни к чему не приводят. А вот если не только надеяться, но еще и что-нибудь делать при этом на пути к тому, что тебе нужно, то добиться желаемого возможно вполне. Шестой курс окончен. Через неделю все студенты и так разъедутся по родителям и родственникам. Я на лето всегда снимала номер в гостевом домике, недорогом, но уже привычном и почти родном. В этот раз просто придется покинуть академию чуть раньше. Решено. Хватаю все свои вещи вместе с накопленными сбережениями и срочно сбегаю!

До корпуса женского общежития добралась быстро. Буквально взлетела по лестнице на третий этаж, где располагалась моя комната. Приложила ладонь к магическому символу, пустила импульс энергии, чтобы защита на комнате распознала меня. Распахнула дверь, переступила порог. И тут кто-то набросился на меня со спины. Магический удар дезориентировал. Кто-то втолкнул меня в комнату и захлопнул дверь.

Из-за магического удара я не смогла удержать равновесие и упала на пол. Правда, тут же собралась и все-таки вскочила на ноги, выставляя щит перед собой.

– Не знаю, как ты в прошлый раз смогла сбежать, но в этот раз у тебя ничего не получится, – со злостью пообещал Эндар Кройтен. В его глазах, как и утром, отчетливо пульсировало желание хорошенько мне отомстить. На лбу, кстати, до сих пор красовался синяк.


Глава 1.5

Проследив за моим взглядом, Эндар разозлился сильнее. Хотя куда уж сильнее. Того и гляди лопнет от переизбытка эмоций. Это, кстати, было бы неплохим решением проблемы. Может, мир стал бы чуточку лучше.

– Почему я не могу свести этот проклятый синяк?! – внезапно выпалил Эндар.

– Ты меня спрашиваешь?

– А кого еще! Это после твоего удара у меня на лбу такая дрянь появилась. Но это же должен был быть простой синяк! Я синяки на раз свожу. Какого дэрша, Лайла? Что ты наворотила?!

 – Я наворотила? Я всего лишь защищалась, когда ты пытался меня изнасиловать!

– Ой, да кто бы говорил об изнасиловании, – Эндар поморщился. – После того, как ты побывала чуть ли не под каждым парнем в нашей академии, еще что-то говоришь об изнасиловании?

Я тоже разозлилась. И незаметно начала вливать чуть больше силы в щит. Прямо как накануне.

Не понимаю, откуда они все это берут! Ну подозревали, что сплю с кем-то, а он мне за это денег подбрасывает. Но с чего вдруг со всеми подряд? Может, я крайне разборчива! Могу себе позволить, потому что желающих за шесть лет учебы набралось действительно много.

– Эй, я теперь вижу, что ты творишь! Совсем за идиота принимаешь? Или забыла, что я – лучший студент на курсе? Ничего у тебя не получится. Я разрушу твой щит в два счета. И ты поплатишься.

Эндар шагнул ко мне, я отступила.

– Ты только перечисли, за что поплачусь. А то как-то неинтересно будет, если я даже не пойму, за что расплачиваюсь.

– Издеваешься?! Ты унизила меня. Посмела отказать.

– А, значит, дело не в синяке? Или все-таки в нем?

– Тварь! За синяк ты будешь ползать у меня на коленях. Но сначала я возьму то, что должен был получить еще вчера.

– Кому должен?

Я подняла уровень защиты на уровень и приготовилась тут же создать взамен щита, который Эндар совершенно точно разрушит, еще один. Может быть, даже по лбу снова заеду. Или нос расквашу. Щит за нападение никто и никогда не примет. Так что пусть Эндар потом только попытается обвинить меня в попытке нападения на аристократическую морду!

Эндар взревел и бросился ко мне. Атаковать не успел. Внезапно еще на полпути он неподвижно застыл. Причем в весьма неудобной, неестественной позе, оторвав одну ногу от пола и слегка наклонившись. Лицо искажено от злости, но тоже почему-то застыло. Только глаза яростью сверкают. Нет, эти глаза определенно не назвать красивыми. Не понимаю, что раньше мне могло в них нравиться.

А в комнату тем временем, остановив Эндара, вошел демон-дракон.

Кажется, у меня задрожали руки, в которых я по-прежнему удерживала магическое плетение. Спина разом взмокла, и вообще… как-то нехорошо сделалось. Потому что я совершенно не понимала, как и что сделал Ирэш ша-Тех. Обычно я могу определить, как сплетаются потоки, как они направляются и каковы их свойства – нас этому учили. Ведь чтобы чему-то противостоять, нужно понять, как это работает. Но сейчас я ощущала только невероятную мощь, исходящую от демона. И больше ничего.

– Молодой человек, – произнес Ирэш ша-Тех, презрительно выделив слово «человек». – Крайне постыдно и жалко склонять девушку к близости подобными грязными методами.

Эндар продолжал бешено сверкать глазами – больше все равно он не мог ничего. А демон-дракон тем временем повернулся ко мне. Кстати говоря, его тень, гигантская такая, драконья, заполнила собой чуть ли не всю комнату. Интересно, если она сейчас раскроет пасть и сомкнет зубы на чьей-нибудь шее, этот кто-то почувствует? Или тень – всего лишь игра света, просто форма у нее необычная?

– Где у вас мужское общежитие? – внезапно спросил император.

Подавившись нелепым «Чего», попыталась торопливо объяснить:

– Если выйти из женского, обойти его с правой стороны и…

Я замялась, потому что в этот момент под взглядом демона обездвиженного Эндара окутал красный дымок, после чего парень мгновенно исчез.

– Неважно, – сказал Ирэш ша-Тех, снова переводя взгляд на меня.

– П-почему? – кажется, я начала заикаться. – Куда? Куда вы его?

– Куда-то отправил. Не так далеко, он по-прежнему на территории академии, – император неопределенно повел плечами.

Ну, учитывая, что скоро начнет темнеть – да, хорошо, что до сих пор на территории академии, потому как она защищена от разнообразных ночных тварей и даже низших демонов. Но у нас в академии тоже есть опасные местечки. Где этих самых тварей содержат, например. А подпускают к ним для тренировки только под строгим контролем преподавателей.

– А вот это тебе ни к чему, – сказал Ирэш ша-Тех. Он даже рукой не повел. Я вообще не поняла, как это произошло, но мой щит дрогнул и тут же рассеялся. – Мы всего лишь поговорим. – Зловеще усмехнувшись, демон добавил: – Пока поговорим.

– Поговорим о чем? – настороженно спросила я, пряча руки за спиной. Уж слишком сильно они дрожали.

– Например, о произошедшем сегодня ночью.

Пока я пыталась не скончаться от ужаса, Ирэш ша-Тех осмотрелся. Комнатка у меня небольшая, но чистая. Темные обои на стенах, ибо считается, что студент непременно что-нибудь запачкает, и наверняка это будет нечто несмываемое, а на темном не так сильно заметно. На моих стенах тоже были подозрительные пятна. Но они просто не стирались, я пыталась, честно! Минимум необходимой мебели: кровать, платяной шкаф и письменный стол со стулом. Дверь в ванную, такую же минималистичную. И, в общем-то, все.

Оценив интерьер, Ирэш ша-Тех едва заметно поморщился. Да, явно не императорские покои, ему в таких и находиться не положено. Но, в конце концов, я его сюда не приглашала. Хотя, если честно, за некрасивые пятна на стенах все-таки стало стыдно. И еще за то, что до сих пор не поблагодарила. А ведь он мне помог. Даже если дальше меня ожидают страшные кары, от Эндара он меня все-таки спас.

– Спасибо, – сказала я. – За то, что вмешались. Оно, конечно, беспокойства не стоило и я бы справилась сама, но все равно спасибо.

М-да, не особо похоже на благодарность. Но, думаю, сойдет. Дэрш, я просто перенервничала!

– Сомневаюсь. Сегодня ты мало, на что способна. Верно? – Ирэш ша-Тех хмыкнул, пронизывая меня внимательным взглядом как будто насквозь. А глаза у него оказались ярко-зеленые. Красивые даже, но хищные, все равно пугающие.


Глава 1.6

– Откуда… с чего вы это взяли?

– Я многое знаю. Вернее, о многом догадываюсь. Присядешь? – предложил он, вероятно заметив, что ноги меня как-то не держат. Ну, не каждый день ко мне в комнату заваливается император! Я даже высших демонов редко видела, не говоря уж о правящем демоне-драконе.

– Спасибо, я постою.

– Лучше сядь. Не хочу, чтобы посреди разговора ты грохнулась в обморок.

Я попятилась, не сводя с него взгляда, и бухнулась на кровать.

– Прекрасно. – Ирэш ша-Тех снова окинул взглядом комнату, но, видимо, решил, что его императорской заднице… ну, то есть, его императорскому Величеству в такой убогой обстановке не найдется ни одной подходящей горизонтальной поверхности. Поэтому остался на месте стоять и продолжил: – Как тебя зовут?

– Лайла.

– Что ж, Лайла. Полагаю, в этой академии учат не зря и ты наслышана о способностях высших демонов. Я вижу два возможных варианта дальнейшего развития нашей ситуации. Или ты четко, честно отвечаешь на мои вопросы, или я, чтобы не тратить зря время, вытряхиваю все воспоминания из твоей головы. Но тебе это однозначно не понравится. А если учесть твое состояние, проваляешься в постели не меньше недели.

Внутри похолодело. Ирэш ша-Тех одним своим видом способен наводить ужас, а уж то, что он говорит…

Похоже, я вляпалась. Очень сильно вляпалась.

Стараясь не выдавать эмоций, неуверенно кивнула.

– Этой ночью ты встретила высшего демона. Рассказывай во всех подробностях, что произошло.

– Я припозднилась, спешила обратно в академию. По пути на меня напал демон…

– Напал? – глаза императора блеснули, как будто он вышел на след и готов схватить меня за шкирку, чтобы вытрясти всю правду.

Я торопливо продолжила:

– Мне так показалось. Он выскочил из-за угла, я ничего сообразить не успела. Распорол мне руку, а потом под ногами что-то взорвалось. Мы упали в яму, которая, кажется, образовалась от этого взрыва. Потом он схватил меня за руку, и ко мне как будто его магия полилась. А потом я от боли потеряла сознание.

Чуть помолчав, Ирэш ша-Тех потребовал:

– Дальше.

– Когда я очнулась, он был уже мертв. Честное слово! Я проверила. Не дышал, пульса не было, сердце не билось. Я… просто растерялась. И мне было очень плохо. С трудом, уже под утро выбралась из ямы. Я даже магией толком воспользоваться не смогла.

Похоже, следы своей крови все-таки плохо затерла. То ли магия и на этом меня подвела, то ли Ирэш ша-Тех слишком хорош и сумел заметить даже мельчайшие остаточные следы.

Не знаю пока, зачем ему это нужно, однако, судя по всему, Ирэш ша-Тех узнал о гибели своего подчиненного. Затем нашел следы. Что именно я там побывала, сходу определить не смог. Но следы привели его в академию. Уже здесь, встретившись со мной взглядом, он понял, что это я ему нужна. И все равно не понимаю, как он определил на таком расстоянии! Я ведь далеко от сцены стояла, очень далеко, да еще в такой толпе… Там мешанина из энергий должна была быть! Как из этого можно было вычленить нужные нотки?

– И ты решила никому не сообщать о гибели высшего демона?

– Но ведь его же нашли… – не выдержав его взгляд, отвела глаза. – Я испугалась.

– Это все?

– Да.

– Понятно, – сухо констатировал демон. Помолчал какое-то время.

Я, между прочим, чуть с ума не сошла, гадая, уж не казнят ли меня за то, что оказалась не в то время и не в том месте, а потом даже не удосужилась сообщить о чудовищном происшествии. За нападение на высшего демона полагается смерть. Ну, правда, как правило, приговор исполняется без суда и следствия прямо на месте тем самым демоном, ибо напасть на высшего – это самоубийство. А вот то, что я просто сбежала. Не представляю, что теперь будет!

Наконец Ирэш ша-Тех произнес:

– О планах на лето тебе придется забыть. Ты отправляешься в мой замок.

– Что?.. – просипела я, разом лишившись голоса.

– Послушай меня… Лайла, – во взгляде императора появилось предостережение. – Волей случая ты влезла куда не следовало. И забрала то, что тебе не полагалось.

Ох, а вот это уже плохо. Кто-то сошел с ума и ограбил бездыханного демона? Не хватало еще повесить это на меня!

– Ваше Величество! Но я ничего не крала!

– Неужели? – он невесело усмехнулся.

– Да! Только пульс проверила. И сердцебиение в груди, и дыхание… Я даже его одежду не трогала.

– Конечно. Ты не крала, просто взяла.

Я потрясла головой. Ничего не понимаю.

– Более того, у тебя не было выбора. Но это не отменяет самого главного: у тебя находится то, что тебе не принадлежит. И придется это вернуть.

– Я не понимаю!

– Магия, Лайла.

– Что?

– Ты забрала у высшего магию.

Я вспомнила эти потоки. Они лились ко мне от демона, проникали под кожу, впитывались где-то глубоко внутри меня.

– Получается… он отдал мне свою магию? Но зачем?

– Слишком много вопросов, – на лице Ирэша ша-Тех промелькнуло недовольство. – Все, что тебе нужно знать, это что ты отправляешься ко мне в замок и будешь находиться там до тех пор, пока не вернешь мне магию моего подданного.

– Значит, потом вы меня отпустите?

– На все четыре стороны.

Что-то как-то… Меня ответ демона не вдохновил.

– А как я смогу вернуть магию? Ни разу не слышала о том, чтобы ее можно было передавать.

– Слишком много вопросов. Собирайся. У тебя пять минут.

Я подскочила.

– Пять минут? Да вы издеваетесь?! – и тут же осеклась под грозным взглядом. – Извините… Нервы. Может быть, дадите мне хотя бы пару дней? Мне нужно все собрать, подготовить.

– Считаешь, у меня в замке не найдется всего необходимого? – Ирэш ша-Тех многозначительно окинул взглядом скромный интерьер.

– Есть вещи, которые дороги мне.

Он молчал долго. Мне уже хотелось взвыть, когда император ответил:

– Два дня. У тебя будет два дня, чтобы свыкнуться с мыслью и собрать все «дорогое».

С этими словами демона окутал красный дымок, и он исчез, оставив меня наедине с растрепанными чувствами.


Глава 2.1

Не понимаю. Вот просто не понимаю, почему он дает время для того, чтобы свыкнуться с мыслью. Ведь если так подумать, то ничего же страшного не происходит? К бедной студентке заявляется сам император и говорит ей, что забирает в свой замок на какое-то время, причем не навсегда, отпустить потом обещал. Ничего же страшного, правда? Но только не для меня!

Для меня это катастрофа. Я столько лет скрывалась, скрывала свою метку, искала в библиотеке академии возможность избежать чудовищной участи, на которую меня обрекли «любящие» родители. Не сдавалась, надеялась. И все окажется впустую, потому что незадолго до своего восемнадцатилетия повстречала высшего демона, который вдруг решил подохнуть, а напоследок влил в меня свою магию? Дэрш. Зачем он это сделал? А главное, что теперь делать мне?

Не знаю, как будет проходить это возвращение магии. Но, видимо, не быстро, если о планах на лето, как сказал Ирэш ша-Тех, придется забыть. Уверена в одном: за это время император обнаружит на мне метку другого демона. И по достижении совершеннолетия, которое уже близко, сдаст владельцу. А я этого не хочу! Я так боролась. Терпела все издевки, держала в секрете незаконные магические подработки и училась, училась, училась! Лишь бы обрести силу, лишь бы найти возможность скрыться от демона, когда метка станет активной.

И что теперь? После всех стараний оказаться в лапах императора? Пока я буду пытаться вернуть ему магию высшего демона, он совершенно точно узнает об этой метке. Я и так скрываю ее не без труда. А там… он узнает. Этого допустить ни в коем случае нельзя. Я выторговала себе два дня. И за это время должна сбежать.

Первым делом пришлось позаботиться о том, чтобы не умереть с голоду. Когда паника немного улеглась, я вдруг поняла, что с утра сгрызла только два яблока и больше ничего. Ну, еще сок влила в себя. Возвращаться на празднование не хотелось, но увы, на данный момент это единственное место, где еду можно раздобыть бесплатно. А деньги нужно беречь. Они теперь понадобятся не только на комнатку в гостевом домике, но и на заказ экипажа до соседнего города. А лучше вообще уплыть на другой конец мира!

До слез обидно оставлять лучшую академию империи, но возвращаться сюда уже нельзя. И диплом мне, соответственно, никто не выдаст. Значит, придется продолжать только незаконные магические подработки, на которых много не заработаешь, даже на жизнь едва ли хватит. Но что еще делать? Подумаю об этом потом. Сейчас самое главное – это сбежать от императора. Ведь он… не отпустит меня на все четыре стороны. После того, как Ирэш ша-Тех обнаружит на мне метку, дорога будет одна – к тому демону, который эту метку поставил. Таков закон империи. И уж точно этот закон не нарушит сам император.

В главном зале ребята вовсю веселились. В какой-то момент преподаватели традиционно оставили студентов одних, и те наконец разошлись, даже алкоголь повытаскивали из тайников. Пожалуй, это значит, что император покинул академию. При нем преподаватели уж точно не позволили бы студентам творить, что им вздумается.

На меня в разгаре веселья никто внимания не обращал. Так что я без помех подкрепилась. Вынести запасы еды незаметно было сложнее. Но все же лучше прямо сейчас, пока все веселятся, чем завтра из столовой. Воспользовалась магией, чтобы скрыть свои действия. Легкое искажение реальности – нечего им смотреть, как запихиваю еду в свою сумку. Раньше столь незначительное искажение давалось проще. Сейчас я снова взмокла. Ох, надеюсь, мне нужно просто хорошенько отдохнуть, чтобы восстановиться.

Потому что если Ирэш ша-Тех прав, неизвестно еще, как повлияет наличие во мне посторонней магии, к тому же, высшего демона! Остается лишь молиться Темному, чтобы она не помешала пользоваться привычными заклинаниями.

Покинуть академию решила завтра утром. После завтрака, чтобы, опять же, хоть немного сэкономить деньги. Хорошо, до темноты будет достаточно времени, чтобы уехать от города подальше.

Спала как убитая. Не отвлекали ни сны, ни тревожные мысли. Все уже было решено, по крайней мере, на ближайшее будущее. Жалеть буду потом. А сейчас главное, что за ночь успела отдохнуть. На завтрак наверняка придет мало народу – слишком рано, все будут отсыпаться после вчерашнего празднования. Это хорошо. Нужно снова взять сумку и сложить туда еще немного еды. Пару пирожков хотя бы. Подкреплюсь ими в дороге.

Уже собиралась выходить, когда в дверь забарабанили.

– Открывай! Нам нужно поговорить!

Я замерла. Проклятье. Эндар, опять!

– Открывай немедленно! Я знаю, ты уже не спишь!

Вот и что делать? Столкновение с Эндаром мне сейчас совершенно ни к чему. За ночь я отдохнула и, в принципе, к бою готова. Но время! Очень жалко тратить время на этого придурка. А в том, что Эндар – придурок, я как-то уже не сомневаюсь. Ничем не лучше остальных. Только притворялся, потому что, видимо, еще надеялся получить за это благодарность. Исключительно в постели.

Лихорадочно осмотревшись, остановила взгляд на окне. Ну а что? Третий этаж – не так уж страшно. Этажи, конечно, высокие. Можно в лепешку расшибиться, если сорваться. Но я же студентка шестого курса! Мы тут не крестиком вышивали, должна справиться.

Первым делом, конечно, проверила, не сбоит ли магия. Произнесла заклинание левитации, вдохнула в него магию и приподнялась над полом. Так и подплыла по воздуху к окну. Пока никаких сбоев, магия работала, как положено. Вдохновившись успехом, уверенно распахнула окно и забралась на подоконник. М-да, высота впечатляет. Но ничего, все получится. Мне нужно только аккуратно спустить себя на землю, это не так уж сложно.

Дверь снова сотряслась от удара. Нет, Эндар ее не выломает, но мне ведь в столовую пора! А через него проходить – только время тратить, помешает ведь, потребует опять возмездия за ущемленное самолюбие и синяк на лбу. Кстати, вот действительно интересный вопрос, почему этот синяк не сводится. Или, может, Эндар уже с ним разобрался?

– Лайла, давай поговорим!

Я снова произнесла заклинание и сиганула с подоконника в открытое окно. Дальше действовала быстро. Спустившись к земле, рванула бегом в столовую. Набрала на поднос кучу еды. Устроилась в дальнем уголке пустующей столовой, чтобы не привлекать внимание немногочисленных студентов. Немного поела, остальное незаметно затолкала в сумку. Так. Теперь снова в комнату – собрать вещи и валить из академии, из города, подальше от демонической проблемы!

О Темный… За что ты так со мной?

Я затормозила перед дверью в свою комнату. А рядом с ней, как ни странно, обнаружился Эндар.

– Лайла? Ты все это время в столовой была? – удивился он.

Эндар? Ты все это время барабанил в мою дверь? Я-то думала, не дождался, ушел! Еще и дверь в мою комнату находится сразу за поворотом. Иначе я бы заметила раньше и, возможно, успела повернуть назад, прежде чем заметит Эндар.

– Что ты здесь делаешь? – спросила я, старательно сохраняя спокойствие.

Прямо скажем, Эндар выглядел отвратительно. Я удивлялась, как он умудрился встать в такую рань, но ответ оказался прост: он не ложился. Видимо, не спал всю ночь. Вчерашняя мятая одежда, чем-то уже запачканная. Судя по запаху, чем-то алкогольным. Такое же мятое, как и одежда, лицо. Взъерошенные, спутанные волосы. Ну и синяк в довершение картины никуда не делся. Наоборот, кажется, приобрел еще более насыщенные, глубокие оттенки.

– Достала ты меня. Вот что, – ухмыльнулся он, резко выбрасывая руку вперед.

А в руке у него был зажат заранее откупоренный флакон с зельем. Я отступила назад, возводя перед собой магический щит. Ядовито-синяя жидкость выплеснулась из флакона и еще в воздухе подозрительно зашипела. Я узнала ее. Но было уже поздно. Создать другой щит, единственный, который способен защитить от этого зелья, не успевала никак.

Но в этот момент произошло что-то невероятное. Жидкость застыла в воздухе, так и не долетев до меня. Мой щит почему-то рассеялся, а я снова ничего не почувствовала, как… когда это делал Ирэш ша-Тех! Эндар потрясенно замер. А спустя мгновение, когда в красном дымке посреди коридора появился демон-дракон, стало ясно, что не только от потрясения замер Эндар. Магия. Снова.


Глава 2.2

Синие глаза метали возмущенные молнии. Правда, до тех пор, пока не встретились с глазами императора. Идиотом Эндар все же не был и расставаться с жизнью, когда впереди в ней столько хорошего для богатенького и одаренного отпрыска знатной семьи, явно не хотел.

– Похоже, в прошлый раз предостережения было недостаточно, – заметил Ирэш ша-Тех, глядя Эндару прямо в глаза. Говорил при этом демон совершенно спокойно, вот только получалось зловеще. Даже мне сделалось жутко. – Ты простоишь здесь два дня. Можешь, конечно, попробовать снять путы магии, лучший студент шестого курса, но у тебя ничего не получится. Как и у преподавателей.

Это что же получается? Демон собирается оставить его здесь до тех пор, пока не заберет меня в свой замок?!

Ирэш ша-Тех повернулся ко мне. Я сглотнула, потому что при этом повернулась и драконья голова его тени.

– Есть еще опасности, о которых мне следует знать? Тебя здесь на каждом шагу пытаются убить?

– Не убить… – пролепетала я. – Только…

– Только изуродовать, – за меня закончил демон-дракон, потому что я этого произнести не смогла.

Кстати говоря, капли зелья по-прежнему висели в воздухе. И по ним легко было определить, что это такое. Одно из немногих зелий, способное разъедать именно магию. Так что мой щит здесь бы не помог. Ясное дело, зелье разъедает не любые магические плетения, иначе его состав был бы засекречен, и раздобыть его не смог бы даже Эндар Кройтен. По крайней мере, уж точно не для того, чтобы притащить его в академию и потратить на меня. Однако мой щит не выдержал бы совершенно точно. А полностью защититься до того, как первые капли доберутся до меня, я никак не успевала.

Физическую материю зелье разъедает гораздо хуже, чем магическую. Но таки разъедает. И вся эта жидкость летела мне прямиком в лицо.

Я содрогнулась. На этот раз не из-за пугающего присутствия демона-дракона. Задрожала от осознания того, что едва не произошло. И от этих ран избавиться не так-то просто, потому что зелье разъедает магию! Целебную в том числе. Пришлось бы сводить язвы иным путем, другими зельями. Только это могло занять длительное время.

Эндар Кройтен на самом деле намеревался меня изуродовать.

– Собирайся. Я заберу тебя прямо сейчас, – произнес Ирэш ша-Тех, внимательно наблюдавший за мной. Капли зелья в воздухе тем временем бесследно растворились.

Я тут же опомнилась. Отступила от него.

– Нет! Пожалуйста. Я еще не готова. Больше ничего страшного не произойдет. Никто на меня не нападет.

Нельзя, ни в коем случае нельзя допустить, чтобы он забрал меня прямо сейчас! Потому что из его замка сбежать у меня уже вряд ли получится. Есть только один шанс. Один шанс, который нельзя упускать.

Какое-то время Ирэш ша-Тех всматривался в мое испуганное лицо. Наконец неохотно согласился:

– Ладно. Но еще один подобный инцидент – и я забираю тебя сразу же.

Я кивнула. Демона начал окутывать красный дымок, но тут я сообразила еще кое-что.

– Подождите!

– Что? – недовольно спросил он. Однако дымок рассеялся.

– А вы… не могли бы убрать куда-нибудь Эндара?

– Куда-нибудь? – переспросил Ирэш ша-Тех, вздернув бровь.

– Ну, например, к нему в комнату. Просто если у моих дверей начнется паломничество из студентов и преподавателей, которые пытаются его освободить… Да мне же прохода не дадут! На допрос отволокут. Обвинят, в конце концов, в нападении.

Тяжелый взгляд демона-дракона, казалось, пронизывал насквозь.

– Вряд ли они обвинят тебя. Ты учишься недостаточно хорошо, чтобы расправиться с лучшим студентом академии.

Значит, уже навел справки. Значит, теперь знает обо мне ровно то, что знают остальные. Ничего, и это тоже переживу. Подумаешь, император считает, будто я за деньги сплю со всеми подряд! Сейчас важнее другое.

– Но его найдут у моей двери… Может, хотя бы передвинем?

Я изобразила умоляющий взгляд. Ну же, ну пожалуйста… Как я сбегать-то буду, если Эндар все слышит и видит, просто пошевелиться не может?

– Ладно. Веди к его комнате.

А не знаю я, где комната Эндара. Но это не проблема! По пути спросим.

– Пойдемте.

Едва не подпрыгивая от нервного нетерпения, поспешила к лестнице, а затем – на выход из женского общежития. По пути оглядывалась постоянно, проверяла, идет ли Ирэш ша-Тех за мной. Шел. И Эндара на нити магии волок за собой. Впрочем, магия его не ощущалась. Но результат был на лицо: застывший Эндар чинно плыл вслед за императором.

Было очень странно. Странно идти по двору академии в компании с императором и не способным пошевелиться Эндаром. К этому времени некоторые студенты уже начали выползать на улицу. Проветриться, освежиться после вчерашнего празднования. В общем, свидетелей нашему шествию, как назло, оказалось предостаточно. Все спотыкались на ровном месте, останавливались и потрясенно, кое-кто даже с раскрытыми ртами, смотрели на нас.

А мы что? Мы ничего. Я шла, показывая дорогу к мужскому общежитию. Император Ирэш ша-Тех шел, отставая от меня на полшага. Позади прямо по воздуху за нами плыл обездвиженный Эндар.

Ну, по крайней мере, с таким количеством свидетелей лично у меня точно никаких проблем не возникнет. А против императора, ясное дело, никто слова не скажет.

Дэрш! Почему дорога такая длинная? Раньше она казалась значительно короче.

Когда мы уже почти добрались до мужского общежития, во дворе появился ректор. Вытаращив глаза, припустил к нам.

– Ирэш ша-Тех, Ваше Величество!

Только этого еще не хватало. Мы остановились. Дождались ректора.

– Ваше Величество! Что происходит?

– Студент Эндар Кройтен напал на вашу студентку Лайлу. Поскольку мне важно, чтобы Лайла поступила в мое распоряжение в целости и сохранности, Эндар Кройтен будет наказан, – невозмутимо пояснил император, хотя, в принципе, был не обязан. Он в своем праве и может хоть похитить Эндара, хоть убить на глазах у всех. Как и меня. И всех остальных… Ирэш ша-Тех жестко добавил: – Раз уж руководство академии не удосужилось проследить за порядком.

Несчастный ректор пошел нездоровыми пятнами.

– Мы… мы обязательно его накажем. Студенты не должны вредить друг другу.

– Наказывайте через два дня. А эти два дня он простоит в магических оковах. И, раз уж вы, Калтон, так вовремя здесь появились, полагаю, вы сами сможете доставить студента в его комнату.

– Д-да, конечно…

Ирэш ша-Тех перевел взгляд на меня. Кажется, в этот момент на меня посмотрели вообще все. И ректор, и студенты, и даже Эндар.

– Надеюсь, вы, Лайла, проблемами с памятью не страдаете, и мне не нужно повторять все то, что уже говорил?

– Я помню. Спасибо, – я невольно поежилась.

– Прекрасно. – С этими словами Ирэш ша-Тех призвал магию и, окутанный красным дымком, исчез.


Глава 2.3

К сожалению, все это подпортило мои планы. До самого вечера меня чуть ли не пытали, выясняя подробности! Зачем я понадобилась императору, что ему нужно и почему он столь жестоко обошелся с таким чудесным и замечательным Эндаром Кройтеном. На что я, порядком утомившаяся за день, уже не выдержав, ответила: «Вы осуждаете действия Его Величества?» Ректор сразу пыл поубавил. Просчитывал, наверное, насколько я важна императору и не захочет ли он наказать всю академию за плохое обращение со мной. С одной стороны, кто я такая, чтобы за меня вступался сам император? А с другой стороны, все видели, что действительно вступался.

Но я строила из себя дурочку, разводила руками и повторяла, что сама понятия не имею, что ему от меня понадобилось. Правда, очень хотелось соврать, мол, на самом деле я его двоюродная племянница, наконец-то обретенная. К счастью, от шутки удержалась. Мало ли, слухи поползут. Не приведи Темный, доползут и до императора. Он же тогда меня на кусочки порвет! Ну, наверное. И при этом бровью даже не поведет. Такое уж жуткое впечатление он производит.

Наконец ректору пришлось меня отпустить. Ни одного ответа он не получил.

На улице уже стемнело, и побег пришлось отложить на завтра. Не хотелось при первом же шаге за порог академии попасться на зуб какой-нибудь твари.

Остается последний день, отведенный мне на то, «чтобы смириться». Завтра все должно пройти, как задумано, потому что другого шанса уже не будет. А сегодня я пополнила запасы еды, насколько это возможно, собрала необходимые вещи. Все вместе заняло три сумки – две старые и рваные пришлось зашивать.

В итоге оказалось слишком тяжело, поэтому единственное платье в своем гардеробе решила оставить. Оно мне уже вряд ли понадобится, но места занимает немало, да и тяжести добавляет. Так что обойдусь. Гораздо важнее – удобная одежда, мелкие принадлежности для личной гигиены и, конечно же, деньги, все мои сбережения, которых не так уж много, однако на первое время должно хватить. А как обустроюсь на новом месте, постараюсь заработать. Магов без диплома нанимают гораздо реже и менее охотно, чем магов с дипломом или хотя бы студентов со специальным разрешением на практику. Платят таким тоже значительно меньше. Но ведь это лучше, чем ничего. Прорвусь как-нибудь. Справлюсь. Не в первый раз возникают проблемы.

К сожалению, недостатков в моем плане огромное множество. Вот как, например, Ирэш ша-Тех понял, что мне угрожает опасность? Для этого есть несколько заклинаний, это такие маячки, которые прикрепляются к ауре носителя, за которым необходимо следить. Я пыталась почувствовать хоть какое-нибудь изменение в своей ауре, но не получилось. Нас учили распознавать маячки. А я, мало того, что не заметила, как он был установлен, не смогла обнаружить его и теперь, когда совершенно точно знала, что маячок должен быть.

Получается, если мне будет угрожать опасность, Ирэш ша-Тех тут же меня обнаружит! А в том, что опасностей будет немало, я не сомневаюсь.

Но выход все же нашла. Гораздо более затратный и менее надежный, чем уничтожение маячка. Пришлось поработать над аурой – уплотнить ее поверхность так, чтобы не пропускала сквозь себя часть магической энергии. Не всю, конечно. Однако именно сигналы маячка должна заблокировать. Я сама, например, тоже не смогу ни с кем связаться, но мне это и не нужно, все равно никто не поможет.

Выложилась почти на полную. Сама не ожидала, что это будет так тяжело, но моя же собственная аура как будто слушалась меня неохотно. Неужели магия, полученная от демона, мешает? Как бы это не привело к более серьезным последствиям. Но разберусь с этим позже. Придется разобраться.

На этот раз мне никто не помешал. Провозилась, конечно, дольше запланированного, зато никто больше не караулил под дверью. Сначала я изобразила, что отправилась гулять по территории академии, а потом незаметно выскользнула через калитку на улицу.

Когда замок академии с многочисленными корпусами-пристройками скрылся за холмом, с которого я спустилась в низину на дорогу, ведущую к городу, позволила себе перейти с шага на бег. Теперь нужно поторопиться.

В городе сразу отправилась на поиски экипажа. На лошади, конечно, было бы удобней и быстрее, но их только продают, денег у меня на такую роскошь при всем желании не хватит. Остается только заказывать экипаж. Кучер отвезет меня в соседний город и вернется назад, по пути подхватив кого-нибудь еще.

Академия Темного стоит рядом с одним из четырех самых крупных человеческих городов нашей империи, однако это не столица. Вот до столицы я и решила добраться, но придется совершить несколько длительных остановок, во время которых я смогу заработать на дальнейшее путешествие. Наверное, все лето на это уйдет. Но если успею к началу учебного года, то смогу попытаться поступить в другую академию магии. Как мне это раньше в голову-то не пришло?

Почему бы нет? Совру, что ничего не помню. Не помню, кто я такая и откуда взялась, но, кажется, училась магии. Сдам экзамены и поступлю сразу на седьмой курс. Хотя… нет, одним годом все же придется пожертвовать. Если Ирэш ша-Тех начнет меня активно искать, то вполне может заинтересоваться странной девушкой, которая вдруг появляется у ворот академии со знаниями шестого курса. Да-да, того самого, на котором он меня нашел.

Не все еще потеряно. Я выучусь и получу диплом. Главное – пережить это лето. Потому что не за горами мой день рождения и активация метки, если ничего не предпринять. Плохо, что теперь нет доступа к библиотеке академии, но я за шесть лет ничего в нашей не нашла, так что… нужно искать другие варианты.

Экипаж наняла без проблем. И уже через час выезжала из Малитана – города, где провела последние шесть лет своей жизни. И дальше, еще дальше от города, где родилась. Это путешествие отдалит меня от родных краев на длину почти всей империи.


Глава 2.4

Карета плавно покачивалась. Временами потряхивало, но я все равно отклонилась на спинку и завалилась на бок, прислонившись виском к окну. Устало прикрыла глаза. Нет, все же что-то нужно будет предпринять. Это не просто переутомление. Моя привычная магия дается мне с трудом именно из-за недавно полученной магии демона. Впервые слышу о подобном. И пока не знаю, чего ожидать.

Вместе с легкой дремой ко мне вернулись воспоминания.

Вспоминался родной дом, в котором мне никогда не были рады. Нас четверо детей. И я почему-то самая из них нелюбимая.

«Почему он не забрал тебя сразу!» – последнее, что я услышала от матери, прежде чем сбежать.

Я не хотела уготовленной мне участи. Зато в десять лет обнаружила в себе магические способности, которые скрывала еще два года до поступления в академию. Уверена, меня бы отпустили. Родителям было плевать – они заранее решили мою судьбу. Но поступление в магическую академию сняло бы с них обязанность по моему содержанию. Вот только если бы в академии узнали о моей метке, меня бы не стали учить.

Есть у нас отдельная группа. Студенты, чаще все же студентки, которые предназначены демонам. По большей части их не учат заклинаниям. Им только развивают резерв, чтобы по достижении совершеннолетия отдать их демонам, так сказать, в лучшем виде. У них даже экзамены другие! Важно не умение управляться с заклинаниями. И знания для них тоже не важны – только чтобы хорошо был развит резерв. Ну, мало ли, вдруг демону именно это понадобится. Высшие демоны любят энергию и магию людей.

Я не хотела для себя подобной судьбы. А потому в двенадцать лет собрала немногочисленные вещи, принадлежавшие мне, и сбежала из дома. Уже знала, где родители прячут деньги, и часть из них взяла себе. Не все, конечно. Все забрать не позволила совесть. Их и так было немного, а дома оставались мои брат и сестры. Но я посчитала, что имею право хотя бы на часть этих денег…

До сих пор удивляюсь, как мне почти без приключений удалось добраться до Малитана. Успела за несколько дней до открытия ворот Академии Темного и объявления о наборе новых студентов.

Тощей, грязной двенадцатилетней девчонке, ясное дело, никто бы не позволил снять комнату даже в самой захолустной таверне. Так что четыре дня я провела на улице. На еду деньги еще оставались. И мне было чем заняться. Я пыталась избавиться от метки, оставленной на мне демоном еще в детстве. Если бы при поступлении эту метку обнаружили, я бы оказалась в той самой группе, где не учат магии, а лишь развивают резерв.

Не понимаю до сих пор, как мне удалось. Невероятное везение. Но каким-то образом я еще тогда смогла воздействовать на свою ауру и спрятать метку. Теперь она не ощущается магически. А с обнаженными плечами я из комнаты никогда не выходила. Даже по комнате всегда ходила в такой одежде, чтобы оба плеча закрывались. Потому что на левом красовалась метка демона. Это, в общем-то, еще одна причина, по которой я так перепугалась, когда Эндар начал меня раздевать. Если бы он заметил тогда… это стало бы настоящей катастрофой, крахом всех моих надежд.

Но смогу ли я скрывать эту метку так же, когда мне исполнится восемнадцать? Смогу ли скрывать ее теперь, когда в моем теле демоническая магия? Страшно представить, к чему все это может привести!

Усилием воли заставила себя не думать о плохом. Все равно пока выхода не вижу. Даже не представляю, с какой стороны за это хвататься. Теперь, когда нет доступа в библиотеку академии, информацию взять неоткуда.

Экипаж вовремя прибыл к гостевому двору. Расстояние между городами значительно больше, чем можно преодолеть за день, пока не стемнело. Поэтому между городами подле дорог разбросаны гостевые дворы, где можно переждать ночь под магической защитой. Эта защита, способная оградить от опасных ночных тварей, устанавливается только на дома. Ни кареты, ни, тем более, отдельных людей надежно защитить невозможно. А переплетение магических нитей, запитанное на природные источники, подкрепленное, к тому же, специальными артефактами, которые развешиваются по всему периметру, как раз дает надежную защиту. От ночных тварей – всегда. От низших демонов, увы, защититься можно не везде – такая защита слишком дорога. Вот у нас в академии была.

Впрочем, не так уж часто можно наткнуться на низших демонов. И не всегда это фатально. Неприятно – да. Но по большей части после встречи с низшим демоном люди выживают, в отличие от случаев нападения ночных тварей.

Как я смогла рассмотреть, гостевой двор обладает средней защитой, довольно хорошей, но от низших демонов не убережет. Что ж, будем надеяться, что сегодня ночью никому из низших не взбредет в голову прогуляться по дороге между городами.

Договорившись с возницей о встрече сразу на рассвете, вышла из кареты. Блаженно потянулась, потому что после езды, длившейся полдня, тело неприятно затекло. Вдохнула свежий, уже прохладный воздух. Солнце почти скрылось за горизонтом, но здесь, на гостевом дворе, опасаться нечего. Мы успели.

Двор оказался немаленький и вполне приличный. Большая огороженная территория. И три домика в два-три этажа. Для людей разного достатка, потому что путешественники тоже бывают разные, от бедняков, до богачей аристократов. Я направилась к самому простому домику из трех. Не хотелось тратить больше денег, когда можно сэкономить.

Интерьер внутри выглядел вполне прилично, пусть и небогато. Стены из темного дерева, мебель тоже темная. Выглядело прилично все, кроме контингента. Двое у дальнего столика сидели тихо, о чем-то переговаривались за ужином. Зато посреди зала веселье в компании из четырех человек явно набирало обороты.

Стараясь на них не смотреть, прошла к ближайшему столику в углу.


Глава 2.5

Цены порадовали. Персонал тоже. Пугливый парень как-то с опаской поглядывал на веселую компанию, но мой заказ записал и пообещал принести через десять минут. Оставалось только дождаться, спокойно поужинать и уйти в комнату на втором этаже, ключи от которой мне за небольшую сумму предложили еще на входе.

Но в последнее время мне совсем не везет.

Я даже не удивилась, когда мужики, небритые и какие-то помятые, видимо, от долгого веселья, начали поглядывать в мою сторону и шутить между собой. В принципе, я даже не сомневалась. Мне совершенно точно нужно приобрести плащ с глубоким капюшоном, под которым можно спрятать лицо! Потому что где бы я ни появилась, на меня обращают внимание. И все бы ничего, но внимание это, как правило, выливается в нечто неприятное.

Когда один из них, широкоплечий и высокий, поднялся из-за стола, напряглась. Смотрел мужик в мою сторону, а это явно грозило очередными проблемами. Пьяный глаз мне игриво подмигнул. Мужик сделал шаг, я мысленно обратилась к своей ауре, усилием воли уплотняя ее чуть больше, чем было после недавних манипуляций. Паршиво, что не знаю, как магия императора работает. Но очень надеюсь, что этого уплотнения будет достаточно, чтобы не пропустить к нему сигнал о возникшей опасности.

А вот магией пользоваться нельзя. Дэрш! Если б мне уже принесли ужин, у меня бы был хотя бы обычный нож. Порезать им не получится, но если старательно пилить… А так придется отбиваться без оружия, да еще и без магии. Уверена – узнав о моем побеге, Ирэш ша-Тех перевернет вверх дном всю империю! Ни в коем случае нельзя оставлять следы. Нельзя, чтобы кто-то узнал, что в гостевом дворике появилась девушка с магией.

Дойти до меня мужик не успел. Дорогу ему внезапно перегородил незнакомец со встрепанной шевелюрой. Не такой широкоплечий и не настолько высокий, так что отгородить меня смог только частично, но встал твердо. Я видела только его спину, но даже спина излучала уверенность.

– Не стоит портить девушке вечер. Она устала с дороги, – мягко сказал незнакомец. – Пусть отдыхает.

– Может, с нами отдых ей понравится гораздо больше, – заявил мужик, и его компания хохотнула. – А ты-то кто такой, чтобы говорить за нее? Эй, красавица…

Он высунулся из-за незнакомца, чтобы взглянуть на меня. Даже рукой махнуть попытался. Но не получилось, потому что незнакомец перехватил его руку. Мужик явно собирался возмутиться. Перевел взгляд на незнакомца, уже открыл рот и… внезапно закрыл, испуганно вытаращив глаза.

– Отпусти! – взвизгнул тонко, как девчонка.

Незнакомец не стал его удерживать – тут же выпустил руку. Мужик отшатнулся, налетел задницей на стол, едва не столкнув с него кружки с пивом.

– Эй, ты чего?! Осторожней! – возмутились его собутыльники.

– Там… это… может, пойдем уже отсюда?

– Да что такое?

– Там… там… – он перешел на шепот, и дальнейшее я уже не услышала. Вскоре от их стола раздался недоверчивый смех. Правда, как-то неуверенно прозвучал.

А незнакомец тем временем повернулся ко мне. Надо же, совсем молодой парень. Лет двадцати двух – двадцати четырех, не больше. И не побоялся выступить против этих громил, а ведь их четверо, и каждый из них раза в два шире парня, оказавшегося на удивление худощавым.

– Ваш заказ, – сказал официант, выставляя передо мной тарелку с едой и кружку с морсом.

– Эй, мне тоже принеси, – окликнул его вступившийся за меня парень. – Жаркое и… – глянув на меня, добавил: – И морс.

Я удивленно моргнула. Это что же, при мне пиво брать не захотел?

– Леди, вы не против, если я составлю вам компанию? – спросил парень весело, подходя ко мне.

Сам же только что сказал, что мне нужен отдых. Кстати, ведь был совершенно прав, за день я сильно устала. Но… что-то остановило меня, не позволило прогнать. Может быть, дело в открытой, дружелюбной улыбке. Может, в том, что он за меня заступился. За меня так редко кто-либо заступался. Эндар… ну да, он-то заступался. Зато потом каким гадом оказался! Но этот не успеет ничего натворить. Уж с одним я точно справлюсь даже без магии.

– Присаживайтесь. Только я не леди, не нужно льстить.

– Не леди? Странно. – Не дожидаясь, пока передумаю, занял стул рядом со мной. – Выглядите потрясающе.

– В пыльной, мятой одежде? – я хмыкнула.

– Ну, в долгом пути любая одежда запылится, – он улыбнулся. – Но я вовсе не об одежде. Ведь не она определяет людей. А у вас… лицо необычное. Утонченные, изящные черты…

– Считаете, красивые лица бывают только у аристократов? – я невесело улыбнулась.

– Нет, я вовсе не это имел в виду! – Поняв, что сказал что-то не то, добавил неловко: – Извините.

– Извиняю, – откликнулась я и наконец принялась за ужин.

Какое-то время парень сидел молча. Скорее бы уже ему его порцию принесли, потому что в ожидании он все время смотрел на меня! Я едва не подавилась под этим пристальным взглядом.

– Вы настолько голодны? Не беспокойтесь, скоро принесут.

Чуть не добавила: «А свое не дам все равно».

Парень удивленно моргнул.

– Голоден? Хм… да. Действительно, давно не ел. Как вас зовут?

– Лайла, – я просверлила его недовольным взглядом. Есть хотелось дико! Но мешает же, отвлекает. Не могу есть, когда на меня так внимательно смотрят. Оголодал бедолага, что ли? Как бы слюни на мой ужин не начал пускать!

– Я Дайт. Может, перейдем на «ты»? – он обезоруживающе улыбнулся.

Симпатичный парень. Очень даже. Короткие, встрепанные волосы пшеничного цвета. Чуть заостренные черты лица, но ему идет. Худощавый, но это не делает его каким-то хрупким или слабым, вовсе нет. Скорее, ловким, быстрым. По крайней мере, такое создается впечатление. А глаза у него темно-серые, очень красивые. И улыбка открытая, приветливая.

– Ладно, – разрешила я. – И спасибо, Дайт, что вмешался. Кстати, чем ты напугал его?

– Ничего особенного. Всего лишь крохотная иллюзия. Длинные клыки и красные глаза.

Внутри похолодело. Иллюзия. Все-таки маг. А значит, в случае опасности мне с ним не справиться без применения магии.


Глава 2.6

– Что-то не так? Ты не любишь магов?

– Все в порядке. – Я попыталась взять себя в руки. – Просто… как-то слишком много в своей жизни несправедливости видела. Те, кто сильнее остальных, как правило, этим пользуются.

– Лайла… – произнес он тихо, всматриваясь в мое лицо.

Я смутилась.

– Дай мне нормально поесть! А за помощь я действительно благодарна.

Главное, чтобы эта помощь не обернулась еще большими проблемами. Теперь у меня есть нож, забрызганный мясным соком. Но толку против мага?

– Прости. Я не хотел тебя напугать.

Я удивленно взглянула на него. Извиняется? Правда?

– Тебе незачем извиняться.

– Поверь, мы изучаем магию, чтобы защищать, чтобы помогать людям, а не наоборот.

Ты это нашим аристократам скажи! Откуда вообще такой вылез весь благородный?

К счастью, в этот момент Дайту принесли его заказ, и он на некоторое время заткнулся. Правда, периодически все равно продолжал поглядывать на меня как-то странно. Мало ему, что ли, огромной тарелки жаркого? Свое не отдам, пусть не надеется!

– Куда направляешься? – спросил Дайт, когда разделался со своей порцией мяса. Я к тому моменту неторопливо попивала морс.

– В Фарокс.

Соврала, конечно. Назвала другой город, в который даже не собиралась заезжать. Но он находился ближе всего к Малитану и, в принципе, в том же направлении, в котором выехала я. Только дальше дороги разойдутся в разные стороны.

– Дороги небезопасны даже днем, – заметил Дайт. – Что заставило тебя отправиться в путешествие?

Опять пришлось соврать:

– К родственникам в гости еду.

В принципе, почему бы нет. Города не так уж далеко друг от друга находятся, вполне правдоподобная версия. Но, кажется, Дайт мне почему-то не поверил. Сделалось неловко. Вроде бы хороший парень, а я ему ни слова правды не сказала. Ну, кроме «спасибо за помощь». Вот только Эндар тоже казался мне участливым и благородным. Каков он на самом деле – уже убедилась. Так что ни с того ни с сего поверить симпатичной мордашке с добрыми глазами – последнее дело!

Но дэрш, почему он так странно всматривается в мое лицо?

– А ты куда и зачем едешь? – спросила я, потому что выдерживать этот взгляд стало невозможно. И молчание между нами повисло какое-то слишком уж неловкое.

– В Малитан. По делу.

– Магическому?

– Конечно. Я ведь маг, – Дайт улыбнулся.

– Собираешься активно помогать людям?

– Ты не поверишь, но именно так! – он рассмеялся. – И начал я, похоже, с этого вечера.

Кстати, я только сейчас заметила, что соседний столик опустел. То ли мужик, который собрался ко мне приставать, убедил своих дружков, что Дайт – это монстр, скрывающийся под личиной человека, то ли просто надоело сидеть здесь и решили перенести веселье в другое место. Но со двора, кажется, звуков не доносилось.

– Мне пора.

Я собиралась уже встать из-за столика, но Дайт внезапно накрыл мою руку своей.

– Подожди...

Столкнувшись с моим недовольным взглядом, руку все же отдернул.

– Может быть, подскажешь, как тебя найти в Фароксе?

Что-то странное уловила в его глазах, но не смогла понять что.

– Зачем?

– Затем, чтобы я мог тебя найти?

– Ты ведь собирался в Малитан.

– Ну и что? – он неопределенно повел плечами. – Может быть, я надолго там не задержусь. А в Фароксе теперь обязательно побываю.

Я все же поднялась из-за стола.

– Поверь, тебе это не нужно.

Я вытащила из кармана монеты – ровно столько, сколько стоил ужин – и собиралась бросить их на стол, но Дайт снова поймал мою руку. На удивление бережно, как будто даже нежно. Продолжая удерживать, обхватил мою кисть и заставил сжать в ладони монетки. Все это время Дайт не отводил взгляда от моего лица.

– Я заплачу.

– Что тебе от меня нужно? – тихо спросила я.

Где-то глубоко внутри меня забилась паника. Потому что я вспоминала заботливое заступничество Эндара. Он всегда мне нравился, всегда казался таким обходительным, галантным, благородным. Но в итоге оказалось, что он, как и остальные, всего лишь хотел затащить меня в постель, а на деле даже не уважал.

Дайт тоже не может делать все это просто так. Ему что-то от меня нужно, наверняка!

– Лайла, я не хотел тебя напугать, – тихо сказал он. – Если бы мог, я бы поехал вместе с тобой прямо сейчас. Чтобы больше никто не смел причинить тебе боль. Ведь кто-то обидел тебя, я вижу. Но проклятый долг… Я должен ехать в Малитан. Сейчас должен. Но, может быть, потом…

– Вот и езжай в Малитан, – сказала я, высвобождая руку из его пальцев. – Спасибо, что помог. Но на этом все. Не нужно меня преследовать, не нужно ничего обещать. Искать меня тоже не нужно. Я вовсе не беспомощная девочка, которая не сможет о себе позаботиться.

– Да, ты не беспомощная, – сказал он, задумчиво всматриваясь в мое лицо.

А меня начал раздражать этот пристальный взгляд!

– Доброй ночи, – бросила я, наконец отворачиваясь от него. И уже боковым зрением уловила что-то странное. Будто лицо Дайта дрогнуло. Само лицо не изменилось, а вот его волосы внезапно выросли до плеч и посветлели. Нет, наверное, показалось! Такого просто быть не может. Простым людям не позволяется ходить с длинными волосами – это привилегия высокого лорда и его сыновей. Ну, еще все демоны ходят с длинными волосами, но они же демоны, у них так принято.

Резко обернувшись, поймала на себе растерянный взгляд Дайта. Но главное, что с волосами все было в порядке – короткие, встрепанные. Мне просто показалось.

Больше не глядя на него, поспешила на второй этаж к своей комнате.

Кажется, он хотел помочь мне донести сумки, но не рискнул навязываться. А в своей комнате я захлопнула дверь и облегченно вздохнула. Какие странные ощущения вызывает этот Дайтон. Странные, непонятные. Однако мне сейчас некогда думать об этом. Нужно ложиться спать, потому что завтра отправляемся в путь уже на рассвете.

Ополоснувшись под душем и умывшись, я залезла в пижаму – шорты и футболку – и вышла из ванной комнаты. Если честно, в этот момент я вполне могла скончаться от ужаса, разом закончив все свои мучения. Потому что посреди комнаты стоял Ирэш ша-Тех. Тяжелый взгляд тут же пригвоздил меня к месту.

– Так ты пыталась свыкнуться с мыслью о проживании в императорском замке? – Он многозначительно обвел взглядом крайне скромную обстановку комнатки. – Пожалуй, на контрасте с этим действительно может помочь.

Больше Ирэш ша-Тех не сказал ничего. Я ответить тоже не успела. Нас обоих окутал красный дымок, а потом я ощутила, как пол ушел из-под ног. Меня будто наизнанку вывернуло! Но спустя мгновение отвратительных ощущений под ногами снова появилась опора и пространство вокруг стабилизировалось.

Демона-дракона рядом со мной не было – он не счел нужным продолжать разговор, просто сделал по-своему.


Глава 3.1

Одинокая настольная лампа в форме подсвечника с двумя свечами освещала комнату. Комната оказалась огромной, поэтому света одной лампы не хватало и по углам скопились особенно густые, зловещие тени. Впрочем, были здесь и другие лампы, просто, видимо, Ирэш ша-Тех не счел нужным их включить. Забросил меня в комнату – и ладно. Спасибо, что не в кромешную темноту, иначе я бы точно что-нибудь сбила или впечаталась носом в шкаф. До него, правда, довольно-таки далеко. Комната на самом деле огромная.

Не двигаясь с места, я осмотрелась. Стены, обитые светлой тканью, кажется, серебристой. Мебель белых и серых цветов расставлена вдоль стен, а потому в центре много свободного, абсолютно пустого пространства. Даже гигантская кровать в этих просторах кажется не такой уж гигантской. Еще здесь обнаружились две тумбы, широченный и высоченный платяной шкаф и трюмо. Мое внимание привлекли две двери.

После короткой встречи с императором я валилась с ног от усталости. Казалось, он все силы из меня выжал. А может, просто обидно, что я так готовилась, так старалась – и ничего не получилось! Не получилось сбежать. Не получилось спастись от возможных последствий. Все оказалось бесполезно, все мои старания. И даже три сумки, так старательно собранные, остались в комнатке гостевого дома. Стою вот теперь посреди спальни в замке императора, в одних шортах и футболке. Больше ничего нет со мной, даже деньги остались там, очень и очень далеко. Потому что императорский замок находится в другой части империи.

Я бы прямо сейчас завалилась спать, потому что сил совсем не осталось. Но не могла так просто позволить себе заснуть, пока не разобралась, где нахожусь и что вокруг меня. Поэтому отправилась исследовать обе двери. За одной обнаружился балкон. Правда, на улице ничего особо рассмотреть не удалось. Небо, звезды. А здесь, на земле, пышные кроны деревьев. Ну и все, в общем-то, в темноте больше ничего не видно.

За второй дверью нашла приемную, из которой вело сразу несколько дверей. Одна – заперта. Судя по тому, что нигде не нашла выхода в коридор, именно она туда и вела. Просто, видимо, Ирэш ша-Тех решил, что хватит для меня на сегодня свободы. А может быть, вообще хватит.

Еще в моих покоях была гостиная, отличающаяся от приемной более уютной обстановкой и большим количеством мебели. Даже полки с книгами нашлись. К ним я подскочила с предвкушением и почти сразу разочаровалась. Любовные романы. Да он издевается?! Хоть бы магическую теорию оставил, раз уж утащил меня из магической академии, а не из института благородных девиц. Есть и такие, для определенного слоя аристократок, которые не обладают магическими способностями.

Вскоре мне надоело таскаться с лампой, а где включается свет, я так и не нашла. Поэтому поставила лампу на столик и дальше передвигалась, управляя зависшими в воздухе магическими огоньками, которые сама же сотворила. Удобно, между прочим. Нужно – направлю вперед. Нужно – заставлю в глубинах шкафа покружить, чтобы все там рассмотреть.

Ну а помимо гостиной и приемной в моих покоях была, конечно же, ванная. Большая, я таких еще не видела. У меня в академии все было скромненько. У богатых студентов, конечно, иначе. Вот только посмотреть на это ни разу случая не представилось. Что бы кто ни думал, я ни разу ни одно предложение на «посетить богатые покои» не приняла. И самоуважение не позволяло, и понимание, что никогда и ни перед кем не смогу раздеться, если не хочу, чтобы меня тут же отправили к демону, который оставил на моем плече метку. А этого я совершенно точно не хочу! И сейчас что-нибудь придумаю. Найду выход, обязательно.

В конце концов, до моего совершеннолетия еще осталось немного времени. Может быть, я смогу отдать Ирэшу ша-Тех эту проклятую демоническую магию раньше. А потом он отпустит меня, как и обещал. Ведь ему, наверное, даже в голову не придет, что я посмею скрываться от демона, которому принадлежу! И тогда удастся воплотить в жизнь прежний план. В Академию Темного, к сожалению, возвращаться нельзя. Она, конечно, лучшая в империи, но не единственная. Есть и другие. Поступлю в другую, притворившись, будто потеряла память.

Я сжала руки в кулаки, зажмурилась и попыталась восстановить дыхание. Переволновалась от всех этих мыслей. Даже на какой-то миг стало себя настолько жалко, что захотелось расплакаться.

Все было бы в разы проще, если бы не метка, если бы меня не пообещали демону. И все было бы не так плохо, если бы два дня назад я не наткнулась на умирающего высшего.

Как же все сложно. Но я не сдамся. Не перестану бороться.

Момент слабости прошел. Я открыла глаза и направилась обратно в спальню. Пора отдохнуть. Может быть, на свежую голову еще что-нибудь полезное придумаю. А пока – спать.

Я была уже на полпути к кровати – кстати говоря, путь это был неблизкий, здесь такие просторы – когда замок внезапно сотрясся. Неподалеку что-то прогрохотало. Я перепугалась, тут же пригнулась, создавая над собой щит, потому как показалось, что сейчас рухнут стены. Не рухнули. Потряслись немного, и все прекратилось. Какое-то время я еще ждала продолжения. Оно действительно случилось: снова странный грохот, как будто неподалеку кто-то выламывает стену! После этого воцарилась тишина. Я сидела на полу, ждала. Пять минут. Десять. Не выдержала, осторожно поднялась, с опаской выглядывая из-за щита. Вроде бы ничего страшного не происходит. Только мои же огоньки нервно закрутились вокруг.

Я бегом подскочила к двери, ведущей, по моим предположениям, в коридор. Проверила на всякий случай: заперта по-прежнему. Так, ладно. Переводим дыхание, успокаиваемся и обратно в спальню.

Больше ничего не громыхало. Уже лежа в постели, с опаской прислушивалась. Готовилась в любой момент прикрыться щитом или даже атаковать. Но все вокруг было спокойно. Ничто не нарушало ночную тишину, и постепенно я все же погрузилась в сон.


Глава 3.2

Утром меня разбудил незнакомый женский голос, чуть ли не над ухом раздавшийся:

– Ваш завтрак.

Правда, прозвучало это так, будто вместо завтрака мне сейчас с размаху воткнут в живот кинжал, а потом еще глотку перережут. Для верности.

В общем, перепугалась я и тут же вскочила, создавая щит. От меня отпрянула демоница. О Темный. Высшая!

– Осторожней! Если бы я это расплескала из-за тебя, ты бы сейчас все и затирала! – воскликнула она возмущенно.

Проморгавшись – а то спросонья вообще ничего не осознавала – увидела в ее руках поднос. Вероятно, с завтраком. Почудившегося мне кинжала не было. Если только в фартуке спрятан, дожидается своего часа?

Потрясла головой, чтобы отогнать бредовые мысли. Соображать вроде бы стала лучше, но сюрреалистичная картина никуда не делась. Стройная, юная, с небольшими рожками на голове. Почему-то без крыльев, но совершенно точно демоница. В фартуке прислуги, с подносом в руках. Служанка – высшая демоница! Безумие какое-то. И она принесла мне завтрак. Хотя, судя по яростному взгляду, с большим удовольствием забила бы меня до смерти этим подносом.

Высшая демоница, которую заставили прислуживать человеческой девушке. Ничего удивительного, что она возмущена.

Почти бросив на тумбу поднос, демоница выпрямилась и прожгла меня взглядом, в котором мне так и виделось множество пыток. Больше она ничего не сказала. Развернувшись, направилась к выходу.

Какое-то время я так и смотрела ей вслед. Высшая демоница, прислуживающая мне… Мне принесла завтрак служанка, но высшая демоница! В голове не укладывается. Такими темпами меня тут прислуга прикопает, прежде чем император успеет разобраться с магией.

От еды отказываться не стала. Интересно, повар знал, что готовит для человека? Или он просто готовил на всех, а мне от этого чуток отщипнули? Но, как бы там ни было, в замке демонов не стоит терять бдительность. Прежде чем завтракать, я всю еду обнюхала и осторожно проверила на вкус. Яды мы изучали. А нюх у меня всегда был чутким, и большую часть ядов я умудрялась определять именно по запаху.

Вроде бы не отравлено. Можно есть!

Дожевывала последний кусок булки с повидлом, когда где-то неподалеку вдруг раздался чудовищный грохот и замок снова сотрясся. Как результат – кусок ускакал не в то горло, а я подпрыгнула и опрокинула на себя поднос с остатками завтрака. Оставался только чай. Зато теперь он был повсюду: на моей одежде, на одеяле, на простыне и даже немного на полу.

Следующие пару минут мне было плевать на все. Плевать, даже если разрушится замок, потому что я кашляла, краснела, роняла слезы и пыталась спасти свою жизнь. Я в императорском замке, кишащем демонами, а помру от куска булки? Издевательство какое-то! Вот и старалась не допустить печальной кончины. Откашлявшись немного, опрокинула в себя остатки чая – осталась пара капель на дне завалившегося набок чайничка.

Когда угроза смерти миновала, перевела дыхание. Уф, кажется, обошлось. Еще поживем. Замок к тому времени трястись перестал, и в комнате стояла звенящая тишина. Хотя, может, это у меня в ушах звенело.

Осмотрела печальный вид. Все забрызгано чаем. Желтые пятна продолжают расплываться, растекаться. А если вспомнить слова служанки…

Я вздохнула и принялась за очистку. Каждый маг знает набор необходимых бытовых заклинаний, которые существенно облегчают жизнь. На них упор, конечно, не делается, но два курса нам прочитали. Даже практический зачет принимали.

Одним из таких заклинаний я и воспользовалась, избавляя ткань от чайных пятен. Но поскольку приходилось держать ладонь прямо над тем местом, которое очищаешь, сначала разобралась с постельным бельем. С футболкой и шортами сложнее. Очень не хотелось их снимать в замке, который в любой момент может рухнуть. Но что поделать? Водить ладонью, из которой бьют магические разряды, по себе – вариант не из лучших.

Сначала шорты стянула с себя. Затем – футболку. Осталась в одних трусах. Сверху голое тело ничто не прикрывало. Я же после водных процедур одевалась, уже ко сну готовилась, когда Ирэш появился! В общем, все остальное осталось в той же комнате гостиного двора.

Первым делом почему-то решила почистить шорты. А до футболки добраться не успела. Потому что очередной грохот раздался совсем близко, замок снова сотрясся. А потом в мою комнату, пробив стену и тем самым раза в два расширив дверной проем, влетел монстр. Огромный такой, похожий на помесь волка с носорогом – мифическим животным, которых, вроде как, и не существовало никогда. Не знаю насчет мифических носорогов, но передо мной стоял самый настоящий, живее всех живых, монстр.

Метра два ростом, мощного телосложения. На лапах – огромные когти. Кожа покрыта короткой темно-серой шерстью. Морда вроде как волчья, но мощнее в разы, да еще огромным рогом на носу увенчанная. Шея короче, чем у волка, и толще, к тому же, раза в три.

И вот этот монстр ворвался ко мне в спальню. Замерев посреди комнаты, смотрел на меня красными глазами с вертикальными зрачками. Смотрел и пыхтел, тяжело дыша. Того и гляди набросится, чтобы насадить на гигантский рог.

А я была столь потрясена, что даже щит выставить забыла. Только грязной футболкой прикрылась, как будто зверю есть какое-то дело до человеческих прелестей. Но, как выяснилось спустя жуткое, наполненное моим ужасом и пыхтением этого монстра мгновение, прикрылась не зря. Потому что в комнату вслед за монстром влетел парень. В одной руке он держал недоеденный пирожок. Вторую при виде меня запустил в и без того встрепанные волосы.

– Дела-а-а, – протянул он.

В этот момент монстр пошевелился. Сделал ко мне неуверенный шаг. Я взвизгнула и отгородилась от него футболкой.

– Нельзя! Кому сказал? Не трогать гостью! – парень шлепнул монстра пирожком по голове. Сделал это зря. Потому что монстр тут же завертел головой, отыскал импровизированную дубинку, вцепился в нее зубами и заглотил прежде, чем парень успел что-либо предпринять.

Снова почесав макушку, демон повернулся ко мне.

– Не бойся. Он тебя не обидит. А… почему ты голая?


Глава 3.3

– Я не голая! Я прикрытая. Ты же ничего не видишь? – с подозрением прищурилась.

Незаметно глянула на левое плечо. Все в порядке, волосы хорошо закрывают проклятую метку. Но все равно из-за этого чувствовала себя совсем уязвимо.

– Не, все самое интересное закрыто. Но все же почему ты держишь футболку в руках? Она же грязная.

Какой-то абсурдный разговор получается.

– А что ты предлагаешь с ней сделать?

– Выбросить в корзину. В ванной наверняка стоит. Служанки потом постирают.

Ну, кому постирают. А мне, скорее, на голову натянут и ею придушат. К тому же, футболка у меня единственная. В чем ходить-то буду, пока стирают? Вот тогда вопрос «Почему ты голая» будет очень кстати.

Я покосилась на монстра.

– Он точно не тронет?

– Не, он безобидный. И очень добродушный. Только излишне эмоциональный.

Уточнять, с какими эмоциями он выламывает стены, желания не возникло.

– Ты не мог бы выйти? Я оденусь.

– Да, конечно.

– И монстра своего забери.

– Ну, это сложнее будет…

– Чего?

– Да ты не переживай. Я сейчас пока дыры в стенах залатаю, а то у тебя тут через все покои насквозь проход в коридор образовался. Потом за ним вернусь.

– Что?!

– Вот только не кричи. Этого Крачи точно не любит.

– Крачи?..

Но демон меня уже не слышал. На ходу призывая магию, скрылся в соседней комнате. Я перевела взгляд на монстра. Тот продолжал смотреть на меня. Кажется, с любопытством. Или мне почудилось? Всхрапнув, Крачи выпустил из ноздрей зеленоватый дым. Я нервно закашлялась. Не от дыма – тот рассеялся раньше, чем долетел до меня. Просто соседство с таким вот Крачи как-то напрягает. На занятиях успела насмотреться на разных монстров. Но этот не похож ни на одного из тех, кого видела раньше. Вообще никакой классификации не поддается! Что это за существо такое непонятное?

Ладно, мысли отложим на потом. А футболку надо бы все же почистить.

Не переставая поглядывать на Крачи, прикрылась уголком одеяла. Неловко было оставаться голой даже при этом монстре. Но теперь, когда неподалеку разгуливал демон, опасалась еще и за метку. Нельзя, чтобы он ее увидел. Торопливо очистила футболку заклинанием и тут же натянула на себя. Уф, обошлось. Правда, пока одевалась, отвлеклась. И едва не заорала, когда чуть ли не лицом уткнулась в морду Крачи. Как только успел так близко подобраться?! Такой гигант не может передвигаться беззвучно. Вот просто не может!

– Чего тебе надо?

Монстр, конечно же, не ответил. Только носом поводил, как будто принюхивался. И выглядел при этом на редкость задумчиво. Правда, сойти с ума от догадок и предположений я не успела.

– Эй, к тебе можно? Оделась? – раздалось из-за двери. Хм, действительно залатал ведь дыру. И дверь на место поставил. Хочется верить, что теперь в порядке все покои, а не только дверь в спальню.

– Можно. Но я выйду к тебе.

Крачи последовал за мной. Несмотря на все опасения, в дверной проем он вполне протискивался, и дополнительные расширения не требовались. Это, наверное, он ко мне слишком спешил и не вписался…

С облегчением отметила, что приемная цела. Никаких дыр в стенах больше не было.

– Что произошло? Кто этот Крачи? И… да, что здесь творится?!

Крачи у меня над плечом недовольно всхрапнул. Я подпрыгнула и едва не угодила в его подбородок. А когда на меня повалил зеленый дым из его ноздрей, задержала на всякий случай дыхание и отодвинулась от монстра подальше.

– Я же предупреждал, – заметил парень. – Не надо повышать голос. Крачи – волкорог. Особая порода, крайне чувствительная к магии. Он может находиться на одном конце замка, а уловить постороннюю магию в противоположном конце.

– Не понимаю. Зачем?

– Затем, что это замок императора.

Но, не уловив в моем взгляде понимания, парень вздохнул и все же пояснил:

– В замке императора много народу. И большинство из них плетет какие-нибудь интриги. Не всегда против императора. Чаще между собой, друг против друга. Кому-то злая тетушка не угодила, кому-то любовник изменил… В общем, много всего понамешано. И почему-то все они считают, что замок императора – самое лучшее место для того, чтобы провернуть какую-нибудь магическую гадость. А император этого не любит. К тому же, все-таки бывает, когда гадость замышляется против него. Вот для этого нужен Крачи. Он способен почувствовать любое проявление магии. И тут же мчится туда, ничего не видя перед собой и прошибая стены. Я здесь работаю вместе с Крачи. Желательно, конечно, предотвращать разломы. Но не всегда успеваю. Тогда нужно просто вовремя исправлять за ним. А сегодня предотвратить не успел. Я завтракал! – и демон вперил в меня обвиняющий взгляд.

Я не впечатлилась. Пожав плечами, заметила:

– Я тоже завтракала. А потом от переизбытка эмоций подавилась и чуть не умерла.

Демон слегка побледнел.

– С тобой все в порядке?

– Да. Чуть не считается. Жива же.

– Ну, ты это… поосторожней все-таки. Его Величество говорил, что если с тобой что-нибудь случится, он мне голову открутит. Велел сегодня же утром прийти и познакомить с Крачи.

– Познакомил…

– Да не так все должно было пройти! Когда в замке появляется кто-то новый, я привожу к нему Крачи и поясняю, что вот на его магию можно не реагировать. Если, конечно эта магия не несет в себе опасности. А ты воспользовалась магией раньше. Я не успел его остановить!

А мне вспомнилось, что накануне вечером, хотя, наверное, уже ночью, когда Ирэш закинул меня в эти покои, тоже магию применяла. Вызвала магические огоньки, чтобы не таскаться со светильником. И как раз после этого впервые услышала грохот. Выходит, Крачи еще тогда отреагировал на мою магию? Но, наверное, парень решил, что ночью заваливаться ко мне все же не стоит, поэтому дожидался утра. Как выяснилось, лучше бы не ждал. Стены целее были бы. И мои нервы тоже.

Я присмотрелась к парню. Молодой. Но какого-то странного вида. Опять же, без крыльев, зато с небольшими рожками. Странно. Я таких демонов никогда не видела. И нам о них почему-то не рассказывали. Но если нет крыльев, может быть, это уже не высшие, а какие-нибудь другие? Не низшие точно – те вообще на людей не сильно похожи.

А так парень симпатичный. Светлая кожа, синие глаза, каштановые волосы длиной до плеч. Рожки очень милые, совсем небольшие. Одет в светлый камзол, совершенно чистый, и не скажешь даже, что пару минут назад дыры в стенах заделывал.

– А что Крачи делает с теми, кто применяет, по его мнению, враждебную магию? – поинтересовалась я.

Представилось, как со всего разбегу, выломав очередную стену, он набрасывается на попавшего под подозрения гостя и вонзает в него рог. Брр, жуткая картина. Он же насквозь так проткнет!

– Обездвиживает. У него на конце рога парализующий яд. Действует всего несколько минут, но за это время я успеваю разобраться в произошедшем. Ну, а дальше поступаю в зависимости от того, что все же произошло. Поэтому кончик рога Крачи трогать не рекомендую.

Да я вообще не собиралась его трогать!


Глава 3.4

– Меня, кстати, Варек зовут, – спохватился парень. – Ты можешь не представляться, твое имя знаю. Не понимаю только, что ты у нас делаешь?

– На данный момент стою с тобой посреди комнаты, разговариваю. Приятно познакомиться, Варек.

– Что разговариваешь, это я заметил. Но Его Величество никогда раньше не приглашал в свой замок людей.

– Так меня он тоже не приглашал.

Против воли притащил, перед фактом поставил. Что угодно, но только не «приглашал».

– Разве?.. – на лице Варека возникло недоумение.

Я поспешила сменить тему:

– Слушай, Варек, мне, конечно, неловко задавать подобный вопрос, но… кто ты такой?

– Кхм… в смысле?

– Нам рассказывали о низших демонах. О высших. У высших вроде как есть не только рога, но и крылья. О демоне-драконе, единственном в своем роде, нашем императоре, конечно, тоже рассказывали. Но у тебя нет крыльев. Я не могу понять, как… – я замялась, пытаясь подобрать слово.

– Как меня классифицировать? – Варек расплылся в улыбке.

– Что-то вроде того.

– А вам ничего не рассказывали, потому что мы с людьми не пересекаемся. Ты первая.

Честно говоря, несмотря на внешнюю беспечность демона, меня такое начало насторожило. Они не пересекаются с людьми, нам о них не рассказывали, мы не знали об их существовании, и тут я такая раскрыла тайну. Просто замечательно! Надеюсь, меня отсюда выпустят живой?

– Давай я объясню. А то ты, похоже, совсем ничего не понимаешь. – Демон осмотрелся по сторонам, подошел к ближайшему креслу и плюхнулся в него.

Я опустилась на пуфик – их в приемной было больше всего – и грустно воззрилась на Варека.

– Эй, Лайла, с тобой все в порядке?

– Просто думаю, что после того, как ты мне все объяснишь, меня прикопают под ближайшим деревом.

Хотя, скорее, душу высосут. Говорят, высшие демоны очень любят это дело. А у нас тут имеется как минимум один самый-самый высший и крайне мной недовольный.

– Да ничего с тобой не сделают. Нет, ну на самом деле, я понятия не имею, что Его Величеству от тебя потребовалось, но если уж он что-то страшное и замышляет, то это не будет зависеть, знаешь ты о существовании демонов прислужников или нет.

В общем-то, он прав. У меня и без этого какие-то мрачноватые перспективы.

– Значит, такие, как ты, называются прислужниками?

– Да. Есть низшие, как ты и сказала. Есть высшие. Есть демон-дракон. А еще есть демоны прислужники. Это я и все остальные слуги в замке. Мы никогда не встанем на одну ступень с высшими и всегда будем им только прислуживать. Но зато, в отличие от низших, мы не столь агрессивны, легко вписываемся в общество высших и, в общем, мы – идеальная прислуга.

Надо же, Варек говорил об участи прислуги совершенно спокойно, даже легко. Без тени сожаления. Похоже, его такая судьба устраивала и не вызывала ни отторжения, ни обиды на несправедливость. Каково это – родиться тем, кто всегда будет прислуживать?

Отчасти я могу его понять. Меня судьба тоже не баловала. Мою жизнь расписали, и ничего хорошего в ней не предвиделось. Вот только я сбежала от этого. По крайней мере, попыталась. И до сих пор бегу. Если мне удастся стать магом и получить диплом, то я поднимусь. О меня больше не будут вытирать ноги. А здесь… получается, даже выбора нет, ни малейшей возможности что-то изменить. Это метку можно скрыть. А крылья, чтобы выдать себя за высшего демона, не приделаешь.

Я уже и так все поняла. Но не могла не спросить:

– Ты не жалеешь?

– Нет, – он пожал плечами. – А чего тут жалеть? Прилетает, конечно, от Его Величества, когда замок трясется. Один раз Крачи ворвался в его спальню, когда они там вместе с любовницей развлекались. Шуму было!

От упоминания постельных развлечений императора стало неловко. Как о таком вообще можно рассказывать?! Не о каком-то рядовом демоне. Об императоре! Но дэрш, любопытно ведь. В общем, я не удержалась от вопроса:

– А что они там такого делали, что Крачи счел это опасным?..

– О, это очень любопытная история. За ними подглядывала другая демоница, и вот она-то применяла магию. Сначала неведомо как обнаружила тайный ход в стене. А потом применила маскировочную магию, потому что испугалась, что ее все равно обнаружат. Думаю, если бы Крачи не вмешался, Его Величество действительно заметил бы… Он у нас невероятный. Хотя… может, он был слишком увлечен… В общем, получилось как получилось. Крачи воспринимает маскировочную магию как попытку скрыть что-то опасное. Или подслушать, например. В любом случае, ничего хорошего от маскировки ждать не приходится. Ну, и ворвался в комнату и выломал стену, в глубинах которой пряталась эта демоница. Его Величество, конечно, лютовал. Но в итоге разобрались, и Его Величество даже признал, что мы с Крачи молодцы.

Голова кругом, безумие в этом замке зашкаливает. И, наверное, из-за этого зашкаливающего безумия у меня в мыслях что-то щелкнуло. Ибо не сошлось одно с другим.

 – А люди у вас не прислуживают? Я слышала, что высшие берут людей себе в услужение!

– Конечно, берут. Сама же знаешь, у нас в империи смешанное население и есть разные города. Есть человеческие города, у них вон даже свой высокий лорд есть. Демоны, конечно, захаживают. Особенно низшие. Но не так часто. Есть города, где уживаются и демоны, и люди. Вот там именно люди прислуживают высшим. А есть закрытые города, куда людей не пускают. Ты слышала, чтобы хоть один человек побывал в столице империи?

– Слышала. Ходят слухи. Правда, без конкретики. Никто еще не подтверждал. Кто якобы оттуда вернулся, держит язык за зубами. Ну и… я сейчас как раз в столице. Разве нет?

– Да. Ты. Ты одна из немногих исключений. Бывают у нас люди, но очень редко. А уж чтобы вернулись, не убил никто… – Заметив мой потрясенный взгляд, Варек тут же попытался исправить ситуацию: – Но ты не беспокойся, в замке тебе ничего не угрожает. Мы с Крачи не допустим. Так вот, если кто из людей здесь и побывал, то на него накладывается клятва о неразглашении. На самом деле, не знаю, почему мы такие секретные. Но демоны прислужники служат высшим как раз в таких городах, куда людям ходу нет. Теперь разобралась?

– Да. Спасибо, – ошарашенно сказала я. А ведь на самом деле многое стало понятно. Странно только, что Варек со мной всем этим поделился.

– Так. Ладно. Ты меня извини, но нам с Крачи пора. Не стоит на одном месте засиживаться. Нужно замок патрулировать, безопасность обеспечивать.

Варек поднялся. Поманив Крачи рукой, направился к выходу из комнаты. Крачи послушно последовал за ним. И ведь беззвучно двигался, совершенно! Кто бы мог подумать.

– Варек…

– Что? – он обернулся.

– Почему ты так со мной нормально разговариваешь? – Он удивленно моргнул. Пришлось пояснить: – Не хамишь, не смотришь свысока.

– А… так ты ведь гостья Его Величества. И он сказал, что голову за тебя открутит. Значит, важна. Да и нормальная ты девчонка, чего тебе хамить?

Я улыбнулась. От его слов стало неожиданно приятно.

– Спасибо!

– Свидимся, – пообещал Варек и вышел.

Оставалось только надеяться, что не так бурно, как в этот раз. Пусть хотя бы стены останутся целы.


Глава 4.1

После ухода Варека я внезапно поняла одну важную вещь. Дверь открыта! Та самая дверь, которая ведет в коридор, теперь открыта! Он ведь ее не запирал. То ли забыл, то ли сегодня меня и вправду не собирались держать взаперти.

Первым порывом было отправиться на разведку сразу же. Потом вспомнила, что я в одной футболке и шортах. Притормозила немного. Я, конечно, могу и так по замку расхаживать. Иных вариантов просто нет. Или есть?

Без особой надежды заглянула в огромный платяной шкаф. Увы, он оказался пуст. Да и кто бы озаботился одеждой для меня? И все бы ничего, но пол в коридоре наверняка холодный, а у меня даже обуви нет! Футболка и шорты. Все. А ноги босые.

Какое-то время безрезультатно металась по комнате. Все думала, что бы такое на ноги намотать, но кроме как «нарвать простыню на тряпочки и повязать ею ступни» иных вариантов не придумала. Потрясла головой, понимая, что получается какой-то бред. И для начала решила просто выглянуть за дверь. Хоть посмотреть, что там такое. Вдруг весь пол застлан коврами.

Увы. То, что я увидела за дверью, было самым настоящим замком. Каменные стены и каменный пол. Узкие окна вдоль одной стены. Вдоль другой – факелы, сейчас не работающие, потому что кое-какой свет все же проникал через окна. Разве что ширина коридора порадовала, а то я уж думала, что в замках они должны быть узкими из-за широких стен с потайными ходами. Судя по рассказу Варека, потайные ходы здесь действительно имеются. Но раз и коридоры широкие… не представляю, насколько этот замок огромен!

И тут я уловила в конце коридора какое-то движение. Испугавшись, захлопнула дверь. Вскоре услышала торопливый цокот каблучков. И с каждым мигом этот цокот приближался. Кажется, это ко мне. Я успела усесться на пуфике и принять задумчивый вид, когда дверь распахнулась с такой силой, что ударилась о стену. В приемную разъяренным ураганом ворвалась демоница.

– Ты! Это все ты виновата! – она ткнула в мою сторону пальцем.

Невероятно красивая демоница. Умопомрачительная фигура с пышной грудью, тонкой талией и женственными бедрами. Черные, гладкие, блестящие волосы достигают середины бедер. Нежная светлая кожа и ярко-фиолетовые глаза с длинными ресницами. На голове – изящные черные рога. А за спиной – кожистые, наполовину раскрытые крылья. Даже они показывали на меня обвинительно.

Кажется, в тот момент, когда демоница ворвалась ко мне в комнату, она ничего перед собой не видела от ярости, застилающей глаза. Но теперь все же присмотрелась. И потрясенно выдохнула:

– Что? Человек? Как он мог польститься на это?! – и тут же брезгливо поморщилась.

Я поднялась с пуфика. Просто невежливо сидеть, когда высшая демоница стоит. При виде моей одежды ее лицо скривилось еще больше.

– Это невозможно!

– Невозможно что? И он, который польстился – это кто? – уточнила я осторожно.

– Да я… я готова была разорвать тебя на кусочки, пока не увидела! Но это невозможно, – демоница растерянно помотала головой. – Или все-таки… это тебя Ирэш притащил сегодня ночью к нам в замок?

Надо же, как любопытно. Ирэш. Да еще «к нам в замок». Кажется, начинаю понимать, почему демоница так разозлилась.

Ответила все так же осторожно:

– Вероятно, возникла некоторая путаница…

А то если скажу, что да, меня, вдруг таки набросится и разорвет на кусочки, как планировала?

– Вероятно, – кивнула она. Осмотрела внимательно приемную. Потом снова перевела взгляд на меня. – Но раньше я тебя здесь не видела. Кто такая и что делаешь в замке императора? Он ведь даже в слуги людей не берет.

Вот как бы так аккуратненько, чтобы лишний раз не нервировать…

Я печально вздохнула и признала, разводя руками:

– Сама не понимаю, как так получилось и что Его Величеству от меня потребовалось.

– То есть как не понимаешь? – она с подозрением прищурилась.

– Приволок в замок, даже не спросил…

Договорить я не успела. Потому что срочно пришлось выкрикивать короткое заклинание и вызывать щит попрочней. Демоница оскалилась и рванула ко мне, замахиваясь острыми, длинными коготками.

– Ах ты дрянь, ну я тебе покажу! Покажу, как заглядываться на моего императора!

Я отскочила от нее, прикрываясь щитом. Во второй бросок демоница все же не промахнулась, но ее когти скользнули по щиту. Раздался мерзкий скрежет, демоница взвыла и только сильнее разозлилась.

– Как он мог! Кувыркаться с мерзкой человечкой! Ты – мерзкая дрянь, пустое место! Ну, я тебе покажу! Все патлы выдерну и зубы прорежу, чтобы он в твою сторону даже не смотрел!

– Да не смотрел он на меня, не смотрел!

– В темноте, да? Смотреть противно, а как в постели кувыркаться, так это ничего, и так сойдет?! Меня променял на дешевую шавку!

Я убегала, прикрываясь щитом. Демоница гонялась за мной и размахивала когтистыми руками. Пару раз я даже дверью пыталась прикрыться, но демоница была в такой ярости, что попросту сорвала с петель несчастную дверь. К счастью, щит пока проломить ей не удавалось. Уж не знаю, почему она не использовала магию. Хотя, наверное, потому что щит, как защита, допустим, а на попытку его проломить, вполне возможно, примчится Крачи вместе с Вареком.

Но от разгаданной загадки мне легче не стало. Наоборот, держаться становилось все труднее. Она меня загоняла. Попросту загоняла, потому что демоны выносливее в разы!

– Пор-рву, изур-родую! – кричала она.

– Да успокойтесь, пожалуйста! Я не собираюсь уводить вашего императора!

– А с кем он сегодня всю ночь кувыркался? Приволок какую-то девку и всю ночь с ней, только с ней! Скажи еще, что это не ты была.

– Не я! Точно не я!

– М-да?..

Демоница остановилась так же внезапно, как и набросилась на меня. Я воспользовалась ситуацией и усилила щит на четверть уровня. Правда, он и без того сил немало сожрал, но оно того определенно стоило. Ни с волосами, ни с зубами расставаться не хотелось. И даже с красотой я не хотела расставаться. Пусть, конечно, из-за нее часто возникают проблемы, но мне самой как-то приятней в зеркало смотреть.

Воспользовавшись ситуацией, пыталась отдышаться.

– Так. Ты в этом замке не останешься, – заключила демоница. – Мне здесь такие конкурентки не нужны. Если Ирэша потянуло на извращения – тем более. Собирайся и выметайся немедленно.

Ну да. Демон и человек в одной постели – это и вправду какое-то извращение. Не припомню, чтобы такое когда-либо было. А если и было, то не афишировалось, ибо позор. Для демона, естественно.

Стоп. Она сказала «выметайся»?!


Глава 4.2

– Ну, чего стоишь? – поторопила демоница. – У тебя десять минут. Отсчет пошел!

– Понимаете, тут какое дело. Мне не в чем уходить. Даже обуви нет.

Ее взгляд опустился к ногам вслед за моим. Увидев, что стою босая, демоница поморщилась.

– Что за нелепость. Где Ирэш тебя подобрал…

– Послушайте! Я не собираюсь с вами спорить и согласна убраться из этого замка. Но мне не в чем. Так получилось, что вся моя одежда… как бы так сказать… Осталась в другом месте. И даже обувь.

– Одежда? В другом месте? – глаза демоницы зловеще сузились.

– Это не то, о чем вы подумали! Но представьте, сколько вопросов возникнет, если я пойду по замку босиком. Еще и в футболке с шортами.

Скользнув по мне оценивающим взглядом, демоница недовольно заключила:

– Наглая девка.

Я развела руками. Мол, и рада бы не наглеть, но иного варианта нет.

– Ладно. Будет тебе одежда. Жди здесь! – Остановившись на пороге, пригрозила: – Только не чуди. Позовешь кого-нибудь на помощь, а уж если Ирэша… тебе потом мало не покажется. Сделаю все, что обещала.

Я заверила, что на помощь звать не буду. Еще бы, кто на моем месте отказался бы от возможности сбежать! Хочет выставить меня из замка? Да пожалуйста! Только рада буду.

Через пять минут демоница вернулась, швырнула в меня… платье и босоножки. Платье! Она просто издевается? Как я бегать и скрываться буду в платье? А до своих вещей уже наверняка добраться не смогу. Во-первых, в другой части империи остались. Во-вторых, после суток, которые я оплатила, мои вещи, скорее всего, просто выкинули из номера. А деньги, естественно, присвоили. В ближайшее время у меня даже не будет возможности обзавестись более удобной одеждой.

Столкнувшись с взглядом демоницы, поняла, что спорить бесполезно. Лучше молчать. Целее буду.

Я ушла в спальню и там по-быстрому переоделась. М-да. Платье, конечно, впечатляет. Черное, обтягивающее, все прелести фигуры демонстрирует, а мне, между прочим, тоже есть чем похвастаться. Не хуже, чем у демоницы. Разве что грудь капельку поменьше, но мужчин это не останавливало в попытках затащить меня в постель. К счастью, рукав оказался три четверти и метку демона скрыл.

Застегнув босоножки, покрутилась перед зеркалом. Шикарно. В таком только на праздничный прием идти. А не сбегать из демонического замка! Как демоница вообще собралась это провернуть? Да если она сейчас скажет: «Иди на выход», меня ж наверняка завернут обратно через пару шагов. Не думаю, что Ирэш не предупредил насчет меня охрану. Все же я в этом замке пленница.

Нельзя позволить демонице запороть мой побег!

Когда я вернулась в приемную, она окинула меня оценивающим взглядом. Хмыкнула как-то странно.

– Для человечки очень даже неплохо. Все равно не понимаю, с чего вдруг Ирэша потянуло на такие извращения. Ну ничего. Сегодня ночью я вправлю ему мозги. – Усмехнулась. – И не только мозги. Пойдем.

Она направилась к выходу.

– Постойте! Вы что же, собираетесь провести меня именно так?

– А что не так? – она обернулась.

– Ну… боюсь, меня не пропустят.

– С чего это?

– Подозреваю, охране дан приказ не выпускать меня. – Заметив скептический взгляд демоницы, добавила: – Понимаете, я очень сопротивлялась тому, чтобы оказаться в этом замке. Вот, думаю, Его Величество перестраховался, чтобы я не сбежала.

Демоница выгнула бровь.

– Как у вас все запутанно … – фыркнула она. – Двойное извращение!

Не знаю, поверила мне или нет, или просто решила не рисковать, но демоница снова отправилась на поиски одежды для меня. Я очень надеялась приобрести что-нибудь более ли менее удобное. И, в принципе, надежды оправдались. Частично. Когда я надела предложенный плащ и глянула на себя в зеркало, дыхание перехватило. Дэрш. Это я? Точно-точно я? Даже в платье, подаренном Эндаром, я не выглядела настолько привлекательно. А этот черный плащик с белыми вставками и аккуратным капюшоном добавил в образ манящей загадочности. Учитывая, что плащ доходил только до колена, впечатление создавалось невероятное. На ноги я тоже никогда не жаловалась.

Демоница что-то невнятно хмыкнула и неодобрительно покачала головой.

– Пойдем быстрее. Проведу тебя ходом, о котором мало кто знает.

Она шла первой. Я следовала за ней, на всякий случай изучая обстановку и запоминая дорогу. Ну, мало ли. Вдруг пригодится. Но очень надеюсь, что все пройдет хорошо, и больше в этом замке я никогда не появлюсь.

Конечно, я понимала, что маячок не делся никуда. Помнится, Ирэш ша-Тех появился, когда я вышла из душа. Получается, отследил каким-то образом, несмотря на отсутствие опасности. Наверное, я неправильно определила свойства маячка. Но, может быть, пока император не захочет специально меня отследить, он не узнает, что я покинула замок. А там найду укромный уголок и снова постараюсь заблокировать сигналы маячка. Да просто грех не воспользоваться ситуацией, когда побег организовывает сама любовница императора!

Мы успели сделать несколько поворотов и даже спуститься по лестнице, когда на кого-то наткнулись. Демоница внезапно остановилась, я чуть не врезалась ей в спину, но вовремя затормозила.

– Эй, кто это с тобой? – буркнул, кажется, охранник.

Я притихла за спиной демоницы, но все равно рассмотрела часть демона. Внушительную такую, пугающую. Это же низший! Низшие демоны всегда описывались, как агрессивные, беспощадные и невероятно сильные существа. Несколько раз я видела их. Несколько раз видела на студентах последствия от встречи с ними. Высокие, метра в два, а некоторые и в два с половиной. Этот, кажется, именно два с половиной метра, поэтому не заметить его было бы довольно сложно, даже стоя, почти уткнувшись носом в спину демоницы.

Гора мускулов бугрилась и зловеще нависала над нами. На плечах и локтях – костистые наросты. Такими проткнуть – проще простого. На огромной голове рога в разы мощнее, чем у высших. Да и лицо не особо походит на человеческое. Мощный, выдающийся вперед подбородок. Все зубы острые, не только клыки.

Ноги мне с моего места не было видно. Но знаю, что на них должна быть чешуя. Как и на руках до локтя. Просто их тоже не видно.

Демоница фыркнула. Смерила охранника надменным взглядом. Взгляд я не видела, но, думаю, безошибочно определила по ее осанке. Ну и по затылку тоже, да!

– С каких это пор я должна отчитываться перед тобой?

– С тех пор, как нам были даны дополнительные указания по соблюдению безопасности, а ты спрятала свою спутницу под капюшоном.

Я занервничала. Значит, указания действительно были даны! Ирэш ша-Тех ожидал, что я попытаюсь сбежать? Нет, он на самом деле решил, что я настолько чокнутая? Ну да, я попыталась. Так ведь не сама до этого додумалась – от меня его любовница захотела избавиться!

Вот кто бы мог подумать, что ко мне будет ревновать высшая демоница? И кого! Императора, демона-дракона. Безумие какое-то.

В отличие от меня, она не растерялась.

– Моя подруга из клана Ша-хосс. Сам знаешь, они не показывают свое лицо никому, кроме своих мужчин. Или ты смеешь нацеливаться на демоницу Ша-хосс?

Впервые слышу об этом клане. Но, наверное, моя проводница знает, о чем говорит.

– А что? Я бы не отказался от такой бабы! – хохотнул охранник и попытался отодвинуть демоницу, чтобы взглянуть на меня.

Я вжала голову в плечи и наклонилась к полу, стараясь так спрятать лицо. Но охранник до меня не добрался. Раздался странный звук, как будто хлыст прошелся по воздуху. Охранник зашипел. Приподняв голову, я успела увидеть, как он отшатнулся. А на его лице набухали кровью четыре глубокие царапины.

– Не смей трогать мою подругу! Еще один шаг в нашу сторону – и ты очень сильно об этом пожалеешь.

– Прошу прощения, высшая, – демон склонил голову и отступил от нас еще на шаг, почти уперся спиной в стену.

– Знай свое место! – рыкнула демоница, схватила меня за руку и поволокла вперед по коридору.


Глава 4.3

– Что они о себе возомнили… Совсем страх потеряли, – бубнила моя проводница по дороге.

Я еще не отошла от произошедшего, когда впереди показался выход. Потому что из-за очередной двери, которую демоница со злостью толкнула, внезапно повеяло прохладным воздухом. Неужели?..

Мы очутились в небольшом внутреннем дворике. По бокам от дорожки вдоль стен замка росли деревья и кусты. А впереди показалась калитка. Калитка, которая вела на свободу! И что самое главное, возле нее не было никакой охраны.

– Все, дальше справишься сама, – она подтолкнула меня вперед. – Выйдешь за территорию замка и перенесешься куда-нибудь подальше отсюда. Поняла?

– Ну, вообще-то, я не умею переноситься…

– Что?..

Если бы ситуация не была такой напряженной, меня бы даже позабавил вид демоницы с отвисшей челюстью. Не подумала она, что люди вообще не обладают способностью перемещаться в пространстве.

Но дальше стало совсем не до смеха. Потому что появился он. Без грома и молний, в привычном красном дымке рядом с нами возник Ирэш ша-Тех. Но гром и молнии ему вовсе не нужны, чтобы от одного только грозного вида сердце зашлось испуганным стуком, а ноги слегка подкосились. Никакие эффекты не нужны, когда есть жесткий взгляд, прожигающий как будто насквозь, и тень в виде дракона. Тень легла на стену замка и зловеще оскалилась.

– Милый, что ты здесь делаешь? – тут же нашлась демоница. Ее, похоже, император ни капли не впечатлил.

Прожигающий взгляд оторвался от меня и переместился к демонице. Правда, в этом взгляде тут же появилось что-то вроде досады. Ирэш ша-Тех так на нее посмотрел, будто перед ним не красавица высшая демоница, а мелкая собачонка, посмевшая гавкнуть в неподходящий момент и отвлечь его от важного дела.

– Я в своем замке, – холодно заметил Ирэш ша-Тех. – И должен объяснять, что делаю в той или иной его части?

– А знаешь, было бы неплохо, если бы ты объяснял, что делаешь в чужих постелях, когда тебя жду я!

– Хотя бы находиться в чужих постелях не запрещаешь, – усмехнулся император.

Демоница потрясенно ахнула.

– Что… да как ты… как ты только…

– Молчать! – он даже голос не повышал, но прозвучало пугающе.

Демоница замолчала, но, кажется, не из-за приказа – просто слова от возмущения подобрать не могла.

Ирэш ша-Тех внезапно повернулся ко мне и резким движением сдернул с головы капюшон, заодно слегка распахнув плащ. Он сделал это настолько быстро, что я отшатнулась от неожиданности. А император… он как будто застыл. Смотрел на меня с каким-то недоверием, словно не мог поверить глазам. Наконец моргнул, усмехнулся.

– Так и думал.

Больше не глядя на меня, Ирэш ша-Тех повернулся к демонице.

– Тианара, – холодно произнес он. – Если ты еще хоть раз попробуешь распоряжаться в моем замке, если я вдруг хотя бы на мгновение заподозрю, что ты возомнила себя здесь хозяйкой… Наш разговор будет коротким. И уже через мгновение ты окажешься в другой части империи. Ты меня поняла?

Тианара потрясенно смотрела на него. Император с нажимом повторил:

– Я спрашиваю, ты меня поняла? Или нужно объяснить более доходчиво?

Красивые фиолетовые глаза сузились, руки демоницы со злостью сжались в кулаки. Но Ирэш ша-Тех – не тот, кому можно залепить пощечину. Какое-то время она молчала. Грудь вздымалась от тяжелого дыхания. Взгляд яростно прожигал императора.

Наконец Тианара произнесла:

– Я вас поняла, Ваше Величество.

Развернувшись, она поспешила обратно в замок. А Ирэш ша-Тех снова повернулся ко мне, смерил мрачным взглядом, под которым хотелось съежиться и забиться в какой-нибудь угол. А еще лучше провалиться под землю и сверху еще кучу заклинаний наложить, чтобы не так-то просто было откопать. Ну и камень. Тяжелый. Для верности.

Правда, на мгновение в его взгляде опять мелькнуло что-то странное. Растерянность? Не понимаю, из-за чего? Впрочем, Ирэш ша-Тех быстро взял себя в руки и жестко произнес:

– Отправляйся к себе в комнату. И сиди там до тех пор, пока я не позову тебя к себе.

Возражать не было ни сил, ни желания. К тому же, я понимала, что это бессмысленно. Только зря разозлю, мало ли, на что нарвусь. Не видела императора в ярости и видеть не хочу!

– Дорогу помнишь? – спросил Ирэш ша-Тех, когда я уже открывала дверь. – Или к тебе приставить… проводника? – В короткой паузе я почему-то уловила совсем другое слово. Не проводник. Конвой.

– Помню, – буркнула я обернувшись. И тут же поспешила юркнуть в замок, под прикрытие каменных стен от мрачного императорского взгляда.

Мысль о том, что меня может вести кто-то из этих чудовищных, грубых низших демонов, пугала куда больше перспективы заблудиться. Оставалось надеяться, что память не подведет. Я действительно пыталась запомнить дорогу. Как будто знала, что с побегом ничего не получится.

После всего произошедшего я чувствовала себя несколько пришибленной. Знала, конечно, что император не может быть милым и нежным. Но то, как он разговаривал со своей любовницей… Судя по ее поведению, по ее уверенности, она совсем не считала себя пустым местом. Высшие демоницы – они такие. Своевольные, гордые. Это у них в крови. Но Ирэш ша-Тех обошелся с ней, как с ненужной вещью. Как с игрушкой, которую может по своему желанию использовать или выбросить, если слишком начнет раздражать.

Не знаю, как объяснить, что я ощутила при виде всего этого. Жалость к демонице? Обиду за нее? Сочувствие и сострадание? Но какое же Ирэш ша-Тех чудовище, если ни во что не ставит женщину, с которой разделил постель.

Ведь не просто так она была уверена в себе! Не просто так ощущала себя здесь хозяйкой. Значит, был повод. А теперь такой удар по самолюбию. Да, наверное, сочувствую. Наверное, мне неприятно за нее.

Слишком много я за свою жизнь видела несправедливости во всех ее проявлениях.


Глава 4.4

Как ни странно, дорогу до своих покоев нашла. Правда, на обратный путь потребовалось раза в два больше времени, но оно того стоило. Зато никакие низшие демоны меня не сопровождали и не облизывались на эмоции, которые так любят выпивать у людей. Причем если высшие демоны могут делать это так, что человек сам будет просить продолжения, то оказаться в лапах низшего – врагу не пожелаешь.

В отведенных мне покоях стало совсем грустно. Вид раскуроченного дверного проема и, собственно, двери, валяющейся рядом на полу, настроение не улучшил. Разъяренная Тианара оказалась воистину страшна и разрушительна. И вот кто теперь починит несчастную дверь? Варек? Было бы неплохо. Это ведь его специализация. Но как его позвать? Применить атакующую магию, чтобы Крачи примчался? Ну да, примчится, ткнет в меня отравленным рогом, и мое тело парализует. Красота! Нет уж, обойдусь пока без двери из приемной в гостиную. Главное, что дверь в спальню по-прежнему на месте. Ну и самая главная дверь, которая ведет в коридор. Проживу как-нибудь.

Поскольку утро, плавно перешедшее в день, выдалось бурным, решила наверстать упущенное сейчас. Водные процедуры всегда улучшают настроение. Может быть, помогут и сегодня.

К счастью, в ванной было все необходимое. Шампуни, гели, масла. И даже одно полотенце. А когда я вышла в комнату, закутанная в это полотенце, обнаружила на столике поднос с обедом. Прекрасно. Служанка подобрала идеальное время, чтобы выполнить обязанности, но при этом избавить себя от необходимости разговаривать с недостойным человеком.

Удрученно взглянув на варианты одежды, снова залезла в футболку и шорты. Обувь выбирать было не из чего, так что здравствуйте, босоножки, давно не виделись. Взглянула в зеркало, ужаснулась. Пришлось переодеваться в платье. Ну, потому что мои пижамные шорты и босоножки – это извращение похлеще демона в постели с человеком.

А платье сидело хорошо. Обтягивало так. Все прелести фигуры подчеркивало. Но с босоножками хотя бы смотрелось нормально. И ведь попросить нормальную одежду не у кого! А еще лучше, чтобы мне доставили все то, что утеряно благодаря императору. Ему, может, и плевать на такие мелочи, но мне-то как быть теперь?

Обед скрасил ожидание, но ненадолго. Потому что закончился быстро. А ведь Ирэш сказал, что я должна сидеть в своих покоях, пока не позовет! Вот и сидела. Но чем можно занять себя, когда с собой нет ничего, ни книг, ни учебников? Читать любовные романы, которые я нашла здесь на полке? Пришлось! Меня заставили. Заставила безысходность. Но, с другой стороны, взявшись за чтение, я смогла убить время и даже взглянуть на демонов под другим углом. Ведь именно они были героями этих романов.

– Вас вызывает к себе Его Величество. – Демоница, из прислужников, возникла передо мной совершенно внезапно. Я вздрогнула, оторвав взгляд от книги. – Пройдите в его кабинет. Его Величество ждет.

Мрачно сообщив мне это, демоница направилась к выходу. Я тут же спохватилась, вскочила с кресла.

– Подождите! Я не знаю, где его кабинет!

– Меня это не волнует.

Я поспешила за демоницей. Она ускорила шаг. Я ускорила шаг. Она перешла на бег. От недоумения я споткнулась на ровном месте, а демоница тем временем выскочила в коридор. Когда я добралась до двери и выглянула в коридор, ее и след простыл. Потрясающе. От меня бегает прислуга, чтобы только не помогать!

Вот ведь… А достанется наверняка именно мне.

Он же не будет разбираться. Достаточно того, что в первый раз я уже пыталась сбежать. Сегодня вот опять вместе с Тианарой устроили. Подозреваю, император готов уже меня придушить, наплевав на магию. А может, если придушить, то из умирающего тела будет проще вытащить демоническую магию.

Я на мгновение замерла, вытаращив глаза. Молодец, Лайла. Пугай себя, пугай еще больше!

Тряхнув головой, чтобы отогнать идиотские мысли, поспешила закутаться в плащ. Не хватало еще расхаживать по замку, кишащему демонами, в коротком, обтягивающем платье. Нет, они, конечно, вряд ли польстятся на мою фигуру, зато выпить энергию могут! А мне нужно живой добраться до императорского кабинета. Если учесть, что охране были даны указания не выпускать меня из замка, значит, возможно, кто из них подскажет, как найти кабинет. Мне нужен низший демон. Именно они используются в качестве охраны. А еще как свирепые воины, которые в мирное время любят разгуливать по человеческим поселениям и выпивать эмоции, энергию, даже магию людей. Страдания при этом несчастные люди испытывают неимоверные.

Так, нечего бояться! Ирэш ша-Тех дал указания, и меня тронуть не должны.

Мысленно себя подбадривая, отправилась на поиски низшего демона. Минут через пятнадцать-двадцать я его нашла. За разговором с низшим меня и застал Ирэш ша-Тех. Я только успела спросить, как добраться до кабинета императора. Низший демон еще даже ничего не ответил, только лицо вытянул от изумления. Уж не знаю, что его так удивило. Но, наверное, теперь не узнаю. Потому что в этот момент в коридоре заклубился красный дымок, спустя мгновение явив злого императора.

Низший демон тут же вытянулся по стойке смирно и даже лицо в порядок привел, нацепив каменную маску равнодушия.

Зыркнув на низшего, Ирэш ша-Тех схватил меня за руку и дернул к себе. Нас обоих окутал красный дымок, пол ушел из-под ног. Пока меня выворачивало и выкручивало, я ни о чем думать не могла. Зато как только ноги вновь ощутили опору, в голову тут же постучалась жуткая мысль: «Император не хотел убивать меня посреди коридора на глазах у подданных».

Стальная хватка на плече ослабла, и я тут же высвободилась. Даже на несколько шагов от императора отошла. Инстинкт самосохранения сработал, ничего не могу с собой поделать.

– Что? Сама не явилась в кабинет, когда я тебя ждал, а теперь от страха шарахаешься? – в голосе демона-дракона отчетливо слышалась ярость. Глаза полыхали изумрудным огнем. Похоже, эта «выходка» стала последней каплей. Но дэрш побери, уж в этом я точно не виновата!

– А как, по-вашему, я должна была найти ваш кабинет, если не ориентируюсь в замке? – невольно вспылила я. Для меня тоже потрясений оказалось слишком много. И даже инстинкт самосохранения куда-то подевался. Испугался, наверное, этого взгляда и свалил подальше, к более сознательной хозяйке.


Глава 4.5

– А служанка тебе на что?! – прорычал Ирэш ша-Тех.

– На завтрак, обед и, надеюсь, ужин. – Ну все, нервы не выдержали, и я безжалостно ее сдала: – Сбежала служанка! Сказала, что вы меня ждете в кабинете, и сбежала. В самом прямом смысле. Я за ней гналась с воплями, что не знаю, куда идти, а она убегала. И убежала. Так в чем моя вина? В том, что ко мне здесь относятся, как к пустому месту? В том, что смотрят с презрением и удивлением, что это жалкий человечишка делает в императорском замке? Или, может быть, в том, что вообще на свет появилась? Так меня никто не спрашивал! В чем я виновата?!

Пока я говорила, уже не в силах остановиться, наверное, от обиды за все несправедливости в своей жизни, лицо императора все каменело, каменело… И наконец он сказал:

– Замолчи.

А я уже и так замолчала. Высказала, что накипело. Теперь только смотрела на него, тяжело дыша, и пыталась восстановить дыхание.

– Запомни сейчас раз и навсегда, потому что повторять я не привык. Ты здесь никто. Человеческая девчонка, которая забрала чужое и будет находиться в этом замке до тех пор, пока не отдаст. Я – император. Хозяин этого замка. Ты не имеешь права мне выговаривать. Не имеешь права выказывать недовольство, не имеешь права повышать голос. Не имеешь права истерить. На истерики я никогда не смотрел и в дальнейшем не планирую. Ты меня поняла? – он шагнул ко мне, зловеще навис, глядя сверху вниз, потому что демоны всегда выше людей. Тень за его спиной расправила крылья и заслонила собой почти всю стену, зловеще оскалившись.

Меня слегка потряхивало. От выплеснутых эмоций. От страха, наверное, и от этого взгляда. А еще от злости. Конечно, он прав. Он – император, а я так, девчонка почти с улицы. Но почему, почему он так разговаривает со мной? Даже девчонка с улицы не должна быть пустым местом. И очередная несправедливость душила меня.

– А на что я имею право?.. – тихо выдохнула я.

Какое-то время Ирэш ша-Тех смотрел на меня. Затем усмехнулся.

– На качественное обслуживание.

Я удивленно моргнула. Но уточнить ничего не успела – демон-дракон провел перед собой рукой, в воздухе вспыхнула вязь символов. Я залюбовалась. Оранжевые символы, полыхающие в воздухе, – это оказалось очень красиво. Мы нечто похожее использовали только при контакте с темными тварями, чтобы их подчинить или защититься.

Спустя какую-то пару секунд в дверь кабинета постучали.

– Ваше Величество, можно?

– Входите.

В кабинет проскользнули две служанки и встали перед императором, опустив взгляды к полу. Одну из них я узнала – это ведь та самая, которая приносила мне завтрак и обед, а потом сообщила, что император ждет, но отказалась проводить. Ирэш ша-Тех обратился именно к ней.

– Висса. Объясни мне, почему ты нарушила мой приказ.

Демоница вздернула голову, на ее лице отразилось плохо прикрытое презрение.

– Я приносила ей еду. Я сказала, что вы ожидаете. Не моя вина, что…

– Висса, – перебил император. И голос его прозвучал так жутко, что на месте демоницы я бы уже начала ковырять в полу подкоп. – Приказ звучал иначе. Лайла – моя гостья. И ты была обязана о ней позаботиться. В том числе проводить к моему кабинету. Ты понимаешь, что из-за твоей выходки было потрачено МОЕ время?

Вот теперь во взгляде Виссы появился испуг. Кажется, до нее только сейчас начала доходить вся прелесть ситуации.

– Ваше Величество, я не хотела…

– Молчать!

Ух, как он любит рты всем вокруг затыкать.

– Ты не справилась. Проявила неуместное своеволие. Посчитала, что имеешь право решать, кому прислуживать, а кому нет. Но все мои гости выше тебя.

Висса не выдержала.

– Но она человек! Всего лишь человек! Почему я, демоница, должна прислуживать человеку?!

– Если я скажу, что ты будешь прислуживать крысе из подвала, ты будешь ей прислуживать! Поняла?

– Но у нас нет крыс! – ошеломленно выдала Висса.

– Плевать. Суть, полагаю, ты уловила. Запомнишь на будущее. Возможно, когда-нибудь пригодится. А сейчас ты уволена.

– Что?..

– Уволена, я сказал. Через полчаса ты должна покинуть замок.

– Но, Ваше Величество…

– Я не собираюсь повторять. У тебя есть полчаса. Время пошло. Или низшие выкинут тебя из замка без вещей. С тем, что будет с тобой по истечении получаса.

– Да, Ваше Величество.

Демоница поклонилась и, больше не глядя на императора, поспешила за дверь. Ирэш ша-Тех тут же перевел взгляд на вторую служанку.

– Напомни свое имя.

– Сагина, Ваше Величество, – все так же глядя в пол, отозвалась демоница.

– Полагаю, Сагина, ты все слышала?

– Да, Ваше Величество.

– Прекрасно. Если не хочешь той же участи, теперь ты должна прислуживать Лайле. Если я говорю, что жду ее в том или ином месте – ты ее туда отводишь. О завтраках, обедах и прочих приемах пищи не нужно напоминать?

– Я все поняла, Ваше Величество.

– Свободна.

Демоница поклонилась еще ниже и бесшумно выскользнула за дверь.

Я пребывала в шоке от того, как император разобрался со служанками. Как-то не верилось даже, что весь этот переполох из-за меня, а одна из них даже лишилась работы в замке императора. Наверное, не потому, что посмела отнестись ко мне с пренебрежением. В конце концов, Ирэш ша-Тех сам относится ко мне не лучше. Дело в том, что выходка служанки потратила его время. Но я все равно не ожидала, что он устроит ей такой разнос.

– Лайла, ты меня слышишь?

– Да, Ваше Величество, – я попыталась сфокусировать на нем взгляд. Так, нужно брать себя в руки.

– Вставай посреди кабинета.

Я изумленно осмотрелась. Нет, я с самого начала поняла, что мы в кабинете. Громоздкий письменный стол из темно-красного дерева и несколько шкафов с книгами не оставляли вопросов. Ну, еще диванчик. Вот на диванчик Ирэш ша-Тех и присел, пока я становилась посреди кабинета. Не понимаю только зачем. Мне казалось, кабинет – неподходящее место для проведения магических ритуалов.

– Встала.

– Хорошо. Стой.

Ну, я и стояла. Демон-дракон прикрыл глаза, глядя на меня из-под ресниц. Кажется, даже погрузился в медитацию. А я стояла и стояла, пытаясь не переминаться с ноги на ногу.

Когда мне захотелось почесать кончик носа и я мучительно раздумывала, можно это сделать или будет слишком неприлично, император открыл глаза.

– Можешь идти.

Так быстро? То есть, не очень быстро, но я ведь ничего не почувствовала! Совсем ничего. А ведь я и не чувствую демоническую магию.

– Что вы со мной сделали?..

– Я изучал твою магию.

Ничего не понимаю.

– И... и все? Просто посмотрели?

– Нужно было тебя выпотрошить и посмотреть изнутри? – хмыкнул Ирэш ша-Тех.

Мне аж поплохело от такой перспективы. Он-то может, вполне! Если потребуется, и глазом не моргнет.

– Тогда я пойду, да?

– Иди.

Стараясь не срываться на бег, припустила к двери. Если отпускает – надо сматываться! А то кто его знает, вдруг и вправду решит ускорить процесс при помощи потрошения. Фу, жуть!

За дверью внезапно обнаружилась служанка. Сагина.

– Пойдемте, я провожу вас в вашу комнату, чтобы вы не заблудились.

Это она очень вовремя. Ведь я так и не узнала путь от моих покоев до кабинета императора. Он же притащил меня перемещением сквозь пространство. Теперь хотя бы попытаюсь запомнить. Глядишь, скоро ориентироваться в замке начну.

Но я так и не поняла, что это такое было в его кабинете. Просто посмотрел? Изучал магию взглядом, без энергетических манипуляций? Или какие-то манипуляции все-таки были, просто я ничего не почувствовала?

Интересно, как Ирэш ша-Тех собирается отбирать у меня постороннюю магию? И что теперь ждет меня впереди?..


Глава 5.1

До самого вечера честно просидела в своих покоях. Хотя уже на стену готова была залезть от невозможности себя чем-то занять. Любовные романы о похождениях демонов просто уже не лезли в меня. От пейзажа, открывающегося с балкона, начало подташнивать. Все там, конечно, симпатично. Красивые такие деревья, кусты, цветы. Все замечательно. И даже особый стиль демонов чувствуется – растения не подрезают, не выравнивают, позволяя разрастаться в разные стороны, только следят за тем, чтобы совсем уж в дикие, непролазные заросли не превратились. И все бы ничего, но смотреть на это целый день тоже невозможно.

Я могла бы заниматься магией, но с собой учебников не было. Повторять уже заученные заклинания? Ну, повторила парочку, старательно выбрав те, на которые Крачи среагировать не должен. Мне, конечно, дико хотелось с кем-нибудь поболтать. И, честно говоря, ближе к вечеру я начала думать, что временный паралич – это не такая уж большая плата за возможность поболтать с Вареком.

К тому моменту, когда Сагина принесла ужин, я набралась смелости.

– Ты не могла бы минут через десять снова ко мне прийти и проводить в библиотеку?

– Да, конечно. Как скажете, – откликнулась Сагина, поклонилась и вышла.

Я удивленно воззрилась на блюда. То, что я переоценила свои возможности съесть все это за десять минут – ерунда. Служанка согласилась – вот во что никак не верилось! Я ведь думала, она откажет. Спросила просто потому, что сидеть в покоях больше не могла, вот и попыталась уцепиться за малейшую возможность отсюда вырваться.

Но… если вспомнить разговор в кабинете императора… Он назвал меня гостьей. Пусть я не гостья, а пленница, Сагина об этом не знает! Значит, она действительно думает, будто мне позволено свободно передвигаться по замку. И очень надеюсь, что Ирэш ша-Тех не будет никого убивать, если об этом узнает. В конце концов, на что он рассчитывал? Неизвестно, сколько времени мне придется провести в его замке. И все это время сидеть здесь без возможности себя чем-то занять? Да так через пару дней он получит совершенно невменяемую меня! Вдруг это навредит его планам по передаче магии. Так что, заботясь о себе, я, можно сказать, забочусь о том, чтобы не нарушить планы императора. Так ему и скажу, если что.

Как ни странно, за десять минут действительно расправилась со всем разнообразием блюд. Десерт остался – булочка с повидлом, но ее решила отложить. Просто не влезло уже. В столовой академии нас кормили неплохо, но с замком императора, конечно, не сравнится. Здесь любое блюдо великолепно. Вот и пользуюсь возможностью, пока могу есть всю эту вкуснятину. Так что булочку тоже потом обязательно съем. Может быть, по возвращении из библиотеки.

– Проводить вас в библиотеку? Или зайти позже? – спросила служанка. Я посмотрела на булочку в руках и убрала ее подальше от подноса. А чтобы вместе с ним не унесли.

– Сейчас!

– Следуйте за мной, – она поклонилась и вышла в коридор.

Я снова с любопытством осматривалась по сторонам и старательно запоминала дорогу. Идти пришлось далеко. Чуть ли не через весь замок. Несколько раз нам на пути попадались низшие демоны, стоявшие на своих постах. Смотрели, конечно, с подозрением, но не останавливали. Видимо, потому что ни к одному выходу из замка мы не подходили – передвигались по самому его центру, как я могла судить. Потому что во всех окнах виднелись все те же замковые стены. Какой-то лабиринт из этих стен, в самом деле!

После долгих, муторных переходов мы наконец остановились перед высокими двустворчатыми дверьми. Кажется, металлическими. Демоница легко их толкнула, впуская меня в просторное помещение.

– Библиотека, – сказала Сагина, хотя я и так уже поняла, завидев высоченные, от пола и до самого потолка, стеллажи с книгами. – Если понадобится, вы всегда можете меня вызвать.

Демоница провела рукой в воздухе перед своим лицом, оставляя светло-зеленый символ. Он вспыхнул на мгновение и погас. Я удивленно моргнула. Не поняла. И что мне с этим символом делать?

В глазах Сагины тоже мелькнуло удивление. Не ожидала она, что гостья императора понятия не имеет, как управляться со слугами. Да-да, я не просто человек! А человек, можно сказать, с самого низа.

Однако Сагина владела собой не в пример лучше предыдущей служанки, а может быть, так повлиял на нее разговор с императором в его кабинете. Комментировать мое непонимание она не стала никак – только пояснила:

– Так же начертите этот символ перед собой, вложите в него немного магии. Больше ничего не нужно. Я буду знать, где вас искать, и тут же приду.

– Спасибо, Сагина, – я кивнула. – Можешь идти.

Ну что ж… Библиотека в моем распоряжении! Я потерла руки в предвкушении и буквально бросилась к книгам. Ох, как я засиделась в своих покоях! Как хочется найти что-нибудь интересное, желательно о магии. Я давно поставила постижение магии главной целью своей жизни. Потому что единственное, что мне важно – это скрыться от демона, который оставил на мне метку. Именно магия должна мне помочь. Я не теряю надежды. И где еще искать решение, как не в императорской библиотеке?

Здесь должно быть все о магии демонов. А метка – это именно магия демонов. Если где-то и возможно отыскать ответ на мой вопрос, то только здесь. Наверное, даже хорошо, что так все сложилось. Главное выбираться периодически в библиотеку, искать информацию. А там обязательно выкручусь.

Чтобы подробнее рассмотреть содержание верхних стеллажей, воспользовалась левитацией. Успела подняться на несколько метров, прежде чем почувствовала что-то неладное. Магия начала сбоить! Сила бурлила, вихрилась, вырываясь из необходимых для левитации потоков. Я отчаянно пыталась их удержать и вместе с тем немного снизиться, чтобы падать было не так больно. Удержать магию в подчинении не удалось. Маленький взрыв – и заклинание разлетелось бесполезными брызгами. Я взвизгнула и рухнула вниз.

Желудок остался где-то вверху, я стремительно оказалась внизу. Но удар получился не таким сильным, как я ожидала. Потому что… потому что упала не на пол.

– Ваше Величество?.. – пролепетала я, потрясенно глядя на не менее удивленного императора. Кажется, он сам не ожидал, что такое вдруг свалится к нему на руки.


Глава 5.2

Демон-дракон тут же нахмурился и поставил меня на ноги, почти сбросил на пол. К счастью, в вертикальном положении, так что я действительно устояла. Только пошатнулась слегка, но это мелочи. Мелочи в сравнении с тем, что сейчас разразится буря.

– Что ты здесь делаешь, Лайла? – холодно осведомился Ирэш ша-Тех.

– Помочь вам хотела, – ляпнула я, вспомнив единственную свою отмазку.

– Мне? – глаза императора недобро сузились. – Откуда ты узнала, что я буду в библиотеке?

Упс. Кажется, вляпалась.

– Я не знала…

– Что ты несешь? То говоришь, что заявилась сюда, чтобы помогать мне, то заявляешь, что понятия не имела о моем присутствии в библиотеке! И сними уже плащ, у нас так не принято.

Ирэш ша-Тех сдернул с меня плащ. Я ничего не успела предпринять. Застыла под его взглядом. А взгляд этот быстро менялся. Сначала в нем вспыхнуло непонятное изумрудное пламя. Зато почти сразу на смену ему пришла ярость, но и она надолго не задержалась – сменилась знакомым презрением. Вот презрение никогда не спутаю ни с чем! Губы императора скривились в злой насмешке.

– Так вот, как ты хотела мне помочь. Согреть тихим вечером мою постель или прямо здесь, на столе в библиотеке?

Я отшатнулась. Вот что он подумал! Я ведь в платье. В платье, потому что не стала надевать с босоножками шорты и футболку. А платье обтягивающее, пожалуй, даже соблазнительное. Я скрывала его под плащом. Но император сам его сдернул. И теперь меня же обвиняет?!

– Да как вы можете!

– Ты, жалкая человеческая девка, думала, что кто-то здесь позарится на твои прелести? Оглянись вокруг. Здесь демоны. Ты – единственный человек. И никто даже в сторону твою не посмотрит. Или ты всерьез думала, что можешь привлечь меня этим? – Его взгляд многозначительно прошелся по моей фигуре.

– Какие же вы самоуверенные… – выдохнула я, старательно сдерживаясь, чтобы не сорваться на крик. – Вы все! Думаете, это единственное, чего хочет каждая девушка – лечь в постель к кому-нибудь повыше статусом? А ваша постель, значит, самая желанная? Вы же император! Предел мечты, верно?

Казалось, он сейчас сделает шаг и придушит меня голыми руками. Или испепелит яростным взглядом. Но Ирэш ша-Тех все же сдержался.

– Вон отсюда, – сказал он жестко, сжимая губы в тонкую линию. Ноздри демона-дракона зловеще раздувались. Тень тоже подозрительно встрепенулась, зашевелилась. – Чтобы я больше тебя не видел, пока сам не позову.

И тут я опомнилась. Ярость исчезла, снова включился мозг. Вспомнилось, что я, вообще-то, по делу в библиотеку пришла. И не собираюсь уходить отсюда с пустыми руками. Я перевела дыхание. Наклонилась, поднимая плащ. Не глядя на императора, пожала плечами.

– Я постараюсь, но не могу гарантировать, что вы не увидите меня. Все же не с закрытыми глазами ходите по замку…

Я развернулась уже, но следующий шаг сделать не смогла. Магия демона, как и всегда, пришла совершенно внезапно. Что-то неощутимое, но очень сильное сковало тело, не давая пошевелиться.

– Я предупреждал тебя, Лайла? Предупреждал?

Так, главное, не паниковать. Не могу почувствовать – ну и что? Есть еще сырая магия, которая применяется, если не можешь определить точно, какое заклинание на тебя наложено и какое может справиться с ним. Успокоиться. Сосредоточиться. И призвать магию, просто выбрасывая ее из себя. Глядишь, и зацепит.

Я стояла к императору спиной. И это успокаивало. В том смысле, что я не видела, как близко он подошел, не видела в его глазах ярость. Магия отозвалась во мне и, подчиняясь силе воли, вырвалась наружу. Я удивленно моргнула, понимая, что свободна. Действительно свободна, могу шевелиться! Не оборачиваясь, рванула к ближайшему стеллажу и юркнула за него.

– Ты куда?! – взревел демон-дракон.

Куда… за книгами я! Книги, нужно срочно хватать книги.

Так и бегали какое-то время, наматывали круги вокруг стеллажей. Я подпрыгивала, забирала книги, которые заприметила еще во время первого осмотра. Потом уже так хватала, не глядя. И все старалась скрываться за очередным стеллажом, когда император находил меня и внезапно выскакивал.

– Проклятье, Лайла, остановись немедленно!

Что-то скользнуло мне под ногу. То ли магическая нить, то ли еще какая ерунда. Я споткнулась и грохнулась на пол, рассыпая книжную кипу. Ирэш ша-Тех с диким выражением лица выскочил из-за стеллажа. Я, мельком глянув на него, поднялась на колени и принялась торопливо подгребать под себя книги. Так и застыла, навалившись на охапку книг, когда император в очередной раз применил магию, обездвижив меня.

– Что ты здесь устроила? – недовольно пробормотал он у меня над головой и попытался вытащить из-под меня книгу. Не тут-то было – я крепко вцепилась.

Не собираюсь отдавать свою добычу. А по пути снова концентрируемся, призываем магию… Не успела. Оковы внезапно исчезли сами собой, но прежде чем я это осознала, Ирэш ша-Тех схватил меня и вздернул на ноги. Тоже магией. Я беспомощно зависла над полом. Наши лица оказались на одном уровне.

– Не понимаю. Чего ты добиваешься?

– Уж точно не соблазнить вас!

– Правда? – он выгнул бровь. – А это тогда что такое?

Взгляд императора в очередной раз прошелся по моей фигуре. Вот нравится ему, что ли, глазеть на меня? Сам же сказал, что противно! Что я всего лишь человек.

– Это платье. Но выбор у меня был невелик. Или футболка с шортами, в которых вы меня забрали с гостиничного дворика, или вот это платье. А босоножки – вообще единственная обувь.


Глава 5.3

– Значит, ты действительно не пыталась меня соблазнить? – Ирэш ша-Тех с подозрением прищурился.

Дэрш! Заело же его на этой ерунде. А если скажу, что пыталась, ему станет легче?

– Действительно, – ответила я, поболтав ногами в воздухе. Кажется, одна босоножка расстегнулась, сползать начала. Неприятно.

– И пришла в библиотеку, чтобы взять книги?

– Именно так. Скучно в покоях сидеть без дела. Я бы хоть магию поизучала. Все хоть польза была бы.

– В таком случае, почему ты сказала, что хотела помочь мне? – демон-дракон продолжал прожигать меня взглядом.

Я приподняла носок, чтобы босоножка не свалилась.

– Если я смогу занять себя изучением книг, я не сойду с ума от безделья. Думаю, так со мной будет проще работать.

На мгновение лицо императора приобрело ошарашенное выражение. Наверное, до такой извращенной логики он додуматься не смог. Но все же быстро совладал с эмоциями, снова уточнил:

– И у тебя нет иной одежды, кроме той, которую ты перечислила?

– Все так, – кивнула я. Забыла о босоножке и не удержала ее на ноге. Стук о пол получился не очень громкий, но очень даже заметный в тишине библиотеки.

Ирэш ша-Тех приподнял бровь. Я пожала плечами. Я-то что? Я по-прежнему болтаюсь в воздухе, что я могу?

Отпустил. Даже не пошевелился, а магия вдруг перестала удерживать меня. Я шлепнулась на пол. И чудо, что не угодила босой ногой по босоножке. Вот бы сейчас взвыла от боли.

Фыркнув, наклонилась, подняла босоножку, вдела в нее ногу и застегнула.

– И плащ запахни, – напомнил император.

Ну да, я ведь его только на плечи накинуть успела, а дальше были гонки вокруг стеллажей. Но чего он вообще к плащу прицепился? Не понимаю этого демона.

Спорить, конечно, не стала. Запахнулась. Воспользовавшись ситуацией, раз уж получила свободу действий, сгребла книги в охапку и подняла. Ох, ну ничего ж себе! Да я снова чуть не грохнулась под этой тяжестью. А ведь как-то еще и бегать со всем этим умудрялась. Вот на что человек способен в экстренных ситуациях.

Просверлив шатающуюся меня мрачным взглядом, демон-дракон внезапно подался вперед и отобрал у меня книги. Да так ловко, что я даже пикнуть не успела. Раз – и перекочевала целая кипа в его руки. Спустя мгновение нас окутал красный дымок. В этот раз перемещение далось не столь отвратительно. Мне даже почти не пришлось стараться, чтобы удержать внутри себя ужин.

Когда дымок рассеялся, я поняла, что мы перенеслись в мою комнату. В приемную.

– Что с дверью? – спросил Ирэш ша-Тех, остановив взгляд на выломанной двери. Лежала она чуть в стороне от порога и прямых функций, естественно, не выполняла.

– Боевые действия.

– А подробнее? – император выгнул бровь.

– А подробнее – бурное знакомство с одной лестрес.

Да, по идее, именно так нужно называть и обращаться к высшим демоницам. Аристократки из людей – леди. Высшая демоница – лестрес. Высший демон – лестр.

Император хмыкнул, но подробностей требовать не стал. Наверное, и так догадался. С невозмутимым видом прошел в гостиную, сгрузил книги на столик и повернулся к дверному проему. Магия, немного искристая, подхватила дверь красноватым потоком и приставила к косяку. Место стыка вспыхнуло чуть ярче. А потом магический поток исчез. Зато дверь осталась на месте.

Я подошла, недоверчиво подвигала ее из стороны в сторону. В том смысле, что закрыла и открыла, закрыла и снова открыла. Ну надо же. Люди на такое не способны. У нас бытовая магия будет как-то попроще. Если что строить – так это своими руками делать придется.

– Спасибо, Ваше Величество. Вы очень великодушны, – поблагодарила я искренне.

Ирэш ша-Тех не впечатлился словами благодарности. Прошел к столику, взглянул на книги. Посмотрел на них, полистал.

– Ты действительно собираешься это читать?

– Ну да. А что не так?

– Вот это? – он приподнял одну книгу и зачитал: – Особенности демонической магии в период вынашивания плода и последующей лактации.

Я сглотнула. Щеки опалило румянцем.

– Чего?.. – вырвалось как-то сипло.

– Сама посмотри.

Приблизилась, взглянула. Дэрш! И вправду, оно самое, как демон и прочитал.

– Кое-что я хватала не глядя. Сложно было сосредоточиться.

– Конечно. Где уж тут сосредоточиться, когда за тобой гонятся.

Я закивала. Верно-верно, так и есть!

Немного помолчав, император произнес:

– Ладно. В библиотеку наведываться можешь. И в сад. И к озеру, если совсем уж трудно будет сидеть в четырех стенах.

– А озеро у вас где? – оживилась я.

– Попросишь служанку – проводит. Читай, сколько хочешь, – он кивнул на книгу. – Но будь осторожна. Учти, что если начнешь экспериментировать, к тебе наведается волкорог. Вряд ли тебе понравится лежать какое-то время парализованной его ядом.

– Я буду осторожна! Спасибо большое.

Смерив меня странным взглядом, император исчез в привычном красном дыме. Эффектно так.

А я, все еще не веря своему счастью, повернулась к добыче. Неужели? Неужели он на самом деле разрешил мне все это прочитать, а потом еще сходить за добавкой? И ходить столько, сколько потребуется?!

Я осторожно отложила книгу о лактационном периоде демониц и вытащила из кипы другую. О, вот эта – то, что нужно! Пожалуй, успею почитать перед сном, все равно пока спать не хочу. К тому же, где-то здесь есть очень вкусная, сытная булочка с любимым ягодным повидлом. Его здесь, в императорском замке, готовят просто невероятно. Остаток вечера обещает быть приятным.

Вместе с булочкой в одной руке и книгой в другой я забралась на диван с ногами, предварительно сбросив с них босоножки. И, как-то позабыв о булочке, с трепетом открыла первую книгу из библиотеки императора.


Глава 5.4

Правда, уже через пару минут чтения стало ясно, что с ликованием я как-то поторопилась. Текст, конечно, на нашем языке написан. У нас в империи он един. По крайней мере, повсеместно распространенный. У демонов есть свой, древний. Каждый демон его знает. Нам в академии он тоже преподавался с первого курса, но был настолько сложен, что казалось, будто мы никогда не научимся его понимать, если не зазубрим тысячи сложнейших слов. Так вот, книга написана на официальном, общепринятом языке империи. Проблема в другом. Слова понимать недостаточно! Здесь все настолько сложно, будто я вообще магию никогда не учила.

Похоже, между магией людей и демонов лежит глубочайшая пропасть. И начинать мне нужно с самого простого, каких-нибудь основ.

На сегодня решила закончить с самообразованием и легла спать. Заснула моментально. А наутро меня ждал сюрприз.

– Завтрак на столе в гостиной. Одежда в шкафу, – сообщила Сагина.

– Одежда?

– Да, леди. Его Величество сказал, что я должна позаботиться об этом и обеспечить вас одеждой. Все сделано.

– Одежда – это прекрасно!

Я с радостным предвкушением поспешила к шкафу. Наконец-то, наконец-то у меня будет нормальная одежда!

– Леди, я могу идти?

– Да, конечно, – я почти не обратила внимания. А следовало бы, наверное.

Сагина ушла, я распахнула шкаф. И потрясенно застыла.

Не поняла. Что это? Я спрашиваю, что?!

Я хваталась то за одно платье, то за другое. Двигала их вдоль вешалки, запихивала подальше в надежде докопаться хоть до чего-нибудь, что было бы не платьем. Нашла. О да. На полочках рядом. Нижнее белье, такое, будто я действительно планировала соблазнить императора. Нежный, шелковый халатик, который лучше оставить без комментариев. Что еще? А из одежды больше ничего. Обувь имеется. Но и она не особо радует, потому что вся на высоченных каблуках. Пожалуй, самое удобное, что у меня есть, это босоножки, которые мне для побега принесла Тианара. Шикарно. Просто шикарно.

Я плюхнулась на ближайший стул и едва не застонала от разочарования. Как во всем этом ходить? Стоп. Может быть, не все так плохо? Нужно внимательней рассмотреть все эти платья. Ну не могут они быть откровенней того, которое мне досталось от Тианары!

Как выяснилось спустя еще десять минут, очень даже могут. Не то чтобы еще откровенней, дальше было бы попросту неприлично. Однако эти платья ни в чем не уступали платью демоницы и, судя по моим прикидкам, должны были выставить все прелести напоказ.

В общем, если вчера Ирэш ша-Тех поверил, что я не собиралась его соблазнять, то теперь точно уверится в своих подозрениях. Как только увидит меня в чем-нибудь из этого.

Я тяжело вздохнула и отправилась в бескрайние глубины шкафа на поиски самого приличного платья из всех. В итоге остановила выбор на темно-синем шелковистом платье длиной до колена. Юбка, конечно, обтягивала, идеально ложась на бедра, но хотя бы грудь из декольте не вываливалась, а то как-то возникли опасения при виде некоторых моделей. Обувь пришлось оставить прежнюю. Самая удобная, увы. Туфли и босоножки из предложенного гардероба, скорее, помогут убиться, чем выжить в этом замке.

Причесавшись, покрутилась перед зеркалом. Невольно залюбовалась. Подошла ближе, недоверчиво касаясь собственного отражения. Невероятно. Но все эти демонические платья как будто сшиты на меня. А ведь на деле-то они явно шились на демониц.

У демониц всегда идеальные фигуры, гораздо более захватывающие изгибами и формами, чем у человеческих женщин. Но мне эти платья на удивление хорошо подошли. В самый раз.

А еще ни одно из этих платьев не сравнится с тем, которое мне преподнес Эндар. То было вычурным, изобиловало украшениями. Как будто наши женщины боятся, что без всех этих дополнительных украшений и богатств будут недостаточно привлекательны. У демониц иной стиль. Главное их украшение – это они сами. А платье должно лишь подчеркивать естественную, завораживающую и очень горячую красоту демониц.

Я тоже в этом платье как одна из них. Невероятно красива.

Я всматривалась в черты своего лица, аристократически утонченные, изящные и в то же время упрямые, гордые. Только на самом деле все это не гордость от осознания своего происхождения, а понимание, что за свою жизнь нужно бороться, изо дня в день, не сдаваясь, потому что не поможет никто, не поддержит.

Всматривалась в длинные темно-шоколадные волосы. Белоснежная прядка никогда мне не нравилась. Я старалась прятать ее за ухо, сверху накрывая темной копной. Но сейчас в этом что-то было. Белая прядка как будто уместна для этого образа, так не похожего на меня. Или все же похожего?

И все-таки не стала выставлять ее напоказ – снова спрятала, как привыкла. Нет уж, пусть не высовывается.

Я грустно улыбнулась. Отражение мне понравилось больше, чем за все время, что помню. Вот только красота, даже не так ярко подчеркнутая, всегда приносила мне только проблемы. Сплетни, грязные намеки и загребущие руки, которые упорно тянулись ко мне в надежде полапать.

А с другой стороны… я в замке демонов! Император сам сказал, что никому здесь дела нет до меня, никто даже не посмотрит в мою сторону. Конечно, зачем смотреть на человеческую девушку, когда вокруг высшие демоницы, горячие и сводящие с ума. Так какая разница, выставлять себя напоказ или не выставлять? Может, я больше выделяться буду, если закутаюсь в какой-нибудь балахон. А так и вправду не обратят внимания.

Едва я успела позавтракать, магический звонок оповестил о чьем-то визите.

– Леди Лайла, я могу войти?

Хм. Сагина? Пришла за подносом?

– Входи, – откликнулась я.

– Его Величество приказал проводить вас к магическому залу номер восемь. Пожалуйста, следуйте за мной.

Ого, к магическому залу! Значит, сегодня он не просто смотреть на меня собирается? Но, может быть, попробует уже вытащить чужую магию?

Я неуверенно взглянула на плащ, наброшенный на спинку стула. Взять или не взять? Недавняя уверенность в том, что буду спокойно расхаживать в одном платье по замку, как-то пошатнулась. Нет, ну вот если бы платье было не столь откровенным. Хоть немного поскромнее. А то император и так подозревает меня невесть в чем.

Взяв плащ, под изумленным взглядом служанки накинула его на плечи.

– Я готова. Веди.


Глава 5.5

На этот раз наш путь лежал не по центральной части замка. Наоборот, мы почти сразу свернули на какую-то неприметную лестницу и спустились вниз на этаж. Потом прошли еще немного и снова спустились. Дальше только спускались все ниже, пока не оказались в подземных помещениях. Окон здесь не было, зато на стенах висели многочисленные факелы. Магический огонь гораздо стабильнее обычного, но все равно почему-то подрагивал. Из-за его движения на стенах то и дело появлялись зловещие тени.

Не удивлюсь, если здесь не только магические залы, но еще и пара темниц для преступников найдется.

Вся обстановка выглядела настолько зловещей, что мне начало казаться, будто тишину вот-вот разрежет мученический крик какого-нибудь несчастного, истязаемого в демонических подвалах.

– Это здесь. – Служанка остановилась возле одной из дверей, ничем не отличающейся от всех остальных. Подергав ручку, повернулась ко мне. – Заперто. Значит, мы пришли раньше Его Величества. Но это ведь хорошо, не будем заставлять его ждать…

Сагина так неуверенно на меня посмотрела, что сразу закрались подозрения. И эти подозрения только усилились, когда демоница спросила:

– Я могу идти?

– Ты точно ничего не перепутала?

– Нет-нет! Его Величество велел привести вас именно сюда, прямо сейчас. Я все сделала как он сказал, ошибки быть не могло. Но… понимаете, у меня еще много дел и… – она неловко замялась.

– Ладно, можешь идти, – я вздохнула.

Честно говоря, оставаться здесь одной совсем не хотелось. Хотя бы потому, что дорогу назад точно найти не смогу.

– Благодарю, леди! – служанка тут же воспрянула духом. – Вы знаете, как меня позвать!

Сагина ушла, а я принялась ждать. Осматривалась, старательно отгоняя подозрения и всякие мысли. Ну, как оказалось, переживала не зря. Потому что в дальнем конце коридора что-то зашевелилось. И это определенно не Ирэш ша-Тех.

Сначала по полу поползли клубы тьмы. А потом в этих клубах начал прорисовываться силуэт какой-то твари. Первым делом я прикрылась щитом, продолжая напряженно всматриваться вдаль коридора. Чем ближе эта тварь приближалась, тем яснее становились очертания. Неопределенное, постоянно меняющее свои формы тело клубилось комками, перетекало. Острые, тонкие отростки, похожие на длинные, загнутые на концах клинки звякали по полу и подтаскивали монстра все ближе, ближе. Чем-то оно походило на паука. Да, пожалуй. Ирески всегда сравнивались именно с пауками, хотя общего с ними не имели ничего, кроме формы лап. Даже количество не сходилось – у иресков их шесть.

Вот дэрш. Ну за что мне все это?

Опознав в приближающемся монстре иреска, я развеяла щит. Все равно в борьбе с этими существами он бесполезен. Этими своими лапами, которые заодно и как настоящие клинки прекрасно работают, ирески без проблем рассекают щиты почти любой силы. Но на установку другого, мощного и сложного, нет времени. Лучше потратить это время с пользой. Нет, не на побег. На подчинение монстра!

Вот не зря ходили слухи, что замки демонов кишат самыми страшными тварями. С одной из них я наконец познакомилась. Не считая Крачи, но он, вроде как, вполне милый по сравнению с иреском. Потому что если эта тварь выбросит в мою сторону еще один отросток, уже сотканный из тьмы, мне мало не покажется. Они так присасываются и выпивают энергию, что даже самые лучшие маги отодрать их не могут, пока сами не отвалятся.

Торопливо, начиная уже всерьез паниковать, я вычерчивала в воздухе перед собой светящиеся символы подчинения. Иреск полз ко мне, постепенно ускоряясь. Я чертила и наполняла заклинание магической энергией. Монстр полз и гремел по полу наконечниками на лапах, острыми, способными проткнуть насквозь в одно мгновение.

Так, я должна справиться. Нельзя паниковать. Я успеваю. Главное довести начатое до конца и не сорваться в бегство. Потому что стоит только побежать – и он сразу набросится на меня. Защититься при этом будет уже невозможно.

Я начертила последний символ, влила в заклинание оставшуюся магию, необходимую для его активации, и швырнула в иреска. Вязь магических символов ярко вспыхнула красным светом и угодила прямо в центр сгустка, где клубилось комком тело иреска. И… заклинание внезапно рассеялось.

Я потрясенно моргнула. Как? Не может быть! Почему не сработало?

Иреск издал странный звук, похожий на вой, и бросился ко мне, в полете растопыривая в разные стороны торчащие из клубка тьмы лапы. Я запустила в него атакующим заклинанием и с визгом бросилась прочь. Мало толку, конечно, от заклинания. Но, может, хоть ненадолго удержит. Помогло. Я успела увернуться от монстра и даже отбежать от него на пару шагов. А потом с чудовищным грохотом прямо передо мной стену проломил Крачи. Резкая боль кольнула в руку. И я, парализованная, рухнула на пол.

Мысленно уже попрощалась с жизнью, потому что где-то там позади за мной гнался иреск. Сейчас он доберется до меня, вот сейчас…

Но почему-то монстр не нападал. Может, его отпугнул Крачи, не позволил приблизиться?

А дальше начался какой-то бардак. Примчался встрепанный Варек, забегал вокруг меня, повторяя:

– Что ты наделала? Что ты наделала? Вот зачем магию применила? Зачем атакующую?! Мне же теперь Его Величество голову оторвет… – Внезапно парень споткнулся и чуть не растянулся на полу рядом со мной. Испуганно пролепетал: – Ваше Величество?..

– Как всегда, жрал пирожки? – осведомился Ирэш ша-Тех. Я узнала этот холодный тон, от которого становится еще страшнее, чем от крика.

– Только один! Ну, два… Пирожки здесь ни при чем. Крачи как помчался. Даже телепортацию использовал, чтобы скорее до подземелий добраться. У меня не было шансов его остановить!

– Еще одно слово – и у тебя не будет частей тела, чтобы держать пирожки.

Варек громко сглотнул. Что происходило дальше – я не поняла. Потому что несчастный, перепуганный Варек все делал молча. Боялся хоть слово сказать, чтобы ему руки не оторвали. А я лежала на животе, лицом уткнувшись в руку. Повезло, что вообще успела руку выставить, а не носом с полом столкнулась!

Несколько секунд я напряженно прислушивалась к тишине. А потом меня вдруг подхватили сильные руки. Коридор перевернулся. Пол перед моим взором тут же сменило мрачное лицо императора. Мне сразу как-то захотелось сбежать. Но я ж до сих пор не могла пошевелиться!


Глава 5.6

Ирэш ша-Тех тем временем бросил пару взглядов по сторонам, вздохнул и призвал магию. Нас окутал красный дымок, перемещая в пространстве. Видимо, магический зал был признан неподходящим местом для парализованной меня. Наверное, императору надоело таскать мое неподвижное тело на руках, а в зале просто не на что было положить. Спасибо и на том, что на пол снова не бросил.

Мы оказались в какой-то комнате. Обзор у меня был сильно ограничен из-за невозможности даже голову повернуть. Но, судя по ощущениям, Ирэш ша-Тех положил меня на диван. Сам устроился рядом, смерил все тем же мрачным взглядом.

– Одни проблемы с тобой, – пробормотал он. И зачем-то принялся меня раздевать. Ясное дело, возразить я не могла. Только глаза от удивления вытаращила.

Это что он себе позволяет?!

Сначала демон-дракон просто расстегнул многострадальный плащ. Развернул его, почему-то помедлил, будто это его парализовало, а не меня. На лице отразилось какое-то странное смятение. Может быть, даже нерешительность и недоверие.

Ну что опять? Вот что опять ему не понравилось?!

– Не пыхти так, – усмехнулся Ирэш ша-Тех. – Я хочу привести тебя в чувство, а ты недовольно пыхтишь, будто я собрался извращаться с твоим неподвижным телом.

Ответом ему стал мой возмущенный взгляд. Демон все же пояснил:

– Хорошо тебя принарядили. Не ожидал, что так быстро подберут подходящую одежду.

Ну да, обычно одежда демонов на людях смотрится смешно. Хвастались как-то девчонки у нас в академии, что им родители купили настоящие платья демониц. Так вот, вышли они в этих платьях. И обратно зашли почти сразу. Потому что смотрелось, как узкий мешок, натянутый на палку. Причем мешок этот отвисал в самых неожиданных местах. Не то чтобы фигуры у человеческих женщин и демониц сильно отличаются, но грудь и бедра у демониц пышнее, а талии при этом тоньше. Вот и получается, что ничего не получается при попытке натянуть их одежду. Где-то висит, где-то едва ли не рвется. И все демоницы как на подбор, в отличие от наших девушек.

Я все еще задавалась вопросом, что император собирается делать. А он, между прочим, руку к моей груди потянул. Я замычала, пытаясь открыть хотя бы рот. Но единственное, что получилось – это чудовищно выпучить глаза. Рука демона тем временем без помех коснулась меня. Правда, опустилась почему-то не на грудь – легла на шею. Ладонь накрыла ямочку между ключицами. Легкий разряд – и я снова могу двигаться.

– Что? Зачем?! – я тут же попыталась отползти от него. Голова закружилась от резкого движения.

– Тихо-тихо, лежи. Организму нужно еще немного времени, чтобы прийти в себя, – Ирэш ша-Тех слегка надавил ладонью, заставляя снова лечь.

– Но зачем вам понадобилось снимать действие яда магией? Оно же и само должно было вот-вот пройти?

– Нет, – он качнул головой. – Действие яда должно было пройти минуту назад. Но не прошло. Ты человек. И потому реагируешь на яд иначе, чем демоны.

– Я могла остаться парализованной?!

Я снова попыталась подняться, но Ирэш ша-Тех не позволил.

– Ляг!

– Слушаюсь, – я притихла.

– Вот и хорошо. Лежи, пока не разрешу вставать. Что же касается действия яда, то я не знаю, сколько бы оно продлилось. Скорее всего, не навсегда. Оно бы все равно прошло. Но позже, чем обычно это бывает у демонов.

Я перевела дыхание, пытаясь успокоиться.

– Спасибо.

– Но зачем ты пыталась подчинить иреска?

– А как же еще? Если его не подчинить, он высосет всю энергию!

– Только если он дикий или если его натравить.

– А этот?..

– А этот из охраны замка. И подчиняется одному из демонов. Между прочим, он просто хотел с тобой познакомиться.

– Чего?!

– А ты думала, ему не скучно целый день просто охранять? Думаешь, не захочется как-нибудь поменять род деятельности?

– Например, на испитие моей энергии?! Очень неплохой род деятельности. Для иреска.

– Я же сказал «познакомиться». Подчиненные нами существа не нападают просто так. Он бы не тронул тебя.

– Но он бросился в мою сторону!

– Конечно. А как еще он мог познакомиться?

О Темный. Мир демонов сведет меня с ума. И этот конкретный демон сыграет в моем сумасшествии не последнюю роль!

Но все же странно он как-то рассуждает об иреске. Познакомиться? Серьезно? Или я чего-то не понимаю, или нам рассказывали совершенно о других иресках, у которых всего один инстинкт: жрать чужую энергию. Какое к дэршу знакомство?

Выходит, это просто стечение обстоятельств. Ни Сагина, ни кто бы то ни было не подстраивал покушение на мою жизнь. Покушения, как такового, и не было. Просто император задержался, а иреск решил так не вовремя со мной познакомиться.

Пока я лежала и размышляла, император меня изучал. Может быть, опять магию прощупывал, кто его знает. Но с чего бы еще ему так внимательно смотреть на меня?

– В следующий раз встретишься с кем из темных существ, не бросайся заклинаниями. Особенно атакующими. На подчинение определенного рода Крачи не реагирует, но атакующая магия совершенно точно не останется незамеченной.

– Я помню о запрете на атакующую магию. Но в тот момент об этом как-то не думала. А если бы монстр на самом деле на меня нападал, появление Крачи было бы даже спасением. Уж лучше временный паралич, чем смерть от энергетического истощения.

Ирэш ша-Тех фыркнул, но комментировать не стал. Вместо этого сказал:

– Можешь подниматься.

И первым же встал с дивана, освобождая мне место для маневров.

Я поднялась. Вопросительно взглянула на императора.

– Думаю, на данный момент для тебя достаточно. Отложим наши планы до вечера. И сними уже этот плащ!

Ирэш ша-Тех протянул ко мне руку, но я увернулась.

– Да чем вам плащ-то не угодил?

– Мне, знаешь ли, не очень приятно, когда ты носишь вещи Тианары, – поморщился демон.

Вот так раз. А я об этом как-то не подумала.

Но как же обидно такое услышать! Только, значит, расслабишься немного, решишь, что с императором можно вполне нормально общаться, и вдруг очередной удар.

– Извините. Не хотела осквернять их своим телом. Вы бы раньше сказали, я бы больше не надевала.

– Их? – не понял демон-дракон.

Видимо, недостаточно хорошо помнит все вещи своей любовницы.

Я сняла плащ, аккуратно свернула и положила его на диван. Затем наклонилась, расстегнула босоножки и под изумленным взглядом императора встала на пол голыми ступнями.

– Раз планы откладываются, я пока пойду к себе.

– Да куда ты пойдешь! – прорычал Ирэш ша-Тех, внезапно разозлившись.

Я успела сделать только один шаг. И то не полностью. Схватив за руку, Ирэш ша-Тех дернул меня в свою сторону. А я как раз ногу занесла для шага и на другой ноге, оставшейся единственной опорой, не удержалась. Упала прямо в объятия демона-дракона. Замерла на мгновение. Он тоже почему-то замер. И дыхание его как-то подозрительно сбилось.

– Откуда в тебе столько упрямства и смелости постоянно меня раздражать? – вопросил он проникновенно.

Так странно было смотреть в ярко-зеленые глаза демона, оказавшиеся столь близко. И чувствовать тепло его рук на своей талии тоже странно. Но, несмотря на охватившие меня чувства, я нашла силы на ответ:

– А что я сделала не так? Вы сказали не носить вещи Тианары, я и сняла. Босоножки тоже ее.

На мгновение руки на моей талии сжались сильнее. Я так и не поняла, разозлился он так и хотел меня переломить пополам, или еще что.

 – Вредная девка, – выдохнул демон-дракон и оттолкнул меня. Правда, упасть я не успела – красный дымок окутал мое тело и перенес прочь из комнаты. В отведенные мне покои. Как ни странно, плащ и босоножки переместились со мной. Стопочкой упали рядом.


Глава 6.1

В дверь позвонили. Я с недоумением отправилась открывать. Интересно, кто бы это мог быть? Моя персона, вроде как, никого здесь не интересует, кроме самого императора.

За дверью обнаружился Варек.

– Лайла, ну как ты? Вижу, очухалась.

Очухалась. И даже босоножки другие надела. Вещи Тианары больше носить точно не буду. Их вообще по-хорошему надо бы сдать на руки хозяйке.

– Я в порядке. А Крачи где?

– Да потерял я его. Не знаю. Бродит где-то, патрулирует. Но я его обязательно найду. Вот уверюсь, что с тобой все в порядке, и отправлюсь на поиски Крачи.

Вот так и работает. Неудивительно, что у него тут обитатели замка пачками обездвиженными падают.

– На меня яд Крачи как-то странно действует. Если бы не Его Величество, так бы и валялась без движения. Неизвестно сколько времени.

– Ого! Вот это да… – Варек вытаращил глаза. – Извини, не знал. Но что я мог сделать? Он так носится, что за ним не угонишься. А уж если телепортацию совершает, так вообще…

– Он действительно способен перемещаться в пространстве? Как демоны?

– Не как демоны. Только на короткие расстояния, но может. Слушай, ты не против, если я к тебе зайду ненадолго?..

Я пожала плечами посторонившись.

– Заходи.

Компания, особенно, такая говорливая, мне даже в радость. И хорошо, что без Крачи. Он и с первого знакомства особого доверия не внушал. А уж теперь, после того, как ткнул меня своим парализующим рогом, и вовсе неуютно было бы в его присутствие.

Как-то воровато осмотревшись, Варек плюхнулся на ближайший пуфик и вытащил из кармана пирожок.

– Отлично! Я как раз искал место, где можно перекусить.

– Чаю хочешь? К пирожку, – предложила я. У меня с обеда остался небольшой чайничек. Специально попросила не забирать, чтобы кусочничать было приятнее. Но ради благих целей можно и поделиться.

– О, давай! – глаза демона разгорелись от предвкушения. – Это было бы замечательно.

Пока наливала ему чай, поинтересовалась:

– Почему ты скрываешься, чтобы съесть пирожок?

– Потому что мне по жизни не везет, – Варек поднял на меня печальный взгляд, полный горестей и страданий. – Как только я собираюсь съесть пирожок, что-нибудь происходит. И обязательно находится свидетель, который готов подтвердить, что в этот момент я ел пирожок вместо того, чтобы гнаться за Крачи и пытаться его остановить, пока он кого-нибудь не обездвижил. А Его Величество… ну, ты заметила, бывает резок и очень не любит, когда я ем.

Лично у меня создается впечатление, что Варек ест постоянно. Всегда. Каждую минуту своей жизни, такой печальной и тяжелой.

– Значит, если ты сейчас ешь пирожок, в замке что-нибудь происходит?

– Наверняка, – пробормотал Варек невнятно, потому как жевал в этот момент пирожок и одновременно с тем запивал.

Я присела на пуфик рядом. Как бы между прочим заметила:

– И кто-то уже валяется обездвиженным…

– А, ерунда. Разберутся. Ну или я разберусь, когда поем. У меня есть специальное заклинание для поисков Крачи. Просто сначала надо подкрепиться. – Он активно жевал пирожок, кстати, уже второй. – А хочешь, что интересное расскажу?

– Давай!

– Тианара тут подралась с другой лестрес.

Честно говоря, я даже не удивилась. Она может! Но не полюбопытствовать не могла: (21fae)

– С чего вдруг?

– Ну, судя по крикам, подозревала, что Его Величество провел с этой лестрес ночь… Знаешь, это вообще так весело было. И страшно немного. Тианара даже атакующими заклинаниями швырялась, но я успел остановить Крачи вовремя. Она немного одумалась и дальше пошла на лестрес с голыми руками. И когтями. Эта лестрес, не помню, как зовут, недавно прибыла в замок. Гостья одного из аристократов, как я понял. А Тианара ее заподозрила… Даже волосы повыдирала! Жуть.

Моим волосам определенно повезло.

– У нас здесь в замке очень весело бывает. Тебе понравится. Только будь все же осторожней. Раз у тебя такая реакция на яд Крачи. Не знаю даже, как с этим быть. Не могу я дать ему приказ, чтобы совсем тебя не трогал. А то вдруг ты на чью-нибудь жизнь решишь покуситься. – Он строго нахмурил брови и проникновенно на меня посмотрел.

– Если у вас в замке такое веселье… то не буду зарекаться.

Брови Варека тут же поползли вверх. Он явно не на такой ответ рассчитывал. А потом замок сотряс уже знакомый грохот. Демон моментально подскочил.

– Все, мне пора! Так и знал, что случится какая-нибудь ерунда. Спасибо, что впустила поесть. До встречи!

Варек умчался. Замок еще пару раз содрогнулся, и стало тихо. Будем надеяться, что никто не пострадал. Хотя мне-то какая разница? У меня другие заботы. Например, отнести Тианаре ее вещи, а потом наведаться в библиотеку. До вечера должна еще успеть немного почитать и, может быть, даже потренироваться. Только осторожно. Не хочу снова испытать этот паралич. Ощущения, прямо скажем, не из приятных.


Глава 6.2

Ирэш ша-Тех

– Ваше Величество! – прорычал низший, выволакивая на свет худощавого и крайне грязного человека, одетого в какое-то тряпье.

Ирэш ша-Тех смерил человека внимательным взглядом.

– Отпусти, Кральш. Мы с ним поговорим.

Как и было приказано, низший отпустил человека. Тот не удержался на ногах и тут же кулем рухнул на пол. Демон отступил, оставляя своего императора наедине с пленником. Тяжелый, изучающий взгляд приковал человека к месту.

– Поговорим? – предложил Ирэш ша-Тех.

Под этим взглядом, от этого голоса, пробирающего насквозь, пленник задрожал. Подняться даже не пытался, но нашел в себе силы, чтобы гордо вскинуть голову.

– Вы ничего от меня не добьетесь! Я ничего не скажу.

– Уверен? – вкрадчивый вопрос напугал еще больше. – Способов заставить заговорить огромное множество. Но самый простой и короткий – ментальное подчинение.

– Вы… вы не сделаете этого.

– Только если ты сам ответишь на мои вопросы. – Император говорил мягко, но это была обманчивая мягкость. Потому что в изумрудных глазах отчетливо поблескивал лед.

– Я не могу. Никогда. Вы можете продолжать вылавливать нас, но ни один из нас не предаст остальных! Вы узнаете. Обо всем узнаете. Со временем. Когда уже ничего нельзя будет исправить.

Ирэш ша-Тех прищурился. Магия сковала несчастного и вздернула в воздух, как тряпичную куклу. Человек еще сильнее задрожал, по лицу покатился пот.

– Вы не узнаете… не сможете… не сможете… – шептал он стремительно бледнеющими губами.

– Проклятье… – выдохнул император сквозь стиснутые зубы, когда тело человека обмякло и рухнуло на пол, уже бездыханное.

Он не хотел. Ирэш не собирался его убивать. Однако на пленнике обнаружилась сильная магия, которую демон-дракон не сразу сумел распознать. А когда понял, что происходит, было уже поздно. Эта магия убила человека. Защитная магия, наложенная специально для того, чтобы, оказавшись в плену, он ничего не смог рассказать. И теперь из открытых, застывших в мертвой неподвижности глаз вытекали густые струйки крови. Щеки ввалились, губы потрескались, покрылись розовой пеной. Труп выглядел отвратительно, но таково действие магии, безжалостной в стремлении сберечь их тайну.

Проклятье! Он прав. Их так можно всех переловить и ничего при этом не узнать. А до самых главных, до тех, кто замышляет этот заговор, можно не добраться вовсе. Сколько еще этих пешек, простых исполнителей, которые устраивают смуту в империи?

Но куда важнее другой вопрос. Откуда они, эти люди, ничем не отличающиеся от всех остальных, берут столь сильную магию? У людей по определению не может быть такой магии. Однако это совершенно точно люди. Простые люди с непонятной магией.

Ирэш поморщился и устало потер виски. Задача, которую необходимо решить прежде, чем станет слишком поздно.

– Забирай! – приказал он низшему демону и призвал магию, перемещаясь обратно в главный замок.

Помимо этой проблемы есть еще множество других дел, куда менее волнующих, но тоже важных. Например, разобрать эту кипу бумаг на столе, которая, несмотря на каждодневную работу, почему-то постоянно только увеличивается в размерах.

Опустившись в кресло, Ирэш с раздражением пододвинул к себе документы. На мгновение прикрыл глаза, убеждая себя, что от этого никуда не деться, а значит, нужно разгребать, как бы вся эта рутина ни опостылела.

А еще Лайла, эта странная девушка. С ней тоже нужно решать.

Странная. Он ведь узнал о ней все. По крайней мере, что было известно руководству академии. Дальше, увы, ее след терялся, до этого пока докопаться не удалось, да и нужно ли? Обычная девчонка, которая выживает, как может. Ведь слухи по академии ходят такие, что клейма на девчонке негде ставить. А ведет себя так, будто вышла из пансиона благородных девиц и мужчину увидела впервые. Дергается от его прикосновений. А в глазах паника.

Как он мог подумать, что она надевала эти платья, чтобы его соблазнить? Но, дэрш побери, что он еще мог подумать, когда эти платья выглядят столь соблазнительно?!

Ирэш вообще не собирался о ней думать, кроме как в контексте решения проблемы с извлечением магии. Но когда сдернул с нее этот проклятый плащ, когда увидел тело, идеальное, соблазнительное, с захватывающими формами, в голове как будто что-то перемкнуло.

Странная девушка. Хрупкая, пугливая и в то же время упрямая. Кажется, загони такую в угол – и она будет биться за собственную жизнь до последнего.

Почему она так реагирует на него, если уже давно не невинна? Может быть, все это игра? Заинтересовать, завлечь, заставить думать о себе. И ведь получается. У нее прекрасно это получается, потому что мысли Ирэша постоянно возвращаются к этой девушке.

Он пытается думать о ней, как о человеке. Постоянно напоминает себе, что она – всего лишь человек. Люди – низшие существа в империи. Пожалуй, демоны больше внимания уделяют темным созданиям, чем людям. Она всего лишь человек и не должна  так часто возвращаться в его мысли. Но что-то не отпускает. Ирэш раз за разом вспоминает, как сорвал с нее плащ и увидел в этом платье. А ведь Лайла ничуть не менее привлекательна, чем демоницы…

Дожили! Кто бы мог подумать, что он когда-либо начнет сравнивать простую человеческую девчонку с демоницами. Позор. Нет, хватит. Пора заняться кипой бумаг. За императора все равно это не сделает никто. А если и сделают, то такого наворотят, что разгребать потом дольше.

Однако надолго его не хватило. Вскоре Ирэш оттолкнул от себя заметно поредевшую стопку бумаг и посмотрел на часы. Пожалуй, пора позвать Лайлу. Что-то странное творится с ее магией. Даже при условии, что в ней теперь две разные магии – человеческая и демоническая. И времени мало. Утекает с каждым днем. Нужно искать решение. (21fae)

Начертив в воздухе магический символ, император передал указания Сагине. Вскоре в дверь магического зала, где Ирэш дожидался Лайлу, постучали.

– Входи.

Но вошла не Лайла. В зал неуверенно заглянула Сагина.

– Ваше Величество… Леди нет в комнате. Я ее не нашла.

– Как нет?!

– И у лестрес Тианары тоже нет, – добавила служанка.

– Тианара? При чем здесь она?

– Леди Лайла просила показать ей, где живет лестрес Тианара. Я… мне не следовало ей в этом помогать?


Глава 6.3

Лайла

Я собрала одежду Тианары, сложив аккуратной стопочкой и увенчав босоножками, после чего позвала Сагину. Магический символ воспроизвела без труда. На первом курсе у нас были специальные упражнения на тренировку памяти. Поэтому большинство символов, по крайней мере, не слишком сложных, удавалось запоминать с первого раза.

Служанка пришла почти сразу. Бежала, что ли? Хотя нет, скорее, переместилась к дверям. Потому что запыхавшейся она не выглядела.

– Отведи меня к лестрес Тианаре.

На мгновение в глазах Сагины промелькнуло удивление, но комментировать мой приказ она не стала. Видимо, решила, что я и на это право имею. Все же хорошо, что Ирэш ша-Тех устроил показательное увольнение предыдущей служанки. Этим определенно можно воспользоваться.

– Здесь, леди, – сказала Сагина, вскоре остановившись напротив одной из множества других дверей. – За этой дверью покои лестрес Тианары.

– Спасибо. Можешь идти.

Я поднесла ладонь к руне оповещения.

– Кто там? – раздалось недовольное из-за двери.

– М-м-м, это Лайла. – Уверенности у меня сразу как-то поубавилось.

Дверь распахнулась, на пороге появилась возмущенная демоница.

– И что тебе нужно, Лайла?!

Правда, присмотревшись к ней, заметила красные круги вокруг глаз. Она что… плакала?

– Я принесла вам ваши вещи… – пробормотала я неуверенно. Что-то как-то сразу нехорошее предчувствие возникло, захотелось сбежать.

Но было поздно. Тианара подалась вперед, схватила меня за руку и затащила в комнату.

– Нечего стоять на пороге и вопить на весь коридор, что у тебя мои вещи. Незачем всем об этом знать, – сказала она, отбирая у меня стопку одежды с босоножками.

– Я не вопила.

– И что? – фыркнула она. – Мы же демоны. Забыла? У нас слух в разы лучше человеческого. На комнатах магическая звукоизоляция, но где гарантия, что никто не проходил в другой части коридора за поворотом? Поползут еще какие-нибудь слухи.

Я перевела дыхание. Похоже, Тианара не собирается набрасываться на меня и рвать на кусочки. А то, признаться, именно это представилось, когда демоница затаскивала меня в комнату.

– У нас с Его Величеством ничего не было.

Демоница отнесла вещи в ванную, где, вероятно, бросила в корзину для стирки, и вернулась ко мне.

– Да я поняла уже, что это не ты. В ту ночь он был за пределами замка. И эту, кстати, тоже…

– Может, он вам не изменял?

Тианара выгнула бровь и внезапно расхохоталась. Присев на пуфик, закинула ногу на ногу.

– Где ты видела верного демона? К тому же, постель со мной можно променять только на постель. Мы, демоны, знаешь ли, существа страстные и никогда не откажемся от самого приятного в мире времяпрепровождения. Ты присаживайся. Поговорим. – Она похлопала ладонью по пуфику.

Естественно, я выбрала другой, напротив нее. На одном мы бы при всем желании вдвоем не поместились.

– Вот смотрю я на тебя и понять не могу. Зачем Ирэш притащил тебя в замок? Ну что в тебе такого? Симпатичная мордашка? Но ты человек, а значит, это не имеет значения. Как и фигура, и привлекательность… На человека, как на женщину, он никогда не посмотрит. Что еще? Чем ты могла его заинтересовать? Он ведь даже отдельные покои тебе выделил, служанку напугал чем-то. Что в тебе особенного, Лайла? Зачем ты Ирэшу?

Я пожала плечами. Врать не хотелось, но и правду сказать я не могла. Уже догадалась, что не просто так сам император сорвался с места и взялся расследовать гибель своего собрата. Как будто у него мало подчиненных для этого дела! Выходит, было здесь что-то важное. Важное настолько, что больше никому Ирэш не мог доверить это расследование. Меня спасать тоже сам приходил. Неспроста все это. Ему важно, чтобы никто больше не узнал о произошедшем. И я догадываюсь почему.

Никто никогда не слышал о передаче магии демона к человеку. Вот обратно – да. Демоны, конечно, нашей магией не пользуются, она им не нужна. Но выпить, как магическую энергию, могут. И дальше все будет зависеть от того, сколько выпьют. Возможно, человек восстановится. Чаще восстанавливается. Но может и не восстановиться, если потеряет слишком много. Но чтобы демон передал магию человеку?! Да такого еще не было ни разу!

– Ты ведь знаешь. Знаешь, зачем Ирэш притащил тебя в замок, – заметила Тианара, всматриваясь в мое лицо.

– Простите. Я не могу ответить на ваш вопрос.

– Ты же понимаешь, что я и сама смогу узнать. Понадобится всего лишь простое ментальное подчинение. И ты ничего не сможешь сделать. Магия людей – такая ерунда в сравнении с нашей. – Тианара не угрожала. Смотрела на меня с хищным любопытством, улыбалась. Не угрожала, просто констатировала факты.

Я тоже оставалась спокойной. Тианара производит впечатление умной, уверенной в себе женщины. И после того, как увидела реакцию императора на попытку вывести меня из замка, вряд ли станет так рисковать, чтобы узнать ответ на вопрос ментальным подчинением. Скорее, попытается выяснить правду каким-нибудь иным путем.

– И не побоитесь гнева Его Величества? (21fae)

– Я не боюсь его гнева. Но, – демоница улыбнулась, – ты права. Такие методы я использовать не буду. Есть множество других способов выяснить ответ на интересующий вопрос. Пожалуй, пока можешь идти…

Я поднялась. Задерживаться в компании демоницы и самой не хотелось.

– Хотя постой. – Она тоже встала, подошла ко мне. – Скажу еще кое-что. Так, на всякий случай. Даже не смей засматриваться на Ирэша. Я, конечно, уверена, что ты его не заинтересуешь, но даже не пытайся. Он мой, ясно тебе?

И вот дернул же меня дэрш за язык:

– И поэтому вы ищете по замку, с кем Его Величество вам изменяет?

Но Тианара не разозлилась. Только прищурилась.

– А ты забавная. Забавная маленькая девочка, которая совершенно не разбирается в мужчинах, не говоря уж о демонах. Демон не может не изменять. Это нужно просто признать. Но одно дело – разовые измены. Подумаешь, пару раз покувыркается в чужой постели. Моя задача – сделать так, чтобы он всегда возвращался ко мне. И, поверь, он будет возвращаться. А теперь иди, у меня дела. Хотя, может быть, еще поболтаем с тобой. Ты такая забавная и как будто даже невинная, – усмехнулась Тианара.

Я ничего не стала отвечать. Поспешила выйти из комнаты. Потому что у меня тоже имеется одно очень важное дело.


Глава 6.4

Библиотеку решила найти самостоятельно. Хватает и того, что Сагина приносит мне завтрак, обед и ужин, а сегодня, к тому же, отвела к Тианаре. Не хочу дергать ее каждый раз, ведь у нее наверняка много другой работы, кроме как меня по замку водить. А значит, нужно учиться ориентироваться здесь самостоятельно. К тому же, пока шли к Тианаре, я, кажется, знакомый коридор углядела. Если сейчас вернуться к нему, то должна все же отыскать дорогу к библиотеке.

И ведь отыскала. Справилась, смогла! На блуждания по замку ушло около двух часов, но я таки добрела до библиотеки.

Когда поняла, что слегка заблудилась, только упорство не позволило позвать Сагину. Обидно просто было: столько пути уже проделала, и вдруг сдаться? Ну уж нет, я должна сделать это сама. И сделала. Пусть потратила больше времени, но зато теперь, кажется, слегка начала ориентироваться.

Пока слонялась по коридорам, пару раз видела демонов. Мужчины смотрели на меня с удивлением. Ну так, секунду или две, а потом теряли всякий интерес. Видела демониц. Все они были одеты в откровенные платья, на фоне которых мои никак не выделялись. Тоже откровенные, но как все. Выходит, здесь так принято, и я на самом деле не буду привлекать внимания. Но тогда возникает вопрос: почему император реагировал так бурно?

Решив не забивать голову загадками, на которые все равно вряд ли удастся найти ответ, принялась за поиски необходимой литературы. Изучить что-нибудь полезное – это было бы, конечно, здорово. Но оно потеряет всякий смысл, если я окажусь в лапах демона, который поставил на меня метку. А значит, мне нужно искать определенную информацию: как избавиться от метки. Если это вообще реально.

А ведь у меня может быть шанс. Скорее всего, от метки можно избавиться только при помощи магии демона. У меня есть эта магия! Во мне магия демона. И если я успею… Нужно срочно, срочно отыскать нужную информацию!

Подлетала к высоко расположенным полкам очень осторожно. Наготове, к тому же, держала смягчающую падение магию. Может, если заклинание левитации рассеется, то сработает хотя бы она. Однако пока все шло хорошо, магия не сбоила.

И все было хорошо до тех пор, пока Ирэш ша-Тех не ворвался в библиотеку и не напугал меня. В любом другом случае я бы, конечно, удержала заклинание левитации без проблем. Стабильность заклинаний при непростых внешних условиях – важный показатель, и мы годами тренировались, чтобы его повысить. Но ведь магия-то временами сбоит! Засбоила и сейчас.

Император не стал бросаться мне на помощь. Поддержал магией, поток которой смел мои жалкие попытки себя подстраховать, и довольно-таки бережно поставил на ноги. Демон-дракон подошел неторопливо, и его приближение не предвещало мне ничего хорошего.

– Почему я должен бегать по всему замку и тебя искать, когда ты мне нужна?

– Правда? – я всерьез удивилась. – Но ведь на мне маячок, по нему в любой момент можно отследить, где я нахожусь.

– Библиотека – одно из немногих мест в замке, которое не пропускает почти никакую магию, – мрачно заметил Ирэш ша-Тех. – За некоторым исключением.

И вот тут до меня начал доходить весь ужас ситуации.

Первым делом император наверняка позвал служанку. Она пришла в мою комнату, но меня там не обнаружила. Потом, вероятно, вспомнила, что отводила меня к Тианаре. И с этим отправилась докладывать Его Величеству. А он проверил по маячку и ничего не обнаружил. Что только подумал!

– Тианара в порядке?..

Ирэш ша-Тех закипал и зловеще надвигался на меня. Но мой вопрос, как ни странно, привел его в чувство. Демон-дракон остановился. Перевел дыхание.

– Значит, сейчас ты больше о Тианаре беспокоишься, чем о себе?

– Но ведь не убьете же вы меня…

Сказала и сама подумала, что вполне может убить. Что ему жизнь какой-то человеческой девчонки? А логика в убийстве определенно есть.

Похоже, все эти размышления отразились у меня на лице. Ирэш ша-Тех усмехнулся. (21fae)

– Догадалась, значит? Предполагаешь, что для возвращения магии мне придется тебя убить?

Глаза демона странно поблескивали. На лице плясали зловещие тени. Хм… это магический светильник за моей спиной начал сбоить. А в завершение пугающей картины еще и тень драконья оскалилась, как будто собиралась ожить и сожрать меня.

Но берем себя в руки и пытаемся размышлять здраво.

– Это вряд ли. По крайней мере, не сейчас. Вы сказали, что о планах на лето придется забыть. Значит, предполагали, что возвращение магии займет много времени. Вряд ли планировали убивать меня все это время. Если только в конце? Но все равно выходит, что я еще поживу.

– Логично рассуждаешь, – хмыкнул Ирэш ша-Тех. – Догадалась, что если демон умер, то и повторная передача магии может сопровождаться смертью. Пойдем. Продолжим разговор в другом месте.

Перемещение далось почти легко. А когда под ногами появилась твердая поверхность и рассеялся дымок, я поняла, что мы в магическом зале. То есть в зале, специально предназначенном для проведения магических тренировок, различных экспериментов и порой даже ритуалов, если они не требуют особых условий. О кровавых ритуалах демонов с девственницами в качестве жертв, кстати говоря, слагали легенды.

Возможно, это даже тот самый зал номер восемь, в который я не попала утром.

– Так что меня ждет? – спросила я, решительно поднимая взгляд на императора. – Мне действительно придется умереть?


Глава 6.5

Ирэш ша-Тех не спешил отвечать. С невозмутимым видом призвал магию, выдернул из заклубившегося красного дымка кресло и сел в него. Естественно, мне в таком высоком обществе полагалось стоять. О кресле для меня Его Величество не озаботился. Но даже сидя он смотрел на меня как будто сверху. Все равно от демона-дракона ощущалась уверенная, непоколебимая сила, которая заполняла собой пространство. Сильно не давила, но вполне могла бы… удавить.

– Для тебя способ передачи магии, который использовал демон, не подойдет. Потому что ты человек.

Он, как всегда, не повел и пальцем, а мое тело внезапно сковала магия. Как и в прошлый раз, я снова не могла пошевелиться – только ресницами хлопать.

– Попытайся избавиться от оков. Я хочу посмотреть, как ты это делаешь.

Вопреки своим же словам, Ирэш ша-Тех прикрыл глаза и расслабленно откинулся на спинку кресла. Впрочем, я не удивилась. Магию видят не глазами – ее чувствуют. И чтобы сделать восприятие более ярким, наши маги частенько прибегают к подобному приему.

Ну что ж. Избавиться от оков? Легко!

Я сосредоточилась и первым делом попыталась их почувствовать. Как и в прошлый раз, не получилось. Я бы не поверила, что на мне наложены магические оковы, если бы результат не был столь красноречив. Что ж, почувствовать не получилось, но это не беда – у меня уже есть проверенный способ. Я обратилась к магии, на всякий случай собрала ее побольше и выплеснула, стараясь пропустить магическую энергию по всей поверхности тела, буквально вымывая оковы из себя, где бы ни была их главная точка.

На проверку попыталась шевельнуть рукой. Получилось! Даже с ноги на ногу удалось переступить. Я снова освободилась от оков, с которыми не мог справиться лучший студент академии.

В первое мгновение даже обрадовалась, но тут наткнулась на изучающий взгляд императора. Он снова пристально смотрел на меня.

– Ты воспользовалась магией демона. Всего лишь каплей, но ты ее примешала к своей. Поэтому смогла избавиться от моих оков.

Я поперхнулась.

– Я не обращалась к магии демона!

Ирэш ша-Тех как-то недобро усмехнулся.

– И часто ты встречалась с магией демонов, чтобы что-то о ней утверждать?

– Ну, у нас были пары, на которых нам рассказывали о магии демонов…

– Но почувствовать ты ее можешь? Много тренировалась, чтобы научиться?

– У нас не было возможности практиковаться с магией демонов!

– Вот именно, Лайла, – холодно заметил Ирэш ша-Тех. – У тебя совершенно нет опыта. Ты ничего не знаешь о нашей магии.

Внезапно мне под колени что-то ткнулось. Я взвизгнула, взмахнула руками, но удержать равновесие не смогла – грохнулась прямо в объятия чего-то мягкого и очень удобного. Ну надо же! Его Величество позаботился о кресле для меня. Вот если бы еще нервы при этом не убил…

Демон-дракон продолжал:

– Люди почти не способны чувствовать нашу магию. При длительных тренировках некоторое чутье можно развить, но для этого, как ты понимаешь, нужно присутствие демона, который будет периодически использовать магию. А теперь скажи мне. Как человек может использовать магию демона, если она в нем вдруг окажется? Не чувствуя при этом ничего.

– Вероятно, только интуитивно… даже не замечая.

– Правильно, Лайла. Ты не почувствовала и не могла почувствовать, что к твоей собственной магии примешалась чужая, магия демона. Но это почувствовал я.

– И что теперь? Что это значит?

– Да ничего не значит, – он повел плечами. – Вероятно, ничего. Но я увидел загадку и разгадал ее. Теперь понимаю, как ты смогла сделать невозможное для человека – избавиться от оков моей магии. Однако по большей части это не меняет ничего.

А для меня это меняет все. Да, придется действовать наугад, совершенно не ощущая производимых манипуляций. Возможно, я ненароком даже оторву себе руку. Но главное, что шанс появился. Теперь у меня есть шанс избавиться от метки!

– Теперь сотвори какое-нибудь заклинание. Самое простое.

Я создала перед собой несколько магических огоньков и с нетерпением покосилась на демона. Разгадав мой взгляд, пояснил:

– Нет. Сейчас только человеческая магия. А теперь…

Ирэш ша-Тех поднялся и в каком-то невероятно стремительном движении приблизился ко мне. Я подскочила на ноги, вроде как соблюдая вежливость.

– Сидеть! – рявкнул император.

Ноги подкосились, я снова рухнула в кресло. А демон, упершись обеими ладонями в подлокотники кресла, навис надо мной. Ярко-зеленые, похожие на два изумруда глаза заглянули, казалось, в самую душу. Я замерла и даже дышать боялась лишний раз, не понимая, чего ожидать. Ирэш ша-Тех поднял руку и коснулся щеки. Я сглотнула, чувствуя, как сбивается дыхание, а внутри что-то сжимается. Наверное, от страха. Кончики пальцев скользнули по щеке, подбородку, спустились к шее. Сердце уже бешено колотилось в груди, когда это все же произошло. Впервые в моей жизни.

Высший демон потянул мою энергию на себя. Эмоции, жизнь, магию – весь этот коктейль, в одном, но таком пьянящем глотке. И мы как будто разделили этот глоток на двоих, вкусили живительный, будоражащий напиток вдвоем. Восторг, безумное желание, чтобы это никогда не заканчивалось, затопило меня, наполнило каждую клеточку тела. И легкое головокружение казалось сейчас таким незначительным.

Но этот потрясающий миг все же прошел. Ирэш ша-Тех отстранился. Я судорожно вздохнула, вцепившись пальцами в обивку кресла.

Низшие демоны причиняют только боль. Высшие демоны могут дарить наслаждение.

– Вы ведь… вы не собираетесь… – прохрипела я, но продолжить не смогла. Это за меня сделал император:

– Не собираюсь ли я выпить из тебя демоническую магию, как это иногда делают высшие?

Я кивнула, потому что в горле пересохло и говорить стало очень трудно.

– Не собираюсь, – он усмехнулся. – Демоны не отнимают всю магию вместе с ее сутью. Суть, некий источник остается всегда в человеке, демоны его не забирают. Не могут, даже если бы захотели. Мы можем только пробовать, вкушать. Можем даже иссушать резерв. Но магической сути не коснемся.

Кажется, немного я уже пришла в себя. Сердце по-прежнему колотилось, как сумасшедшее, в теле чувствовалась предательская слабость, но спросить смогла:

– Тогда почему некоторые люди лишаются магии?

– Не лишаются.

– Что? Но ведь…

– Не лишаются, – повторил Ирэш ша-Тех жестко, перебив меня. – Но если полностью опустошить резерв, то уйдут сотни лет на восстановление. У людей просто нет этих сотен лет, и они умирают, даже не успевая узнать, что суть магии осталась при них. Чем больше из резерва потратить – тем медленнее идет восстановление.

Я помолчала немного, пытаясь осознать ошеломляющую информацию. В это не верилось. Это переворачивало с ног на голову все, что я знала. Все, чему нас учили. Но демон-дракон не врет. Я чувствую.

– А магия демона, выходит, перешла ко мне целиком и полностью? Вместе с сутью, источником?

– Да. (21fae)

– И как тогда ее забрать?

– На сегодня хватит. Поднимайся.

Ирэш ша-Тех поймал мою руку и вздернул меня на ноги. От его прикосновения снова сбилось дыхание, по телу пробежала волна дрожи. Потому что вспомнилось, как восхитительно, как удивительно приятно… Нет! Нельзя об этом думать. Демоны убивают. Отнимают жизненную силу. Нельзя мечтать о подобном. Нельзя желать повторения.

– Почему вы не отвечаете?

– Разве? – он выгнул бровь.

– Не отвечаете на самый важный вопрос!

– Потому что слишком много вопросов.

Видимо, мое общество окончательно надоело императору. Он даже прощаться не стал. Он вообще ничего не сказал – просто выкинул меня, переместив обратно в комнату.


Глава 7.1

Я как раз спускалась от верхних стеллажей, где взяла парочку книг, когда замок содрогнулся. В воздухе меня особо не трясло, а вот пол библиотеки заходил ходуном. Да и грохот звучал прямо-таки оглушительный. Я поспешно продолжила снижение. Грохот повторился, а потом еще один, и еще, причем с каждым разом все ближе! Я застыла где-то в метре над полом, когда это случилось.

Проломив стену, в зал библиотеки ворвался Крачи. Он несся, ничего не видя перед собой, и обязательно посносил бы все стеллажи, если бы не защитная магия. Эта магия буквально отталкивала от стеллажей. Так что Крачи моментально приобрел вид пьяного носорога, потому как его зашвыряло из стороны в сторону, от одного стеллажа к другому, но он упорно мчался вперед. Я попыталась от него увернуться и почти спустилась на пол, но в самый неподходящий момент Крачи снова оттолкнуло от стеллажа, швырнув прямо в мою сторону.

Мощное тело волкорога снесло меня, так и не ступившую на пол. Книги рассыпались. Теперь уже мы оба летели в стеллаж, но магия, конечно же, нас оттолкнула. Я, с выпученными от ужаса глазами вцепившись в холку монстра, закинула на него ногу. Так и повисла, пока Крачи швыряло из стороны в сторону, потому что отцепиться было еще страшнее. Там с такой силой можно грохнуться, что костей потом не соберешь.

Вот и повизгивала, крепко вцепившись в толстую шкуру. А потом библиотека наконец-то закончилась, Крачи проломил стену и помчался по коридору. Еще одна стена, еще. Я вжалась в его тело, магическим плетением, этаким полущитом прикрываясь от повсюду летящих обломков. Руки были заняты, а без них, да еще на чудовищной скорости трудно создать что-то более надежное, но, к счастью, полущит вполне уберегал от печальной встречи с камнями – до меня долетала только пыль и мелкая крошка.

Наконец бешеные скачки прекратились, Крачи затормозил посреди коридора. А здесь уже собралась толпа демонов. Дрожащие пальцы не разгибались, поэтому я продолжала висеть на боку Крачи, одну ногу закинув ему на спину.

– Тихо, Крачи, тихо, – Варек, похоже, стоявший с другой стороны волкорога, похлопал его по холке. – Мы опоздали.

Красный дымок знаменовал прибытие императора. Демоны расступились, открывая ему и мне заодно вид на демоницу. Высшая, очень красивая демоница лежала на полу с неестественно вывернутыми руками, ногами и даже шеей. Ее положение выглядело так, будто несчастную всю переломали, не оставив ни одной целой косточки. Кукольное личико мертвенно бледное. Из губ вытекает струйка крови. Открытые глаза смотрят в никуда, в них больше нет жизни.

Демоны толпятся, потрясенно смотрят на нее, перешептываются.

Ирэш ша-Тех прошел к убитой, присел рядом, простерев над ней засветившуюся красным ладонь. Вероятно, пытался почувствовать хоть какие-то следы. Наверное, именно так в прошлый раз он вышел на меня. И, возможно, сейчас тоже что-то заметит.

– Майриса?! – потрясенно выдохнула Тианара, выскочив из-за угла и остановившись перед пугающей картиной.

– Расходитесь. Все, – не оборачиваясь, холодно скомандовал император. Демоны зашевелились неохотно, они явно не желали столь быстро покидать место преступления.

– Пойдем, Крачи… – хлопнул Варек волкорога с обратной стороны. И надо же было ему обратить внимание на мою ногу именно сейчас. Ведь все почти обошлось. Почти! – Э…

Парень обошел монстра со стороны морды и чуть ли не столкнулся со мной.

– Лайла?!

Вот какого дэрша он так громко вопит! Все демоны замерли, устремили взгляды ко мне. Даже император поднялся и посмотрел на меня. Я наконец отцепилась от Крачи и сползла по его боку на пол. Зверь тут же всхрапнул, кося на меня красным глазом. В воздух устремилось облачко едко-зеленого дыма. Вдыхать его по привычке не стала. Мало ли что. Может, демонам и ничего, а меня и от дыма этого парализует. Вряд ли Ирэш ша-Тех сейчас будет опять откачивать меня.

– Что ты здесь делаешь, Лайла? – мрачно вопросил Его Величество.

Решив, что «стою и смотрю» – не лучший ответ для данной ситуации, пояснила:

– Я была в библиотеке, когда Крачи меня снес. Не специально, конечно. Просто его от стеллажа отбросило прямо на меня… Ну, я и вцепилась в него, чтобы не упасть.

Тишина. Я буквально кожей чувствовала, как нарастает удивление демонов.

– Да кто она такая? На допрос, и все. Я могу прямо сейчас ментальное подчинение нало…

Демон не договорил. Потому что застыл в неподвижности, продолжая таращить глаза. Похоже, это любимая магия императора. Может, и Крачи для охраны замка выбрал как раз потому, что чувствовал с ним некое родство.

Взглянув на излишне инициативного, а теперь за это поплатившегося демона, Тианара сокрушенно покачала головой. Уж она-то знала, что не стоило демону так выступать со своими предложениями.

В оглушительной тишине, вновь воцарившейся, Ирэш ша-Тех негромко, но очень внушительно произнес:

– Я непонятно выразился в прошлый раз? Повторить?

Демонов как ветром сдуло. Вернее, магией. Решив от греха подальше поскорее сбежать и не раздражать своего императора, все свидетели тут же переместились. Остались всего трое, не считая самого императора. Варек, я и Тианара. Если честно, я бы тоже с удовольствием переместилась. Но люди на такое не способны, увы. А потому, за неимением других вариантов, я медленно начала отступать. Ну так, чтобы больше не привлекать к себе внимания.

– Ирэш, как это…

– Не сейчас, Тианара, – император перебил демоницу. – Не мешай.

Ирэш ша-Тех снова вернулся к мертвому телу. Варек похлопал Крачи по холке и поманил за собой. Причем в ту самую сторону, куда я отступала! Ах, ну да, там же теперь в стенах пролом – демон будет заделывать его.

Тианара по какой-то причине тоже последовала за нами. Правда, стоило отойти от императора на некоторое расстояние, причина тут же выяснилась.

– Ну-ка, Варек, расскажи, что произошло, – потребовала демоница.


Глава 7.2

Парень в этот момент принялся заделывать дыру в стене, так что ответил не сразу. Хорошо еще, что ему для этого не требовались слова заклинания – хватало пассов, которыми он вычерчивал в воздухе сетку магических символов. Я замедлила шаг. Но когда Варек заговорил, остановилась совсем. Очень уж хотелось послушать, что скажет.

– Мы с Крачи опоздали. Когда появились здесь, Майриса уже была мертва. Сочувствую. Понимаю, вы с ней были подругами…

– Не понимаешь! Ничего ты не понимаешь, – внезапно взвилась Тианара и вдруг посмотрела на меня.

– Я не виновата! Я на Крачи приехала.

– Да кто ж тебя обвиняет, – досадливо сказала она. – Ни один человек не сможет такое сотворить с высшим демоном. Но ты! Вот ты появилась, и в замке начали твориться странные вещи.

– Например?

– Например, убийство Майрисы.

– А еще? – Одного довода, прямо скажем, как-то маловато.

– Ирэш стал часто непонятно где пропадать.

– А до этого все время в замке сидел?

– Не хами! Не сидел, конечно. Но так часто по ночам не пропадал. И если он не ходит к тебе… Не понимаю, – она нахмурилась. – К тебе Ирэш по ночам ходить не может. Но при этом где-то пропадает. Теперь погибает Майриса.

– Это как-то связано? – Мне действительно хотелось разобраться, а может, даже помочь. Хотя вряд ли демонам может пригодиться моя помощь.

Тианара смерила меня недовольным взглядом. Зато Варек ответил:

– Насколько знаю, они обе любовницы Его Величества…

– Молчать! – рявкнула Тианара. – Ты… стены иди залатывать, вот что! Нечего тебе тут рот открывать, если все равно ничего полезного сказать не можешь.

– Слушаюсь! – откликнулся Варек и поспешил к следующей стене, проломленной Крачи. Сам Крачи, кстати говоря, потопал за ним.

– Стоять!

А я что? Я тоже под шумок хотела сбежать.

– Я тоже ничего полезного сказать не могу, – тут же поспешила заверить.

Тианара поморщилась, как будто ей даже смотреть на меня было неприятно.

– Не можешь… Но я все равно думаю, что ты как-то связана со всем происходящим.

– Каким образом?

– Пока не знаю. Для чего император притащил тебя в наш замок?

– Не могу сказать. Спросите его сами.

– Спросишь его, как же…

– Тогда я, пожалуй, пойду. И… соболезную, правда.

Мне показалось, Тианара настолько погрузилась в свои мысли, что уже не ответит. Но когда я сделала пару шагов в противоположном направлении, демоница внезапно посмотрела мне прямо в глаза и спросила:

– Ты думаешь, мне жаль, что Майриса погибла?

Пришлось остановиться.

– Варек сказал, что вы были подругами.

– А еще он сказал, что мы обе любовницы  Ирэша. Постоянные, между прочим. Он не намного реже ходил к ней, чем ко мне. Я ведь должна радоваться, что соперницы не стало, не так ли?

Тианара так внимательно смотрела на меня, так пристально. Не понимаю, почему она искала ответ на этот вопрос именно во мне. Наверное, так просто сложилось: я подвернулась под руку в сложный момент.

– Вы ведь были подругами не просто так. Что-то вас связывало, и я сейчас говорю не об интересе к императору.

– Что-то связывало… – невесело усмехнулась Тианара. – Соперничество, наверное. Желание держать соперницу поближе, чтобы всегда иметь возможность наблюдать, контролировать.

– Давно?

– Да уж почти два года.

– И неужели за это время не привязались друг к другу?

Тианара удивленно выгнула бровь. Кажется, в этот момент она посмотрела на меня по-новому.

– Она не бесила меня, и я даже почти не ревновала. Всегда знала, чего от нее ожидать. Наверное, за это время я перестала воспринимать ее, как врага. Как соперницу – да. Но не как врага.

– Это нормально, Тианара, если вам будет грустно. Потому что вы были подругами.

– Может быть… – пробормотала она, глядя уже куда-то мимо меня. А потом и вовсе, не прощаясь, ушла.

Я облегченно вздохнула и поспешила в библиотеку. Где-то там на полу валяются книги, которые я собиралась взять почитать и разбросала, когда ворвался Крачи.

Но после разговора с Тианарой в голове закрутились многочисленные мысли. Нет, не о том, что я могу быть каким-то образом связана со всем происходящим в замке. Тем более что из происходящего: ночные отлучки императора, пренебрежение одной любовницей и гибель второй. Наверное, никогда не перестану удивляться демоническим нравам! Две любовницы, кто бы мог подумать. Да еще любовницы, которые, несмотря ни на что, подружились между собой.

Дружба… последние шесть лет своей жизни я провела в одиночестве. До того, как сбежала в академию, у меня были друзья. И лучшая подруга тоже была. Наверное, она единственная, кто всегда поддерживал меня. Только благодаря ей я не сошла с ума. Благодаря ей чувствовала себя хоть кому-то нужной, потому что родители меня не любили.

А в академии друзьями не обзавелась. Просто не было возможности. Аристократы презирали. Бедные, такие же, как я, никому не нужные студенты, может, и приняли бы в свои ряды. Но тоже не сложилось. Потому что парни видели во мне только симпатичную мордашку, а девчонки завидовали. Завидовали тому, что парни постоянно заглядывались на меня. Даже травлю устроить пытались. Я не позволила. Этим – не позволила. Мне хватало аристократов. Вот их поставить на место я, к сожалению, не могла. Потому что их место всегда было выше…

Была еще одна группа студентов. С отдельного, специально для них созданного факультета. Студенты с метками. Прокаженные для всех остальных. Парни с факультета никогда не смотрели по сторонам. Девчонки тоже ни на что не рассчитывали. Потому что все они принадлежали демонам, каждый – своему хозяину. По большей части их как будто не замечали, но иначе, чем собственностью, не называли. А этого хватало, чтобы каждый раз напоминать и причинять новую боль.

Мне до сих пор стыдно. Стыдно, что ни разу не вступилась за ребят, когда их демонстративно превращали в пустое место. Могли налететь в коридоре, толкнуть и посмеяться, что на пустом месте спотыкаются. Как же, ведь здесь никого нет. Я стыдилась, что отворачивалась от них и тоже старалась не обращать внимания. Но так страшно было заговорить с кем-то из них, так страшно было хотя бы на мгновение соприкоснуться с теми, кто носит метки. Ведь все эти годы я пыталась убежать от собственной метки.


Глава 7.3

К тому времени, когда я добрела до библиотеки после разговора с Тианарой, Варек заканчивал работу над последней разрушенной стеной. Крачи поблизости не нашлось. Наверное, опять патрулировал или уже готовился разгромить другую часть замка.

– О, живая, – отметил демон, на мгновение оторвавшись от магического плетения.

– Были варианты? – полюбопытствовала я.

– Ну, вообще-то, Тианара очень ревнива…

– Подожди! Ты о чем? – я аж поперхнулась и снова выронила книги, которые нашла рядом с тем самым стеллажом, где тяжелое тело Крачи застало меня в полете.

– Так Его Величество носится с тобой. Защищает, не дает обижать, грозится, что если с тобой что случится – мы пожалеем о том, что вообще на свет родились. Нет, я не думаю, что у вас с ним что-то было, ты все-таки человек. Но на месте Тианары… ну, с учетом ее характера, уже начал бы беспокоиться. Сегодня вон как Его Величество заткнул рот одному парню.

Внутри похолодело.

– Хочешь сказать, теперь слухи пойдут? Все об этом узнают?

– Конечно! А ты что думала? У нас в замке очень любят слухи.

Я с ужасом представила, что теперь все кругом будут задаваться вопросом, что это простая человеческая девушка делает в замке, куда людей, в принципе, не пускают. И не сказала бы, что император со мной носится, но… да. Со стороны, если не знать правды, выглядит на самом деле подозрительно.

Из библиотеки выходила пришибленная. Отвлечься смогла только за чтением, и то давалось тяжело. Все пыталась разобраться в основах демонической магии, но мысли то и дело норовили ускакать не в том направлении. Да еще тело убитой демоницы постоянно вставало перед внутренним взором. Жуткое и печальное зрелище.

Так, нужно сосредоточиться!

Магия людей и демонов отличается. Чем? А вот непонятно. Она просто разная. Суть у нее разная. Магия демонов мощнее, дает больше возможностей. И как бы темнее, что ли. Человеческая магия – это энергия нейтральная. А магия у демонов больше именно темная, поэтому им проще управляться с ночными и прочими темными тварями, между ними есть некое родство.

Как почувствовать демоническую магию? Демоны владеют ею от рождения. Им, конечно, тоже нужны заклинания, но самое простое удается сразу. Например, обращение к сырой магии. А что мне-то теперь делать? Если верить выводам императора, почувствовать демоническую магию я не смогу. Как ее использовать, если при этом ничего не чувствую? Хороший вопрос. Руку все же хотелось бы сохранить, а не оторвать вместе с меткой.

Время на медитации решила не тратить. Кажется, они все равно будут бесполезны. А начать стоит с простеньких заклинаний. Они у демонов другие. Значит, и подойдут только демонам. Человеческую магию в них не влить. Соответственно, если я и смогу запустить заклинание, то лишь при помощи магии демона. Что мне и нужно.

А параллельно, пока тренируюсь, буду искать информацию о метках. Прицельно.

Пока раздумывала, где можно, не опасаясь, попробовать применить заклинание, посреди комнаты внезапно заклубился красный дымок. Из него выступил Ирэш ша-Тех.

Книга опять выпала из рук. Сейчас хотя бы падать ей было недалеко.

Я просто подскочила от неожиданности! Перевела дыхание, уточнила:

– Сагина чем-то занята?

– Нет. Я решил не тратить время попусту, гоняя ее туда-сюда. Пойдем.

Красный дымок окутал нас обоих. Мы оказались в уже знакомом зале.

– Ваше Величество, я могу спросить?

– Спрашивай, – разрешил он, перенося к нам сразу два кресла. Ну надо же, как сегодня заботлив.

– Вам удалось выяснить, что произошло с Майрисой?

– Ее убили, – хмыкнул император, опустившись в кресло.

Я тоже присела.

– Но кто? Почему?

– Не много ли вопросов ты задаешь?

– Если вы очень хотите, чтобы я была пустоголовой дурехой, у которой ветер в голове, то очень постараюсь изображать именно такую.

– Еще и дерзишь… – насмешливо констатировал он. – Нет, дуреху не надо. Глупые женщины меня раздражают. Но все же в данном случае ты задаешь неуместные вопросы. Тебя не касается происходящее в замке. Уж точно не убийство Майрисы. А теперь сотвори для меня какую-нибудь магию.

Последующий час, а может, и больше, Ирэш ша-Тех меня попросту гонял по магическим дисциплинам. То ему сырую магию покажи, то простенькое заклинание, то посложнее, то еще сложнее. Под конец даже призвал ша’рвалла и заставил его прямо здесь подчинить. Хорошо хоть обездвижил, а то я бы там поседела, наверное…

Но я прекрасно поняла, зачем он это сделал. Император последовательно повышал сложность заклинаний, а вместе с тем и количество вкладываемой в них магической энергии. На подчинение ша’рвалла у меня ушли все оставшиеся силы. Когда плетение было завершено и напитано магией, я, полностью опустошенная, рухнула в кресло.

– Все, не могу больше… – выдохнула я.

Кажется, даже жуткий вид монстра с ощетинившейся самыми настоящими лезвиями шерстью и гигантской распахнутой пастью, из которой капала ядовитая слюна, перестал меня пугать. Все! Умираю. И на монстра плевать.

– А демоническую магию ты так ни разу и не применила.

Честно говоря, сейчас меня не трогало даже это.

Если бы у меня были силы, я бы заверещала от неожиданности, когда Ирэш ша-Тех вдруг оказался рядом и навис надо мной. А так только дернулась нервно – на большее сил не осталось.

– Что-то ты совсем утомилась…

– Я же человек. А вы требовали от меня такое…

Мощь заклинаний по его требованию я действительно увеличивала. Но магия-то постепенно тратилась, истощалась. Это не раз или два использовать энергоемкие заклинания. Перед ними была еще куча других, а потом и они, окончательно меня доконавшие. Вот и валяюсь теперь полутрупом.

– Так не пойдет, – качнул головой император и внезапно приложил ладонь к моей груди.

Разряд – и по телу пробегает волна энергии. Я аж едва не подскочила, но Ирэш ша-Тех удержал, потому как его рука по-прежнему лежала на моей груди. Разом ожив, я как-то заволновалась. Почувствовала в полной мере… что его рука, блин, на моей груди!

– Лучше? – спросил он с усмешкой.

– Лучше… – ошалело откликнулась я.

– Вот и хорошо.

Он отстранился, как будто даже неохотно. Пока я приходила в себя, император вернулся к своему креслу.

– Вы и так умеете?!

– Не каждый высший демон на такое способен. Но я могу.

– Спасибо… Но у меня появился важный вопрос.

– Может быть, стоило оставить тебя полуобморочной… – как бы между прочим заметил император, ни к кому особо не обращаясь. Заметив мой возмущенный взгляд, усмехнулся. – Ладно, задавай.

– Мне показалось, или вы действительно сами не знаете, как возвращать магию?


Глава 7.4

Зеленые глаза впились в меня пронзительным взглядом. Император в задумчивости постучал пальцами по подлокотнику кресла и совершенно неожиданно произнес:

– Ты права. Не знаю.

Если бы не сидела уже в кресле, обязательно бы грохнулась, потому что в ногах внезапно появилась слабость. Серьезно? Не знает?!

– А… как же вы тогда собирались…

– Методом проб и ошибок.

– Ошибок?!

– Успокойся, – усмехнулся демон-дракон. – Ты ведь понимаешь, что твоя жизнь для меня важна… Нет никакой гарантии, что в момент твоей смерти удастся забрать магию. А момент смерти только один. Я предпочту поберечь твою жизнь.

Представилось, что за столь ценную жизнь можно даже что-нибудь выторговать. Вот я забираюсь на самую вершину башни и угрожаю, что спрыгну, если Его Величество не предоставит мне нормальную одежду. И мыло с ароматом малины. Тьфу, какой только бред в голову ни заберется!

– Значит, пока вы просто пробуете? Прощупываете почву?

– Именно так.

– Но, может быть, когда-нибудь такое уже случалось, что магия демона по какой-то причине оказывалась у человека? Вдруг можно найти информацию в какой-нибудь старинной книге?

– Вполне возможно. Я ищу. Думаешь, одна такая умная? – хмыкнул Ирэш ша-Тех.

Конечно нет. Но у меня есть свой интерес. Во-первых, чем быстрее император меня отпустит, тем лучше. Будет шанс хорошенько спрятаться до совершеннолетия. А во-вторых, мне бы не помешало иметь прикрытие для постоянных поисков в библиотеке. Потому что нужно выяснить, как избавиться от метки. И сделать это до того, как лишусь демонической магии. Темный, как сложно-то все.

– Я всего лишь хотела предложить свою помощь, – я мило улыбнулась.

– Думаешь, я не справлюсь? – он смерил меня насмешливым взглядом.

– Но ведь вдвоем быстрее! – я улыбнулась еще шире.

Какое-то время император прожигал меня скептическим взглядом. Наконец произнес:

– Попробуй. – И добавил как бы между прочим: – Все равно ничего не найдешь…

Догадалась уже, что эти многочисленные стеллажи, наполненные книгами – не весь императорский запас. Есть еще один. Книги, которые находятся в закрытом доступе. Книги, к которым подпускают далеко не всех. Возможно, только один император имеет право к ним прикасаться.

Мне пока хватит библиотеки. Но как знать, вдруг нужная мне информация именно в закрытом доступе? Возможно, если попытаться втереться демону-дракону в доверие, то он бы подпустил меня к закрытому запасу?..

Я сделала вид, что не обратила внимания на его последнюю фразу.

– Поднимайся. Покажу тебе дорогу от зала к твоим покоям. Будешь сама приходить сюда к назначенному времени. Время тебе будет сообщать Сагина. Или я сам.

В коридоре стало немного жутковато. Вспомнился тот монстр, который вроде как совсем не собирался на меня нападать, а только познакомиться хотел. Впрочем, страх быстро исчез. Все же рядом с императором можно ничего не бояться.

Всю дорогу старательно запоминала коридоры, повороты, подъемы по лестнице. Наконец Ирэш ша-Тех остановился возле двери в мои покои.

– Если не запомнила, пару раз можешь попросить Сагину. Она покажет.

– Спасибо, – кивнула я.

– Ваше Величество! – внезапно раздался вопль откуда-то сбоку.

Мы разом повернулись. К нам спешила демоница. О темный, от такой красавицы может захватить дух. Умопомрачительная фигура, при виде которой вся мужская половина нашей академии уже пускала бы слюни. Но наши парни – люди, им бы такое счастье не светило. Впрочем, не удивлюсь, если все демоны тоже пускают слюни. Идеальные, утонченные черты лица и роскошные золотистые волосы длиной едва ли не до пят делали демоницу невероятной.

Мельком скользнув по мне непонятным взглядом, она все свое внимание обратила к императору и радужно улыбнулась.

– Ваше Величество, вот вы где запропастились! А я искала по всему замку, мне так нужна ваша помощь.

Я бы подумала, что такой красотке отказать невозможно, но император – кремень. Не дрогнуло его каменное сердце. Хм, впрочем, речь здесь, скорее, не о сердце. В общем, не дрогнуло у него ничего!

– Я занят.

– Я понимаю, Ваше Величество. Вы император. И у вас огромное количество дел. На благо нам, вашим подданным. – Демоница подошла к нам и остановилась в весьма соблазнительной позе. Кажется, даже слегка изогнулась, демонстрируя стройную и в то же время по-демонически аппетитную фигуру во всей красе. Глубокое декольте в том числе. Снова улыбнувшись, она промурлыкала: – Но, может быть, найдется хотя бы минутка, которую вы сможете мне уделить?

– Не сейчас.

С этими словами Ирэш ша-Тех… да сбежал он банально! Исчез в привычном красном дымке.

Демоница потрясенно застыла, глядя туда, где он только что стоял.

– Да как он… Не могу поверить! – выдохнула она с возмущением. – Ни один мужчина мне еще не отказывал! Да он должен был наброситься на меня и утащить в ближайший темный угол! А он...

И тут она вспомнила, что здесь не одна.

Я все пыталась войти в свои покои, но дверь почему-то заклинило. В этот момент она как раз отворилась. Со щелчком. Встретившись с демоницей глазами, уже подумала, что разразится очередной скандал. Обошлось. Смерив меня презрительным взглядом, демоница фыркнула и тоже переместилась куда-то. Я облегченно вздохнула и юркнула в комнату.

Но вот это сцена разыгралась у меня на глазах!

Демоны всегда считались страстными натурами. И, как я узнала от Тианары, верность в их обществе не принята. Тогда действительно непонятно, почему Ирэш ша-Тех отказался от того, что ему сейчас столь откровенно предлагали. Не понравилась? Или скорбит о гибели Майрисы? Но его как будто только раздосадовали намеки демоницы, вызвали раздражение, но никак не желание. А может, ему милее Тианара?..

И о чем я вообще думаю?!


Глава 8.1

Теперь я ходила в библиотеку каждый день. К себе в комнату для чтения брала совсем мало, чаще перебирала книги прямо в библиотеке. Пролистывала, просматривала по диагонали в поисках необходимой информации. Искала в разделах, где могло бы быть что-нибудь о метках, но пока нужного ничего не попадалось.

Каждый день Ирэш ша-Тех вызывал меня в магический зал. Но там тоже ничего особенного пока не происходило. По требованию императора я пользовалась то одним заклинанием, то другим. Он внимательно наблюдал, пытался что-то почувствовать. Но, к счастью, больше мою энергию не пил. Наверное, одного глотка хватило, чтобы понять, что это не помогло отыскать ответ…

Сам император не знает, каким образом я должна вернуть магию! Просто потрясающе.

А к концу недели мне удалось даже выпросить у него разрешение на посещение магического зала в любое время. Ирэш ша-Тех не заставлял меня пробовать заклинания демонов. И я молчала. Планировала сначала поэкспериментировать без свидетелей. Если выбрать что-нибудь относительно безопасное и направить это подальше от себя, то ничего страшного случиться не должно. Хотя, скорее всего, не случится вообще ничего.

Кстати, еще я узнала, что в магических залах можно применять абсолютно любую магию, даже атакующую и разрушительную. Там такая защита стоит, что Крачи не почувствует и не примчится.

Одно достижение за все это время у меня таки появилось. Не магическое, к сожалению, но тоже очень важное. Я позвала к себе Сагину и как бы между прочим проконсультировалась. Оказывается, у демонов есть краска, которой они разрисовывают тела. Не целиком, конечно. Так, могут на какую-нибудь часть тела нанести симпатичный узорчик, который не смывается две-три недели. То что нужно, верно?

Повеление принести мне такие краски Сагина исполнила быстро. Без лишних вопросов, как всегда. Эта служанка определенно меня радует.

И я закрасила метку! Пришлось, конечно, попыхтеть и потренироваться на бумаге. Сначала я замазала метку краской телесного цвета, а потом для надежности нарисовала симпатичный узорчик с растительными мотивами. На всякий случай, чтобы ненароком не начало просвечивать. Потому что постепенно краска все же начнет стираться. И если я вовремя не замечу, может получиться не очень хорошо. А так еще и узор маскирует. Главное проверять периодически и вовремя его подправлять, чтобы всегда выглядел свежо.

В моем гардеробе много платьев без рукавов. Даже больше тех, которые с рукавами. Надеть без рукавов я все равно не рискну, однако все же хорошо, что удалось перестраховаться. Теперь если вдруг кто ненароком увидит обнаженное плечо, обнаружит на нем безобидный узорчик, а не метку принадлежности демону. От этих мыслей даже как-то сразу стала чувствовать себя уверенней.

Сегодня тоже собиралась сначала в библиотеку, а потом – в магический зал. Наконец испробовать простенькое заклинание демонов. И еще, пожалуй, стоит найти время, чтобы выйти на улицу. Почти целую неделю сижу в четырех стенах! Замок, конечно, огромный, но мои походы из одной его части в другую вряд ли можно считать полноценными прогулками. Не помешает и свежим воздухом подышать. Кажется, Его Величество упоминал, что я могу не только по саду пройтись, но и озерцо посетить?

Из размышлений о планах на день меня вырвал странный вкус омлета. Я только проглотила первый кусочек, но что-то меня насторожило. Что-то было в нем едва уловимое, что никак не вязалось со вкусом омлета и, наоборот, навевало ассоциации с другими вкусами. Может, просто незнакомая приправа? Принюхалась. Да, в запахе тоже есть что-то странное. Или на самом деле незнакомая приправа. Или яд. Потому что и вкус, и запах слегка напоминают одну ядовитую травку.

Сделалось как-то не по себе. Меня собирались отравить? Но кто? Кому это нужно? Неужели Тианаре? А может, Сагине надоело прислуживать человеку? Ведет она себя, конечно, почтительно. Вот только вряд ли впала в забытье – она прекрасно помнит, что я – всего лишь человек. И тоже может быть недовольна необходимостью изображать передо мной вежливую прислугу.

Значит, Сагину звать сейчас не стоит. Но к кому тогда обращаться? В этом замке я знаю не так уж много демонов. Варек? Яды – не его компетенция. Ирэш ша-Тех? А если я ошибаюсь?! Если оторву его от какого-нибудь крайне важного императорского дела, но окажется, что никакой это не яд, так, приправа, которую знают все аристократы? А тут я такая невежда, приняла приправу за яд.

Но Ирэш ша-Тех сам сказал, что моя жизнь для него важна. Значит, пусть и разбирается, отравлен мой завтрак или нет. Вот как до него теперь добраться? Интересный вопрос. А если тот, кто отравил омлет, теперь дожидается, когда же я сдохну? Если это Сагина, то она, к тому же, сможет проверить, когда придет забирать поднос.

Весь день притворяться трупом, пока император к себе не позовет?

Первым делом уж подумала, не применить ли боевую магию, чтобы Крачи прибежал, а вместе с ним и Варек. Но вдруг Варек не успеет. Тогда лежать мне парализованной, возможно, до вечера. Варек, конечно, позовет императора. Но вдруг он слишком занят? В общем, не вариант.

В итоге все же придумала, как поступить. Для начала обнюхала остальной завтрак. Вроде бы нигде больше яда не заметила, но после подозрительного омлета все равно опасалась что-то есть. Пришлось остаться голодной. Всю еду запихала в шкаф, притворившись, будто съела. А вот тарелку с омлетом взяла с собой и отправилась на выход. В коридоре столкнулась с Сагиной.

– Леди?.. – она удивленно воззрилась на тарелку.

– Надо же мне будет чем-то перекусить в библиотеке. А поднос можешь забирать, – сказала я и с невозмутимым видом зашагала по коридору.

Вот только в библиотеку я не собиралась. Придется коротать день в магическом зале. И сторожить улику до того момента, как император решит уделить мне драгоценное время.


Глава 8.2

Если бы не попытки сотворить какое-нибудь магическое заклинание, я бы так, наверное, сошла с ума. Или с голоду сдохла. Сагина, может, и принесла мне обед, вот только я не могла его съесть! Во-первых, я боялась возвращаться в покои. Вдруг злоумышленник где-то там караулит, чтобы проверить, подействовал яд или нет. И увидев, что я жива, решит дубиной добить. А во-вторых, пока все не разрешится, просто страшно что-то есть в этом замке.

Целый день без еды – это уже слишком!

Уверившись, что больше не могу голодать, спрятала улику под защитную магию и вышла из зала. Я прошла немного по коридору, поднялась по лестнице на первый этаж и произнесла боевое заклинание. Его действие тут же торопливо рассеяла, чтобы стенам не повредить. А то мало ли. Да, я хотела, чтобы примчался Крачи. Хотела, чтобы меня нашел Варек и позвал императора. Даже оставался крохотный шанс, что Варек успеет остановить Крачи до того, как он пырнет меня рогом.

Но все получилось не так, как я задумывала. Совсем не так. Заклинание не рассеялось. Наоборот, начало разрастаться.

Я с ужасом пыталась взять магию под контроль, сделать хоть что-нибудь, остановить, помешать, хотя бы немного удержать, но магия стремительно наполняла пространство, собиралась искрящимися клубами, набухала, набухала… А потом бабахнуло. В последний миг едва успела прикрыться щитом, но меня все равно отбросило ударной волной.

Вокруг грохотало, взрывалось и сотрясалось. Пол дрожал, по нему бежали трещины. Стены разламывались, разлетались на части, а магическая волна никак не заканчивалась и расходилась во все стороны. Сжавшись клубочком, я лежала на полу под прикрытием щита. С каждым мигом давление усиливалось. На меня как будто моя же собственная магия набросилась. Хотя нет. Не моя. Магия демона во мне. Потому и давила на щит, как не родная, потому что мне не принадлежала и не желала подчиняться.

Я уже готовилась распрощаться с жизнью, когда кто-то, без проблем развеяв мой щит, подхватил меня на руки.

Прижав к своей груди, император повел перед нами рукой. Странное это было зрелище, невероятное. Вокруг все гремит, взрывается в ослепительной вспышке магии. Замок рушится буквально на глазах. Стены рассыпаются в пыль, пол под нами трещит, тоже рассыпается. А демон-дракон стоит среди этого кошмара на куске камня, поддерживаемом в воздухе магией. Длинные черные волосы развеваются, как на ветру – от магического напряжения, буквально пропитавшего воздух. Стоит, как нерушимая скала. И лицо такое же каменное, нет ни капли страха. Зеленые глаза решительно сверкают. Из клубов магии и пыли выплывает драконья тень, расправляет гигантские крылья.

Еще одно движение рукой – и все прекращается. Ирэш ша-Тех легко утихомирил разбушевавшуюся магию. Пыль медленно, очень медленно оседала. Честно говоря, мне хотелось, чтобы она не осела никогда. Но мои желания редко исполняются. Пыль все же осела, продемонстрировав дело рук моих. Вернее, магии и не совсем моей. Но ведь это я виновата в произошедшем.

Замок разрушился не весь. Для этого он слишком огромен. Но его части, где мы находились, не стало. Только руины и целые груды камней возвышались на месте некогда величественного замка. Дальше замок продолжался уже вполне целый, но разрушений хватало. Я устроила чудовищный взрыв.

В первое мгновение испугалась за демонов, но увидела, как они собираются, подлетают и подходят с разных сторон. Точно. Демоны умеют перемещаться. Вероятно, все они успели перенестись в безопасное место. Очень надеюсь на это.

Осмотревшись, увидела скачущего по развалинам Крачи. Варек тоже был с ним. На этот раз ехал верхом прямо на волкороге.

С разных сторон тут же посыпалось:

– Ваше Величество, что произошло?

– Это она? Эта девушка все разгромила?

– Да нет же! Она человек! Она не могла…

– Ваше Величество, почему вы держите человеческую девушку на руках?

Раз – и задавший последний вопрос застыл в неподвижности, украсив руины симпатичной статуей демона.

Тианара, тоже обнаружившаяся неподалеку, в задумчивости рассматривала руку. Кажется, из-за взрыва она сломала один коготок.

А я… да я была в таком ужасе, что едва держалась в сознании. Притихла, стараясь не шевелиться, чтобы, не приведи Темный, император вдруг не вспомнил обо мне. Ну да, я у него на руках. Но, может, все равно отвлечется, забудет. Потом случайно выронит, и я тихонько уползу подальше…

– Варек, восстанови замок.

– Я?.. – парень икнул. – Но тут же… тут… Я это месяц буду восстанавливать!

– Шастр! – рявкнул император.

– Да, Ваше Величество, – тут же откликнулся высокий темноволосый демон.

– Найди других прислужников строителей. Чтобы помогли Вареку. И быстро! Я не собираюсь ждать месяц, когда замок будет восстановлен. У вас два дня.

– Да, Ваше Величество! – демон тут же призвал магию и куда-то переместился. Вероятно, на поиски тех самых строителей. Насколько я поняла, это должна быть особая предрасположенность к строительной магии. Не все демоны на такое способны. Варек – талант.

Окинув взглядом руины, Ирэш ша-Тех тоже призвал магию. Меня, к сожалению, по пути не потерял. А жаль, я так на это надеялась. Вот бы выбросило меня где-нибудь на другом краю империи. Но увы. В незнакомой комнате, похоже, гостиной, мы появились с ним вместе. После перемещения император тут же сбросил меня с рук. Ну, как сбросил. На ноги все же поставил, только сделал это очень резко.

Боясь на него смотреть, я шарила взглядом по комнате и тихонько отступала.

– Стоять! – ух, как рявкнул, у меня аж мурашки по всему телу побежали.

Я замерла, по-прежнему не глядя на него. На этот раз уперлась глазами в пол.

Ирэш ша-Тех медленно приблизился. Коснулся рукой подбородка и приподнял голову, заставляя все же посмотреть ему в глаза.

– А теперь скажи мне, Лайла, – начал он так ласково, что я поняла – все, это конец. Демон-дракон зарычал: – Какого дэрша ты разгромила мой замок?!


Глава 8.3

И тут я не придумала ничего лучше, кроме как упасть в обморок. Не специально, конечно. Просто магию слишком мощную использовала. Она не моя, но прошла через мое тело, совсем не приспособленное к такой мощи. Поначалу я даже не заметила. Но сейчас… пришла спасительная темнота. Или не такая уж спасительная. Страшно представить, где я очнусь. Главное, чтобы не в темнице.

Больше ничего подумать не успела.

Пришла в себя от разряда живительной силы. Как будто целая молния пронзила меня, наполняя энергией каждую клеточку тела. Я распахнула глаза и тут же встретилась взглядом с императором. Кажется, я на чем-то лежала. Ирэш ша-Тех лежал на мне, снова приложив руку к груди. И наши лица оказались как-то подозрительно близко. Я кожей ощущала его дыхание. А зеленые глаза как будто пронизывали насквозь. И так странно смотрели…

Я пискнула и попыталась выползти из-под демона. Не получилось – удержал, вдавив еще сильнее в поверхность, на которой мы лежали. Запаниковав, я попыталась отбиться, оттолкнуть его. В ответ Ирэш ша-Тех слегка даже отстранился, но обрадовалась я рано, потому как он тут же схватил мои руки, поднял их над головой и придавил к дивану. Да, кажется, мы все-таки на диване, а то тесновато здесь как-то. Наши лица снова оказались на одном уровне. В зеленых глазах поблескивало что-то хищное и очень нервирующее.

– А теперь, Лайла, ты все-таки ответишь на мой вопрос, – прозвучало вкрадчиво, проникновенно. – Зачем ты взорвала мой замок?

И толку, что не орет? Все равно страшно от спокойного, даже ласкового голоса, в котором кроется угроза. Страшно от пронизывающего насквозь взгляда.

– Я… – от близости демона голос куда-то пропал. Кажется, ему нравилось это. Нравилось чувствовать свою власть. Нравилось видеть мой страх. С трудом заставив себя собраться, все же ответила: – Я хотела позвать вас!

Немая сцена. На лице императора – глубочайшее потрясение. Вероятно, так его еще не звал никто и никогда. Чтобы закрепить успех, торопливо продолжила:

– Сегодня утром в омлете заметила странный привкус, очень похожий на вкус одного ядовитого растения. Я испугалась за свою жизнь!

– Что? Ты серьезно?

– Да! Сначала хотела дождаться вас в магическом зале, но потом поняла, что с голода за день просто умру. Поэтому вышла из зала, надеялась через Варека позвать вас…

– То есть ты специально призвала боевую магию, чтобы примчался Крачи и обездвижил тебя? – хмуро уточнил император.

– Я надеялась, что вместе с Крачи примчится Варек. И вас позовет. А может, даже успеет остановить Крачи, чтобы тот не обездвижил меня.

– А вместе с боевым заклинанием вырвалась магия демона, и остановить ее ты уже не смогла, – констатировал Ирэш ша-Тех.

– Да! Мне очень жаль, что так получилось. Я не ожидала, что она вырвется. – И тихо добавила: – Надеюсь, никто сильно не пострадал?..

Но он как будто не услышал моих последних слов. Внезапно спросил:

– Ты с утра не ела ничего?

– Я и утром не ела ничего, кроме одного кусочка омлета.

– Отравленного? – спросил он с едкой насмешкой.

– Не знаю. Но теперь уж, наверное, не проверить. Я же все разрушила.

Демона-дракона как ветром с меня сдуло. Я даже удивилась, почувствовав неожиданную свободу. Пока села, пока осмотрелась, передо мной, перемещенный в красном дымке, материализовался стол. На стол, так же вынув из клубов красного дыма, Ирэш ша-Тех поставил разнообразные блюда. Такое ощущение, что повытаскивал их наугад, что под руку попадется. Кажется, замковую кухню обчистил, да так, что весь немаленький стол заставил. Блюда на любой вкус! Мне столько никогда не съесть. Или все же съесть? Я зверски голодна.

– Где ты оставила омлет?

Я слегка зависла. Очень уж абсурдная складывалась ситуация. Сначала я разгромила немалую часть замка. А теперь сам император собирается кормить меня завтраком, вернее, уже обедом, расставляет кучу еды и при этом спрашивает, где я оставила омлет. Безумие какое-то.

– В магическом зале номер восемь. Под защитной магией, – откликнулась я, не сводя взгляда с многочисленных блюд. Рот тут же наполнился слюной, живот заурчал. О Темный. У демонов отличный слух!

– Ешь и ни о чем не беспокойся. В комнату никто не войдет. Я за омлетом.

С этими словами император исчез в красноватом дымке.

Ничего необычного, нормально все. Просто император отправился на поиски омлета.

Я помотала головой, отгоняя странные мысли. Дважды приглашать меня за стол не пришлось. Оставшись одна, я тут же набросилась на еду. Овощи, мясо, рыбные деликатесы, сладкие десерты, бутерброды на любой вкус, выпечка, шоколад и даже целый торт. Стол был немаленький такой и оказался набит под завязку. Я тоже собиралась набить живот под завязку.

Не успела. Нет, кое-что я все-таки сожрала, заглотила, как гигантский глотошкрах, но красный дымок слишком быстро вновь заклубился в центре комнаты. Я вовремя успела исправиться, изобразить приличную трапезу. Ну, хотя бы первый голод утолила, совершенно не сдерживаясь, и то хорошо.

Наблюдая за появлением императора, торопливо вытерла руку о салфетку.

– Вы его нашли?! – с удивлением присмотрелась к вроде бы знакомой тарелке. Тарелка-то знакомая, а вот нечто, размазанное по ней, белое и крайне уродливое, на омлет походило лишь отдаленно. Выглядело это так, будто на блюдо грохнулся огромный обломок и хорошенько размазал. Подозреваю, так на самом деле и было.

Но что самое странное, тарелка оказалась не повреждена. Ни одной трещины на ней не появилось. И даже сейчас над омлетом поблескивала тонкая магическая защита. Поблескивать-то поблескивала, зато я ее не ощущала. Стоп. Значит, это магия демонов? Ничего не понимаю.

– Это вы ее магией прикрыли? Для транспортировки?

– Нет. Это твоя защита сохранилась. Вернее, ее часть. Та, которая состояла из демонической магии, – мрачно отозвался Ирэш ша-Тех, сдернул защиту, принюхался…

А дальше происходило нечто невероятное. Прямо на моих глазах начались поразительные метаморфозы. Видимо, что-то унюхав в омлете, Ирэш ша-Тех зарычал. Тарелку отшвырнул в стену, потому что держать ее уже не мог. На его руках стремительно удлинялись когти, да и сами руки быстро утрачивали сходство с человеческими. На спине прорезались шипы, тело тоже изменялось. Вытягивалось, удлинялось, разрасталось. Поверх кожи нарастали чешуйки. А из задницы у него вырос хвост!

Когда огромный дракон достиг своих размеров, бронированная чешуей голова, увенчанная, к тому же, рогами, проломила потолок. Замок снова затрясло, посыпались обломки стен и потолка, по полу побежали трещины. Я забилась в дальний угол дивана, прикрывшись щитом.

Огромный, невероятно красивый изумрудно-зеленый дракон снова зарычал, расправил крылья и рванул вверх, окончательно разламывая потолок, а потом еще один, еще и еще, потому как мы не на последнем этаже находились.

Демон-дракон отправился на охоту.


Глава 8.4

Хорошо, что я вовремя прикрылась щитом. Потому что обломки камня еще какое-то время сыпались, едва всю комнату не заполнили. Прямо скажем, от комнаты почти ничего не осталось – после преображения императора в дракона все кругом было разворочено и раскурочено. Убедившись, что обвалы больше не предвидятся, осторожно убрала щит. Осмотрелась.

М-да. Похоже, от моего обеда не осталось ничего. Слизывать крем и ошметки торта с вон того камня точно не буду.

Пока осматривалась, снова послышался грохот. Только не такой чудовищный, как во время императорского буйства.

– Лайла! Эй, Лайла, ты здесь?

– Варек?

Выход из комнаты завалило. По сути, я сейчас находилась в центре руин. Возможно, и смогла бы выбраться, если бы рискнула воспользоваться левитацией, но делать этого не пришлось – Крачи разнес обломки, буквально прорубая тоннель. Верхом на Крачи сидел Варек. Окинул руины оценивающим взглядом, страдальчески скривился.

– Ну вот, это тоже теперь придется восстанавливать! Хватайся, – демон наклонился, протянув мне руку.

Когда я вложила руку в его ладонь, рывком помог мне забраться на Крачи. Ух! Все же высокий зверь. И такой мощный…

Снова раздался грохот. Правда, уже где-то в другой части замка.

– Его Величество буйствует? – спросила я, невольно содрогнувшись.

– Ага! – на удивление радостно и беззаботно откликнулся Варек.

Ну, я не стала напоминать, что все это заново отстраивать придется, опять же, ему.

– Вперед, Крачи! – скомандовал демон.

И Крачи помчался… да, в общем-то, вперед. Завал он пробил мощной головой, кажется, тоже бронированной, иначе страдал бы каждый раз, проламывая стены. Хотя как знать, может, бедолага отбитый на всю голову?

А когда на смену завалам пришли целые и невредимые коридоры, Крачи помчался уже по коридору, не трогая стены. Не так быстро, как в прошлый раз, когда сбил меня в библиотеке, но сейчас от его скорости не зависела ничья жизнь.

Пока ехали на Крачи, замок периодически содрогался. То и дело где-то вдалеке раздавался грохот.

– Я, конечно, слышала легенды, что наш император умеет превращаться в дракона, но на деле это оказалось… это… не знаю даже, как сказать…

– Впечатляет, правда? – усмехнулся Варек.

– Не то слово!

А «то» мне подыскать не удалось. Но зрелище, конечно, незабываемое.

Вскоре Крачи привез меня к двери в мои же покои. К счастью, эта часть замка не пострадала. Ни из-за вырвавшейся из меня магии демона, ни из-за превращения императора в дракона. Хотя такими темпами, возможно, не так уж надолго она останется в целости и сохранности.

Варек спрыгнул на пол первым. Потом помог спуститься мне.

– Я пойду вместе с тобой.

– Приказ Его Величества?

– На самом деле, я мало что понял из его рыка. Он не объяснил, из-за чего так взбесился и теперь громит несчастный замок. Я понял одно. Его Величество велел доставить тебя в твои покои и охранять, пока он сам не отпустит меня.

Я приложила ладонь к магическому замку. Дверь отворилась. Но войти в комнату мы не успели. Рядом внезапно заклубился красный дымок, из него выскочила Тианара.

– Стоять! Вы мне сейчас же расскажете, что происходит и почему гигантский дракон в лице нашего императора сейчас громит замок!

– А он громит? На самом деле громит? – поинтересовалась я.

Странно. Припадок, что ли, какой?

Во взгляде Тианары промелькнуло отвращение.

– Да как же ты бесишь-то… Ничего не понимаешь! Ищет он. Но ищет довольно-таки бурно…

А. Значит, моего отравителя ищет. Не приправа это была в омлете. Не приправа.

Но я, конечно же, предпочла изобразить непонимание.

– Лайла, заходи в комнату, – скомандовал Варек.

Тианара собиралась уже пойти за нами, но демон внезапно встал поперек входа.

– А тебя впускать нельзя. Его Величество запретил.

– Что?! Меня?!

– Ну, не тебя конкретно… Сказал, что не пускать вообще никого. Совсем.

– Ага! – Тианара ткнула в меня пальцем. – Так и знала, что все это из-за тебя! А ну признавайся, что опять натворила? И… – Тут она, кажется, кое-что вспомнила. – Постойте-ка… Как эта человеческая девка смогла разгромить замок?!

– Все. Извини, закрываемся, – Варек скользнул в комнату и захлопнул дверь прямо перед носом Тианары.

Пару минут мы еще слушали оскорбления и крики. Демоница даже, кажется, парочку заклинаний в дверь запустила, но защита на моих покоях все же была. Пробиться Тианара не смогла. Хорошо хоть Варек сдерживал Крачи, чтобы тот не обездвижил разбушевавшуюся демоницу. Чувствую, могло бы получиться неловко.

А потом все стихло. И грохот, доносившийся из другой части замка, тоже.

Осмотревшись, Варек плюхнулся на ближайший пуфик и вперил в меня хитрый взгляд.

– Но мне-то расскажешь, ведь правда? – И тут же попытался меня задобрить, заискивающе добавил: – Мы с Крачи так здорово тебя покатали. Из-под завала, опять же, спасли. Ну так как, расскажешь?

– Что именно?

– Как ты умудрилась подорвать замок и почему император буйствует?

И в этот момент посреди комнаты заклубился красный дымок.

– Я могу рассказать, почему буйствовал. Если захочешь, – предложил Ирэш ша-Тех. Но прозвучало это так, что согласился бы только самоубийца.

Варек чувством самосохранения все же обладал. Тут же подскочил, выпрямился и отчитался:

– Доставил Лайлу в целости и сохранности, как было приказано! Охранял, глаз с нее не спускал.

Окинув меня оценивающим взглядом и убедившись, что я на самом деле в порядке, демон-дракон удовлетворенно кивнул. Кстати да, он был уже в привычном демоническом облике.

– Молодец. Можешь идти.

– Куда?.. – оторопел Варек. Вероятно, он рассчитывал послушать наш разговор и все разузнать.

– Да куда хочешь. Мест, которые теперь нужно восстановить, в замке достаточно.

– Слушаюсь, Ваше Величество… – демон окончательно поник и с грустным видом направился к выходу. Медленно. Очень медленно. Его спина излучала такую глубокую печаль, что будь на месте императора кто-то другой, он бы обязательно проникся и предложил демону остаться. Увы. Ирэш ша-Тех оказался непрошибаемым.

А когда мы остались вдвоем, я спросила:

– Вы его нашли?

– Нашел. Я не мог не найти, – он усмехнулся чуть самодовольно.

– И?.. – я затаила дыхание.

– И тебя не касается.

– Что?!

– Я со всем разберусь сам. Можешь быть уверена: никто больше не причинит тебе вреда.

По-моему, чтобы такое говорить, нужно всех демонов выгнать из замка. Потому что кто-нибудь все равно найдется, кто будет недоволен моим пребыванием здесь.

– То есть вы считаете, что я не имею права знать, кто пытался меня убить? Ведь это был смертельный яд! Я знаю!

– Знаешь. А вот кое-что другое уже, похоже, успела забыть. Как думаешь, о чем я говорю?

Под пронизывающим взглядом императора стало как-то неуютно. Задумалась. Хм…

– О том, что я не имею права повышать голос?

– Именно, – холодно подтвердил Ирэш ша-Тех. – Не забывай, кто есть кто.

Ах, ну да. Он – великий император, легендарный демон-дракон. А я – всего лишь человеческая девчонка. Люди для демонов – пустое место. В лучшем случае. А в худшем – источник вкусной энергии и просто рабы.

– Я могу хотя бы узнать, что это не Варек и не Тианара?

Потому что иначе как с ними общаться, подозревая в попытке убить?

– Не они.

Смерив меня еще одним непонятным взглядом, император призвал магию. Напоследок, прежде чем исчезнуть в красном дымке, все же сказал:

– Из своих комнат можешь выходить. Не бойся. Тот, кто пытался тебя отравить, не сможет повторить попытку.

Ну хоть что-то. И все же как раздражает, что Ирэш ша-Тех ничего мне не рассказывает!

Конечно, кто я такая, чтобы отчитываться передо мной? Я все понимаю, но ведь меня пытались убить. Не кого-то постороннего, как в случае со второй его любовницей, а именно меня! И все равно не сказал, кто этот злоумышленник. Судя по грохоту, Ирэш ша-Тех его все же поймал. Что теперь с ним будет? Может, дракон разорвал его на кусочки прямо на месте? Пожалуй, стоит потом расспросить Варека. Может, пока восстанавливает замок, кое-какие подробности все-таки узнает.

А вот о Сагине-то и забыла спросить!

Честно говоря, несмотря на разрешение Его Величества, выходить из комнаты опасалась. Хватит мне на сегодня. И даже не скучно сидеть взаперти. Вон, несколько книг из библиотеки. Почитаю. Правда, испробовать заклинания теперь решусь, наверное, нескоро.

И тут до меня кое-что дошло. Ирэш ша-Тех сказал, что омлет… тьфу, как звучит-то! В общем, отравленное блюдо было прикрыто демонической магией. Значит, уже тогда демоническая магия начала вырываться из меня, я просто не заметила. Не с боевым заклинанием, а когда еще накладывала защитное заклинание на улику, незаметно вместе с родной человеческой магией вложила демоническую.

Что это дает? Пока не знаю. Но обязательно придумаю!

А ужин принесла Сагина. Значит, пыталась меня отравить не она.


Глава 9.1

Завидев Варека, я остановилась перед очередным провалом в стене. Демон набрасывал на дыру магическую сетку, и постепенно эта дыра зарастала стеной. Что любопытно, стеной в том ее виде, в котором раньше была. И если в коридоре это не казалось чем-то странным, то сейчас я видела комнату изнутри. Ну, просто от комнаты осталась только одна стена, сейчас вот будет две. И я прекрасно могла рассмотреть, как появляется не только сама стена, но и обивка, и даже маленький столик, который стоял возле этой стены! Как? Это же невозможно. Даже при всей мощи демонической магии. Невозможно!

– А, Лайла… – заметил он, когда целая стена и прилегающая к ней мебель были восстановлены.

– Как ты это делаешь? – все-таки не удержалась я, с любопытством заглядывая в комнату. Такими темпами он, пожалуй, весь интерьер восстановит. Что кажется совсем нереальным.

– Ты так смотришь, будто впечатлилась еще больше, чем от превращения Его Величества в дракона.

– Дракон – он и есть дракон. В конце концов, мы все знаем, что он это умеет. А ты совершаешь нечто невозможное!

Варек рассмеялся.

– Ты только этого Его Величеству не говори. Обидится.

– Не буду. Я еще не сошла с ума настолько.

– Вот и правильно. А я ничего необычного не делаю. Просто нужно понять суть. Я не отстраиваю все это заново. Я восстанавливаю то, что уже было. И не с нуля это делаю. И нет, даже не с руин. Не только с них. Я бы посоветовал тебе присмотреться к стенам, но ты же человек. Ничего не заметишь, наверное. Попробую объяснить на словах. Стены пропитаны специальной магией. И стены, и все вещи от стен постепенно напитываются. Эта магия сохраняет память. А я обращаюсь к ней. Извлекаю память о том, что и как здесь было устроено. Мне не нужно самому вспоминать, что-то придумывать – только наполнять воспоминания магией. Чтобы все это снова возникло. Понимаешь?

– Понимаю, – потрясенно откликнулась я. – Но все же… Может, для демона это и обыденно звучит, а для человека все равно невероятно.

– Эх, бедные существа вы люди, такие ограниченные, – Варек сочувственно покачал головой и принялся за восстановление следующей стены.

Я понаблюдала за его работой еще немного и продолжила путь. К библиотеке. Такими темпами я там поселюсь, но что делать. Иных развлечений в замке нет, да и развлекаться мне некогда. Нужно искать информацию! Потому что времени все меньше. По сути, моя судьба зависит от того, кто из нас раньше найдет необходимую информацию: я – о том, как избавиться от метки, или Ирэш ша-Тех – о том, как отобрать у меня чужую магию.

Подгоняя себя мыслями о важности этого дела, нашла библиотеку. Благодаря необыкновенной магии Варека планировка замка не изменилась. Кстати, по пути видела еще пару демонов, которые тоже восстанавливали замок, однако на меня они не обратили никакого внимания. Что, в общем-то, хорошо. Мне проблемы не нужны.

И сегодня мне повезло. Наконец-то! Впервые за время пребывания в замке нашла кое-что о метках! Да здесь, оказывается, целый стеллаж им посвящен. Просто библиотека настолько огромна, что я только сейчас до него добралась. А навигация здесь не такая уж понятная, чтобы заранее сообразить, где нужно было искать. Другие заголовки тоже намекали, что в книгах под ними может что-то быть о демонических метках.

Торопливо пробежавшись взглядом по заголовкам, выбрала первую книгу. Принялась за чтение прямо здесь, прислонившись плечом к стеллажу.

Ну посмотрим, что тут у нас.

А сначала идет история меток. Появились они в давние времена, когда демоны воевали между собой, делили территории, убивали друг друга. В общем, кошмарное было время. Нам об этом рассказывали на лекциях. Как выяснилось, тогда же появились и метки. Демоны придумали их, чтобы таким образом помечать свою собственность. Каждая такая метка – это указание на род и конкретного его представителя, хозяина, оставившего метку. Так у демонов одного рода метки чем-то похожи, но все же отличаются, каждый добавляет что-то свое, придавая метке индивидуальность.

Потом, когда на землях демонов стало спокойнее, необходимость лепить на все подряд метки отпала. И впоследствии они стали применяться в одном-единственном случае – когда собственностью становилось живое существо.

Ничего нового я в этой книге не узнала. Все только теория, только общие сведения.

В нашем мире осталось не так много рас – многие исчезли в войне, были уничтожены, когда демоны еще не научились контролировать кровожадную суть, когда не сдерживались, нападая каждый раз, едва возникало желание испробовать чужую энергию, эмоции или магию, а чаще – все вместе. В итоге все остальные расы забились по разным углам, обособились. А в центре нашего мира образовалась империя демонов. И в этой империи живут две самые многочисленные расы: демоны и люди. Мы, люди – так, второсортные существа. И часто именно мы становимся собственностью демонов.

По закону демоны могут творить что угодно. Есть, конечно, кое-какие ограничения. Например, если один высший демон или небольшой отряд низших нападет на деревню и перебьет все население, они, конечно, понесут за это наказание. Но зато жизни одного, двух или трех человек не значат ничего. Демон может выбрать любого человека и поставить на него свою метку, тем самым заклеймив, сделав своей собственностью.

Иногда люди сами продают демонам своих же сородичей. Как продали меня, например.


Глава 9.2

Я прикрыла глаза, вспоминая тот день.

Тогда в нашу деревню пришли демоны. Немного. Всего трое высших. А родители уже давно кричали на меня при каждом случае, что я – самое бесполезное создание в мире, что они непременно избавятся от меня, когда только придумают как. На самом деле, родители это повторяли, сколько себя помню.

Демоны развлекались. Двое из них. А третий, кажется, был выше статусом. Двое врывались в дома, насиловали девушек, пили эмоции. Магов среди жителей не было, но и эмоции – это потрясающий коктейль, который очень любят демоны. Ворвались и к нам. Но мама – сероволосая, бледная женщина неопределенного возраста им не приглянулась, а мы с сестрами были слишком малы. К счастью, демоны не прельстились одной семилетней и двумя шестилетними девчонками. Брать у нас было нечего. Разозлившись, демоны начали громить мебель, даже стены. Мама упала на колени, взмолилась.

Тогда в дом вошел третий демон. Чем-то он отличался от остальных. Я хорошо его помню. Черты лица впечатались в память, наверное, навечно. И сейчас, вспоминая, я даже не могу сказать, чем он отличался от всех остальных. Но что-то такое ощущалось интуитивно.

Мама предложила меня. Он согласился. И даже заплатил деньги, оформив самую настоящую сделку. Сделку, в которой товаром была я.

Помню, как он ставил эту метку. Не больно, нет. Но, кажется, именно после того дня во мне что-то начало меняться. Порой я начинаю думать, что именно после этого во мне стала развиваться магия. Это, конечно, неправда. Магия – она или есть, или ее нет. Но, возможно, чудовищное событие послужило толчком для ее развития.

Семилетняя девочка мало что понимает. Тогда я не столько понимала, сколько ощущала. Когда он прожигал мою ауру. Потому что метка ставится не только на тело, но и на саму ауру человека. Я чувствовала тогда, что моя жизнь подчиняется его воле, что я больше не принадлежу самой себе.

Месяц я ходила сама не своя. Не чувствовала жизни. Не чувствовала себя. А потом все же справилась, поняла, что не хочу принадлежать ему и буду бороться. А вместе с пробуждением магии пришел ответ, как именно можно с этим бороться.

И с тех пор я боролась. Тренировалась каждый день. Пыталась что-то придумать, совершала манипуляции над аурой, хотя мне неоткуда было узнать, что это вообще возможно. Я бы и об ауре не узнала, если бы отчетливо не почувствовала ее в тот момент, когда демон ставил на меня метку, буквально выжигал. Напоминала себе, как это страшно – чувствовать, что тебя подчиняет себе кто-то другой, что ты себе больше не принадлежишь. И это давало силы для сопротивления каждый новый день.

А ведь мне действительно удалось скрыть метку. И это работает до сих пор. Даже император не заметил! Знаю, что не заметил. Метки как будто на мне нет – столь надежно она сокрыта под слоями моей же ауры. Но я знаю, что придет день, когда она активизируется, посылая сигнал ее хозяину. И он придет за мной. Когда мне исполнится восемнадцать лет. Уже совсем скоро, этим летом.

Не знаю, для чего я нужна этому демону. Девушек с метками используют по-разному. Кто-то пьет их энергию и эмоции. Кто-то – магию. Именно поэтому в академии их готовят на специальном факультете. Заклинания собственности демонам уже не понадобятся, зато хороший резерв может пригодиться. Больше наслаждения демонам-хозяевам.

Некоторые демоны так обзаводятся рабами. Им нравится владеть именно рабами, а не прислугой. Рабы будут выполнять любые приказы, и кому-то из демонов это доставляет удовольствие, находятся любители. Пусть и считается, что люди ни на что не годны.

А некоторые демоны любят извращения и насилуют своих рабынь. Это, наверное, самая страшная участь, какую только можно представить. Страшнее, чем испитие магии. Потому что магия может восстановиться. Даже тело еще может восстановиться после демонических утех. Но искалеченная душа – никогда.

Я не знаю, каков мой хозяин. Не знаю, что он углядел во мне, тогда еще семилетней девочке. Но проверять не хочу. И я должна избавиться от проклятой метки!

Следующие пять или шесть книг тоже ничем не порадовали. Но в двух я нашла кое-что интересное, помимо теории. В них описывались магические схемы установления меток! А значит, если нет прямого указания, как их снимать, можно попробовать разобраться в этом самой. Правда, стоило вчитаться в формулы и описания магических потоков, мой энтузиазм слегка поугас. Это будет сложно. Очень сложно. Ни дэрша не понимаю в демонической магии. Но обязательно разберусь. Иных вариантов просто нет.

Пока я пыталась взбодрить себя подобными мыслями, у входа в библиотеку послышались звуки: сначала кто-то открыл дверь, а потом, чем-то прошуршав, пошел вдоль стеллажей. Я вздрогнула. Торопливо осмотрелась. Подобрала со столика ненужные книги и поставила обратно на полки. Две решила взять с собой в комнату. Вот как бы пробраться незамеченной? Ведь если кто-то увидит, что я читаю книги о метках, это может вызвать подозрения!

Маскировочная магия? Боюсь, не вариант. Помню, Варек говорил, что волкорог на маскировку тоже реагирует. И примчится Крачи, разгромив библиотеку. Да, прекрасная получится маскировка. Но что тогда делать?!

Шаги приближались, я паниковала все сильнее. А потом, судя по звукам, этот кто-то свернул к другому стеллажу. Я перевела дыхание. Сняла босоножки, потому что они на каблуках. Осторожно, на носочках двинулась к выходу. Шаг за шагом. Шаг за шагом. Пол здесь хороший, не скрипит. Но даже дышать страшно. У демонов отменный слух! Остается надеяться, что этот кто-то увлечен поисками нужной книги. Вернее, увлечена. Это демоница, потому что каблучками стучит.

Проходя мимо одного из стеллажей, мельком увидела ее в просвете между книгами. Эти секунды были наполнены ужасом. Потому что если она заметит меня, если велит остановиться, да еще показать, что у меня за книги. Это будет катастрофа. Ведь та самая демоница, которая вешалась на императора, столкнувшись с нами возле дверей в мои покои!

Однако мне повезло. Каким-то чудом смогла пройти незамеченной и выскочить в коридор. Торопливо надела босоножки. Дальше уже почти бежала. На каблуках особо не побегаешь, но я очень старалась.

Нужно как можно быстрее добраться до комнаты и спрятать компрометирующие книги!


Глава 9.3

Не повезло. Да надо мной кто-то издевается! Это ж какой нужно быть неудачницей, чтобы столкнуться с императором в части замка, совершенно противоположной от его кабинета?! Но как бы то ни было, столкновение все-таки произошло.

Он вылетел из-за высоких двустворчатых дверей разъяренным вихрем и едва не сбил меня с ног. Не знаю, каким чудом мне удалось отскочить в сторону, чтобы злющий демон-дракон меня не снес.

– Ваше Величество, куда же вы! Мы только начали! – раздалось из-за дверей, прежде чем они сомкнулись, отрезая от нас всякие звуки.

– Так бы и разорвал на части! Наглые, самоуверенные засранцы! Какого дэрша притащились! – негодовал император.

Я хотела убраться отсюда поскорее, но коридор, как назло, оказался прямым. До ближайшего поворота еще топать и топать. А платье у меня такое, что со стеной при всем желании не слиться. Ирэш ша-Тех все же заметил меня. Внезапно перестал беситься, смерил оценивающим взглядом.

– Обнимаешься со стеной?

– Это я от ужаса на нее упала, – сказала я, старательно пряча за спиной библиотечные книги.

– Я настолько страшен? – он приподнял бровь.

– А разве вы не этого добивались?

– Уж точно не напугать жалкую, и без того пугливую девчонку, – хмыкнул Ирэш ша-Тех.

Мне от его насмешки даже обидно как-то стало. Но лучше все же поскорее сбежать, книжные улики спрятать, чем спорить и строить из себя храбрую героиню, которая никогда ничего не боится. Между прочим, после таких рассказов о демонах будешь тут бояться! А если еще вспомнить иреска…

Демон-дракон прищурился, глядя на меня, внезапно улыбнулся. В этот момент двустворчатые двери приоткрылись, из комнаты или зала кто-то уже собирался выйти. Я хотела сбежать, пока не поздно. Не получилось. Потому что Ирэш ша-Тех вдруг подался вперед и схватил меня за локоть. Рука-то была спрятана за спиной. Я успела заметить, как из-за двери выходит ослепительно красивый демон с сияющими серебром волосами. А потом нас с императором окутал красный дымок, забирая из-под ног опору.

Я пискнула, почувствовав, как книги исчезли из моих рук. А спустя мгновение мы с демоном-драконом оказались… где-то за пределами замка. Быстро оценив обстановку, отметила зеленую траву, виднеющийся вдалеке город и холм, на котором мы, собственно, очутились.

– Куда вы дели мои книги?

– Твои? – усмехнулся Ирэш ша-Тех.

Я напряженно всматривалась в его лицо. Демон усмехался. Но по взгляду не разобрать, понял он, что я не просто так интересовалась меткой, или нет.

Перевела дыхание, попыталась мило улыбнуться.

– Которые вы разрешили мне взять из библиотеки.

– Так-то лучше, – удовлетворенно кивнул император. – У тебя в комнате они. Я решил, что незачем таскать с собой книги. Почитаешь, когда вернешься в свои покои.

Так заметил или закинул не глядя?!

Нужно успокоиться. Сделать вид, будто все в порядке. Если Ирэш ша-Тех что-то заподозрит, вот тогда мне точно мало не покажется. Ни в коем случае нельзя, чтобы он решил проверить, что за книги вызвали у меня столько беспокойства.

– У тебя какая-то нездоровая тяга к книгам, – заметил Ирэш ша-Тех.

Ой… ну вот, вляпалась!

В голове уже вовсю мелькали картины, как император узнает, что у меня есть метка, держит у себя до совершеннолетия, а потом с рук на руки сдает моему хозяину.

– Никогда еще не видел девушку, которая с ужасом убегает от меня, но при этом хватает книги, пытаясь унести побольше…

Уф, так это он догонялки вспомнил! Не знаю, удалось ли мне скрыть панику, а потом и последовавшее за ней облегчение, но мысленно я уже возносила хвалу Темному. Так, успокаиваемся. Сохраняя внешнее спокойствие, невозмутимо ответила:

– Я всегда любила книги. И никогда не упускала возможность получить новые знания. Пока я в вашем замке, нужно пользоваться. – И самое время перевести тему на не столь опасную. – Но где мы? И что здесь делаем?

Я снова осмотрелась. Мы на холме. Большом таком, зеленом. Ветер играет травой. Простор, свобода, свежий воздух. А вдалеке, чуть ниже, словно на ладони, раскинулся красивый, величественный город, на краю которого, окруженный зеленью, возвышается гигантский императорский замок. Судя по тому, что я видела в окна, тот самый, в котором мы совсем недавно находились. Выходит, сейчас я вижу столицу империи?

– Неподалеку от столицы, – подтвердил мои догадки Ирэш ша-Тех. Перед ним вновь заклубился красный дымок. А из дымка демон-дракон выдернул симпатичное, узорчатое покрывало и расстелил его на траве. – Присаживайся.

Я потрясенно смотрела, как император сам как ни в чем не бывало устраивается на покрывале. Сидит себе такой на траве. Император. На траве. У меня чуть мозг не переклинило из-за невероятной картины.

На покрывало не опустилась – почти упала, все еще пребывая в шоке от увиденного.

– Что ты так смотришь на меня? Как будто неведомое чудовище увидела. Думаешь, я не имею права немного расслабиться?

– Но не со мной же!

Я хорошо могу представить, что он расслабляется с Тианарой. Тьфу… то есть, конечно, я это не представляю, но понять могу. А вот чтобы со мной? Безумие какое-то!

– А ты под руку подвернулась, – он пожал плечами. – Мне нужно было отвлечься, чтобы не разгромить весь замок. Варек и без того еще не все восстановил. – Он поморщился вспоминая. – Проклятая делегация. Даже не подозревают, что были на волосок от превращения в размазанные по стенам лепешки.

Ух ты. Делегация? Выходит, от какого-то соседнего королевства?

– А кто к нам приезжал? – полюбопытствовала я. Никогда никого, кроме демонов и людей, не видела! Но если это делегация из другого королевства, то кто тот демон, которого я видела? Сопровождающий? Лицо от империи, которое выделили, чтобы помочь делегации не заблудиться в замке? Может, советник императора? И с чего у меня к нему вдруг такой интерес пробудился?!

– Кто приезжал, тот уже, надеюсь, уезжает. Но пора, пожалуй, приступить к делам магическим.


Глава 9.4

– Прямо здесь?

– И здесь, и с тобой. Чему удивляться? – откликнулся император, поднимаясь с покрывала.

Я осталась сидеть. С удивлением наблюдала, как он, отойдя на некоторое расстояние, призвал магию. По обыкновению могла увидеть только внешние ее проявления. А внешних проявлений было не так уж много. Серебристо-голубые ниточки вспыхивали в воздухе, переплетались и образовывали вокруг нас защитное кольцо из магических символов. Вероятно, для того, чтобы если вдруг магия вырвется и устроит взрыв, снаружи его никто не почувствовал. Город достаточно далеко, даже деревьев рядом нет – только покрытые травой холмы, но перестраховаться будет нелишним.

Прикрыла глаза, любясь быстро гаснущими символами. Ирэш ша-Тех наполнял их силой, и они становились невидимыми. Зрелище завораживало, даже расслабляло. И тут произошло то, чего я совершенно не ожидала. Я почувствовала его магию! Не увидела. А именно почувствовала.

Когда защитный контур сомкнулся и запылал силой, я ощутила его на том самом уровне, на котором всегда чувствовала магию. Не взглядом. Но внутренним чутьем. Понимание этого как будто молнией пронзило меня. Ведь это демоническая магия. И я ее почувствовала! Как такое возможно? Как? Если сам император говорил, что люди не чувствуют магию демонов. Дело в том, что она повсюду, и я как бы уже «натренировалась»? Или в том, что магия демонов не только повсюду, но и внутри меня? Но как бы там ни было, это определенно прогресс! Прогресс, который должен помочь мне овладеть демонической магией.

– Что-то не так? – закончив работу над созданием защиты, Ирэш ша-Тех повернулся ко мне.

Так, нужно брать себя в руки. Хотя дыхание у меня участилось и глаза, наверное, блестят. Но пусть спишет это на свою внеземную привлекательность.

– Все в порядке.

Допытываться демон не стал. Прошел к своему месту, снова сел.

– Твоя очередь. Порадуй меня какой-нибудь магией. А желательно – демонической. Да, пожалуй. Давай демоническую.

– Вы думаете, это так просто?! – спросила я, поднимаясь на ноги.

– Я тебе помогу, не переживай, – он улыбнулся. И меня накрыло. Обездвижило его любимым заклинанием.

Император не прогадал. Чтобы избавиться от его оков, человеческой магии не хватило. На этот раз я действовала вдумчиво, внимательно прислушивалась к своим ощущениям. Сначала пыталась почувствовать магию, сковавшую тело. Потом – ту, которую призывала. Но не получилось. Ни оковы, ни магию, которой воспользовалась, чтобы себя освободить, почувствовать не смогла! Ну что опять? Почему?

Когда все же избавилась от оков интуитивно, как делала до этого, снова бросила взгляд на защиту. Где она находилась, я знала. Запомнила. Но сейчас не видела и не ощущала ничего, как будто и вовсе не было мимолетного прозрения.

– Ты чувствуешь, – тихо произнес Ирэш ша-Тех.

Я вздрогнула. Совсем забыла, что все это время он внимательно следил за мной. Демон-дракон поднялся и подошел ко мне. Обхватив за подбородок, заставил поднять голову. Зеленые глаза, казалось, пронизывали насквозь. Наверное, так было на самом деле – он смотрел внутрь меня, пытался что-то разглядеть. От его близости, от его прикосновения почему-то сбилось дыхание.

Вторая рука императора зарылась в волосы. Пропустив их сквозь пыльцы, он оставил на ладони одну-единственную прядку.

– Откуда она у тебя?

– Я не помню.

– Как это не помнишь?

Под этим пристальным, пронизывающим насквозь взглядом соврать было невозможно. Я и не врала. На самом деле не знаю. А что есть догадки… так они глупые, не имеет смысла их озвучивать.

– Она не всегда у меня была. Появилась в восемь лет. Но я не помню, как именно. Может, чего-то испугалась?

Ирэш ша-Тех улыбнулся.

– Такое ощущение, что ты боишься всего на свете.

– Не всего. Демонов боюсь. Но вы страшные.

– Говорить такое в лицо демону? – он приподнял бровь. – Это было очень бесстрашно.

Я попыталась отстраниться. Отводя глаза, попросила:

– Позвольте подойти к охранному кругу.

Император удерживать не стал. Поскольку не окликал и не велел оставаться на месте, подошла к тому месту, где совсем недавно видела и, главное, ощущала магию демона. Осторожно протянула руку, все же боясь наткнуться на невидимую преграду. Ладонь уперлась в упругий воздух. Дальше меня не пускало. Защита бывает двух типов: на магическом уровне и также на физическом. Вероятно, Ирэш ша-Тех поставил такую, которую можно ощутить прикосновением, ради моего же удобства. С другой стороны, если бы я разбежалась, то вполне могла бы набить себе синяк.

Вот лежит моя ладонь прямо на переплетениях магических символов. Я закрываю глаза. И что чувствую? Да ничего! Только физическое прикосновение. На магическом уровне – все та же пустота.

– Ничего не чувствую, – я покачала головой.

– Не переживай.

Снова вздрогнула, потому что голос императора раздался совсем близко. Развернулась резко и едва не столкнулась с ним. Даже отшатнулась от неожиданности, потому как чуть не впечаталась в его грудь. Однако позади оказалась магическая преграда, которая тут же толкнула меня обратно. Не сильно, но достаточно, чтобы таки впечататься.

– Осторожней, – усмехнулся Ирэш ша-Тех, придерживая меня за талию. Видимо, чтобы больше не дергалась.

Я замерла, боясь лишний раз пошевелиться и соприкоснуться с ним еще больше. И так стоим, можно сказать, в обнимку. Мои руки упираются демону в грудь в попытке хоть немного отодвинуться, но не тут-то было – его объятия оказались стальными. Да и куда, собственно, отодвигаться? Преграда за спиной осталась на месте!

– Значит, демоническую магию ты все же не чувствуешь, – произнес он задумчиво. Глаза демона таинственно поблескивали.

Я старательно пыталась вспомнить, о чем мы вообще говорили. Ах да, магия…

– Не чувствую.

Правду говорю! Сейчас точно не чувствую.

– Ничего страшного. Если бы ты почувствовала, можно было бы попробовать воспользоваться парой заклинаний. Но и так что-нибудь придумаем. Как насчет пикника?

Я едва не поперхнулась от такого предложения и резкой смены темы разговора.

– Что?

– Пикник, говорю. Пора ужинать, а возвращаться в замок не хочется. Составишь мне компанию?


Глава 9.5

– Конечно, – откликнулась я потрясенно.

Смерив меня взглядом, Ирэш ша-Тех криво усмехнулся.

– «Конечно». Разве ты могла ответить иначе…

Я так и не поняла, что ему не понравилось. Поэтому пока решила помалкивать. Устроилась на покрывале рядом с демоном и с любопытством принялась наблюдать, как он выуживает из красного дымка одно блюдо за другим. Наверное, прямо сейчас свою же столовую грабит.

– Почему ты боишься меня?

Я удивленно моргнула. Император бросил на меня хитрый взгляд и продолжил расставлять по покрывалу угощения.

– Вы действительно хотите услышать ответ?

Он остановился. Даже магический дымок рассеял. Посмотрел на меня прямо, уверенно. И в то же время не давил, но сказал:

– Да, хочу.

И впервые за все время общения с ним я поняла, что могу не отвечать на вопрос. В этот раз Ирэш ша-Тех не приказывал. А до сих пор все, что бы он ни говорил, было именно приказами.

Неужели у нас и вправду может получиться нормальный разговор?

Я оценила. И попыталась ответить честно. По крайней мере, насколько это возможно.

– Нам рассказывали много страшных историй о демонах. Не все они, но часть подтверждалась. Я видела девушек, даже парней, которые повстречались с низшими. Видела, как плохо им потом было. Одну девушку после встречи с высшим тоже видела. И это действительно страшно.

Увы, самого главного я сказать все же не могла. О первой своей встрече с демонами. О том, что они творили с жителями деревни. О странном демоне, чем-то неуловимо отличавшемся от остальных, который выжег на моей ауре метку. До сих пор это оставалось самым страшным моим воспоминанием о демонах.

Ирэш ша-Тех молчал долго. Молчал, всматриваясь в мое лицо. Потом все же спросил:

– А я сам, Лайла? Я хоть раз сделал тебе что-то плохое?

Я задумалась. А действительно. С самой первой встречи император казался грозным, зловещим. Я ожидала от него самого плохого, но пока он не причинил мне вреда. Даже вытаскивал по мере возможностей из передряг, в которые я умудрялась вляпаться. И пусть меня пугала неизвестность. Пусть я понятия не имела, что в итоге потребуется, чтобы отдать ему магию демона, пока Ирэш ша-Тех не сделал мне ничего плохого. Ну, велел замолчать. Да, было дело. Не давал высказывать претензии, зато сам был на них горазд. Но, в конце концов, он император. Это, вероятно, накладывает свой отпечаток. А в целом он ведет себя вполне терпимо по отношению к человеку, да еще столь низкого круга.

Наверное, настолько я в этот момент выглядела ошарашенно, что демон хмыкнул.

– Вижу, поняла, что пока я не похож на того, кто сожрет тебя живьем?

А если это потребуется для того, чтобы забрать у меня чужую магию? Что тогда?

Так просто я сдаваться не собиралась. Упрямо заявила:

– Нам рассказывали, что высшие демоны могут выпить душу.

– Нет. Высшие не могут. Они, так же, как и остальные, могут выпить эмоции, жизненную энергию или магию. Жертв предпочитают оставлять в живых. К тому же, будем откровенны, эти жертвы совсем не считают себя жертвами и жаждут продолжения.

Я содрогнулась, вспомнив, что испытывала сама, когда Ирэш ша-Тех отведал глоток у меня. Это было восхитительно. И, пожалуй… что-то низменное во мне, что-то неправильное действительно жаждет, чтобы это повторилось.

– Ты ешь. Остынет, – он пододвинул ко мне тарелку с овощным рагу и кусочками мяса. Я тут же уловила умопомрачительный запах и поняла, как жутко проголодалась. И плевать, что разговоры к приему пищи не располагают. Я хочу есть и буду есть!

– Спасибо, – поблагодарила я и принялась за ужин.

Когда еды заметно поубавилось, до меня вдруг кое-что дошло. Наверное, в организме энергии прибавилось, мозг лучше заработал.

– Вы сказали, что души не могут пить высшие! Значит, кто-то все-таки может?.. – я изумленно уставилась на императора. На языке так и вертелось: «Вы»?

Ирэш ша-Тех усмехнулся. Похоже, он все прочитал по моему лицу.

– Могут. Но не высшие. Другие демоны. Плетущие.

– Я не понимаю.

– Мы называем их плетущими, потому что, выпивая чужие души, они выплетают из них что-то свое, не похожее на что-либо другое, что мы видели в нашем мире. Как пауки плетут паутину. Так же и они. Выплетают, а потом уже постепенно снова впитывают, когда есть потребность в энергии души. Потребность есть постоянно, потому что плетущие питаются исключительно душами. Но их мало. А одной души хватает надолго.

Я потрясенно молчала. Рассказ императора оказался похлеще страшилок на ночь. Потому что я совершенно точно знала, что это правда. Он не станет лгать.

– Не бойся. Плетущих почти не осталось и мы не пускаем их в свои города. В моем замке ты тем более в безопасности.

Ага, от плетущих, от иресков и прочих тварей. Не в безопасности только от его любовниц.

– А вы, Ваше Величество? Вы пьете души? Вы ведь не совсем высший демон. Тоже другой.

– Нет, Лайла. Я души не пью. – Все это время он внимательно на меня смотрел. – Может быть, теперь ты будешь бояться меня меньше и перестанешь постоянно шарахаться?

Я улыбнулась.

– Может быть. Постараюсь.

– Тогда доедай, если что еще хочешь, и пора возвращаться.

– Вот, пожалуй, этот десертик еще съем!

Ирэш ша-Тех специально для меня снова призвал красный дымок и вытащил из него чашку с горячим чаем. Такая забота удивила, но комментировать я не стала. Может, он это в знак закрепления нормальных отношений сделал.

К тому моменту, когда я закончила, солнце уже растеклось по поверхности земли. Отсюда, с холма, хорошо было видно. Оранжево-красные лучи красиво ложились на крыши домов, подсвечивали окна и расплывались по улицам, делая их ярче, красочней. Дома у демонов невысокие, в два-три этажа, и все увенчаны разноцветными остроконечными крышами, но в закатных лучах приобрели общий оттенок, и это придавало городу особую красоту, единую, монолитную. Выделялся только императорский замок, но и его крыши, и окна приобрели оранжево-красный оттенок. Может быть, чуточку зловеще. И все же красиво.

За этот вечер я немного расслабилась. Почувствовала глоток свободы. Даже дышать легче стало! Я уже не ощущала этого тяжелого давления со стороны императора, да его и не было. Ирэш ша-Тех тоже как будто немного по-другому стал смотреть на меня. Может быть, пребывание в императорском замке все же не будет столь невыносимым, как я ожидала?

А когда десерт закончился, мы вместе поднялись. Красный дымок подхватил нас и отнес обратно в замок. Уже отдельно друг от друга.


Глава 10.1

Вот уже второй день я пыталась разобраться в книгах о метках. Все эти схемы, сложнейшие формулы, описания какие-то. Вот более чем уверена, что, устанавливая метки, демоны не держат в голове такое огромное количество формул. Они действуют интуитивно. Помнится, даже заклинания для этого не нужны – всего лишь правильно направить магию. А дальше – манипуляции разума, чтобы воздействовать не только на тело, но и на ауру. Мне тоже управляться с аурой удавалось без заклинаний. Может, и были какие-то, но в академии нам их не преподавали.

Дело в том, что избавиться от чужой магии можно двумя способами. Первый способ – это понять, что против тебя использовалось, и подобрать заклинание, которое вражескую магию нейтрализует. Второй способ – применить сырую магию в надежде смять заклинание силой. Я решила не пренебрегать ни одним из способов. Пусть в книгах не было прямых указаний, как можно снимать метки, я изучала их, чтобы, возможно, подобрать ключик, который поможет избавиться от метки. А по пути практиковалась. Очень осторожно, исключительно в магическом зале.

Страшно, конечно, было, что Ирэш ша-Тех может войти в самый неподходящий момент. Но что еще мне оставалось? Хотя бы внешне метка замаскирована. Аурой она тоже прикрыта всегда. Найду, как выкрутиться. Зато если пытаться применять демоническую магию в своих покоях, то вполне можно нарваться на Крачи.

А в магических изысканиях мне помогала одна простая мысль: когда магия демонов мне нужна, она применяется сама собой. Вот взять пример, когда император обездвиживал меня. Человеческой магии для освобождения не хватило бы никак. И я невольно, даже сама того не ощущая, обращалась к магии демона. Но ведь обращалась! И это главное. Чтобы стереть с себя метку, мне тоже нужна магия демона. И есть шанс, что она придет мне на помощь. По крайней мере, так получалось в теории. На практике пока не выходило.

А может быть, я делала что-то не так. Судя по всем этим страшным расчетам, расписанным в книгах, не так-то просто от нее избавиться. Возможно, сырой магии будет недостаточно. Иначе и толку бы в этих метках не было. В той древности, когда так защищали любое имущество. Приходит более сильный демон, вкладывает свою мощь и легко стирает чужую метку. Нет, наверное, здесь не все так просто. И я обязана разгадать этот секрет!

Параллельно со всем этим я продолжала наведываться в библиотеку. Надеялась найти там не какие-нибудь сложные расчеты или историю появления меток, а прямое руководство к избавлению от них. Ну вдруг такое существует? Если и существует, то именно в этой библиотеке, во владениях императора!

Кстати об императоре. Кажется, у него резко поубавилось свободного времени, которого и так никогда не хватало. Но теперь наши встречи стали проходить быстрее, насыщенней, напряженней. Он уже не тратил время на то, чтобы просто смотреть. По сути, мы пришли к одному и тому же выводу: я могу использовать магию демона, если на то есть необходимость.

Вот и пытался Ирэш ша-Тех совместить одно с другим. Вынуждал меня использовать магию демона и при этом пробовал тянуть ее на себя. Даже одно из упомянутых им же заклинаний применил. Но пока, вероятно, взаимодействие получалось слишком слабым. Я не могла отдать чужую магию.

Кстати, интересное наблюдение. Не знаю, может быть, я ошибаюсь, но выводы сделала именно такие. Пусть Ирэш ша-Тех не рассказывал мне всего, но ведь получается, существует пара заклинаний для того, чтобы демон передал свою магию. Скорее всего, другому демону, раз с людьми такого еще не бывало. Выходит, человеческую магию можно забрать. Пусть не целиком, но ее можно отнять. А магию демонов сами же демоны могут передавать. Странно как-то. И непонятно. Но я на всякий случай запомню, вдруг пригодится.

Вот уже два дня замок драили. Повсюду стоял переполох. Служанки носились по коридорам, оттирали полы, стены и потолки. С применением бытовых заклинаний, естественно. Натереть до блеска такой огромный замок вручную невозможно. Однако и прислуги оказалось немало. Я такое скопление слуг в одном месте еще ни разу не видела. Стоило выйти из отведенных мне комнат – и тут же на кого-нибудь да натыкалась.

Поначалу я не понимала, что происходит. Пока не столкнулась с Вареком, увлеченно жующем пирожок и при этом сидя верхом на Крачи.

– Новый способ бдения? – полюбопытствовала я.

– Приходится. Его Величество недоволен моей работой. Вот, теперь я даже ем, не слезая с Крачи. Чтобы если он вдруг куда помчится, то я был сразу на нем!

– Это же отличное решение проблемы поедания пирожков.

– Да не скажи… Во-первых, Крачи жесткий. Сама помнишь. Я уже весь зад себе отбил.

Я удивленно моргнула.

– Демон может отбить себе зад?

– А почему нет? Мы, конечно, существа высшие и все такое… Но задницы у нас не бронированные! Разве только у некоторых низших. Но я ж не низший. Так вот. Это еще половина беды. Теперь всякая фигня стала происходить не когда я ем пирожок!

– Так это ж хорошо. Постой… все равно происходит? Когда?

– Когда я хожу в туалет, – убито ответил Варек.

– Кошмар…

– И не говори, – он вздохнул. Но тут же снова оживился. – Я, конечно, понимаю все эти меры. Его Величество сказал, чтобы никаких инцидентов, пока в замке гости. Но он тоже, думаю, понимает, что с прибытием гостей инцидентов как раз станет в разы больше. Надеюсь, не уволит…

– Я заметила, что замок до блеска начищают, везде постоянно прибираются. Но как раз хотела спросить, что происходит. В честь чего?

– Ого! Ты совсем уже заработалась… Чем тебя император так занимает, что ты забыла о великом празднике – ночи дракона?

– Драконов, – поправила я.

– Нет, – Варек мотнул головой. – Именно дракона. Ладно, я поехал дальше. Патрулировать нужно.

– Удачи, – пожелала я и продолжила путь к библиотеке.

Как же я могла забыть? Хотя со всем этим, что в последнее время закрутило меня, и собственное имя можно забыть. Но через неделю действительно состоится празднование по всей империи – ночь драконов. Один из самых любимых, красивых и важных праздников в империи.

Выходит, в императорском замке тоже будут праздновать. И для этого демоны, вероятно, самый цвет аристократии, уже начали сюда съезжаться. Значит, скоро в замке будет не протолкнуться. Значит, сегодня нужно унести из библиотеки как можно больше!


Глава 10.2

– Так и думал, что ты скоро сюда придешь, – усмехнулся Ирэш ша-Тех.

Хм… мне показалось, или он вышел из стены?

– Я каждый день хожу в библиотеку. Вы хотели меня видеть? Или я могу продолжить путь вдоль вот этого стеллажа в поисках новой порции информации?

Надеюсь, он решил, что вздрогнула я от неожиданности. Частично это так и было. Но еще я испугалась, потому что едва не дошла до заветного стеллажа. Хорошо, что это пока не очевидно.

Император стоял в дальнем конце коридора из стеллажей и держал в руках раскрытую книгу. И действительно казалось, будто он только что появился, вынырнул из стены. Ведь я уже какое-то время шла по этому коридору. Не было никого в библиотеке! Вообще никого.

– Вижу по твоему ошарашенному лицу, ты заметила, – он хмыкнул. – Подойди ко мне. Будешь искать новую информацию в другом месте.

Неужели?.. Затаив дыхание от предвкушения, приблизилась к демону-дракону. Мое состояние от него не укрылось, Ирэш ша-Тех усмехнулся:

– Я говорил, что у тебя слишком уж странная тяга к книгам?

– Знаете, Ваше Величество… Не сочтите за оскорбление, но, будь вы на моем месте, тоже трепетали бы от возможности добраться до воистину уникальных книг.

– Что ж. Эта возможность у тебя появилась.

Отвернувшись от меня, император приложил ладонь к стене. На мгновение вокруг его руки золотом вспыхнуло кольцо магических символов, а потом стена вдруг стала терять цвета. Постепенно она серела, серела, пока не образовалась подрагивающая арка, как будто занавешенная серой пеленой.

– Прошу, – Ирэш ша-Тех отступил, предлагая мне войти.

Отсюда было не рассмотреть, что там внутри, но я уже предвкушала. А потому, не мешкая, нырнула в арку. Через несколько шагов, когда толща стены закончилась, я вышла в зал и с восторгом замерла. Увиденное оправдало ожидания и даже больше. Это не кладовка, не маленькое тайное помещение. Это еще одна библиотека, такая же огромная, как и первая! Только здесь было темнее – лишь несколько огоньков освещали пространство у входа, а дальше стеллажи тонули в темноте. Но в том, что книг здесь бессчетное множество, я не сомневалась.

Предположения только подтвердились, когда, закрыв тайный ход, император прошел во вторую библиотеку и двинулся вдоль стеллажей. Огоньки последовали за ним. Я тоже.

– Если что-то найдешь, можешь присесть здесь и спокойно почитать, – сказал Ирэш ша-Тех, когда мы вышли к свободному пространству. Здесь оказалось довольно просторно. На столе стоял магический светильник, который тут же зажегся, стоило нам подойти. Вокруг стола расположились три кресла. Наверное, я не первая, кого император впускает в тайную часть библиотеки, иначе зачем ему понадобились сразу три кресла?

Может быть, семья императора? Интересно, у него есть семья? Людям об этом не рассказывали. Как, например, о демонах прислужниках и, вероятно, о многом другом.

– Значит, это все… – я неверяще осмотрелась, – можно читать? Искать книги и читать их прямо здесь?

– Да. Здесь. Выносить отсюда что-либо запрещено. Все, что найдешь, читаешь здесь. И не касайся книг, которые светятся.

– Здесь есть светящиеся книги?

Странно. Не заметила ни одной.

– Они засветятся при твоем приближении. Это предостерегающая магия. Такие книги тебе не по зубам. Все остальное можешь брать.

– Спасибо, Ваше Величество… но почему?

– Потому что времени мало. Ты же видишь, в замке творится настоящий бардак. Этот праздник, гости съезжаются. Постоянно что-нибудь происходит. Охрана уже вторые сутки не спит. Кроме того, у меня есть и другие дела. Вдвоем искать будет быстрее.

Выходит, император допустил меня в тайную библиотеку, потому что никого больше не может посвятить в цель этих поисков? Ведь при других обстоятельствах он бы никогда не позволил мне здесь оказаться. А еще в мысли невольно закрадываются подозрения. Ирэш ша-Тех по какой-то причине спешит? Ни за что не поверю, что он беспокоится о том, как бы я не опоздала к началу учебного года.

– Неужели все настолько секретно? И нельзя довериться больше никому? Вам, наверное, пришлось переступить через себя, чтобы впустить меня сюда?

– Как много вопросов… – недовольно заметил Ирэш ша-Тех.

– Я жажду знаний! – я невинно улыбнулась.

– Да, секретно. Да, больше никто об этом знать не должен. Кстати, ты при всем желании никому не сможешь рассказать ни о чем из того, что касается того происшествия с гибелью демона и передачей его магии.

– Вы наложили ментальный запрет?

– Да.

Я даже не удивлена. Чему тут удивляться? Ну наложил император ментальный запрет, который я и не заметила. Подумаешь, бывает. Совсем не повод для удивления.

– Это действительно важно. Почему – тебе знать не обязательно. Однако искать необходимую информацию мы будем вдвоем. И ты мне поможешь.

– Я готова!

Ирэш ша-Тех рассмеялся.

– Кто бы сомневался!

А я замерла, потрясенно глядя на то, как он смеется. Кажется, впервые по-настоящему. Без насмешек и надменных ухмылок. Просто взял и рассмеялся! Так легко, так… невероятно.

Внезапно лицо императора изменилось. Он к чему-то прислушался.

– Не сейчас. Пойдем, Лайла, поиски переносятся на потом. Сейчас мне нужно быть в другом месте.

Даже сообразить не успела, как Ирэш ша-Тех уже выставил меня из библиотеки. Вернее, из ее закрытой части. Не стал подталкивать к выходу и поторапливать. Просто по своему обыкновению подхватил красным дымком и переместил за пределы закрытой зоны, в библиотеку обыкновенную. Самого императора рядом со мной, конечно же, не было. Наверняка отправился куда-то по важным делам. Впрочем, на то он император. Удивительно уже то, что вообще счел нужным что-либо мне объяснять.

До сих пор не могу поверить, что он впустил меня в закрытую часть библиотеки! Наверное, все слишком быстро произошло. Но ничего. Впустил один раз – значит, пустит в другой. А уж там, притворяясь, будто ищу информацию о передаче магии от человека к демону, смогу поискать и о метках тоже. Мне даже присутствие императора не слишком помешает. Вторая, скрытая библиотека ничуть не меньше первой, общедоступной. Да мы за несколько часов поисков можем друг с другом не встретиться. И я непременно постараюсь искать подальше от него.

Там есть то, что мне нужно. Я знаю.


Глава 10.3

Возвращалась к себе, окрыленная перспективами и надеждами. Я пребывала где-то в облаках, хотя, вернее будет сказать «в тайной части библиотеки», и не сразу заметила, что вышла в широкий, оживленный коридор. Что в центральной части коридоры широкие, с выходами к саду или парадной, я знала. Но вот что здесь окажется так много демонов, не ожидала.

Мне повстречалась целая процессия. Во главе шла пара. Высокий, широкоплечий демон с черными волосами и огромными рогами. Демона под руку держала сногсшибательная демоница с длинными, светлыми волосами. Фигура, как всегда, идеально восхитительная. Черты лица утонченные. У ее спутника чуть грубее, но тоже видно, что высшая аристократия. Высший демон – это всегда аристократ, но даже среди них есть градация. А в том, что в замок на празднование ночи драконов пребывают только самые высокие в обществе демоны, можно не сомневаться.

За парой аристократов следовала целая толпа личной прислуги. Ну, как «толпа». Все они шли друг за другом, не толкались, не путались, но процессия оказалась такой длинной, что создавалось впечатление, будто парочка не на неделю приехала в замок, а собиралась поселиться здесь минимум на полгода. Количество сумок с вещами, которые тащила на себе прислуга, вполне укладывалось в версию.

Аристократы в мою сторону даже не посмотрели. А вот демоны прислужники с недоумением и странным интересом, смешанным, кажется, с долей отвращения, таки на меня поглядывали. Интереса было больше. Но я все равно почувствовала себя противной букашкой, которая вроде как необычна, ее бы рассмотреть поближе, но от этого она не перестает быть мерзким насекомым.

Меня пренебрежение демонов не задело. Был бы повод для расстройства! Я же в замке демонов. Людей сюда не пускают. И, конечно же, ничего иного ожидать от них не стоит. К тому же, я привыкла. Отношение ко мне в академии было не многим лучше. Ничего. Когда-нибудь все будет иначе. Я постараюсь изменить свою судьбу.

Мне оставалось пройти всего несколько поворотов, когда нежелательная встреча все же состоялась. То ли демона поселили где-то здесь неподалеку, то ли он просто забрел сюда прогуливаясь.

– А это кто у нас тут? Человек? В императорском замке?

Губы демона скривились в недоброй усмешке, заранее не предвещавшей ничего хорошего. Высший. Обладатель светлых волос неприятного желтого оттенка и таких же желтых глаз преградил мне дорогу, пришлось остановиться в нескольких метрах от него. Подходить ближе я опасалась, как люди боятся приближаться к бешеным собакам – вдруг кинется, покусает, да еще и заразит.

– Интересно. С каких это пор в замок начали впускать людей? Хотя… я здесь два дня и до сих пор не видел ни одного человека.

Хотелось съязвить. Ну, что-то вроде: «Может, плохо смотрели или целебные капельки в глазки покапать?» Но инстинкт самосохранения победил над внезапно проснувшимся сарказмом.

– Человек. В платье демоницы. И ведь смотри-ка, неплохо смотрится, – продолжал рассуждать демон, приближаясь ко мне. Очень хотелось отступить, а еще лучше – броситься обратно по коридору, но я не двигалась с места, чтобы не раздражать его еще больше и не провоцировать. – Неужели кто-то приволок свою любовницу? Или ты здесь жила еще до прибытия гостей?

Демон внезапно оказался рядом со мной и грубо схватил за горло. Вторая его рука почему-то прошлась по моему бедру и больно впилась в талию.

– Отвечай, шавка!

Да какого дэрша.

Испуга, приправленного досадой, оказалось достаточно. Такого не случалось даже в детстве, когда я толком не научилась контролировать магию. Но тогда неслабо так мотивировало осознание, что появление магических способностей нужно удержать в секрете любой ценой. А сейчас я испугалась. И сама не ожидала, что магия вырвется на свободу. Демоническая.

Наглого высшего демона от меня отшвырнуло клубящейся, мощной волной. Тело впечатало в стену. Пробив в ней дыру, демон ввалился в какую-то комнату. Что было дальше – я не увидела, потому как закашлялась, согнувшись пополам. От боли на глаза выступили слезы. Этот гад успел выпустить когти и полоснул ими по коже! Да еще с такой силой вцепился, что, когда его от меня отшвырнуло, ощущение было такое, будто демон вырвет мне глотку! И теперь я кашляла, задыхаясь, роняя слезы и хватаясь за горло, чтобы проверить, на месте ли оно. Руки тут же окрасило кровью.

 – Тварь! – прорычал уже очухавшийся демон.

Краем глаза уловила, как он вскочил и метнулся ко мне. По-хорошему нужно было бежать или хотя бы попытаться выставить щит в надежде, что вновь задействую демоническую магию, потому что человеческая против них почти бессильна. Однако до меня демон добраться не успел. Поток магии подхватил его и зашвырнул обратно, да с такой силой, что он проломил еще одну стену. Где-то неподалеку раздался грохот – это Крачи уже мчался сюда, но, как часто бывает, с опозданием.

А меня, кашляющую и задыхающуюся, прижал к себе император. Его ладонь тут же опустилась мне на горло, и боль стремительно начала отступать. Даже слезы перед глазами расступились.

– Ваше Величество! – раздалось из разлома то ли возмущенное, то ли удивленное. Какой крепкий демон, даже сознание не потерял от всех этих полетов и ударов. Кажется, он выкрикнул что-то еще, но его слова заглушил грохот проломившего стену Крачи. Он, как всегда, решил срезать дорогу.

На Крачи победно восседал Варек. Прожевав кусок пирожка, он призвал магию. Я впервые увидела, как это происходит. Вот Крачи несется, намереваясь воткнуть рог в нарушителя спокойствия, но в этот момент перед ним возникает голубоватый щит и останавливает волкорога. Побившись в него немного головой, Крачи удивленно скосил глаз на Варека.

– Видишь же, Его Величество здесь. Он сам разберется. Но мы с тобой все равно молодцы.

Волкорог, кажется, согласился. А в знак того, что он молодец, извернулся как-то совершенно неожиданно для таких габаритов и отобрал у Варека остатки пирожка. Парень удивленно моргнул.


Глава 10.4

Отовсюду сбегались демоны. Прислуга, высшие демоны. Местные и гости. Не разобрать, я их на лица плохо запоминаю. По крайней мере, не в таком количестве. Но до нас добраться любопытные демоны не успели. Император вдруг сжал руку в кулак и раскрыл перед собой, выпуская магию, чем-то похожую на сверкающий цветок. В одно мгновение магия выплеснулась во все стороны, отгораживая нас непроницаемым куполом тьмы от всех посторонних.

– Ваше Величество, я не понимаю! Это ведь человек, чем я…

Демон, напавший на меня, застыл в неподвижности.

– Как ты? Теперь все хорошо? – Ирэш ша-Тех всмотрелся в мое лицо.

Для этого ему пришлось приподнять мою голову за подбородок, но боли я не ощутила.

– Кажется… – Ух ты, голос тоже прозвучал нормально! – Спасибо вам.

– Так. – Император выпустил меня из объятий и повернулся к Вареку. Тот усиленно делал вид, что его здесь нет. – Иди погуляй.

– Что?.. – парень удивленно моргнул.

– Не для твоих ушей разговор. Вышел. И волкорога с собой забери.

– Но… а как я пройду?

– Тебя защита выпустит.

Несчастный парень поник, но спорить с императором не стал. Защита на самом деле его пропустила, после чего снова сомкнулась, образуя идеальную преграду. Сквозь густые клубы тьмы не то что не видно ничего, а даже не слышно. Можно не сомневаться – никто посторонний не узнает, что здесь происходит.

Разобравшись с Вареком, император повернулся к демону. Не снимая с него обездвиживающую магию, схватил за ворот и подтянул к себе. Я увидела в глазах демона отголоски страха, а потом его взгляд расфокусировался, помутился. Все это заняло всего лишь несколько секунд, после чего Ирэш ша-Тех отпустил демона и куда-то перенес, подхватив красным дымком.

После всех манипуляций император снова повернулся ко мне.

– Теперь твоя очередь, Лайла. Рассказывай, что произошло.

– Что вы с ним сделали?!

– Воспоминание стер. Ты ведь понимаешь, что никто не должен знать о твоем владении демонической магией. И я не собираюсь бегать за тобой, подтирать воспоминания всем, кто встречается тебе на пути!

Ну все. Я тоже разозлилась.

– Тогда, может, приструните своих подданных?! Потому что если каждый из них сочтет своим долгом меня оскорбить и полапать, вам таки придется подчищать им память! Я не могу гарантировать, что не использую магию, она сама…

Начала я громко, закончила тихо. Очень уж как-то не по себе стало под полыхающим яростью взглядом императора. Вот только произнес он совсем не то, что я ожидала услышать после гневной тирады.

– Этот ушлепок тебя лапал?!

Ярость вскипела в глазах демона-дракона. Ногти стали стремительно удлиняться, превращаясь в когти. На руках и даже на лице прорезались изумрудные чешуйки.

– Пор-р-рву!

Я перепугалась.

– Ваше Величество! Вы ведь уже подчистили ему память! – Повинуясь внезапному порыву, схватила его за руку, как будто я могла его удержать. – Да что с вами происходит?!

Казалось, еще мгновение назад Ирэш ша-Тех готов был превратиться в дракона и разгромить замок, не говоря уж о том, чтобы разорвать на кусочки наглого демона, посмевшего напасть на меня. Но мое прикосновение как будто его отрезвило. Глаза императора вспыхнули, только в этот раз уже не яростью, а чем-то совершенно иным.

– Что со мной происходит? – прорычал он и внезапно запустил руку в мои волосы, сжал, оттянул назад, заставляя запрокинуть голову. Сам наклонился надо мной, глядя прямо в глаза. Чешуйки на его лице пугали, делали его похожим на зверя. Да и взгляд казался каким-то звериным.

Минуту, наверное, не меньше, так и стояли. Я, запрокинув голову, смотрела на него и боялась пошевелиться. Потому что таким императора еще ни разу не видела. Даже когда меня едва не отравили, в нем не кипело столько непонятных, горячих эмоций. Глядя на меня, Ирэш ша-Тех тяжело дышал. Тоже не двигался, но постепенно все же успокаивался. А потом в его глазах что-то потухло, и он, отпустив мои волосы, отступил.

– Ничего не происходит. Но пока у тебя магия демона, твоя жизнь имеет для меня ценность.

Лучше бы он молчал. А так будто ударил.

– И поскольку еще не меньше недели в замке будут толпы демонов, нужно перестраховаться.

Он выставил передо мной ладонь. С пальцев сорвалась вязь магических символов и устремилась ко мне. Усилием воли заставила себя оставаться на месте. А потом ощутила, как лоб обожгло.

– Ай! Что вы сделали?

Что самое страшное, на этом все не прекратилось. Магия продолжала просачиваться сквозь кожу и коснулась ауры, самого верхнего ее слоя, но ведь коснулась!

– Поставил метку.

– Метку?.. – кажется, меня затрясло.

– Не беспокойся. Эта метка не та, о которой слышали люди. Она не значит, что ты собственность. Она означает мое покровительство и мою защиту. Давно нужно было это сделать.

Ирэш ша-Тех почему-то на меня не смотрел. Оно и хорошо, иначе бы заметил, как меня затрясло от слова «метка». По-прежнему не глядя на меня, он призвал магию. Красный дымок подхватил нас обоих. Раскидал, как и ожидалось, в разные места. Не знаю, куда отправился император, а меня он перенес в мои покои. Подальше от любопытных взглядов демонов, которые наверняка жаждали узнать, что же там произошло.

Я тут же подскочила к зеркалу. Эта метка отличалась от той, которую поставил купивший меня демон. На коже ничего не отпечаталось. Зато если прислушаться к ощущениям, на ауре можно было ощутить затейливую загогулину, от которой явно веяло магией императора. О да. Если демоны не будут присматриваться внимательно, то метку не заметят. Зато ощутят магию демона-дракона, которая сама по себе уже является этакой меткой, которая говорит всем окружающим, что нужно десять раз подумать, прежде чем вообще ко мне подойти.

Я снова задрожала. Сердце стучало, как сумасшедшее. Дыхание сбилось. Отпускало медленно. Ведь я едва не попалась! Если бы Ирэш ша-Тех копнул чуть глубже, он бы почувствовал чужой отпечаток на моей ауре. Но повезло. Снова повезло. Он ничего не заметил, потому что не добрался так глубоко, как мне удалось запрятать метку.

Я снова едва не попалась. И все же удача, наверное, обо мне иногда вспоминает. В перерывах между неприятностями, которые сыпятся на бедную голову.

Устало прислонилась к зеркалу лбом и прикрыла глаза.

Он сказал, что моя жизнь ценна, пока во мне магия демона. Конечно. Что еще может быть у императора по отношению к простой человеческой девушке?


Глава 11.1

Я старалась разобраться в магической теории меток, когда ко мне заглянул Варек. Услышав звонок, торопливо запрятала книгу в ящичек стола и поспешила открыть.

– Как ты? Живая? – спросил демон, внимательно осматривая меня с ног до головы. Смотрел он сверху. Потому что не мог слезть с Крачи. Приказ!

– Все в порядке.

Кажется, я так отвечаю всегда, что бы ни случилось. Не припомню, чтобы хоть раз в жизни отвечала иначе. Наверное, понимала, что на самом-то деле всем плевать на мои проблемы. А если и не плевать, то все равно хватает своих, чтобы еще в мои вникать.

– Ты не против, если я на Крачи заеду к тебе?

Я оценила габариты «Крачи плюс Варек» и сколько может пролезть в дверной проем.

– А ты уверен, что…

Договорить не успела. Крачи уже двинулся вперед. Парень вовремя наклонился, прижимаясь к шее волкорога. Так что протиснулись они в комнату, не повредив ни дверной проем, ни спину Варека. Вспомнив слова Тианары о хорошем слухе демонов, поспешила закрыть дверь.

– Что произошло-то? Я ничего не понял.

А мне как-то нехорошо сделалось. Просто один Варек – это еще ладно. Но ведь там была целая толпа демонов! И каждый задается этим вопросом. Не каждый раз увидишь императора, который бросается на своего подданного, защищая человеческую девчонку. Страшно становится при мысли, какие теперь слухи поползут.

– О! На тебе метка? – удивился Варек.

– Его Величество решил, что пока в замке толпы демонов, так будет удобней. Чем бегать каждый раз, меня спасать и подданных бить.

– Оно-то, конечно, логично, – парень почесал макушку. – Только все равно странно. Так что произошло?

Я поморщилась, но все же ответила:

– Кое-кто из гостей Его Величества решил, что пребывание человека в стенах императорского замка – это ненормально. Что он собирался сделать, я так и не поняла. Но придушить слегка успел.

Варек ошеломленно вытаращил глаза.

– Вот ведь… Слушай, Лайла. Если вдруг кто решит напасть, ты применяй боевую магию. Мы с Крачи тут же примчимся. Сейчас, пока я разъезжаю на нем, точно не позволю обездвижить тебя. Зато наглецу достанется. Крачи ведь может и затоптать. Случайно.

От слов Варека на душе потеплело. Особенно после того, как Ирэш ша-Тех напомнил, что беспокоится обо мне только потому, что я носитель демонической магии. И так удивительно сейчас увидеть настоящее, искреннее беспокойство без какой-либо выгоды. Просто потому, что Вареку не все равно.

– Спасибо, Варек, – выдохнула я, старательно сдерживая слезы. Ну вот, уже в истеричку превращаюсь. Эти демоны точно до добра не доведут. – Спасибо за заботу.

Он отмахнулся:

– Да ты не расстраивайся. Думаю, теперь к тебе вообще никто не полезет. Метка Его Величества только так отпугивать будет. Ладно, мне пора. Нельзя на одном месте надолго задерживаться. К тому же, если вдруг что случится, не хочу, чтобы Крачи выломал тебе стены.

– Удачи, – пожелала я. – И спасибо еще раз.

После ухода Варека я еще какое-то время почитала книги. Очень уж не хотелось после всего произошедшего из комнаты высовываться. Но время шло, а понятнее теория с этими метками не становилась. Можно было бы опять попробовать на практике. Ну, вдруг все же сотру. Так для этого в магический зал нужно идти, до него далеко. К тому же, после того, как Ирэш ша-Тех поставил свою метку, было как-то страшновато.

В итоге любопытство все-таки победило. Уж очень странно Варек отзывался об этой императорской метке. Вот о ней и собиралась узнать. А то мало ли что. Не было тех страшных ощущений, как в прошлый раз, будто моя жизнь подчиняется чужой воле, но вдруг это, по сути, то же самое? Вдруг Ирэш ша-Тех отметил меня, как бесправную собственность? Или еще какие секреты, подвохи.

В общем, решила отправиться в библиотеку, поискать, что бы эта метка значила.

Оказавшись в оживленной части замка, заволновалась, как бы не привлечь к себе слишком много внимания. Вдруг наткнусь на свидетелей инцидента? Тогда останется надеяться только на метку. Однако пока мне везло. И даже очень! По пути услышала отрывок из разговора двух демонов.

– Наш. Убит.

– Бывает. Наверное, что-то не поделил с другим демоном…

– Убит на человеческих землях. Там демоны почти не появляются.

– Ну и что? Сам-то убитый там появился. Значит, мог появиться и любой другой демон.

При виде меня собеседники замолчали. Я снова ускорила шаг. А то ведь замедлила его, чтобы больше услышать. Но теперь это не имело смысла, и я поспешила скрыться за поворотом. Демоны провожали меня задумчивыми взглядами.

А за поворотом застала странную картину.

– Как он мог! Отправил… на окраину империи… Мы, видите ли, в гости к нему приехали, а он… совсем оборзел! Зарвался, – со злостью бормотала демоница. За ней семенили три служанки, тащили тяжеленные сумки.

И тут она увидела меня.

– Ты! Это все из-за тебя! Из-за тебя император вышвырнул моего мужа! Тварь!

Кажется, демоница собиралась наброситься на меня. Я отступила, прикрываясь щитом. Очень надеюсь, что щит создала без магии демона, а если и с ней, то никто сейчас не обратит внимания.

– Лестрес! – предостерегающе, испуганно воскликнула служанка.

Но демоница уже и сама остановилась, неверяще уставившись на меня.

– Не может быть… да как он мог…

Больше не глядя в мою сторону, демоница поспешила продолжить путь. Служанки устремились за ней. А я еще больше уверилась в том, что нужно узнать о значении метки!

Но зато теперь я совершенно точно знаю, что она работает.

В замке и вправду стало очень оживленно. Уже ближе к библиотеке состоялась еще одна встреча. Собственно, из библиотеки демон и вышел. Быстро бросив взгляды по сторонам, убедился, что никого поблизости нет. Подошел ко мне, удивленно поднял брови. Я собиралась его обойти, но демон как будто споткнулся и, пытаясь удержать равновесие, обхватил меня за плечи. Заглянув в глаза, прошептал:

– Далековато от Фарокса забралась.

Его рука скользнула вдоль моей и вложила в ладонь записку. Я не успела ничего ответить, а он уже отстранился от меня и нырнул в ближайший поворот коридора.

А я стояла, потрясенная, не в силах пошевелиться.

Фарокс. Только одному человеку я говорила, что отправляюсь в Фарокс. Но сейчас я видела демона! Можно ли притвориться демоном? Или наоборот, может ли демон притвориться человеком?

Движения, улыбка – все его. А лицо другое. И крыльев, и рогов у того Дайта, с которым мы встретились в гостевом домике, не было. Зато сейчас передо мной предстал высший демон. Значит, он все-таки демон? Не понимаю!

Дрожащими руками развернула клочок бумаги. Зачитала:

«Приходи сегодня после ужина в сад. Встречаемся в беседке».


Глава 11.2

Знать бы еще, когда этот ужин. Всех гостей и обитателей замка кормят в одно время? Может быть, и Сагина приносит мне ужин в то же время?

Стоит ли говорить, что дальше я думала только о нем? Кто такой? Демон или человек? Судя по предыдущей встрече, с магией иллюзий у него полный порядок. Только все равно не понятно, в каком из двух случаев он притворялся. Я бы предположила, что притворялся тогда, просто потому, что демону проще сотворить иллюзию человека, чем наоборот. Но в таком случае совсем непонятно, что Дайту от меня понадобилось? И Дайт ли он вообще. Наверное, это сокращенно. Если в принципе имеет что-то общее с его настоящим именем.

Из-за многочисленных вопросов, крутившихся в голове, было очень трудно сосредоточиться на книгах. Но я все-таки нашла информацию о метке. Вчитавшись в текст, облегченно выдохнула. Метка значит ровно то, что мне сказал Ирэш ша-Тех. Покровительство. Защита. Такая метка говорит о том, что никто не имеет права причинить мне вред. Причем поставить такую метку могут только демоны самых высших кругов. Выходит, покровительство остальных просто не котируется. Покровительство! Кто бы мог подумать, что демоны вообще могут оказывать покровительство, не превращая при этом в раба, в свою собственность.

Я невесело усмехнулась. Уж император преследовал вполне определенные цели. Заботится о моей безопасности просто потому, что я – носитель важной для него магии. Или все же не только? Иногда он так странно смотрит. И сегодня… Не понимаю! Но, в конце концов, что еще он может испытывать к обычной девчонке, которую чуть ли не на улице подобрал? Ладно, в академии. Разница невелика. У меня нет ничего. А у него есть все. Наверное, он сказал правду. Магия, и больше ничего.

И все-таки… Пожалуй, я рада, что оказалась в этом замке. Рада, что познакомилась с ним. И что наше общение стало чуточку теплее, чем было вначале.

После того, как проверила значение метки, взяла с собой еще парочку книг об истории императорской семьи. Чувствую, такими темпами все покои завалю литературой, книги потом после меня еще несколько дней оттуда будут выгребать!

В академии нам преподавали историю императорской семьи. Но я уже убедилась, что сведения о демонах, доступные людям, порой значительно отличаются от истины. К тому же, о ныне действующем императоре, Ирэше ша-Тех, нам рассказывалось до обидного мало. Я вот даже не знаю, есть у него родственники или нет. Родители, кажется, умерли. Но ведь он не мог остаться совсем один?

В общем, возвращаясь из библиотеки, чувствовала себя хомяком-мутантом, который жрет книги. Вот и мне все мало, мало. Я тут даже в саду ни разу не была! Все за книгами сидела, да за магическими экспериментами. Но сегодня меня ждет встреча в саду. Пойти? Или не стоит рисковать?

Мысли постоянно отвлекали от чтения. Каждое предложение перечитывала по нескольку раз, а смысл все равно не доходил. Идти на встречу или нет? Что Дайту нужно от меня? Может ли он нести угрозу? Или наоборот, окажет неожиданную поддержку? А нужно ли это мне? Нужно ли встречаться с Дайтом? Ведь он тоже собирался не в замок императора, а в Малитан. Теперь зачем-то появился здесь, да еще и в виде демона! Прямо скажем, человека сюда бы и не пустили. Высший демон, приехавший на праздник – хорошее прикрытие. Особенно, если он и есть высший демон, приехавший на праздник.

Но мог ли Дайт узнать заранее, что я здесь? Например, дожидался меня утром в гостиничном домике. Не дождался. Выяснил, что постоялица куда-то пропала. Исследовал мои вещи, которые наверняка привели в академию. А по академии, можно не сомневаться, уже ходят слухи о том, что меня оттуда забрал император. Значит, если так подумать, Дайт мог узнать заранее, где меня искать.

Но я ни за что не поверю, что он мог искать меня просто так.

Или встреча здесь все же случайна? Он выглядел удивленным. Вот только удивился не встрече, потому что записка уже была готова. Удивился, вероятно, метке императора на мне.

Дэрш! Я совсем запуталась.

После ужина, который мне принесла Сагина, выбрала в своем гардеробе самое скромное платье, насколько это возможно, и собиралась отправиться на встречу. Но в этот момент посреди комнаты заклубился красный дымок. Спустя мгновение из него вышагнул император собственной персоной.

– Что-то случилось? – забеспокоилась я. Обычно он появлялся до ужина. А после ужина я уже была предоставлена самой себе. Но сегодня он не пришел. И я решила, что на Его Величество навалилось слишком много дел. В связи с праздниками. А может, и с тем странным происшествием, которое обсуждали демоны в коридоре. Ведь не просто так они это обсуждали?

Ирэш ша-Тех как-то грустно на меня посмотрел, подтянул к себе ближайший пуфик и плюхнулся на него. Я так и замерла потрясенно перед зеркалом. Правда, теперь стояла к нему спиной. И не знала, что делать. Император выглядел таким усталым, таким… неожиданно уязвимым! Что-то мне подсказывает, не многим он позволяет увидеть себя в подобный момент.

– Достало все. Устал, – сказал он. – А так ничего не случилось. Ничего необычного. Что-нибудь постоянно случается.

Я по-прежнему не знала, куда податься и что говорить, когда он вдруг спросил:

– Что-нибудь с ужина осталось?

– Вы не ужинали?!

– Нет. Некогда было.

– Ну… у меня пирожок остался. И салат с капустой. Я ее не люблю.

Удрученный взгляд императора нужно было видеть!

– Давай салат. И пирожок тоже давай. И вообще позови Сагину, пусть сбегает за чаем.


Глава 11.3

Я тут же развела бурную деятельность. Ну, как сказать «деятельность». Собрала на поднос остатки своего ужина, поднесла императору. Позвала Сагину, приказала ей принести чай и что-нибудь посущественней того, что уже есть на императорском столе. Кстати о столе. Его роль сыграл еще один пуфик. То ли Ирэшу было настолько лень, чтобы идти в другую комнату за стол, то ли он и без того привык есть где и как придется. Я допытываться не стала. И… да, я назвала его просто по имени! Но мысленно можно. Можно, когда император в отведенной мне приемной доедает остатки моего же ужина.

При виде сей картины Сагина ужаснулась и умчалась на кухню. Надеюсь, она принесет не только чай. А то вот смотрю на императора и даже жалко его становится.

Присев на пуфик – их в приемной воистину огромное количество – осторожно поинтересовалась:

– А почему вы не перенесете всю нужную еду с кухни, как сделали это во время пикника?

– Если бы я мог! У нас заведены определенные правила. И слуги всегда ставят нужные блюда в заранее оговоренное место. Я просто знаю, откуда и что брать. Но сегодня прибыло особо много гостей. На кухне такой бардак, что я понятия не имею, где мой ужин. Получат они. Все получат, – он покачал головой и зажевал еще одну ложку моркови с капустой.

В этот момент к нам ворвалась Сагина, споткнулась и едва не упала, с испугом глядя на императора.

– А Сагина молодец. Ты не получишь, – заключил он, голодными глазами глядя на огромное блюдо с мясом.

– Ваше Величество?

– Все нормально, Сагина. Слуг ругаю. Но ты молодец.

Все это не поместилось на несчастный пуфик. Пришлось таки переходить в гостиную, где имелся целый стол. Бесконечно кланяясь и благодаря за снисходительность, Сагина торопливо сбежала. Подозреваю, она напомнит слугам на кухне об их обязанности по расстановке нужных блюд в нужных местах специально для императора.

– Трудный был день? – сочувственно спросила я, когда Ирэш утолил первый голод.

– Ничего. Вот проведем несчастный праздник, разберемся с твоей магией, и все будет хорошо.

Да, будет хорошо. Хорошо бы к тому времени уже избавиться от метки.

После ужина Ирэш улыбнулся. Он как будто даже ожил, второе дыхание открылось! Не зря Сагина притащила ему огромную порцию мяса.

– А теперь, если ты не хочешь спать, приглашаю тебя в закрытую библиотеку. Иного времени, к сожалению, нет. Я буду полночи искать. Можешь присоединиться хотя бы на пару часов.

– Конечно! С удовольствием! – я тут же подскочила на ноги.

Он усмехнулся:

– Кто бы сомневался.

– Я тут случайно услышала, что погиб какой-то демон…

– И?

– Ну, вы ничего не расскажете?

– А должен? – он выгнул бровь.

Нас окутал красный дымок, перенося в библиотеку, пока еще общедоступную часть. Ирэш зашагал вдоль стеллажей по направлению ко входу в закрытую библиотеку. Я поспешила за ним.

– Не должны. Но я переживаю. Что-то странное происходит. Это был низший демон или высший? Демоны ведь не гибнут просто так! Их очень сложно убить.

Остановившись возле стены, император повернулся в мою сторону. Смерил меня задумчивым взглядом.

– Это был высший, Лайла. Но ты все равно ничем не сможешь помочь.

Снова отвернувшись, приложил к стене ладонь.

– Проходи, – пригласил он, когда в стене образовалась мутная арка под дымной, серой пеленой.

– А как вы переноситесь в библиотеку, если говорили, что здесь магия блокируется? – спохватилась я.

– Я сказал, что блокируются некоторые виды магии. Сделано это, чтобы нельзя было прощупать библиотеку извне, все же здесь хранится важная информация. Прощупать нельзя, как я не почувствовал, что ты находишься здесь. А перемещаться сюда я могу. Но только я. Остальным это тоже недоступно.

Последующие несколько часов мы искали. Разбрелись по библиотеке, даже почти не пересекались. Можно сказать, я была полностью предоставлена самой себе. Помещение на самом деле оказалось огромно. И если поначалу я боялась, то постепенно осмелела и все чаще позволяла себе подойти к стеллажам, где могла обнаружиться информация о метках. У таких стеллажей старалась не задерживаться. Наоборот, как можно быстрее отходила к столику и, со всех сторон обложившись книгами-прикрытиями на другие тематики, открывала заветные фолианты.

– Что-нибудь нашла? – голос императора прозвучал совсем близко.

Я вздрогнула, прикрыла книгу и резко развернулась к нему. Ирэш стоял в нескольких шагах от меня.

– Нет. А вы?

– И я нет, – он качнул головой.

Я поправила волосы, убирая выбившуюся прядку за ухо. Проклятье! И почему он так смотрит?

Ирэш подошел ко мне. Все это время я настороженно за ним наблюдала, но с места не двигалась. Император остановился всего в нескольких сантиметрах, слишком близко. Особенно с учетом того, что за спиной у меня есть парочка книг, которые ему лучше не видеть. Стараясь прикрыть их собой и заодно хоть немного отстраниться от демона, вжалась поясницей в столик.

Ирэш протянул руку и скользнул по прядке волос, снова выпуская ее на свободу. Краем глаза уловила белый цвет.

– Зачем ты прячешь эту прядку? Тебе она не нравится?

– Не нравится.

– Почему?

Я неопределенно повела плечами.

– Просто считаю ее некрасивой.

– Разве? – император выгнул бровь, все так же продолжая удерживать прядку в руке. – Но демонические стандарты красоты отличаются от человеческих.

Не знаю почему, но мне было как-то неловко стоять так близко к нему, ощущать, как его руки касаются моих волос, а глаза прожигают насквозь. Что он думает сейчас? Что сильный, уверенный демон-дракон, император, может думать обо мне, простой девчонке, которая, к тому же, с таким испугом взирает на него?

Я нервно сглотнула и зачем-то напомнила:

– Я человек.

Может быть, этим я хотела убедить саму себя. Убедить в том, что между нами ничего не может быть. Что Ирэш смотрит сейчас лишь на ценного носителя важной для него магии. Все это ерунда. Все это скоро закончится. У меня не должно перехватывать дыхание, и сердце не должно спотыкаться. Разве что от страха? Вот только страха, кажется, нет. Это не страх…

– Да, человек, – хмыкнул Ирэш, поигрывая прядкой волос.

– Ранняя седина никого не красит, – упрямо добавила я.

– Седина? – он внезапно развеселился. – Седина совсем не такая. Белоснежный цвет – не седина. И это красиво.

– Вы так считаете?

– Да, считаю. – Он наконец отпустил мои волосы, и они упали, щекотно скользнув по щеке. Император в задумчивости произнес: – Знаешь… ты можешь появиться на празднике, если захочешь.

Что? Его Величество серьезно?

– Но там будут только демоны!

– Теперь они не причинят тебе вреда.

– А вам-то зачем это нужно? – я по-прежнему не понимала.

– Мне… – Ирэш странно усмехнулся и внезапно наклонился ко мне еще ближе. Я замерла, боясь пошевелиться и глядя ему, нависшему надо мной, прямо в глаза. Ладони демона уперлись в столешницу по обе стороны от меня. – Считай, я просто хочу, чтобы ты пришла на праздник. – И тут же отстранился выпрямляясь. Как в ни чем не бывало, добавил: – В конце концов, это может быть единственный раз, когда у тебя появляется возможность увидеть, как ночь дракона празднуют демоны. Зачем упускать подобный шанс? Пойдем. Мы задержались, а тебе уже давно пора спать.

Пока я потрясенно размышляла, что вообще это такое было, Ирэш призвал магию.

– А почему ночь дракона?! – спохватилась я, прежде чем красный дымок раскидал нас по разным комнатам.

Ирэш усмехнулся.

– Ты еще не поняла?

– Ну…

– Потому что в эту ночь демоны прославляют меня.

Постойте-ка! Ирэш хочет, чтобы я наблюдала, как демоны прославляют его?! Совсем зазнался, что ли?


Глава 11.4

На следующее утро я попросила Сагину отвести меня в сад. На встречу с Дайтоном особо не рассчитывала, вряд ли он прождал меня целую ночь и здесь до сих пор. Но как знать, может, понял, что у меня по какой-то причине не получилось прийти, и он наведается на место встречи еще раз?

Сад оказался огромным, под стать замку, и, скорее, походил на самый настоящий лес. Клочок леса, лишь слегка прирученный. Кое-где было заметно, что за деревьями, кустами и цветами следят, но в целом это была свободная, непокорная и почти что дикая природа. Встречались и чащобы, и полянки, и озеро нашлось, о котором говорил император. Только тропинки, слишком аккуратные, слишком удобные и ровные, напоминали, что я брожу по саду, а не самому настоящему лесу.

Проходила здесь несколько часов, но Дайта так и не встретила. Впрочем, ничего удивительного. Помимо того, чтобы поджидать меня целыми днями, у него наверняка есть куча других, более важных дел.

Обратно в замок возвращалась почти с чистой совестью. По крайней мере, я сходила в сад. А раз не получилось встретиться с Дайтом, значит, не судьба. Но что-то в этих мыслях не складывалось, что-то все равно не давало покоя и заставляло нервничать. Казалось, что с Дайтом мы еще пересечемся. И не обязательно эта встреча будет приятной. Как бы не принесла еще больше проблем.

Остальное время я изучала теорию и даже сходила в магический зал, чтобы попытаться что-нибудь сделать с меткой. Правда, особо лезть не рискнула – настораживала метка императора. Если задену ее – мало не покажется. Тут же примчится, начнет допытываться, что и зачем вытворяю. Дэрш. Эта метка, конечно, защищает от посягательств посторонних демонов – вон как сегодня поглядывали на меня, но ни один не рискнул подойти. Да только мою задачу это усложняет в разы!

А вечером Ирэш снова позвал меня в библиотеку. Сегодня он был особенно молчалив и задумчив. Я решила воспользоваться ситуацией. К тому же, император ушел в противоположную часть библиотеки, а я осталась ближе к заветному стеллажу и, как только убедилась, что Ирэш достаточно далеко, потянулась к интересующим книгам. Сняла с полки очередную, отошла.

На этот раз все книги, где могла найтись информация о метках, читала не у столика. Их там труднее спрятать. А главное, страшно очень, если Ирэш снова застукает. На крайний случай, конечно, можно сказать, что заинтересовалась метками из-за того, что он на меня одну поставил, но придется постараться, чтобы это прозвучало убедительно. По новой тактике я вставала среди стеллажей, просто подальше от того, на котором добывала книги. И в случае, если Ирэш ко мне подойдет, я по-быстрому поставлю книгу на полку. Главное потом не забыть ее найти и переставить уже на место.

Затаила дыхание. Вчиталась внимательнее в текст.

«Такие метки надежно обозначают собственность демона. Никто посторонний не сможет ни снять, ни каким-либо иным образом повлиять на метку. Это неоспоримый, неотъемный гарант. Собственность, отмеченная меткой, становится неприкосновенной, и никто иной прав на нее уже не имеет. Только сам хозяин, если пожелает отказаться от собственности, может снять поставленную им же метку. В таком случае собственность приобретает свободу от него, однако в дальнейшем любой другой демон или прежний хозяин сможет снова поставить на нее метку».

В ногах тут же почувствовалась слабость. Да и в руках тоже. Едва не выронила книгу, но в последний момент стиснула ее, до боли сжав дрожащими пальцами. Прислонилась к стеллажу, прикрыла глаза. Вдох-выдох. Вдох-выдох. Нужно успокоиться. И снова внимательно перечитать. Может быть, я что-то неправильно поняла. Может быть, дальше будет указана лазейка. Может, еще не все потеряно.

Справившись со слабостью, снова открыла глаза. Какое-то время просто смотрела на страницы, потому что буквы плясали перед глазами, на них наплывали цветные круги. Но контроль над дыханием помог вернуть нормальное зрение. Снова прочитала. Предшествующие абзацы. И последующие тоже. Несколько страниц. Главу. Пролистала всю книгу! Но нет. Выхода нет. Снять метку может только тот, кто ее поставил. Потому что иначе в метках не было бы смысла, любой демон, окажись он сильнее хозяина собственности, мог бы стереть чужую метку и поставить свою. Но у демонов оказалось все продумано. И никто посторонний, кроме самого хозяина, снять такую метку не сможет. Ее не стереть. От нее не избавиться. Я обречена.

Искать дальше уже не было сил. Притворяться, что ищу – тоже. Я просто поставила книгу на место и старалась не показываться Ирэшу на глаза, пока он сам меня не нашел в этих запутанных коридорах среди стеллажей.

– Устала? – спросил он.

– Почему вы так решили?

Самое сложное – не разрыдаться прямо сейчас. И я держалась, старательно подавляя эмоции. Нельзя выдавать своих чувств, нельзя, чтобы он заметил что-то неладное и начал допытываться.

– Выглядишь уставшей. И какой-то бледной.

– Может быть, и вправду устала. Закончим на сегодня? Я бы вернулась к себе в комнату. – Благодаря неимоверным усилиям голос не дрогнул. В нем вообще не было никаких эмоций. Продержаться. Еще немного. Совсем чуть-чуть.

– И говоришь так, будто сейчас сползешь по стене.

– Со мной все в порядке. Я просто устала.

Держись, Лайла. Держись!

– И взгляд погас… – заметил Ирэш, всматриваясь в мое лицо.

– Это усталость…

Горло стискивало железным обручем. Внутри уже жгло почти нестерпимо.

Посверлив меня взглядом еще какое-то время, император все же согласился:

– Ладно. Может быть. Тебе нужно отдохнуть. Ночь дракона, вероятно, тебя развеселит. – И уже как будто самому себе сказал: – Девушки любят балы…

Еще и был? Замечательно. Хотя какая мне теперь разница? Мне больше не на что надеяться. И на бал этот наплевать.

Ирэш перенес меня прямиком в отведенные мне покои. Его со мной, конечно же, не было. Не знаю, отправился он по делам или продолжил поиски в библиотеке. Теперь это не имеет значения. Будет у меня еще немного времени до того, как передам магию, или не будет. Спешить больше некуда. Метку все равно не получится снять, и в этом не поможет даже демоническая магия. Логично ведь. Кто поставил метку, тот ее и снимет. Вот только демоны не снимают метки. Не отказываются от своей собственности. Ломают до конца.

Все мои усилия, все надежды оказались напрасны. Все, что я делала, все, чем жила последние шесть лет. Изучение магии? Зачем! Теперь и это тоже не имеет значения. Магия мне не поможет. Ни человеческая, ни демоническая.

Из последних сил я добрела до кровати и рухнула поверх покрывала. Больше сдерживаться не получалось. Боль рвалась наружу, скручивала пополам, выворачивала душу наизнанку. Сжавшись жалким, беспомощным комочком, я разревелась.


Глава 12.1

Апатия в гостях не задержалась. Я не из тех людей, кто способен долго унывать и жалеть себя. Иначе моя жизнь и была бы одним сплошным унынием. А так… поплакала немного, успокоилась и дальше думаю, что с этим делать. Сдаться успею всегда. Если демон, поставивший метку, отыщет и превратит меня в рабыню, вот тогда можно будет считать, что жизнь закончена. Но пока еще остаются варианты. Пока я на свободе, пока могу бороться, еще ничего не кончено.

Быть может, если метку не снять, то хотя бы скрыть смогу так хорошо, что и после активации оставивший ее демон не сможет уловить сигнал? Скрываться всю жизнь. Это лучше, чем принадлежать демону и выполнять все его прихоти, какими бы они ни были. А еще стоит почитать о взаимодействии меток.

Пока Ирэш не поставил на меня свою метку, я даже не знала, что они бывают разные. Метка собственности и метка покровительства на одном человеке. Случай беспрецедентный! Но вдруг именно это мне как-то поможет, вдруг здесь есть какой-то выход?

Могут ли два демона поставить на одного человека свои метки? Что-то мне подсказывает, что это невозможно. Метка собственности, как я прочитала, гарант. Гарант того, что собственность будет принадлежать хозяину до тех пор, пока он от нее не откажется. Значит, ни один другой демон уже не сможет перебить эту метку или поставить свою. Так или не так? Может, все же существуют варианты? Впрочем, что-то подсказывает мне, что все дело в сокрытии метки. До восемнадцатилетия метка собственности остается неактивной – это единственный закон, который защищает людей. Я, к тому же, скрыла ее дополнительно. А метка покровительства ставится не так глубоко и просто не задела спрятанную мной метку, не пересеклась с ней, а потому не была отвергнута. Подозреваю, раньше такого не случалось никогда. Осталось только придумать, как это можно использовать.

Однако на размышления и поиски дополнительной информации времени пока не хватало. А все потому, что кипевшая в замке подготовка к празднованию коснулась и меня. Приглашение Ирэша оказалось не просто словами. И через два дня я убедилась в этом. Ко мне пришла демоница, которая заявила, что сошьет мне платье! Пока я пыталась сообразить, что вообще происходит, она влетела в мою комнату и закружила вокруг, попутно снимая мерки, цокая языком и что-то бормоча себе под нос. Я уловила только несколько слов:

– Человек… странно… хороша…

Кажется, моя фигура ей понравилась. Подозреваю, раньше для людей она не шила. Демоны вообще для людей не шьют. Но тут на руку сыграло то, что мне неплохо подходили платья демониц, так что ничего необычного или сложного портнихе творить не придется. И это помогло ей смириться.

На этом странности не закончились. В день празднования еще с обеда ко мне заявились сразу три демоницы. Одна – уже знакомая, принесла платье на примерку. Вторая заявила, что будет делать мне макияж. Третья сказала, что поможет с волосами.

Я все ждала от них подвоха. Но подвоха не было. Ни косого взгляда, ни грубого слова – вообще ничего. Демоницы просто выполняли свою работу. Не заговаривали, как с подружкой, но и недовольство, даже если оно было, никак не выражали. Наверное, прежде чем их нанять, Ирэш хорошенько со всеми побеседовал, разъяснив, как себя нужно вести. Но от этих предположений понятней не становилось. Зачем император все это делает? Что ему нужно, чего добивается? Неужели все это лишь из-за того, что ему по какой-то причине захотелось, чтобы я пришла на праздник? А не много ли мороки с простой человеческой девчонкой?

В общем, чем больше размышляла, тем сильнее запутывалась. Да и поразмышлять толком не удавалось, когда меня постоянно дергали то в одну сторону, то в другую. Несколько часов творилось самое настоящее безумие. Никогда бы не подумала, что это так сложно – стоять или сидеть неподвижно, пока вокруг тебя носятся, что-то с тобой делают, дергая, поворачивая, как какую-то куклу. Девчонки в академии рассказывали о подобных приготовлениях с восторгом. Но то ли они все поголовно врали, то ли у демонов это происходит как-то иначе, чем у людей. Страшнее, мучительнее. Кстати, вариант! Когда вокруг тебя носятся три демоницы с крыльями, периодически раскрываемыми от избытка эмоций, и огромными рогами на голове, когда каждая что-то требует, зрелище не для слабонервных!

Мне с самого начала особо ни на какое празднование не хотелось. Наверное, у демонов оно будет проходить иначе. И, наверное, на это было бы интересно взглянуть, если бы мою голову не занимало огромное количество проблем, никак с этим праздником не связанных. Ну а к концу приготовлений я почувствовала себя настолько вымотанной, что оставалось только завалиться набок и моментально заснуть. Что я, кстати, и попыталась сделать…

– Что ты творишь! – зашипела демоница. – Если испортишь платье – поправлять не буду!

– А ну не двигайся! Помнешь прическу – лохматая пойдешь! – зашипела вторая.

– Размажешь макияж – я тебя потом размажу! – зарычала третья.

Я тут же выпрямилась по струночке.

– Вот так хорошо, – они одобрительно закивали. – Осторожно, очень аккуратно встаешь. Так и быть, можешь посмотреть в зеркало.

Я повернулась к зеркалу и застыла, недоверчиво глядя на собственное отражение. Это не я. Я не могу быть такой… такой невероятной?

Платье уже видела и примерно представляла, как оно должно смотреться, но все равно ошиблась. Не ожидала, что оно ляжет настолько хорошо, что будет подчеркивать фигуру и в то же время придавать загадочности, нереальности образу. На меня еще ни разу не шили платья. Оказывается, это чувствуется, если его создавали именно для тебя. Потому что оно подходит идеально.

Как ни странно, платье оказалось не похоже ни на привычные демонические наряды, ни на человеческие. Что-то среднее между ними. Оно не было излишне откровенным, как не было и вычурно украшенным. До талии оно действительно облегало, и декольте тоже оказалось волнующим, но от бедер длинная юбка прямо спадала до щиколоток. Силуэт казался бы строгим, если бы не ткань, нежная, гладкая, темно-синего, почти черного цвета. Благодаря этому цвету и, кстати говоря, теням, голубые глаза стали глубже, насыщенней. На поясе лежала тонкая сеточка, украшенная белыми камнями, очень похожими на бриллианты. Я сомневаюсь, конечно, что это именно они, однако походят на удивление. На верхней части лифа и на подоле – россыпь тех же камней. Наверное, стекло? Ведь это не могут быть настоящие бриллианты!

Весь образ казался загадочным, мерцающим. Нереальным. Расстроила только прическа, и то в первое мгновение. Потому что большая часть волос была поднята наверх, а вдоль шеи спускалось всего несколько прядок, одной из которых оказалась та самая нелюбимая белая прядка. Но присмотревшись внимательней, когда смогла отстраниться от желания скрыть белую прядку, я поняла, что она идеально дополняет образ и делает его еще более необычным. Пожалуй, пусть сегодня ее будет видно. А завтра снова спрячу.

Прозвучал магический звонок.

– Леди Лайла, нам пора! Я отведу вас в зал, где начинается празднование, – раздался голос Сагины.


Глава 12.2

Я иду на великий, всеми любимый праздник. Но праздник, который будет проводиться в императорском замке, на котором будут только демоны! И я среди них. Не верится. Не могу поверить, что все это происходит на самом деле. На мне потрясающее, самое лучшее платье, какое только может быть. И я сама удивительно прекрасна. В это не верится, но это так. Никогда еще не чувствовала себя настолько красивой, настолько ухоженной. Даже на ногтях поблескивает серебристый лак!

Страшно? Наверное. Конечно, на мне метка покровительства, и она защищает. Никому из демонов не позволит причинить мне вред. А слова? А взгляды? Их не остановит ничто. Но сейчас я не хочу думать о плохом. Не хочу думать о метке собственности, о чужой магии во мне, о презрении демонов ко всему роду людскому. Душу наполняет странное, непривычное чувство. Я такого еще не испытывала никогда. Кажется, это предвкушение. Предвкушение чего-то волшебного. И, скорее всего, оно не оправдается. Для меня сказки не существует. Я снова упаду. Но об этом сейчас тоже думать не хочется.

Будет ли среди гостей демон, который поставил на меня метку? Он не узнает меня. Ему даже в голову не придет сравнивать оборванку из бедной деревенской семьи с той девушкой, которой я стала сегодня. Он не узнает, потому что мне было семь лет. Не явиться на празднование я не могу – император ясно изъявил желание увидеть меня там. Но в крайнем случае постараюсь сбежать оттуда как можно быстрее. Остается только надеяться, что под демонической магией, да под моей же аурой тот демон не ощутит неактивную метку. А может быть, его там и не будет. Я бы не хотела встретиться лицом к лицу с самым жутким страхом из  своего детства. Не встретить его никогда. Но и об этом я не хочу сейчас думать! Потому что душу наполняет неизведанная эйфория. Кажется, так это чувство называют остальные.

Страх вперемешку с предвкушением. И сердце взволнованно вздрагивает, сжимается в неведении, в ожидании чего-то необычного. Пусть даже это совсем не будет похоже на сказку.

– Прошу, леди. – Сагина распахнула передо мной высокие двери. – Если захотите вернуться в свои покои, можете позвать меня. Но до окончания торжественной части у меня будет много другой работы…

– Я поняла, спасибо. Можешь идти.

Размеры зала ошеломили. Когда-то зал в академии, где проводились все праздники, казался мне огромным. Когда-то, но не теперь. Сейчас я увидела по-настоящему огромный зал. Может быть, отчасти на восприятие повлияла царившая в нем атмосфера. Потому что здесь не было яркого света. Наоборот, зал наполнял полумрак с мерцающими в темноте серебристыми искрами. Таких маленьких магических огоньков я еще не видела. А они, совсем крохотные, как искорки, парили под потолком и ниже, прямо над головами гостей. И если смотреть вверх, то возникает чувство, будто над тобой – ночное звездное небо. Только все звезды почему-то серебристые.

Но что самое удивительное… я, в своем платье, усеянном бриллиантами, казалась удивительным созданием, сошедшим с этого неба.

Периодически в зале встречались колонны. Одни – черные, усыпанные серебристыми искрами. Другие – зеркальные. В одной из таких зеркальных колонн я и оценила свой сегодняшний образ. А еще из-за этих колонн, из-за темноты и серебряных искр, зал казался бесконечным, глубоким, многомерным.

Празднование уже началось. Играла музыка, танцевали демоны. Впрочем, пока еще всего несколько пар. Остальные толпились возле столиков с угощениями, переговаривались между собой, смеялись, веселились. Они бы походили на обычных людей, если бы не рога и крылья, присущие высшим демонам. И даже их одежда… Платья у женщин были, пусть и не такие, как у меня, но тоже без демонической откровенности. Более спокойные, плавные, волшебные. Видимо, так полагается на ночь дракона.

– Его Величество уже здесь? – раздалось неподалеку от меня.

Разговаривали две демоницы, светловолосые, очень красивые.

– Он ведь самым последним приходит. Нет, его еще не было. Гости продолжают прибывать.

– А Его Высочество?

Стоп. Какое Высочество? Принц?!

– Ох, Ришел… знаешь, я давно его не видела. А не отказалась бы от еще одной встречи с ним. Он такой горячий.

– О, так ваша встреча была весьма бурной?

– Еще как… Но я слышала, что его на праздновании сегодня не будет.

– В ночь дракона? Не придет на поклонение собственному брату?

– Может, потому и не придет, что надоело брату поклоняться.

Демоницы рассмеялись и отошли от столиков, возле которых остановилась и я, делая вид, будто выбираю, чего бы поесть.

У императора есть брат?! Вот это да… Насколько же люди мало знают о демонах, если даже не представляли, что у Его Величества есть брат! Прямо скажем, о нынешней императорской семье нам известно удручающе мало, но не настолько же! Брат, о котором знают только демоны. С ума сойти. И это при том, что люди тоже живут в империи. Живут, но ничего не знают.

Надо будет все же добраться до книг об императорской семье, ведь взяла же из библиотеки парочку, но в последние дни совсем некогда было в них заглядывать.

– А это, значит, она. Человеческая девка, которую Его Величество притащил в замок.

Я резко обернулась. Передо мной стояли две демоницы. Причем одна уже знакомая – та блондиночка, которая вешалась на императора. А вот голос прозвучал незнакомо, значит, говорила вторая – рыжая красавица с аккуратными рожками и светлой кожей.

– Она самая, – кивнула блондиночка. – До сих пор не понимаю, зачем Ирэш приволок ее в замок.

– Но деньги у нее, похоже, есть. И вкус тоже. Посмотри, как одета. Не безвкусица какая-нибудь.

Я ошеломленно смотрела на них и не знала, как себя вести. Обсуждают, как будто меня нет! Ну или как будто я вещь, у которой нет ни голоса, ни мозгов. Пустое место. Хм… может, и притвориться пустым местом, не отсвечивать? Не будут же они обсуждать меня весь праздник?

– Не понимаю, – поморщилась блондиночка. – Ее ведь сюда никто не звал. А ведь имела наглость притащиться…

– Думаешь, не звал?

– А могло быть иначе?

– На ней метка Его Величества…

Мне надоело просто так стоять, смотреть и слушать. Поэтому я все же боком развернулась к столику и взяла с него миниатюрный бутербродик. Кажется, они называются канапе. И мне нравится вот этот, с рыбкой… Надо признать, чувствовала себя при этом как обезьянка в клетке, в которую тычут пальцами. Но, не подавая виду, с невозмутимостью съела сначала один бутербродик, потом второй. Запила соком. Его, кстати, было непросто найти среди алкогольных напитков. Но алкоголь я никогда не жаловала – из-за него могут возникать проблемы с концентрацией при использовании магии.

Все это время, пока я копалась в угощениях, демоницы с потрясенными лицами наблюдали за мной. Ну а что? Обсуждают так, будто меня здесь нет. Так я тогда своими делами займусь, чего стоять просто так.

– Она еще и нахалка! – ахнула рыжая.

– Лестрес, вы людей никогда не видели?

Мы разом повернулись в одну сторону. И заметили его. Дайта в демоническом обличье, хотя, скорее всего, в его истинном виде.


Глава 12.3

– Что? О чем вы, лестр? – не поняла рыженькая. Может быть, со вкусом у нее полный порядок, но вот соображает не так чтобы быстро.

– Вы так рассматриваете, так обсуждаете эту леди, будто увидели человека впервые, – невозмутимо пояснил Дайт.

Выглядел он, кстати, великолепно. Длинные волосы ему определенно шли и прекрасно контрастировали с лежащим по силуэту темным камзолом.

– В императорском замке, да еще и на нашем праздновании – впервые, – заметила блондинка, потому как ее подруга слегка растерялась. И вообще, кажется, засмотрелась на демона.

– Люди тоже празднуют ночь дракона, а на леди метка покровительства от Его Величества, как вы могли заметить. Не думаю, что в появлении леди на праздновании есть что-то неожиданное.

– Считаете, Его Величество мог пригласить эту девку? – оскорбленно ахнула рыжая.

– Это было бы вполне логично, – все так же невозмутимо улыбнулся Дайт.

– Фу, Ардайт, как мерзко. Не ожидала, что ты начнешь вступаться за человека, – скривилась блондиночка. Если честно, мне показалось, что на лица, пусть даже такие прекрасные, демоницы не сильно отличались. Может, сестры? Или все-таки подруги?

– Должно же у демонов быть достоинство. И это достоинство не в том, чтобы оскорблять человека.

И вдруг повернулся ко мне.

– Леди, приглашаю вас на танец.

Демоницы сначала потрясенно вытаращили глаза, потом синхронно фыркнули и поспешили покинуть неприятное общество.

– Леди? – уточнил Дайт, потому как я, потрясенная не меньше демониц, не реагировала.

– Вы серьезно?

– Серьезно ли приглашаю вас на танец? – весело уточнил Дайт. – Более чем. – В его глазах появилось очень знакомое выражение. Он так уже смотрел на меня. Тогда в таверне.

– На виду у всех этих демонов?

– Почему бы нет?

– Вы опозоритесь.

– Опозориться может только тот, кто сам позволяет стать себе опозоренным. Я же не считаю постыдным станцевать с вами. Наоборот, это должно быть очень приятно…

– Я ни разу не танцевала на балах у демонов.

– Именно балы не сильно отличаются от человеческих.

– Но я и на человеческих не была…

– Смелее, Лайла. Это не так сложно, как кажется.

Дайт протянул мне руку. Я неуверенно вложила в его ладонь свою. И боялась, и сомневалась. Я бы скорее поверила, что надо мной будут издеваться все поголовно. А тут танец с одним из демонов! Безумие какое-то.

На нас смотрели. Изумленно, недоверчиво. Кривились со смесью удивления и презрения, когда Дайт вел меня к центру зала, где кружились несколько пар. Кстати, в их действиях на самом деле не было ничего сложного. И даже демонического, потому что танцы демонов представлялись как-то иначе. Но сегодня особенная ночь. Сегодня демоны меркнут перед памятью о драконах.

В последний раз я танцевала с Эндаром. Танцевала и с парнями из академии, когда приглашали те, кто не издевался, не унижал. Тогда казалось, что, может быть, это просто танец, что уж этот парень не захочет затащить меня в темный угол или в свою постель в общежитии. Заканчивалось все неизменно ссорой, потому что все же пытались. Никто из них не обращал на меня внимания просто так. Никто не утруждался ухаживаниями. Все считали меня девочкой по вызову.

Кажется, с Эндаром мне нравилось танцевать, потому что мне нравился он сам. Дайт… особо бурных эмоций не вызывал. Красивый, приятный мужчина, не более. И все же, когда он положил руку мне на талию, это было совсем иначе, не так, как с однокурсниками. Чувствовалась в этом прикосновении сила, уверенность. И не показная, как у ребят в академии. Совсем не показная…

Дайт вел уверенно. И в танце с ним меня постепенно покидало напряжение. Танец завораживал, увлекал за собой. Ничего сложного. Мы просто кружились в медленном вальсе, глядя друг на друга и уже не замечая реакции остальных.

– Ты не пришла в сад, – заметил Дайт.

– У меня не получилось.

– Но ты собиралась?

– Я сомневалась.

– Думаешь, я могу тебе навредить?

– И вы еще спрашиваете? – я невесело усмехнулась. – Мы встретились в таверне, и вы были человеком! А сейчас я вижу вас в императорском замке, и вы уже демон. Я просто не знаю, чего от вас ожидать.

– Обращайся ко мне на ты. И нам все же стоит поговорить. Я хочу помочь.

– Думаете, мне нужно помогать?

Дайт усмехнулся.

– Ты говорила, что едешь в Фарокс, а теперь ты в императорском замке, и на тебе метка Ирэша. Нам нужно поговорить, – он заставил меня прокрутиться вокруг своей оси, на мгновение прижал к себе со спины и прошептал: – Завтра, в саду. Сразу после завтрака. Я найду тебя.

После этого Дайт выпустил меня из рук и скрылся среди других гостей. На меня все так же брезгливо поглядывали, кривились, но вылить очередную порцию гадости пока не спешили. Видимо, все-таки не хотели рисковать. Метка покровительства от самого императора предостерегает от необдуманных поступков. А то вдруг я пожалуюсь, а он возьми, да и накажи обидчиков?

В какой-то момент даже их взгляды перестали меня волновать. Главное, что не трогают, а смотрят пусть как хотят.

Внезапно музыка стихла. Над залом прокатилось объявление:

– Его Величество Ирэш ша-Тех со своей спутницей Тианарой ша-Раил!

Все гости повернулись в одном направлении. Я тоже взглянула на вход. Возле дверей, закрывшихся за их спинами, стояли император и Тианара. Оба выглядели потрясающе, невероятная пара! Демоница в черном, облегающем платье. Сам Ирэш тоже в черном камзоле с серебристыми вставками. Красивые, гордые, уверенные. И… наверное, они идеально подходят друг другу.

Демоны перед ними расступались. Ирэш вел Тианару, она взирала на всех свысока и благосклонно улыбалась, как будто уже стала императрицей. А может быть, еще станет и совершенно точно знает об этом?

Остановились в центре. Снова заиграла музыка. Ирэш скользнул равнодушным взглядом по толпе гостей и внезапно остановился на мне. На мгновение в его глазах что-то вспыхнуло, по лицу пробежала тень непонятных эмоций. Мне даже показалось, что это… восторг? Или удовольствие? А может быть, он просто рад, что я послушалась и пришла на бал?

Мое сердце споткнулось и застучало с удвоенной скоростью. Дыхание сбилось. Ирэш, замерев, пронзительно смотрел на меня. Но на самом деле все это длилось одно лишь мгновение. А потом, обхватив Тианару за талию, демон-дракон закружил ее в танце, красивом, восхитительном.

Это был уже не простой вальс, а нечто иное, легкое, скользящее. Огненные, страстные по своей сути, даже при всей внешней невинности движения Тианары контрастировали с холодной выверенностью движений императора. Я смотрела на них, любовалась, и в то же время сердце почему-то болезненно щемило. Хотелось отвести глаза, убежать, но я продолжала смотреть, потому что не могла пошевелиться. Каждая улыбка друг другу, каждое прикосновение отдавалось в груди глухой болью и липкой горечью, растекавшейся внутри.

А потом к императору с его спутницей присоединились и другие пары. Когда чьи-то спины скрыли их от меня, я все же нашла в себе силы отвернуться и поспешила к столикам. Пожалуй, пришло время что-нибудь выпить. Безалкогольное, естественно. Магия у меня и без того сбоит, а если выпью и вдруг понадобится сотворить какое-нибудь заклинание, мало не покажется никому.


Глава 12.4

Я схватила бокал и неподвижно застыла, пытаясь успокоиться. Ничего не произошло. Ирэш появился на балу вместе с Тианарой. Со своей официальной любовницей. И расстраиваться из-за этого совершенно бессмысленно! Кто я такая, чтобы…

– Ой…

Оказавшаяся рядом со мной незнакомая демоница уронила бокал. Вино растеклось по полу.

– Убери, – приказала она.

– Простите, что? – я повернулась к ней.

– Я разлила напиток. Затри, приберись здесь. Разве ты не для этого на балу?

– Нет. Я на балу не для того, чтобы прислуживать вам.

Демоница внезапно разозлилась. Красивое личико исказилось от ярости и как-то сразу перестало быть таким уж красивым.

– Ты – всего лишь человек! А ну немедленно все здесь прибрала… – она шагнула ко мне.

Я отступила, уже готовясь призвать щит и будь что будет, даже если взорвется половина замка. Скажу Ирэшу, что сам виноват. Но в этот момент к ней подскочила другая демоница.

– Гейзра, совсем свихнулась?! На ней же метка, не смей трогать!

Демоницы слегка сцепились, но вторая, не утратившая здравого смысла, все же победила и оттащила злобную подругу.

Вот так вот. Даже мой вид не дает демонам покоя. Потому что меня не должно быть на этом празднике.

Оставив бокал на столике не тронутым, повернулась снова к центру зала. И невольно наткнулась взглядом на Ирэша. Сердце споткнулось и тут же ухнуло куда-то вниз. Потому что на этот раз Ирэш танцевал с мерзкой блондинкой. Той самой, которая к нему липла. Той самой, которая сегодня меня оскорбляла. А сейчас Ирэш танцевал с ней и даже улыбался! Они оба улыбались, вежливо о чем-то беседуя.

Дэрш! И зачем он позвал меня на этот бал? Зачем? Чтобы показать, как танцует со всеми подряд? А если… если он пригласит на танец и меня? Может быть, император должен уделять внимание разным демоницам? Но даже если и не должен, а просто хочет. Может быть, он захочет пригласить на танец меня?

Я ждала. Попивала сок, бродила из стороны в сторону, а потом остановилась у стены, стараясь особо никому на глаза не попадаться и не мешать. Желание сбежать с проклятого бала боролось с надеждой, какой-то глупой и нелепой, будто Ирэш пригласит меня на танец. Ведь смотрел же он на меня с восхищением! Да, наверное, я бы хотела с ним станцевать. Кажется, это было бы нечто особенное, не как с Эндаром и даже не как с Дайтом. Но как же глупо на это надеяться!

Я смотрела, как Ирэш снова танцует с Тианарой. Смотрела, как танцует с незнакомой демоницей, и еще одной, и еще. И убеждала себя, что после следующего танца непременно отсюда уйду, но почему-то не двигалась с места.

Зачем Ирэш пригласил меня на этот бал?! Он этого хотел, чтобы я смотрела, как он танцует с другими? Или… он ведь, наверное, даже не догадывается, как мне больно. Какая же я дура! На что только надеялась? Может быть, он на самом деле проявил благосклонность, позволил увидеть празднование, хотел, чтобы я отдохнула, расслабилась. А я уже размечталась на танец. Идиотка. Ему бы такое даже в голову не пришло. Кто я такая, чтобы ревновать императора?! Вот ведь додумалась. Дура.

Я уже собиралась уйти, когда вдруг музыка снова прекратилась. Зато гости подозрительно зашевелились, двинулись в одном направлении. К выходу из зала на улицу.

Точно, торжественная часть! В ночь дракона или драконов непременно должна быть торжественная часть. Прикусив губу, поискала взглядом Ирэша и не увидела его нигде. Наверное, он будет выступать, поздравлять подданных, а может быть, даже расскажет легенду.

Идти или не идти? Сейчас самое время, чтобы сбежать с праздника. Никто и не заметит, всем наплевать. Но… Сагина, наверное, тоже будет откуда-нибудь наблюдать, с места, отведенного для прислуги. Не стоит, наверное, отвлекать ее в такой момент и портить праздник. А одна я совершенно точно не найду дорогу. Ладно, посмотрю вместе со всеми, а потом уж точно уйду.

Выход из зала привел во внутренний дворик. Возле стены я забилась в угол, слегка прикрытый от посторонних взглядов кустами. Совсем не хотелось, чтобы еще кто-нибудь привязался в попытках меня оскорбить. Постою здесь тихонько, а потом так же незаметно уйду.

Люди празднуют ночь драконов иначе. Хотя, может быть, аристократы празднуют именно так – меня в высшее общество не звали ни разу. Я видела лишь веселые гулянья, пляски на улицах города, льющийся отовсюду радостный смех.

Когда-то в нашем мире жили драконы. Когда-то очень давно. По легенде, тогда были счастливы все: и люди, и демоны, и остальные расы. Никто ни на кого не нападал, а гарантом мира служили драконы, потому что они всегда были сильнее, мудрее, древнее. Но в какой-то миг все изменилось. Между демонами все же разгорелась война, а драконы не захотели жить в таком мире и ушли. Просто оставили нас. Однако люди верят, что однажды драконы вернутся в наш мир и принесут с собой счастье и процветание. Так поется в песнях, которые исполняются этой ночью. Так говорится в легендах, которые каждый вспоминает этой ночью, ночью драконов. И все мы верим, что драконы спасут нас от демонов, избавят от рабства и необходимости во всем им подчиняться. Об этом, конечно, никто не говорит, но в ночь драконов каждый думает об этом. Мы прославляем драконов и зовем их в наш мир в надежде, что когда-нибудь они на самом деле придут.

Демонам это, наверное, не нужно… Потому что без драконов именно они самые сильные, именно они всех подчиняют и подминают.

Внезапно над нашими головами начали загораться огоньки. А потом из-за замковой стены появился гигантский изумрудно-зеленый дракон – его блестящую чешую подсветили многочисленные огоньки, делая цвет еще более насыщенным, глубоким. Разговоры тут же стихли, демоны воззрились на своего императора. На несколько долгих мгновений дракон застыл над стеной, рассматривая подданных. Мы встретились глазами, я вздрогнула. Хотя нет, наверное, мне просто показалось, Ирэш не мог смотреть на меня!

А потом под восторженные ахи и аплодисменты зрителей дракон стремительно взмыл в небо. Там, где он летал, вспыхивали огни, в нужный момент подсвечивая сверкающую изумрудом чешую. Ирэш кружил над двориком, изгибался всем телом, рисовал какие-то совершенно немыслимые фигуры. Когда он впервые выдохнул огненную струю, демоны восторженно охнули. И начался танец в огне. Ирэш рисовал в ночном небе огненные кольца, сам как будто плясал в волнах пламени. Это был танец огня, танец силы и могущества, наполнявший душу восторгом и желанием преклоняться перед столь удивительным, непобедимым существом.

Люди прославляют драконов и верят в их возвращение. Демоны прославляют одного-единственного дракона. Демона-дракона, своего императора. У них есть все, что им нужно.

В воздух полетели цветные искры – теперь их посылали сами зрители. Они ликовали и кричали, повторяя: «Да здравствует Ирэш дракон!»

Я тоже прониклась этим поразительным чувством, восторгом, восхищением. Зрелище невероятно красивое. Могущество, нечто древнее, непонятное и оттого еще более прекрасное. Самый настоящий дракон. И нет в этом мире никого прекрасней. Драконы стоят того, чтобы перед ними преклоняться.


Глава 12.5

Представление закончилось так же неожиданно, как началось. Я первая юркнула обратно в зал, воспользовавшись заминкой – остальные демоны не спешили возвращаться. Больше на балу оставаться не хотелось. Обычно после торжественной части гуляют и веселятся до самого утра. У людей, конечно, все выглядит несколько иначе. У нас нет дракона, который явил бы себя во всей красе. Император не считает нужным облетать всю империю, оказывая внимание каждому городу и каждому селению. Так что у нас в дракона наряжаются люди – сразу человек по пять забираются в один костюм. Мне это тоже нравилось раньше. Теперь понимаю, насколько смешно это выглядело.

– Уже сбегаешь?

Едва не споткнувшись на ровном месте, остановилась. Из-за поворота вышел Ирэш. Сегодня я еще так близко не видела его. И при взгляде на него меня захватили непонятные эмоции.

– Не вижу смысла задерживаться на праздновании до самого конца.

– Странно. Я полагал, тебе понравится.

Меня снова затопила обида.

Понравится? Ирэш думал, мне понравится наблюдать, как он танцует с другими?! Но… я снова не о том. Как я могла на что-то надеяться? В конце концов, он – император. Ему даже в голову никогда не придет, что меня мог задеть его танец с другой. С другими…

Перевела дыхание, пытаясь собраться с мыслями. Стоит выбросить из головы эти нелепые, неуместные претензии. Но кое-что все же остается.

– Вероятно, полагая так, вы забыли об отношении демонов к людям.

– Тебя оскорбляли? – он шагнул ко мне. Глаза, при скудном освещении коридора казавшиеся темно-зелеными, таинственно блеснули.

– Ничего из того, чего не стоило бы ожидать.

– Метка должна была их остановить. Но ничего, все, кто посмел тебя обидеть, будут наказаны. Пойдем, я провожу тебя.

Ирэш поймал мою руку и призвал магию. Красный дымок подхватил нас, перенося прямиком в отведенные мне покои. Как ни странно, Ирэш никуда не исчез – появился посреди комнаты вместе со мной.

– Думаю, не стоит никого наказывать. В конце концов, они же демоны, право имеют.

Наверное, в этот момент во мне говорила та же обида.

– Нет. Не имеют. На тебе метка моего покровительства.

Ах вот оно что! Ему всего лишь не понравилось, что демоны частично проигнорировали эту метку, позволив себе если не причинить какой-либо вред, то задеть хотя бы словами. Всего-то. Ирэш думает лишь о себе и своем авторитете.

– Но хоть что-нибудь тебе понравилось?

Я задумалась: а что здесь вообще могло бы понравиться? И кое-что все же нашла. В этом все дело, ради этого стоило пригласить меня на празднование?

– Понравилось. Явление дракона в ночь дракона.

– О, ну хоть что-то. Я уж думал, на тебя невозможно произвести впечатление, – хмыкнул Ирэш.

– А вы хотели произвести на меня впечатление?

– Да, хотел. – Странно, неотрывно глядя на меня, демон-дракон приблизился. – Потому что ты производишь на меня впечатление каждый день. – Его рука скользнула по моей щеке, так нежно, что перехватило дыхание. – И сегодня – особенно.

Его пальцы зарылись в волосы, вместе с тем заставляя приподнять голову. Ирэш медленно-медленно наклонялся ко мне. За это время в голове пронесся целый табун бешеных мыслей. Что он делает? Зачем? Неужели я действительно ему нравлюсь? Неужели он собирается…

Его губы коснулись моих. В первое мгновение – ненавязчиво, как будто даже осторожно, позволяя отстраниться, пока еще не поздно. Я вздрогнула от неожиданно нахлынувших чувств, тех самых, которых я ждала с Эндаром, но так и не дождалась. Прикосновение Ирэша захватило, прошлось разрядом по всему телу и сосредоточилось на губах. Я подалась вперед, желая ощутить больше, неуверенно раскрылась навстречу. Он этого ждал. И целая лавина обрушилась на меня.

Обхватив за талию и прижав к себе, Ирэш завладел моими губами. Целовал настойчиво, страстно и жарко. Я чувствовала его силу, чувствовала уверенность и жар. Он сминал мои губы, как будто хотел смять всю меня, подчинить своей воле, такой горячей и жаждущей. Хорошо, что Ирэш поддерживал меня, потому что в какой-то момент ноги ослабели. Я больше не замечала ничего, не думала ни о чем. Кажется, во всем мире существовали только мы и этот поцелуй, внезапно ставший всем, затопивший собой эмоции и чувства.

Как в первый раз. Да это и был для меня первый раз, когда разум не затуманен, когда понимаешь, что делаешь, и действительно хочешь, чтобы этот поцелуй продолжался.

От губ Ирэш внезапно перешел к моей шее. Одна рука скользнула по бедру, сминая юбку. Вторая, огладив талию, поднялась вверх по спине, чтобы добраться до молнии. И в этот момент я опомнилась.

– Что вы делаете?! – воскликнула я, попытавшись отстраниться от Ирэша. Целовать перестал, но из объятий не выпустил.

Кажется, ему потребовалось чуть больше времени, чтобы прийти в себя. Но взгляд демона постепенно все же прояснился.

– Как что? Целую тебя.

– Но вы не просто целуете. Вы попытались меня раздеть.

– И? – он приподнял бровь, как будто даже не понимая, к чему весь этот разговор.

– По-моему, на поцелуе следует остановиться.

– А по-моему, нет. – Он снова попытался поцеловать меня в шею. Касаясь кожи губами, пробормотал: – Нам определенно стоит продолжить…

– Нет! – я толкнула его в грудь. Ирэш, конечно, не отстранился – моих сил на это попросту не хватило, но хотя бы прекратил целовать.

Взгляд императора помрачнел.

– И что же тебя не устраивает?

Я нервно хихикнула.

– Вы еще спрашиваете?

– Да, Лайла, спрашиваю. Я пригласил тебя на празднование ночи дракона, чтобы ты не сидела все это время в своей комнате и могла немного развеяться. Я позаботился о том, чтобы ты выглядела при этом великолепно. Показал тебе, как празднуют демоны. Вряд ли ты когда-либо видела подобное зрелище. Вечер продолжается и, между прочим, продолжается неплохо. Так что тебя не устраивает?

– То есть… вы считаете, что я теперь вам должна?..

– Не говори ерунды. Ты ничего мне не должна, и я не собираюсь тебя принуждать.

– Тогда, может быть…

– Но я не понимаю, что тебя не устраивает! – внезапно рыкнул Ирэш. Его руки сомкнулись на моей талии, не болезненно, и все же неприятно стискивая. Демон наклонился, всматриваясь в мое лицо. – Неужели император так плох для тебя?

– Император? Для меня? – Я все-таки не выдержала. Невесело рассмеялась. – Что вы, император не для меня, и я прекрасно это понимаю. Вы пригласили меня на празднование, танцевали со всеми демоницами, а на меня даже не смотрели.

– Ты ведь человек, Лайла. Должна понимать, что я не мог с тобой танцевать у всех на глазах.


Глава 12.6

Сердце болезненно сжалось. Дыхание сбилось, как будто сильный порыв ветра ударил в лицо, не давая вдохнуть.

– Да, я всего лишь человек. А вы – император. Демон-дракон, которому поклоняются. И я не понимаю, что вы здесь делаете, почему целовали меня, а не очередную демоницу?!

Все-таки сорвалась на крик, не удержалась. Но Ирэш не стал меня одергивать.

– Да, я не пригласил тебя на танец при всех. Да, я не предлагаю тебе серьезных отношений. Но, дэрш побери, Лайла, я хочу тебя! И не вижу причин, почему мы не можем хорошо провести время.

Он рывком прижал меня к себе и впился в губы поцелуем. Руки ослабили хватку, заскользили по телу. Я воспользовалась этой возможностью. Прикусила губу Ирэша и в тот самый момент, когда он отпрянул, толкнула его, вместе с тем отскочив.

– Проклятье! – взревел демон-дракон. – Чем я хуже всех тех, с кем ты спала до меня?! Чем тебя не устраивает император?!

Сердце бешено колотилось. Меня трясло от злости, негодования и жгучей обиды.

– Убирайтесь. Не смейте ко мне даже прикасаться.

– А может быть, все они сразу предлагали деньги? В этом моя ошибка? Не красивый праздник, а деньги нужно было предложить?

С каждым его словом меня трясло все сильнее. Кажется, внутри кипели не только эмоции. Но и магия. Моя собственная магия перемешивалась с демонической и рвалась наружу.

– Лайла?.. Что с тобой?

Я не хочу взорвать половину замка. Не хочу, чтобы кто-то из-за меня пострадал. Пусть все они относятся ко мне с презрением, но я не хочу, чтобы из-за меня погибли демоны. Нужно сдержаться. Не выпускать эту магию. В конце концов, я не хочу превращаться во взрывоопасное существо, которое на эмоциях может не справиться с магией. Держаться. Нужно держаться. Прежде всего, ради себя.

По спине, вискам и лицу струился пот. Меня било крупной дрожью, магия рвалась на свободу. Стиснув зубы, я сдерживала ее внутри себя.

– Лайла?..

Ирэш шагнул ко мне, я отступила. Неимоверным усилием воли, в каком-то безумном рывке придавила магию, заставила ее подчиниться. Меня пронзило жгучей, просто чудовищной болью. Началась она в плече на месте метки, затем, почти такая же сильная, возникла на уровне лба, где на ауре сияла вторая метка. А потом болью скрутило все тело, и накатила спасительная темнота.

Ирэш ша-Тех

Ирэш вовремя подхватил на руки потерявшую сознание девушку. С беспокойством всмотрелся в побледневшее лицо. Как будто даже губы побелели, а ведь до этого они были красными, яркими после его поцелуев.

Вся злость испарилась. Еще мгновение назад он готов был порвать на части наглую девчонку, посмевшую ему отказать. Спала с однокурсниками за деньги и подарки, но отказалась спать с ним! После того, как он показал ей ночь дракона. Где еще она бы увидела такое? Пригласил ее на бал, подарив красивое платье. Позаботился о том, чтобы Лайла выглядела не хуже демониц. Устроил ей прекрасный вечер, и после всего девчонка посмела ему отказать? Но чем он хуже! Чем хуже всех тех, с кем она спала раньше? Лайла должна была до потолка прыгать, узнав о его к ней интересе. Должна была сделать все, чтобы не надоесть ему после одной ночи, чтобы Ирэш захотел приходить к ней снова и снова, одаривать платьями, драгоценностями, духами – всем тем, что так любят женщины.

Обиделась, что не пригласил ее на танец? Но где это видано, чтобы император приглашал на танец простую девчонку, да еще человека. Неужели ей мало его покровительства, метки, которую все теперь видят? Мало, что он заботится о ней, спасает от нелепых неприятностей. Что еще ей понадобилось? Ведь умная девчонка. Должна понимать, что на большее ей не стоит рассчитывать. Должна радоваться тому, что он решил сделать ее своей любовницей. Должна ухватиться за этот шанс и не упускать.

И Лайла еще чем-то недовольна? Что ее не устроило? Что?!

Злость вскипела в нем. Но только до того момента, как Лайла внезапно побледнела и потеряла сознание.

Ирэш отнес ее в спальню, уложил на кровать. Чуть подумав, собирался уже раздеть и положить под одеяло, но рука застыла над ее телом и с досадой опустилась. Ну уж нет. Он еще не дошел до того, чтобы воспользоваться подобной ситуацией. Разденется сама, когда придет в себя. А пока пусть в платье спит. Все, что Ирэш позволил себе – это вынуть шпильки из высокой прически. Копна волос рассыпалась по подушке, делая лицо девушки еще прекрасней. Не удержавшись, Ирэш провел пальцем по губам, легонько погладил. Нежные, мягкие. Такие притягательные.

Дэрш! Похоже, времени все меньше.

Был уже такой случай. Был! Умирающий демон вынужденно передал свою магию человеку, который в тот момент оказался рядом. И человек этот долго не прожил. Демоническая магия не совместима с человеческим организмом. Сначала она вырывается из-под контроля. Потом начинает убивать. Самого человека. Уничтожает свой же носитель. Буквально за два-три месяца человек сгорает, истаивает под мощью бушующей в нем магии. Смерть неизбежна.

Вот только с Лайлой все было иначе. По крайней мере, так казалось. Магия не так уж сильно вырывалась из-под контроля. Ирэш ожидал гораздо больше всплесков, но девчонка оказалась неожиданно хороша и почти справлялась над контролем чужой магии. В какой-то момент Ирэш даже поверил, что, быть может, она не погибнет, что с ней будет иначе.

Но нет. Это все же случилось.

Так все начинается. Сначала – бесконтрольные всплески, которые становятся все сильнее. Человек пытается бороться и какое-то время еще сдерживает их. Но чем дальше, тем сильнее рвется демоническая магия. И человек не справляется. Его организм уступает под этим натиском и разрушается прямо на глазах. Сегодня Лайле уже стало плохо – первый признак того, что организм не справляется. А значит, осталось совсем мало времени.

Мало времени, чтобы найти этот ритуал и понять, как забрать у нее демоническую магию. И мало времени, чтобы испробовать столь желанное тело.


Глава 13.1

Лайла

Утром сразу после завтрака я пришла в беседку. Чувствовала себя вроде бы нормально, магия больше во мне не бушевала. Конечно, такой странный всплеск, возникший на одних только эмоциях, слегка настораживал. Как настораживали последующие ощущения – боль в обеих метках. Сегодня проверила, все ли в порядке. Внимательно осмотрела ауру, убедилась, что метка собственности по-прежнему скрыта, а метка покровительства никак не изменилась. Об этом нужно будет подумать, но позже.

Найти беседку в саду оказалось непросто. Но я надеялась, что теперь сам Дайт легко меня отыщет. И ведь нашел!

Я ощутила, как беседку накрыло маскировочной магией против подслушивания. Дэрш! Я не просто ощутила магию – я узнала заклинание! И это была человеческая магия.

– Доброе утро, Лайла.

Я настороженно повернулась к нему. Дайт в его демоническом обличье. Не понимаю. Демон? Все же человек? Где он настоящий?!

– Вижу, магию ты уловила, – он невесело улыбнулся.

– Значит, ты обладаешь человеческой магией?

– Верно. Обладаю. Я человек, Лайла. И ты можешь мне доверять.

Я нервно рассмеялась.

– Доверять? Ты серьезно? Как я могу тебе доверять, если ты меняешь лица, как маски? Я понятия не имею, кто ты такой и что делаешь в императорском замке!

– В императорский замок я приехал, чтобы найти тебя.

– Приехал?

– Ну да. Перемещаться, как демоны, я не умею.

Дайт сделал в мою сторону шаг, я отскочила.

– Не подходи! Попытаешься приблизиться – запущу в тебя атакующим заклинанием. И… хм… Крачи разве не примчится? Или он уже громит замок?

– Не примчится. В саду использовать магию можно. Лайла, не дергайся ты так. Я не причиню тебе вреда. Давай просто присядем и поговорим.

Да, пожалуй, стоит присесть. А то как скажет что-нибудь шокирующее – мало ли, вдруг ноги не удержат.

Я присела на скамью. Дайт устроился напротив меня. Попыток приблизиться больше не делал. Спасибо и на этом.

Чуть помолчав, Дайт заговорил:

– Послушай, Лайла. Я понимаю, что ты не можешь мне доверять. Все слишком подозрительно выглядит. Поэтому я открою тебе важную тайну. Мой секрет почти никто не знает. Так и должно оставаться. Поэтому ты должна дать клятву, что никому не расскажешь.

Пожалуй, клятва мне не навредит. Всего лишь пообещать никому не раскрывать секрет Дайта. Это несложно. Зато, может быть, он наконец будет достаточно откровенен. Я призвала магию, втайне опасаясь, что она не послушается меня или к человеческой примешается демоническая. Боялась и боли, которая могла бы возникнуть опять. Но в этот раз повезло. Моя привычная магия с готовностью отозвалась и закрутилась в клятвенном символе.

– Клянусь, что никому не расскажу о том, что сейчас узнаю от тебя.

Я специально использовала именно это заклинание. Есть разные клятвы. И в большинстве магию накладывают оба: тот, кто дает клятву, и тот, кто ее принимает. Однако я не хотела, чтобы магия Дайта присоединялась к моей. Не хотела, чтобы он как-либо мог на меня повлиять.

Дайт не стал возражать.

– Отлично. Теперь я могу открыть тебе эту тайну. Я – полукровка. Наполовину демон и наполовину человек.

Я потрясенно вытаращила глаза.

– Что?.. Разве такие бывают?..

– Как видишь, бывают, – он невесело усмехнулся. – По крайней мере, я вполне себе реальный. Мой отец – человек. А мать – демоница. Я рос и воспитывался среди людей, поэтому в большей мере ощущаю себя именно человеком. Но когда мне потребовалось отправиться в замок императора, я смог притвориться демоном благодаря демонической крови, и они поверили.

– Какой ты настоящий? Кто ты, Дайт? – я всмотрелась в его лицо, как будто могла прочитать на нем истину или увидеть штамп подлинности.

– У меня нет ни рогов, ни крыльев. Я выгляжу как человек.

Дайт провел рукой перед своим лицом. Иллюзия дрогнула, и я смогла рассмотреть черты, те самые, которые видела при встрече в таверне. Зато светлые волосы не изменились, остались от демонического облика. Значит, в прошлый раз иллюзия была только на волосах. На какой-то миг я увидела Дайта настоящим, а потом иллюзия вновь скрыла длинные светло-золотистые волосы, делая их пшеничными, вполне привычного для человека оттенка. Но сейчас, когда он притворялся демоном, настоящими, получается, оставались только волосы, зато изменилось лицо. И крылья вместе с рогами добавились. Сотворить иллюзию рогов и крыльев не так-то просто. А уж добиться ее стабильности и вовсе представляется почти невозможным.

– Но зачем тебе так рисковать? Зачем отправляться в замок императора?

Дайт едва заметно повел рукой. Я ощутила, что к человеческой магии вокруг беседки добавилась демоническая. Значит, он, как полукровка, владеет обоими видами магии. Тогда понятно. Не так уж Дайт рисковал. Демоническая магия сильнее человеческой в разы.

Он наклонился вперед, глаза лихорадочно заблестели.

– За тобой, Лайла! Я приехал сюда за тобой. В таверне я сказал правду. Тогда я направлялся в Малитан по делам. Но после встречи с тобой хотел увидеться утром. Ждал, долго ждал. Потом обратился к владельцу гостиничного дома. Мы вместе открыли твою комнату, и тебя там не было. Зато были твои вещи.

– Мои вещи? Где они сейчас?

– У меня. Но не с собой. В Малитане я выяснил, кто ты. И понял, что ты попала в неприятности. Так в чем дело? Ты ведь тогда убегала от того, чтобы оказаться в императорском замке. Но ты теперь здесь. Почему? Что случилось?

В первое мгновение захотелось сказать правду. Во второе подумалось, что, несмотря на все слова Дайта, я не могу ему доверять. Все выглядит слишком подозрительно. Ну а потом я поняла, что при всем желании не смогла бы ему рассказать. Ирэш наложил ментальный запрет.

– Я сбегала, потому что не хотела здесь оказаться. Его Величеству кое-что нужно от меня. Но… я не могу ответить, Дайт. Это касается только меня и его.

Дайт прищурился.

– Тебя и его? Это что-то личное?

– Знаешь, Дайт. Тебя это просто не касается.

Какое-то время он еще сверлил меня взглядом, потом немного расслабился.

– Ладно. Не хочешь говорить – настаивать не буду. Но я готов предложить тебе помощь. Я чувствую, Лайла, что ты в опасности. И хочу тебе помочь.

– Как?

– Помочь сбежать из замка.

– На мне маячок.

– Я могу его снять.

Вот так раз! А это уже интересно.

– А как насчет императорской метки?

– С этим сложнее. Метку снять не могу.

– Есть ли смысл сбегать, если я буду сиять императорской меткой? По ней он легко сможет меня отследить.

– Мы что-нибудь придумаем.

Я покачала головой и поднялась.

– Извини, Дайт, но все это бессмысленно. Мы не сможем переиграть императора.

Я уже собиралась выйти из беседки, но Дайт перехватил мою руку.

– Лайла, я готов не просто помочь тебе сбежать. Я хочу помогать и дальше. Признаюсь, ты зацепила меня в таверне. Я хочу участвовать в твоей жизни. Хочу быть рядом. У меня есть убежище, где бы…

– Нет, Дайт. – Я высвободила руку – он и не держал против воли. – Спасибо тебе. Особенно, если ты говоришь правду. Но пока на мне метка императора, о побеге не стоит даже думать. Спасибо, что попытался. Но это бесполезно.

Я пересекла очерченную заклинанием линию и поспешила по тропинке обратно к замку.


Глава 13.2

На входе в замок нос к носу столкнулась с Ирэшем. Сначала даже испугалась, не меня ли он искал, не мог ли узнать о нашей встрече с Дайтом. Но вынырнувшая из-за его плеча демоница, тут же к нему прижавшись, прекрасно продемонстрировала, что обо мне Ирэш не думал. Он решил прогуляться по саду вместе с очередной любовницей! Наверное, мне бы не стало так горько и больно, если бы это была Тианара. Но та блондинка, от которой он сам же один раз сбежал! Видимо, каким-то образом блондиночка все же добралась до него. Или Ирэш не так уж сильно сопротивлялся.

Демоница при виде меня не отреагировала никак. Ирэш бросил один странный взгляд, но, к счастью, останавливать не стал. Собирался гулять по саду – и пусть катится!

Я поспешила скрыться за дверью.

Видеть его не хочу. И разговаривать с ним тоже не хочу.

Боль, ярость, обида – все эти эмоции, переплетаясь между собой, разрывали изнутри. Но, стиснув зубы, я шла дальше. Снова в библиотеку. Лучше всего с эмоциями позволяет справиться дело. Вот и займусь полезным делом, раз уж хочется выть и лезть на стену, стоит только вспомнить вчерашний вечер.

В закрытую часть библиотеки мне одной ходу не было, пришлось довольствоваться открытой и всем доступной. Вопреки намерениям, сосредоточиться на деле оказалось очень трудно. Мысли все время возвращались к болезненным воспоминаниям, обида жгла постоянно, не прекращая пытку ни на минуту. Получалась какая-то ерунда. Я пыталась отвлечься, но при этом все равно думала об Ирэше, вспоминала и злилась только сильнее. Сосредоточиться на поиске книг не удавалось. Я будто книги с неведомыми символами пролистывала, не осознавая их смысла, как бы ни старалась.

Кажется, я сама не поняла, к каким стеллажам забрела и какие книги беру. Просто открывала их, пролистывала и ставила на место. Так себе дело, толку от него… И тут я замерла, потрясенно уставившись в текст. Все же зацепил, не позволил пройти мимо. Недоверчиво вчиталась. Смысл по-прежнему тяжело доходил, но постепенно сознание все же прояснялось.

Это ритуал. Ритуал по передаче демонической магии. Вернее, здесь не то чтобы магия передается. Скорее, отнимается.

Неужели нашла?

Вернулась к началу главы и принялась читать уже вдумчиво, внимательно. Магический ритуал. Двое участников. Один проводит этот ритуал, второй – тот, над кем его проводят и у кого отнимают магию. Вместе с жизнью. Под конец отдающий магию умирает!

Это совсем не то, когда демон пьет человеческую магию. Здесь отнимается все, полностью, передается без остатка. И не остается ничего. Человек или демон, над кем бы ни проводили ритуал, умирает.

Меня бросило в дрожь.

Едва не выронив книгу из ослабевших рук, нервно осмотрелась. Стеллаж, у которого я оказалась, посвящен расширению магических способностей, причем в остальных книгах описывались даже не ритуалы или иные манипуляции, а всего лишь медитации, развитие способностей и резерва через постижение самого себя и контроль над собой. Каким образом эта книга со страшными и, судя по всему, запрещенными ритуалами оказалась здесь, я так и не поняла. Я-то ладно, я в неадекватном состоянии в любую часть библиотеки могла забрести. Но то, что я наткнулась на эту книгу именно здесь… невероятно! Видимо, кто-то уже однажды поставил ее не на то место. А может быть, спрятал, решив, что никто не заинтересуется медитациями. В конце концов, с них начинается любая магия. Все это умеют и никому это не интересно.

Как бы там ни было, я нашла книгу совершенно случайно. Зато Ирэш ее не нашел до сих пор просто потому, что она стояла в совершенно неожиданном разделе, где ее бы точно не стал никто искать. И хорошо, что Ирэш не нашел. Потому что когда найдет, он не пожалеет меня. Проведет этот проклятый ритуал, несмотря на его последствия. Ирэш явно дал понять, что ему очень важно забрать эту магию. А значит, он не остановится ни перед чем.

Осмотрелась еще раз. Убедилась, что в библиотеке больше нет никого. Спрятавшись за стеллаж, принялась лихорадочно пролистывать книгу, читая по диагонали. Но этот ритуал был единственным, который подходил. В книге описывались темные, противоестественные ритуалы. Да я бы ни за что не полезла в такое! Но из всех собранных здесь ритуалов для задачи по передаче магии подходил только один. Значит, выхода нет. Если Ирэш увидит эту книгу, он вряд ли продолжит поиски. Скорее уж, воспользуется описанным здесь ритуалом.

Но что теперь делать? Я не хочу умирать, передавая проклятую магию! Я ее не просила. А раз она теперь у меня, я не собираюсь умирать, чтобы ее вернуть. Своя жизнь как-то дороже, чем рассуждения, принадлежит мне эта магия или не принадлежит.

На глаза выступили слезы. Несправедливо. Как же это несправедливо! Я всю жизнь пыталась сохранить свободу. Боролась каждый свой день, чтобы хоть чего-то добиться, чтобы не принадлежать демону, не превращаться в рабыню. А эти демоны – отвратительные, эгоистичные существа! Что для них человек? Так, пустое место. В лучшем случае – развлечение на короткое время. Пачками ставят метки собственности, потому что им наплевать. Но я не отчаивалась. Искала выход, даже получив метку собственности. А потом эта проклятая магия, доставшаяся мне совершенно случайно. И чтобы ее отдать, я должна умереть? Снова все для демонов, все ради них, даже лишиться собственной жизни?!

Я прикрыла глаза, пытаясь успокоиться. Дыши, Лайла, дыши. Главное – не паниковать. И хорошенько подумать. Сейчас каждый шаг будет очень важен, нельзя допустить ни единой ошибки.

Нашла в себе силы снова подняться. А то сама не заметила, как съехала на пол, прислонившись спиной к стенке стеллажа.

Книга стояла здесь неизвестно сколько времени. Значит, постоит еще пару дней. Если брать ее с собой, Ирэш все мои покои перевернет, пытаясь найти хоть какую-нибудь зацепку. Брать с собой – не вариант. Как бы ни было страшно, придется оставить ее здесь, поставить на место, где и взяла.

С Ирэшем в библиотеку я больше не пойду. Не могу оставаться с ним в одном помещении, просто не могу! Пусть сам ищет решение. Главное, чтобы не нашел раньше времени. Нужно будет что-нибудь придумать, чтобы не ходить сегодня вечером вместе с ним в библиотеку. А может, и сам не позовет? Может, блондиночка его займет на весь день, вечер и ночь? Да пусть делает, что хочет! Лишь бы не нашел этот ритуал. И лишь бы меня не трогал, аж тошно от одного его вида после всех тех гадостей, что Ирэш мне наговорил.

Дайт обещал помощь в побеге? Замечательно. Пусть помогает!


Глава 13.3

Пока успокаивалась и собиралась с мыслями, начал вырисовываться план дальнейших действий. Покидать библиотеку я не спешила. Сначала хотела отправиться в магический зал, но, поразмыслив, пришла к выводу, что библиотека для моих целей подойдет гораздо больше. А все потому, что вспомнила слова Ирэша! Он не мог меня найти, когда я была в библиотеке, потому что защитная магия на ней не пропускала сигнал маячка. В чем-то маячок схож по действию с меткой, а значит, пока я здесь, Ирэш не почувствует и ее.

Только подальше от заветного стеллажа отошла. Ни в коем случае нельзя допустить, чтобы Ирэш нашел эту проклятую книгу с убийственным ритуалом! Иначе я лишусь всего, даже собственной жизни.

Волнение снова начало охватывать меня. Пришлось просто постоять, глубоко дыша. Вдох-выдох. Вдох-выдох. Волнение – это одно, без него никак не обойтись, главное – не срываться в панику. Кажется, обошлось. Нужно собраться с силами и даже расслабиться. Да, сейчас это кажется невозможным, но иначе никак. Успокоиться. Расслабиться. Отпустить беспокойные мысли на свободу, пусть плывут, но не касаются меня, не копятся внутри. Погрузиться в ощущения, почувствовать ауру, как делала это не раз, интуитивно, без каких-либо занятий, с самого детства. Нас этому не учили. Не знаю почему. Ни разу не встречала в библиотеке академии указаний по манипуляциям над собственной аурой. Но я научилась этому сама.

Как однажды уже спрятала метку собственности. Я уже знаю, что это возможно. Сейчас нужно лишь повторить. Отчетливо почувствовать метку, сгустить вокруг нее энергию ауры и погрузить метку вглубь, снаружи оставляя лишь саму ауру, чистую и сияющую. Выдохнула, изумленно распахнула глаза. Получилось? Да, у меня вновь получилось! Я спрятала императорскую метку.

Снова успокоиться, совладать с забурлившими от успеха эмоциями. Расслабиться и вытащить метку на поверхность. Это пока я в библиотеке, Ирэш ничего не почувствует. Зато вне библиотеки может заметить пропажу довольно быстро. Нужно будет спрятать метку перед самым побегом. Теперь я знаю, что могу. Знаю, что справлюсь даже с меткой императора.

Трудно в такое поверить? Да! Но главное, что работает. Все остальное сейчас не имеет значения.

А теперь нужно отыскать Дайта и каким-то образом дать ему понять, что я согласна на его предложение. Потому что без его помощи не обойтись. Он уже путешествовал по территории демонов, я же здесь впервые. И разобраться с маячком он обещал. Потому что пока маячок активен, побег не имеет смысла.

Еще, конечно, не помешало бы раздобыть собственные вещи. Было бы очень хорошо, если бы Дайт отдал мне их. Там ведь все мои деньги! Вернув вещи, я решу как минимум две основные проблемы – получу средства к существованию и нормальную одежду, а не эти демонические платья, в которых на дорогу не выйдешь. Мало того что неудобно, так еще и внимание буду привлекать ненужное.

Продолжая размышлять, вернулась к себе в покои. Немного пометавшись из стороны в сторону, решила наведаться в сад. Увы, в беседке никого не было. У озера, которое неведомо зачем решила проверить – тоже. Остатки времени до вечера бродила по коридорам. На разных демонов натыкалась. Гости еще не разъехались – как я поняла из разговора между слугами, собирались задержаться еще на пару дней. Это и хорошо, и плохо. Плохо, потому что коридоры буквально наводняют толпы демонов. Хорошо, потому как есть надежда, что Ирэш будет слишком занят, чтобы обращать на меня внимание.

К ужину, так и не встретив Дайта, вернулась в свои покои.

– Леди Лайла, это вам, – сказала Сагина, выставляя на столик блюда. Особенное внимание она уделила непонятному отвару в небольшом графине. Странно, вот же сок, в графине побольше. А это тогда что? В ответ на вопросительный взгляд демоница пояснила: – Это укрепляющий отвар. Его Величество велел принести и сказать, чтобы пили каждый день перед сном по половине стакана.

– Разве мне нужен укрепляющий отвар?

– Я не знаю, леди. Думаю, вам стоит поговорить об этом с Его Величеством. Я могу идти? Или будут какие-нибудь пожелания?

– Можешь идти. Спасибо, Сагина.

Поклонившись, демоница вышла. А я перевела задумчивый взгляд на укрепляющий отвар. Любопытно. С чего бы Ирэшу проявлять такую заботу о моем здоровье? Выходит, он забеспокоился, когда я потеряла сознание у него на глазах? Заволновался, как бы не померла раньше, чем передам ему магию? Что ж, это можно использовать.

Принюхавшись к отвару, уловила несколько знакомых ноток и пару незнакомых. Из тех, что я знаю, травки действительно полезны для здоровья. Укрепляют, повышают иммунитет. А вот для чего незнакомые – понятия не имею. Может, для того же самого, просто люди их не используют. А может, для чего-то еще. Но рисковать не хочу. Если это нужно пить на ночь, отвар вполне может оказаться снотворным. Спать мертвым сном я уж точно не собираюсь! Ирэш, конечно, пристыдил Эндара, когда тот пытался склонить меня к близости силой, но кто его знает. Нет уж, когда рядом бродит озабоченный император, чуткого сна лишаться определенно не стоит.

Он пришел, едва я закончила ужинать. Стучать в дверь, конечно же, не стал. По обыкновению переместился, возникнув прямо посреди гостиной.

– Пойдешь со мной в библиотеку? – холодно спросил демон-дракон без всяких предисловий.

– Боюсь, сегодня не получится. Я плохо себя чувствую, – откликнулась я слабым голосом.

О том, чтобы выглядеть подобающим образом, то есть плохо и болезненно, позаботилась заранее. Ничто не утомляет так сильно, как манипуляции над собственной аурой. Вот ими и занималась с единственной целью – довести себя до неважного самочувствия. Метки не скрывала, их вообще старалась не касаться лишний раз. Так, можно сказать, просто перемешивала энергию в ауре. Аккуратно, возвращая все назад, как было. А то мало ли, что там можно намешать. Кстати, надо будет все же поискать информацию об аурах и действиях над ними. Так ведь можно ненароком и наворотить непонятно чего.

Нужного эффекта добиться удалось – я устала и выглядела уже не очень бодро. Спишем на вчерашнее.

Блуждавший до этого момента по комнате взгляд Ирэша тут же устремился ко мне.

– Отвар пила?

– Сами можете посмотреть.

Ирэш глянул на графин, убеждаясь, что количество отвара на самом деле поубавилось. Я, конечно же, не стала уточнять, что отвар выпила раковина. Вдруг ей тоже укрепиться не помешает.

– Как себя чувствуешь?

– Неважно, Ваше Величество. Поэтому я, пожалуй…

Я приподнялась, делая вид, что собираюсь отправиться в спальню. Ноги слегка подкосились, я ухватилась за спинку стула. Кажется, перестаралась. Всего-то и хотела продемонстрировать, что при всем желании не смогу пойти в библиотеку. Но такой реакции я не ожидала. Ирэш тут же подскочил ко мне, подхватил на руки, с беспокойством заглядывая в лицо. От такой резкой перемены в нем я перепугалась. И не придумала ничего лучше, как продолжить сцену. Пришлось закатить глаза, изобразить предобморочное состояние.

– Лайла… – выдохнул Ирэш. – Держись, все будет хорошо.

Он отнес меня в спальню, положил под одеяло. И зачем-то на край кровати присел, устраиваясь подле меня! Нет, ну какого дэрша не сваливает? Делать нечего – пришлось дальше изображать.

Я лежала с закрытыми глазами, подозреваю, бледная, измотанная – уж над этим поработала заранее. Веки тихонечко подрагивали. Руки обессилено опустились поверх одеяла. Только головой не мотала, как в лихорадке, чтобы совсем уж не перепугать. Но, кажется, Ирэшу хватило и этого.

– Все будет хорошо, Лайла. Я позабочусь об этом, все будет хорошо, – шептал он, поглаживая волосы. Потом его руки переместились на лицо, пальцы нежно погладили щеки, подбородок. И остановились на губах.

Проклятье. Дэрш. Да что он вытворяет?

Я тихонько застонала и приоткрыла глаза. Между прочим, огромного труда стоило не начать отбиваться от него, а то ишь чего удумал – руки распускает! Но мне ведь якобы плохо. Значит, никаких резких движений.

– Ирэш? – спросила я слабым голосом, будто бы плохо осознавала происходящее.

Он наклонился ко мне, с беспокойством глядя в лицо. Но хотя бы руку отдернул от губ.

Я нахмурилась. И твердо, ну, насколько это возможно в полуприпадочном состоянии, произнесла:

– Я не желаю вас видеть. Пожалуйста, оставьте меня одну.

Какое-то время он смотрел на меня. В глазах одна за другой сменялись эмоции, но я так и не поняла, не смогла их распознать. Наконец Ирэш поднялся. Так же молча развернувшись, направился к выходу. Вскоре я услышала, как хлопнула дверь.

Уф, кажется, отделалась.


Глава 13.4

На ночь глядя я уже никуда не пошла. Выбравшись из постели, отправилась в ванную. После водных процедур переоделась в ночную сорочку и забралась в кровать. Я бы, может, и надела пижаму, только мне ее здесь не предоставили. Но будем надеяться, что Ирэш не обнаглеет настолько, чтобы под видом беспокойства за мое самочувствие завалиться ко мне посреди ночи. У него есть блондинка. И Тианара. Пусть к ним идет, пусть с ними развлекается, хоть по порядку, хоть со всеми сразу! Лишь бы ко мне больше не лез. Тошно становится, стоит только вспомнить все его слова.

Что бы Ирэш обо мне ни думал, а шлюхой становиться не собираюсь. Не нужна мне эта «великая честь», чтобы прятаться с императором по углам и довольствоваться участью постельной утехи, которую в обществе стыдно показать, потому что ни расой, ни статусом не вышла.

Обойдется!

А теперь ему, к тому же, придется обойтись и без моего присутствия в замке, и без этой магии проклятой. Не собираюсь жертвовать жизнью ради каких-то там неведомых императорских целей.

Наутро сразу после завтрака отправилась в сад. Без особой надежды. По пути даже подумывала, не напроситься ли с Вареком вместе покататься на Крачи. Волкорог пусть возит нас, Варек патрулирует, а я буду высматривать Дайта. Вот только подставить так можно несчастного демона. Он, может, и разрешит, но как бы потом не огреб от императора. Так что сначала все же проверю сад. Ну вдруг повезет?

Я вошла в беседку. Присела на скамью. В задумчивости подняла глаза к симпатичной, украшенной коваными узорами и вьющимися растениями крыше. И тут услышала шорох. Вздрогнув, резко повернулась.

– Дайт?!

– Я знал, что ты придешь, – он шагнул на ступеньку, поднимаясь в беседку.

– Откуда?

– Ладно, – он усмехнулся. – Не знал, но очень на это надеялся. И ты пришла. Что-то случилось?

– Да. Мне нужна помощь в побеге.

Уже сегодня после обеда, не откладывая на завтра, мы действовали по плану, разработанному быстро, но вдумчиво. Дайт каким-то образом разузнал, что Ирэш будет занят до вечера, а может, и сам обеспечил ему эту занятость – не знаю, не стала вдаваться в подробности. Мы встретились в магическом зале номер восемь.

– Так. Сначала я сниму с тебя маячок. Ирэш почувствовать не должен ничего, пока по этому маяку не захочет тебя отследить. Но, думаю, до вечера ему точно будет не до тебя. Готова?

– Готова, – я решительно кивнула. Иных вариантов все равно нет. Нужно действовать.

– Тогда просто расслабься. Предоставь это мне.

Дайт возился долго. То ли в магии демонов не так хорош, как хотел бы казаться, то ли императорский маячок оказался сложным и затейливым. Подозреваю, все же второе. Я ощущала дуновения магии. И то, как они касались чего-то во мне. Единственное, чего я опасалась в этот момент – это что Дайт случайно почувствует скрытую метку, а потому непрерывно приглядывала за ней, следила, чтобы ненароком не открылась, чтобы магия Дайта не коснулась ее. Не знаю, прогресс это или еще что, но я отчетливо ощущала все манипуляции Дайта! Неужели теперь на самом деле смогу чувствовать любую демоническую магию? Или только ту, которая непосредственно касается меня?

Может быть, я пользоваться научусь этой магией, которая мне случайно досталась. Посмотрим еще, кто кого!

– Все, получилось, – выдохнул Дайт, вытирая со лба пот.

Похоже, манипуляции над маячком дались ему тяжело.

– Уверен?

К сожалению, как не чувствовала маячок раньше, так и сейчас, когда Дайт закончил работу, не поняла, осталось что-то или нет.

– Уверен. Магию демонов тоже изучал. И не зря, между прочим, – он улыбнулся и тут же снова посерьезнел. – Пора приступать ко второму этапу. Это тоже все на мне. Я подготовлю магический взрыв. Жертв не будет, но пару демонов заденет слегка. Конечно же, примчится Крачи, появится сам Ирэш. А мы с тобой в этот момент будем сбегать.

Дайт нырнул рукой в ворот и выудил оттуда красный кристалл на цепочке.

– Здесь магия демонов. И не просто магия, а заклинание. Их способность перемещаться. Я пока не научился, это слишком сложно. Зато смог раздобыть такую вот штуку. Мы воспользуемся этим артефактом. Но действовать нужно будет наверняка, потому что заряд одноразовый. Точно справишься с меткой?

– Да. Я тоже кое-чему научилась.

– Ну, все. Расходимся. Встречаемся через час в библиотеке.

Дайт обещал все подготовить. И припасами запастись, и остальными необходимыми вещами. Да еще и мою же одежду обещал вернуть, когда доберемся до убежища!

Оставшееся время провела в своих покоях. Нервничала сильно, металась из стороны в сторону. Когда поняла, что так не пойдет, усилием воли заставила себя сесть, перевести дыхание. Нужно подумать. И решить, потребуется что-то с собой взять или нет. По сути, мне здесь ничего не принадлежит. А с другой стороны, Ирэш так кичился, что устроил для меня празднование, в порядок привел. Вот что, если на вечернем платье не стеклянные стразы, а драгоценные камни? Можно было бы задорого продать. Хоть демонам, хоть людям. Люди вообще друг друга порвут за право обладания подобным платьем.

Подошла к шкафу, еще раз взглянула на платье. Ну уж нет. Ирэш может думать что угодно. Считать хоть павшей девкой, да кем хочет, но я не опущусь до воровства! А от него мне ничего не нужно.

На всякий случай проверила плечо. На днях как раз обновила маскировочный узор, так что метка скрыта хорошо и на пару недель должно хватить. А потом нужно будет снова раздобыть краску или хорошенько прятать плечо. Ну, будем надеяться, что раздевать меня никто не станет, где бы я ни оказалась после побега.

Время вышло. Я переоделась в самое закрытое платье, какое только нашла в своем демонически-откровенном гардеробе. Отыскала в нем единственный плащ, не менее соблазнительный, чем тот, который мне в первый день одолжила Тианара, и не сильно теплый, но на улице лето, так что замерзнуть не должна. Пока надевать не стала, чтобы не привлекать нежелательное внимание – просто свернула его. Ну, все.

В последний раз окинула комнату взглядом. Буду ли скучать? Наверное, нет. После того, какую Ирэш причинил мне боль, отсюда хочется бежать не оглядываясь.

До библиотеки добралась без приключений. Забившись за один из стеллажей, чтобы от двери не было видно, присела, закрыла глаза и сосредоточилась. Уже каким-то наученным движением спрятала метку. Слабость, конечно, накатила тут же, но я справлюсь, обязательно все выдержу.

Раздался звук открываемой двери, послышались шаги. Я вздрогнула, осторожно высунулась из-за стеллажа. Дайт!

– Лайла? Ты здесь? – тихо спросил он, осматриваясь по сторонам.

Я вышла к нему.

– Все готово?

– Да. Сейчас будет взрыв…

Громыхнуло. Громыхнуло так, что сотрясся весь замок.

– Пойдем! Нам нужно выйти за территорию замка, здесь переместиться не удастся – охранная магия мешает.

Я надела плащ, накинула капюшон на голову. Под оглушительные взрывы и тряску мы поспешили к выходу из библиотеки.


Глава 14.1

Демоны не паниковали. Мне вообще казалось, что они не способны на подобные чувства. Но бардак в замке начался, конечно, знатный. Толпы демонов выскакивали из своих комнат, собирались в коридоре и устремлялись почему-то как раз в ту сторону, где гремело, а не подальше от опасной точки. В этой неразберихе на нас никто не обратил внимания. К тому же, мы быстро свернули в узкий коридорчик, где не было никого, даже охраны.

Дайт подготовился. Не удивлюсь, если он план замка изучил, прежде чем мне побег предлагать. Все это, конечно, настораживает. С чего бы ему так проникаться к моей ситуации? С чего бы так старательно готовиться ради какой-то малознакомой девчонки? Это, конечно, подозрительно. Вот только иных вариантов у меня сейчас нет, а значит, будем решать проблемы по мере их поступления.

Возникало ощущение, будто мы вечность пробираемся по коридорам. Однако толкнув очередную дверь, наконец оказались на улице. К тому моменту грохотать уже перестало, но я очень надеялась, что нас не хватятся раньше времени. Едва мы пересекли границу – даже я ощутила, где заканчивалась охранная магия, – Дайт вынул из ворота артефакт.

– Держись за меня.

Дайт сжал кристалл в ладонях, сосредоточился, призывая магию. Я торопливо вцепилась в его плечо. И вовремя. Спустя мгновение из артефакта вырвался красный дым, подхватил нас и понес сквозь пространство. Какой-то миг – и мы уже в совершенно другом месте. Очень надеюсь, что далеко от императорского замка.

Тряхнуло неслабо. Это тебе не вместе с Ирэшем перемещаться. Я едва не упала, но теперь уже Дайт меня поддержал, обхватив за локоть.

– Все хорошо? – он внимательно взглянул на меня.

– Это ты мне скажи. У нас получилось?

Дайт мотнул головой, он явно не об этом спрашивал. Интересовался моим самочувствием после перемещения, забавно.

– Да, получилось. Мы оттуда вырвались.

Я тоже осмотрелась. Оказались мы в какой-то комнатушке, совсем небольшой и скромно обставленной, зато вполне чистой.

Убедившись, что стою на ногах и падать не собираюсь, Дайт отступил от меня. Подошел к кровати, вытащил из-под нее сумку. Немного порывшись в ней, протянул мне… мои же собственные вещи! Удобные штаны, рубашку и плащ, уже не такой короткий и едва запахивающийся. Этот плащ действительно можно использовать по назначению. Например, хорошо спрятаться под ним и превратиться в нечто бесформенное, чтобы не привлекать к себе лишние взгляды.

– Дайт… спасибо огромное!

– Переодевайся. Быстро. Можешь пойти в ванную. Я здесь побуду, все еще раз проверю.

– Погоди. Проверишь что и почему мы так спешим?

– Ах да. Ты ведь в магии демонов не разбираешься. Перемещение можно отследить. И чем быстрее мы отсюда уберемся, тем больше шансов, что Ирэш нас не найдет.

Повторять дважды не пришлось. Я рванула в ванную переодеваться. Не хватало еще, чтобы все старания оказались напрасны! Ну уж нет. Если мы выбрались из замка, значит, теперь не имеем права снова попасться.

Переоделась быстро. Уже через несколько минут вернулась в комнату.

– Полагаю, вещи демонов стоит уничтожить?

– Если только ты не собираешься брать их с собой. Оставлять здесь на самом деле не стоит. Но можно ведь забрать с собой, пригодятся. Давай сюда.

Я передала Дайту платье и короткий плащик. Он убрал их в сумку.

– А теперь будем выбираться отсюда. Думаю, через окно. Не стоит попадаться на глаза постояльцам таверны. Не беспокойся, я все предусмотрел. У меня прекрасный вид из окна.

Вид оказался действительно прекрасный. Небольшой сад, со всех сторон огороженный. А прямо под окном обнаружился пышный куст, в который, видимо, нам предстояло прыгать.

– Не сомневаюсь в твоих способностях, но твою магию здесь лучше не светить, чтобы замести следы. Так что левитировать буду я. Не против?

– Разве есть варианты? – я пожала плечами.

– Ты права. Иных вариантов нет. – Дайт улыбнулся и распахнул окно. – Забирайся на подоконник.

Левитация – не такая уж сложная магия. Так что я не сомневалась и не боялась. Сделала шаг и ощутила, как магия Дайта меня подхватила, бережно опуская на землю рядом с кустом. Вслед за мной спустился Дайт. Последней прилетела сумка.

– Вперед. Нам все же стоит поторопиться.

Выйдя со двора, вскоре мы оказались на многолюдной улочке. Что определенно радовало – это люди! Мы действительно далеко от императорского замка, и живут здесь именно люди. Даже не демоны вперемешку с людьми.

– Дайт! – позвала я, едва за ним поспевая. – Может быть, хоть поделишься дальнейшими планами? Если что, ты вовсе не обязан мне помогать. Я и так тебе очень благодарна. Вернешь мои же вещи – буду благодарна вдвойне. А дальше я не пропаду. Карта еще бы не помешала и…

– Лайла, – перебил он. – Не надо говорить глупостей. Я обещал помочь – значит, помогу. И не в моих правилах бросать дело на полпути. Да, я вытащил тебя из императорского замка. Но это не значит, что теперь я пойду своей дорогой, а ты своей. Я помогу тебе устроиться.

– Где?

– Хм… – Дайт покосился на меня. По дороге не так-то удобно было бросать друг на друга многозначительные взгляды. – Я бы, конечно, предложил тебе свой замок, но что-то мне подсказывает, что ты на это не согласишься.

Замок. Значит, аристократ. Только богатые и знатные могут позволить себе отдельный замок, а некоторые – даже несколько. Все остальные довольствуются небольшими домиками в городах да деревнях.

 – Ты прав, на замок не соглашусь. Я не собираюсь сидеть у тебя на шее.

– Гордая. Самостоятельная, – как-то по-доброму усмехнулся Дайт. – У меня есть другое предложение, которое, полагаю, устроит всех. Поселишься в небольшом домике в городе рядом с моим замком. Я смогу за тобой приглядывать, а ты не будешь чувствовать себя стесненной. Поживешь там до конца лета. Ты ведь еще не закончила обучение. Дальше уже посмотришь, как быть. Но в Академию Темного лучше не возвращаться – там Ирэш будет искать в первую очередь.

От такого количества слов, от того, как Дайт уже все, оказывается, продумал, слегка растерялась. Только и смогла заметить:

– У меня нет денег, чтобы снимать целый дом…

– А он у меня все равно пустует. Можешь заплатить только за одну комнату и не входить в другие, если тебе так будет спокойней. Я вообще готов поселить тебя там бесплатно.

Дом? Еще и целый дом в городе?!

Я едва не споткнулась, но Дайт вовремя поймал меня за руку и потащил вперед.

– А вот поспешить все же будет нелишним. Боюсь, если Ирэш задастся целью тебя найти, он быстро доберется до таверны, куда мы с тобой переместились. Сейчас возьмем экипаж. К вечеру как раз успеем. Остановимся ненадолго у моих друзей. Они предоставят убежище. Потом двинемся дальше. Несколько городов – и доберемся до Крастана, о котором я говорил.

Экипаж нашли легко. Это вообще не проблема, когда есть деньги. А к вечеру, как и говорил Дайт, подъехали… вероятно, к дому его друзей. Это оказался замок. Друзья у него, выходит, тоже аристократы.


Глава 14.2

– Дайт, ты уверен?

– А что не так? – он подал мне руку, помогая выйти из кареты у подъезда к замку.

– Я выгляжу неподобающе! Тебе вообще не стыдно меня в аристократический замок приводить?

Дайт смотрел на меня долго, внимательно и как-то непонятно. Наверное, всерьез раздумывал над моим вопросом, оценивал вид.

– Нет, Лайла. Не стыдно. Ни капли.

Может быть, я слишком сильно нервничала, опасаясь, что в последний момент что-нибудь сорвется. Это только кажется, что мы забрались далеко. Что для демона-дракона расстояния? В том, что он будет меня искать, не сомневаюсь. Слишком ему важно заполучить эту магию. Вот и нервничала я. Боялась, как бы не появился Ирэш, когда вдруг немного расслаблюсь.

Успокоиться никак не удавалось. Беспорядочные мысли беспрерывно крутились в голове, толкались, путались. Потому к замку подходить тоже было страшно. Вдруг нас прогонят? Или не скажут ничего, но я отчетливо почувствую, что нам здесь не рады. Мне не рады.

Но потом сама же на себя разозлилась, плюнула и решила, что не имеет значения, как нас встретят. Надолго мы здесь не задержимся, а я уже давно перестала обращать внимание на то, что обо мне думают и говорят. Если высокородным лицам неприятно находиться рядом с простой девушкой – это их проблемы! Не мои.

У входа в замок нас встретил слуга, поклонился.

– Лорд, леди, следуйте за мной.

Внутреннее убранство оказалось гораздо пышнее и даже как-то роскошней, чем в императорском замке. Но в том и есть отличие между демонами и людьми. Если в одеждах демоны предпочитают откровенность, а в интерьерах – немного зловещую сдержанность, то люди везде любят помпезность. Я плохо разбираюсь, но, кажется, друзья Дайта очень богаты. Даже аристократические замки отличаются. Кто-то богаче. А кто-то, возможно, потерял почти все состояние и бережет остатки роскоши. Но здесь с этим все в порядке.

Слуга привел нас в просторный зал, немалую часть которого занимал длинный стол. С одной стороны стол был накрыт на три персоны. Противоположная дверь отворилась, показался, вероятно, сам хозяин замка. Или нет? В противовес пышности интерьера, мужчина выглядел довольно-таки скромно. Брюки, рубашка с золотистой вышивкой. Но не похож он как-то на самодовольных и самовлюбленных аристократов, которые попадались мне до сих пор. Простое лицо, открытая улыбка. Короткие темно-каштановые волосы.

– Дайт, дружище! Рад видеть. Не представишь своей спутнице?

Не переставая улыбаться, мужчина подошел к нам.

– Грат, это Лайла. Лайла, это Грат.

– Очень приятно, – мужчина поймал мою руку и галантно ее поцеловал. Я старательно пыталась не подавать виду, насколько ошарашена. – Ну что же мы стоим? Я решил, что с дороги вы сильно устали, поэтому все приготовил. К тому же, как раз время ужина. Присаживайтесь!

Радушие хозяина сбивало с толку, никак не укладывалось в привычные рамки. Но голод все же победил, вытеснив из головы посторонние мысли.

– Дайт, надолго у меня?

– Ждешь еще кого-то? Мы мешаемся? – хмыкнул Дайт.

– Мешаетесь? В этой громадине? Да я половину города могу у себя разместить. А если серьезно?

– Думаю, на день. Завтра еще побудем здесь, а на следующий день с самого утра двинемся в путь, чтобы отъехать подальше.

Дальше мужчины болтали о чем-то своем, о личном. Единственное, что я поняла из их разговора, так это что у Грата есть жена с детьми, которые сейчас гостят у тетушки. Похоже, они знакомы давно, есть что обсудить. Но я не чувствовала себя лишней. Я ела! И это было замечательно, а то с обеда успела оголодать. Мы так торопились с побегом, что даже пирожок перехватить было некогда.

– Солин вас проводит по вашим комнатам, все уже готово. А ты, Дайт, как только пожелаешь леди Лайле спокойной ночи, возвращайся. Нам есть чем заняться, – Грат подмигнул.

Мы поднялись из-за стола.

– Спасибо большое, лорд Грат, за радушный прием и чудесный ужин, – искреннее поблагодарила я. Даже не верилось, что все так хорошо и замечательно. Но, похоже, этот Грат просто не задумывался о моем статусе. Потому что стоит о нем задуматься кому-нибудь высокопоставленному – и тут же между нами возникает стена.

Может быть, он просто не ожидал, что Дайт может приволочь к нему в замок безродную девку?

Путь до наших комнат оказался неблизкий. Как выяснилось, нас с Дайтом решили поселить друг напротив друга. Мы все это время почему-то молчали. Даже показалось, как-то напряженно. Дождавшись, когда Солин, выдав ключи, оставит нас одних, Дайт заговорил:

– Послушай, Лайла. Мне нужно отлучиться на эту ночь и половину следующего дня. Поэтому сказал, что мы здесь ненадолго задержимся.

Ну вот. А я только подумала, что все на удивление хорошо. Даже непривычно было – жизнь частенько подкидывала какие-нибудь гадости. И очередная подлянка не заставила долго себя ждать.

– Ты собираешься оставить меня здесь одну?

– О, я очень рад, что ты уже считаешь мое присутствие гарантом безопасности, – он как-то странно улыбнулся. Смущенно, что ли? Нет, Дайт не может смущаться, здесь что-то другое. – Пойми, мы, конечно, неплохо спрятались, но для демона-дракона это вопрос пары дней. Он выяснит, куда мы направились, в этом можно не сомневаться. У меня есть план. Я раздобуду еще один или два, если получится, кристалла для перемещений. Но на это уйдет некоторое время. Зато потом мы с самого утра уедем из замка, успеем добраться до другого города и уже там из какого-нибудь сомнительного райончика снова переместимся. К моему убежищу. Только там мы сможем спрятаться. Только так даже Ирэш нас не найдет.

А у меня голова кругом пошла от всех этих объяснений. До меня только сейчас, наверное, в полной мере дошло, насколько это серьезно. Я бы не справилась. Сама, без помощи Дайта, я бы шага на свободе сделать не успела, как вновь оказалась бы в лапах демона-дракона. Это, конечно, пугает. Столько лет училась, а на деле оказалась абсолютно беспомощна, по крайней мере, против Ирэша. Но что пугает сильнее, так это подготовка Дайта! Все продумал, все предусмотрел. Кажется, вот он-то как раз знает, что противопоставить императору. И от этого становится по-настоящему жутко. Что ему нужно? Зачем он мне помогает, зачем столько всего делает, чтобы только Ирэш не вернул меня в свой замок?

Когда Дайт признался, что хочет мне помочь, я не поверила ему. По крайней мере, половина его слов подпала под сомнения. Но потом у меня просто не осталось выхода. Но что если Дайт может принести еще больше неприятностей? А с другой стороны… Ирэш меня бы убил! Разве может быть хуже?

Конечно, все эти мысли я не озвучила. Только спросила:

– Ты поедешь в ночь?

– Не беспокойся. У меня есть демоническая магия, а она прекрасно подходит для защиты от ночных тварей. На демонов большинство из них и не нападет… Только самые безумные, самые голодные и кровожадные, которые совсем страх потеряли. – Он улыбнулся. Но, встретившись со мной глазами, сразу посерьезнел. Промелькнуло в его взгляде что-то такое непонятное. Может быть, грусть? Дайт взял меня за руку. – Лайла…

– Не надо. – Я высвободила руку и отвернулась. – Пойду к себе. А ты возвращайся быстрей…

Хотя, может быть, мне стоит уйти из замка завтра днем, до того, как Дайт вернется?

Он уже ушел, когда я поняла, что осталась без вещей. Кроме тех, что на мне. А все остальное вместе с деньгами он до сих пор не вернул. Дайт, конечно, мог оставить мои вещи в конечной точке нашего путешествия, но все равно подозрительно. Дэрш! Я запуталась.


Глава 14.3

Отворив дверь, переступила порог. И не успела сообразить, как на меня обрушилось парализующее заклинание. Но по переплетениям магических нитей, впившихся в тело, узнала это заклинание. Вот только сбросить его не успела, потому что в лицо прямо из темноты мне плеснули какую-то дрянь. Хотя почему «какую-то»? Я даже опознать зелье смогла. Только сделать ничего не успела – сознание слишком быстро покинуло меня.

Приходила в себя постепенно. Сначала почувствовала странный холод и твердость чего-то, на чем лежала. Потом поняла, что руки и ноги тоже как-то неудобно располагаются. Немного приоткрыла тяжеленные веки, но ничего не увидела – перед глазами стояла темнота. Попыталась пошевелиться – не получилось. Что-то удерживало руки и ноги.

Последнее воспоминание вернулось вспышкой. Меня же схватили! Сначала обездвижили, а потом отправили в беспамятство кратковременно действующим зельем. Что его эффект быстро проходит – это хорошо. А вот что я не могу пошевелиться – уже не очень. Даже за короткое время можно многое успеть.

Так, главное не паниковать. Зелье может вызывать недолгую потерю зрения. Нужно просто снова закрыть глаза и так еще немного полежать.

Раздавшиеся откуда-то сбоку звуки заставили вздрогнуть. Невольно распахнула глаза, в них тут же защипало. Но сквозь мутную пелену стали проявляться очертания.

– А, уже очнулась. Быстро ты как-то, едва уложить успел.

Уложить? О чем это он?!

Зрение наконец восстановилось. Я дернулась, пытаясь вскочить. Снова не получилось – что-то больно врезалось в запястья и щиколотки. Завертев головой, поняла, что лежу на чем-то каменном овальной формы. Дэрш. Да это алтарная плита. Он уложил меня на алтарную плиту!

Слева от меня стоял Грат и проводил какие-то приготовления. Учитывая алтарную плиту, готовился он, скорее всего, к ритуалу. Вот только интересно какому?

Магией тоже воспользоваться не получилось. Я ее не ощутила. Вообще.

– Догадываюсь-догадываюсь, что ты сейчас делаешь, – не оборачиваясь ко мне, хмыкнул Грат. – Но пока ты была без сознания, я влил в тебя еще одно зелье. На тебя, конечно, как-то плохо воздействуют все эти отвары, но, полагаю, мы все должны успеть.

– А что вы собираетесь делать? – ну так, на всякий случай уточняю. Чтобы морально подготовиться.

– Ты еще не догадалась?

– Если честно, нет. Вариантов ритуалов огромное множество.

– Ах да, ты же не можешь посмотреть на символы на алтаре.

Я попыталась извернуться и таки их рассмотреть. Но это действительно оказалось проблематично. Большая часть узора скрывалась под моим телом, а с зафиксированными руками и ногами особо не поворочаешься, не сдвинешься. Торчавшие обрывки символов на свободной части алтаря мне ни о чем не говорили.

– Ладно, так и быть, поясню, – сказал Грат, наконец ко мне поворачиваясь. Хотя лучше бы этого не делал, потому что в руках он держал ритуальный кинжал! А я так надеялась, что обойдется без кровопускания. – Я собираюсь отобрать у тебя демоническую магию.

– Что? – потрясенно выдохнула я. – Но откуда…

– Откуда я знаю, что эта магия у тебя есть? Я многое знаю и о тебе в том числе. У меня есть хороший осведомитель в императорском замке, а ты засветилась, когда твоя магия вырвалась и устроила взрыв.

– Дайт?

– О нет, Дайт не осведомитель. Более того, он даже не знает, что я собирался с тобой сделать. Кто бы мог подумать, он действительно хотел помочь. Но все сложилось просто идеально: из-за своего желания помочь он привел тебя ко мне и оставил без присмотра. А для меня это большая удача, между прочим, и я не собираюсь упускать такой шанс.

Выглядел Грат, честно говоря, жутко. Это сочетание простого парня с лихорадочным блеском в глазах и кинжалом в руках кого угодно впечатлит!

– Но, пожалуй, пора начинать…

– Постойте! Я все равно не понимаю. Разве существуют ритуалы по отъему чужой магии?

Да-да, включаем дурочку! Пусть я один такой ритуал уже нашла, но ведь где гарантия, что Грат собирается использовать именно этот? Да и в академиях такое не преподают. Об этом не рассказывается. Вообще. Если знания об отъеме магии и существуют, в чем я недавно убедилась, то это нечто темное, кровавое и жуткое. И в любом случае доступно далеко не всем.

А вообще я просто пыталась разговорить Грата и, если получится, заговорить. Чтобы отвлекся, начал расписывать свои злодейские планы. По пути я периодически пыталась снова воспользоваться магией. Если так задуматься, на мне все зелья плохо срабатывают, действие заканчивается раньше обычного. Вот и Эндар тогда удивлялся.

Может, если потянуть время, мне удастся вернуть контроль над магией? Тогда еще посмотрели бы, кто кого…

Но Грат легко разгадал мой план. Только рассмеялся.

– Думаешь, я такой идиот? Буду болтать, пока зелье с блокировкой магии не выветреется? Ни в коем случае. Никакого риска. Все должно пройти идеально.

– Зачем вам это? Думаете, сможете управлять демонической магией?

– Пока не попробуешь – не узнаешь. У демонов отнять магию до сих пор не получалось. Но вот у человека… После того, как магия побывала у тебя, все должно получиться.

И резко, без предупреждения отвернулся. Грат направился непонятно куда – мне попросту не было видно. Пока он ходил, я лихорадочно размышляла.

Это что же получается? Ему нужна демоническая магия, и он уже пытался отобрать магию у демонов? Может, как раз у того, о гибели которого я слышала? Высший демон, погибший на землях людей! Вполне похоже на правду. Кто еще рискнул бы замахнуться на демона? Грат на безумца особо не похож, но есть в нем что-то такое… видно, что ради своих целей пойдет на что угодно.

Попыталась воспользоваться магией. Опять не получилось. Внутри на ее месте – лишь пустота.

Проклятье. И что теперь делать, как выбираться?!

Снова послышался шум. А вскоре в поле зрения появился Грат. И не только он.

– Пора начинать! – объявил мужчина.

Вслед за ним в помещение, между прочим, подозрительно напоминающее подвальный магический зал, зашла целая толпа. Семь… нет, уже восемь, девять… двенадцать человек в черных балахонах с капюшонами на головах. В руках каждый держал по черной свече. На груди у них поблескивали одинаковые медальоны с магическими символами. И что-то мне эти символы не понравились. «Кровь». «Сила». «Сообщающиеся сосуды», когда одно перетекает в другое. «Конец» и «Смерть». Просто потрясающе!

Но что радует больше всего… Это почти тот же ритуал, информацию о котором я нашла в библиотеке Ирэша. Лишь с небольшими поправками, потому что Грат, вероятно, решил, что один может не справиться.

Кто бы мог подумать. Сбежала от демона-дракона, чтобы он не убил меня, выкачивая демоническую магию, и попала к этим сектантам, которые тоже собираются убить меня, чтобы выкачать магию. Ирония судьбы. Такой нелепый поворот мог случиться только в моей жизни! Подозреваю, недолгой.

Грат подошел к алтарю и встал рядом со мной. А двенадцать человек пустились цепочкой вдоль алтаря. Все источники света в зале погасли. Остались только свечи в их руках. Гулко и монотонно мужчины начали произносить заклинание. И вот теперь-то мне стало по-настоящему страшно.


Глава 14.4

Темный зал, на стенах пляшут тени. Мужские голоса звучат зловеще, сливаются в один, сильный, мощный, наполняющий словами заклинания пространство вокруг. И вместе с этими словами нарастает магическая энергия, концентрируется, начинает давить.

Грат возвышается надо мной, тихо читает свою часть заклинания. Я снова пытаюсь воспользоваться магией, но бесполезно. Мужчина замахивается кинжалом. Я бьюсь в оковах, готова вывернуть руки и ноги, лишь бы освободиться, но они слишком крепко, слишком плотно зафиксированы, не оставляя мне возможностей сдвинуться даже на сантиметр.

О Темный, ну неужели я так нелепо погибну? Всю свою жизнь ненавидела демонов, чтобы погибнуть от рук человека, возжелавшего заполучить их силу? Всю жизнь билась за себя, за свою свободу. Мучительно искала выход там, где его не видел никто. Не сдавалась, продолжала бороться, даже когда это казалось бессмысленным. И что? Ради чего все это? Чтобы погибнуть на алтарной плите? Умереть, принесенной в жертву ради чужого могущества?!

Грат наклонился ко мне, обхватил руку, фиксируя еще плотнее, и начертил первую линию кончиком кинжала, прорезая кожу. Я зашипела. Попыталась вырваться, хоть легонько дернуть рукой, чтобы испортить узор, но в который раз ничего не получилось. Грат закончил переплетение символов, не обращая внимания на мое шипение. Все так же продолжая произносить заклинание, обошел алтарь, чтобы наклониться над второй рукой.

Но если ему так важно не сбиться со слов заклинания, и я даже, кажется, помню из описания в книге, что действительно важно, то кое-что все же можно попробовать.

– Эй, Грат! А ты уверен, что тебе эта магия подчинится? Дэрш тебя побери, как же больно! – зашипела я, когда он принялся вычерчивать магический символ на второй руке. – Скотина, да чтоб ты сдох. А знаешь, если отберешь магию, то сдохнешь точно. Я тут уже сама неважно себя чувствую, в обмороки падаю. Магия выходит из-под контроля. Может быть, в один прекрасный день она разорвет тебя на кусочки. Ах ты ж… Ногу-то резать зачем?! Гад! Темный тебя прокляни! Урод, страдать будешь… чтоб тебя…

Я болтала всякую ерунду, угрожала, ругалась, когда становилось особенно больно. Тем более в тихонько кровоточащих ранах с каждым мгновением все сильнее жгло. Я пыталась его отвлечь, хоть как-то сбить с заклинания, но Грат оказался хорошим магом и не лишался концентрации, что бы я ни делала. Магические слова лились рекой, без запинки. Постепенно в зал набивалось что-то темное, зловещее. Это противоестественный ритуал. Вот только Грата не пугало, что он обращается к темным энергиям. В конце концов, он обретет могущество, а я скончаюсь в муках. Чего ему-то волноваться?

Я замолчала, понимая, что продолжать бесполезно. Грат увлечен заклинанием, и ничто не остановит его.

Неужели я так нелепо погибну? Неужели все так закончится?!

Расчертив магическими символами ноги чуть повыше щиколоток – для этого пришлось задернуть штанины, – Грат остановился слева от меня. Заклинание подходило к своей кульминации. Я чувствовала, как бурлит вокруг призываемая тринадцатью мужчинами магия. Она должна помочь им забрать магию демона у меня. Должна послужить проводником.

Грат замахнулся кинжалом над моей грудью. Я вздрогнула и зажмурилась.

Темный, неужели все именно так? Так… несправедливо? Но я не хочу умирать.

Я уловила этот момент. Когда магия во мне вновь забурлила. Забурлила, призываемая заклинанием, забурлила в кровавых символах, расчертивших ноги и запястья. Кровь насыщенна магией. И магия пробудилась, чтобы через кровь быть подхваченной энергией ритуала, чтобы устремиться к новому владельцу. Только я не позволю.

Не знаю, как мне это удалось. Наверное, только безумное желание жить способно творить настоящие чудеса. Я подхватила магию до того, как энергия ритуала до нее добралась. Усилием воли заставила себе подчиниться и обратила против Грата.

Гул, оглушительный взрыв. Испуганные, злые крики. Кажется, с потолка посыпались обломки камней. Сейчас, когда вокруг слишком много было посторонней магии, произносить свое заклинание было бы самоубийством. Все, что я могла – это лишь прикрыться сгустком сырой энергии, не выплетая из нее щит, потому что для этого потребовалось бы заклинание. Пока вокруг все рушилось и содрогалось, я пыталась освободиться от оков.

– Стойте! Немедленно остановитесь! Ее нужно удержать!

Грат? Надо же, все-таки выжил. Я уж думала, что приложила его одним ударом сразу на смерть. А его приспешники, кажется, не собираются здесь оставаться, разбегаются во все стороны, ищут выход среди нагромождений обвалившихся камней.

После отчаянной вспышки магия снова засбоила, никак не желала разрушать оковы. Я билась в них, ворочалась на алтаре, раз за разом обращалась к магии. Но необходимость постоянно прикрываться от сыпавшихся повсюду камней не позволяла разобраться с оковами. Если бы можно было применять заклинания… Тогда был бы шанс. Стабильная защита позволила бы сосредоточиться на оковах. А так, да при сбоящей, непослушной магии…

И все же мне удалось. В какой-то момент я сорвала все оковы сразу и сползла с алтаря, потому как ноги внезапно подкосились. От слабости закружилась голова. Похоже, какое-то количество крови я таки потеряла.

– Не уйдешь… – прошипел Грат и рванул ко мне.

Замок снова содрогнулся, потолок над нами буквально раскололся. Два этих огромных куска вот-вот должны были обрушиться на нас. Грат зарычал и неимоверным усилием подчинил себе бушующую вокруг магию, ту самую, которую призвал в ритуале. Я ощутила, как эта магия направляется ко мне. Нет, от такого вряд ли удастся защититься. Даже демоны, попавшись Грату, погибали. Даже они не справлялись. Мне придется совершить невозможное.

Ну, демоническая магия, где же ты? Сделаем последний рывок?

И тут я ощутила вспышку демонической магии, такую сильную, что от этого едва не ослепило. Нет, не глаза. Вспышка ударила по внутренним ощущениям, которые у каждого мага настроены на восприятие магии. И это не моя магия. Даже не та, которая чужая, но во мне.

Грат ничего предпринять не успел. А Ирэш, возникнув в красных клубах, в один миг оказался рядом со мной. Это была его магия, это он атаковал противника. Обхватив за талию, Ирэш прижал меня к себе и закрыл нас обоих щитом. Удар – Грата отбрасывает от нас. Сверху на него обрушивается потолок. Но это чудовищное давление оказалось не в силах проломить защиту Ирэша, поэтому до нас добралась только пыль.

Снова заклубился красный дымок и подхватил нас, унося прочь из разрушенного замка.


Глава 14.5

– Ты идиотка! – взревел Ирэш, тут же отталкивая меня от себя. Кажется, мы оказались в моих же покоях в императорском замке. Но отметила я это только мельком, потому как весь обзор заслонял разъяренный демон-дракон. Я вновь вспомнила, каким он может быть страшным. Пылающие яростью зеленые глаза как будто настоящим изумрудным огнем горят. Тень дракона, расползаясь по стене, скалится и раскрывает мощные крылья. – Ты понимаешь, что едва не натворила?!

Я пошатнулась, потому как толкнул Ирэш неслабо. Наверное, даже находиться со мной рядом ему было противно. Хотя с чего бы, ведь совсем недавно ему хотелось как раз наоборот, оказаться как можно ближе ко мне? Причем желательно в одной постели.

– Едва не потеряла важную для вас магию?

Мне показалось, Ирэш придушит меня. Вот прямо сейчас набросится и придушит голыми руками. Но что-то изменилось. Он смотрел на меня и постепенно успокаивался. Что-то гасло в его глазах.

– Да. Пока у тебя магия демона, ты принадлежишь мне. Ты не имела права сбегать. Не имела права подвергать свою жизнь опасности. Твоя жизнь тебе не принадлежит!

Я смотрела на Ирэша и понимала, что ненавижу. Еще сильнее ненавижу оттого, что совершенно бессильна перед ним.

– Да какое право вы имеете на меня? Только потому что император? Потому что демон-дракон? Значит, вы можете распоряжаться моей жизнью? Конечно, кто я такая, всего лишь человек! Люди ведь должны кому-то принадлежать, постоянно должны подчиняться. А если нужно, то и безропотно лечь на алтарь, потому что люди – никто, пустое место! Но, представьте себе, у меня тоже есть чувства. И я хотела жить. Просто жить.

– Что-то ты не особо жила без меня. Попала в руки к этим безумцам, едва не лишилась жизни на алтаре. Тебя чуть не прибило потолком. Я ведь понимаю, почему ты сбежала. Ты видела эту книгу. Видела книгу с этим ритуалом.

– Что? – потрясенно выдохнула я. – Вы… тоже ее нашли?

– Конечно, нашел. На ней было столько магии, что трудно не заметить.

– Какой магии, о чем вы?

– Магия забвения и притяжения. Когда ты вошла в библиотеку, эта магия подцепила тебя на крючок, запутала сознание и привела к книге. Все было подстроено. Чтобы ты прочитала об этом ритуале. Чтобы испугалась. И ты, вместо того, чтобы пойти ко мне, как идиотка, повелась, угодила в ловушку. Сделала ровно то, чего от тебя ждали – сбежала!

Вспомнились слова Грата о каком-то его приспешнике в замке императора. Выходит, это дело его рук? Меня напугали этим ритуалом, который сам же Грат собирался надо мной провести?

– Вы… – голос куда-то пропал, прозвучал совсем сипло. – Вы знаете, кто шпионил для Грата?

– Знаю. Я все знаю, Лайла. Только ты вдруг возомнила себе, будто разбираешься в происходящем лучше меня! – снова зарычал Ирэш. – Неужели так сложно было просто прийти ко мне и обо всем расспросить?!

Я тоже опять разозлилась, сбрасывая с себя растерянность.

– Вы серьезно? Думаете, после того, как пытались уложить меня в постель и обозвали шлюхой, ясно показав, как все это время ко мне относились, я должна была сразу же к вам примчаться и обо всем рассказать? Принести вам ритуал на блюдечке? А может быть, еще добровольно лечь на алтарь? В конце концов, ваши цели важнее жизни какой-то человеческой шлюхи…

– Я знал об этом ритуале! – рявкнул Ирэш. – С самого начала знал. Но не хотел его использовать. Поэтому все это время искал другие варианты. А ты… своей глупостью едва все не разрушила. Попалась в лапы этих безумцев, мечтающих о демонической магии. Сбежала от меня, чтобы угодить к ним на алтарь. Хорошо получилось, не правда ли? Теперь даже безумные человеческие маги лучше меня?

О, как его сильно задел мой отказ! Опять он про это свое «неужели остальные лучше меня».

– Но знаешь, что, Лайла, – продолжал Ирэш зло выплевывать слова. – Это еще полбеды. Отобрали бы у тебя магию, и ты бы отмучилась. Я бы их обязательно нашел. Забрал бы у них магию. С ними, в отличие от тебя, даже церемониться не стал бы. Но ты все равно была обречена. Ты умираешь, Лайла! И умрешь, если я не найду способ забрать у тебя магию демона. Заметь, способ, безопасный для жизни.

Кажется, я рухнула в бездну.

– Умираю?

– Да, Лайла! Умираешь. Эта магия тебя убивает. Разрушает день за днем. Почему, думаешь, тебе стало плохо? И это только начало. Ты долго держалась, очень долго для человека, в ком находится магия демона. И все же это началось. Магия начала тебя разрушать. Может быть, еще месяц. Может, немного больше. Но ты умрешь, если не избавиться от чужеродной магии.

Сердце колотилось, как сумасшедшее. Дышать тоже было почему-то тяжело.

– И вы говорите мне об этом только сейчас?

– А я должен был перед тобой отчитываться?

– В этом весь вы, – я горько улыбнулась. – На самом деле, вам наплевать на чужую жизнь. Вы просто делали так, как удобно вам. Зачем лишний раз нервировать, что-то рассказывать, если это может напугать, вызвать нежелательную реакцию, как-то вам помешать? Да вам наплевать на мою жизнь. Вообще не понимаю, зачем столько времени искать, если все это время подходящий ритуал был у вас под носом.

– Хватит, – оборвал Ирэш жестко. – Ты слишком много себе позволяешь. А я дал тебе слишком много свободы. Впрочем, все поправимо. Давно нужно было это сделать…

Что именно сделать, я поняла, когда Ирэш вытянул в мою сторону руку, и меня пронзила чудовищная боль. В том самом месте на плече и на ауре, где стояла метка собственности. Похоже, Ирэш решил поставить свою. Но в этот раз все оказалось иначе. Настолько, что я не выдержала и лишилась сознания, потому что оставаться здесь стало просто невыносимо.


Глава 15.1

Повернув голову набок, открыла глаза. И с удивлением обнаружила Сагину, сидящую в кресле рядом с кроватью. Кстати говоря, раньше этого кресла здесь не было, оно в гостиной стояло. Передвинули, что ли?

Кажется, демоница дремала. Но, почувствовав мой взгляд, тут же встрепенулась.

– Леди Лайла? Пришли в себя? Это замечательно. Теперь вам нужно выпить укрепляющий отвар.

Она подскочила с места, поспешила к столику. Взяв с него кружку, вернулась ко мне.

– Вот, выпейте. Вам должно стать легче.

Чувствовала себя я и вправду на редкость паршиво. Болело все тело. Но в плече сильнее всего. Я замерла, вспомнив, из-за чего отправилась в обморок. Ритуал меня не доконал, несмотря на кровопускание, так зато Ирэш добил. Он же метку поставил. Поставил на меня метку собственности!

Внутри все похолодело, как-то скукожилось. Я уже собиралась проверить ощущения в ауре, когда Сагина все же настойчиво подала мне кружку с укрепляющим отваром и строго сказала:

– Леди Лайла, если вы не выпьете сами, то мне придется вам помочь. Его Величество дал четкие указания. Вы должны это выпить, а я обязана проследить.

Правда, при этом Сагина почему-то прятала взгляд и старалась на меня не смотреть.

Пришлось выпить отвар. По запаху узнала его – этот отвар мне Сагина уже приносила. Теперь понимаю, почему Ирэш так озаботился моим здоровьем. Надеялся, что на отварах мой организм, потихоньку разрушаемый демонической магией, все-таки продержится дольше. И тогда, возможно, он успеет найти нужный ритуал. А если нет, то никогда не поздно воспользоваться знакомым ритуалом со смертельным исходом.

– Вот так, вы молодец, – сказала Сагина, забирая у меня опустевшую кружку. – Отдыхайте, леди. Если что-нибудь понадобится – вы знаете, как меня позвать.

Сагина вышла из комнаты, а я тут же поспешила проверить ауру. И поняла, что прежняя метка осталась на месте. Метка собственности, которую мне поставили в семь лет, осталась на месте! Зато нет ни одной метки от Ирэша, ни обозначающей собственность, ни даже покровительство. И что самое отвратительное, теперь моя первая метка не скрыта. Сияет вовсю на поверхности ауры, демонстрируя окружающим, что я – всего лишь собственность.

На глаза тут же выступили слезы. Так вот почему Сагина странно смотрела и прятала взгляд! Просто теперь она знала, что «леди» – собственность демона. Как ей, наверное, неприятно прислуживать такой.

Посреди комнаты заклубился знакомый красный дым. Из него вышагнул Ирэш. Выглядел демон-дракон довольно-таки странно, пожалуй, даже встрепанно и помято слегка. А еще глаза не горели, казались совсем тусклыми, какими-то поблекшими. И равнодушными.

– Почему ты не сказала?

– Потому что не хотела быть собственностью.

– Но ты собственность.

Лучше бы он вообще не приходил. А теперь я снова задыхаюсь от боли.

– Это не игрушки, Лайла. Ты не имела права прятать метку. Я не понимаю, как ты это сделала, как умудрялась столько времени скрывать метку даже от меня! Но ты не имела на это права.

– Конечно. Люди ни на что не имеют прав.

– У людей есть права. Но только не у тех, на ком метка собственности.

Какое-то время мы молча смотрели друг на друга. Потом я все же спросила:

– И что теперь, сдадите меня хозяину?

– Ты ведь понимаешь, что, как только тебе исполнится восемнадцать лет, он придет за тобой.

– И что же? Сдадите? – повторила я, упрямо глядя Ирэшу прямо в глаза. Он не прятал взгляд, но прочитать что-либо по его глазам было невозможно. Равнодушие и пустота – вот что я видела в них.

– Не сдам. Ты покинешь мой замок еще до восемнадцати лет.

– Отправлюсь на тот свет? – я не удержалась от смешка.

– Нет. Я покопался в книгах человека, который пытался отобрать твою магию. В его библиотеке нашлись записи, которых мне не хватало. У меня уже имелась книга, где была информация, как забрать магию, не убивая при этом носитель. Но только часть информации – книга была разорвана на две части. Вторая часть оказалась у того человека. Ни он, ни я не могли воспользоваться нужным ритуалом. Но теперь у меня все есть. Как только ты придешь в себя, мы проведем ритуал. Я заберу у тебя магию демона, и ты останешься жива. Я отпущу тебя. А в восемнадцать лет… твой хозяин все равно придет за тобой. Ничего уже не изменить. Метки собственности неприкосновенны. И чужая собственность тоже неприкосновенна.

– Даже император не может ничего изменить?

– Не в этом случае.

Да ему просто наплевать. Просто наплевать на меня! Да и разве могло быть иначе? Он такой же, как все остальные. Понравилось тело – решил в постель затащить. А в остальном ему наплевать.

От боли хотелось завыть. Но я лишь спросила, отводя от императора взгляд:

– Почему вы сняли метку покровительства? Я теперь недостойна ее?

– Чужой собственности нельзя покровительствовать. Когда я попытался поставить на тебя метку собственности, открылась та, которая на тебе уже была. И мне пришлось снять метку своего покровительства. Я не имел права ее ставить. А ты не имела права скрывать метку собственности.

Я упорно смотрела на угол тумбы. Не хочу его видеть. Не хочу!

– Отдыхай. Как только придешь в себя – проведем ритуал.

Ирэш исчез в красном дымке. А я упала обратно на кровать и разревелась.

Ирэш дал мне четыре дня на то, чтобы прийти в себя – об этом потом, уже после нашего с ним разговора, сообщила Сагина. Она заходила ко мне утром и вечером, следила за тем, чтобы я выпивала лекарство.

Как я поняла, плохо мне стало из-за конфликта двух меток, когда Ирэш попытался сделать то, что делать ни в коем случае нельзя – наложить метку собственности на человека, на котором уже есть одна такая метка. Активировалась метка демона, который первым успел. Две магии столкнулись. А все прекрасные чувства от этого конфликта получила именно я. Можно сказать, в моей ауре произошел маленький взрыв. И теперь, прислушиваясь к ощущениям, я чувствовала это – разрывы, повреждения вокруг метки собственности. Жаль, сидела она по-прежнему крепко и вываливаться из потрепанной ауры не торопилась.

Вот из-за повреждений в ауре теперь и приходилось пить отвары дважды в день. Вечером – укрепляющий, он помогал организму справляться с магической нагрузкой, продержаться под натиском демонической магии, чтобы та не разорвала меня изнутри. По крайней мере, чтобы быстро не разорвала. А утром я пила энергетический отвар, который помогал восстанавливать ауру.

Наверное, даже безопасный для жизни ритуал может стать опасным, если его провести на мне, пока я в столь отвратительной форме.

На поправку я шла очень медленно. Наверное, впервые за свою жизнь я ничего не хотела и была готова опустить руки.

Хотя, если задуматься, что изменилось? Ирэш обещал отпустить меня. Сказал, что не сдаст этому демону, хозяину метки. Значит, еще не все потеряно. Ведь можно же снова скрыть метку, когда окажусь за пределами императорского замка. Можно попытаться ее заблокировать. Еще можно бороться, еще можно что-то сделать. Но не хочется. Наверное, все эти события слишком меня потрепали. Ирэш как будто вырвал из меня кусок души. И до сих пор в мыслях набатом повторяются его слова: «Ты – собственность». Так нужно ли бороться, если я всего лишь собственность?

Но что самое ужасное, Ирэш сам хотел поставить на меня метку собственности. И поставил бы, если б я уже не была кем-то занята.


Глава 15.2

Первые два дня я пребывала в апатии. Мне на самом деле ничего не хотелось. И стоило бы ужаснуться такому состоянию, задуматься, но ведь мне было все равно. Из покоев не выходила, никому, кроме Сагины, не показывалась. Убеждала себя, что плевать, если Варек увидит на мне метку, но где-то глубоко в подсознании подозревала, что меня это добьет. Повезло. Варек не заглядывал. Может быть, Ирэш запретил меня навещать. А может, Варек попросту не знал, что меня стоит навестить. Помнится, в прошлый раз он все же приходил, когда беспокоился о моем здоровье. Но Ирэш вряд ли распространялся о моем самочувствии сейчас.

Я ненавидела его. Ненавидела Ирэша за то, что он ткнул меня носом в этот статус, оказавшийся даже ниже, чем он все время предполагал. Я могла бы снова скрыть метку. Может быть, от такой нагрузки отправилась бы в обморок – ерунда, не впервой. Но если попытаться, я смогла бы и сейчас. Вот только Ирэш ясно дал понять: метку скрывать нельзя. Я обязана ходить с этой проклятой меткой, которая показывает всем с первого же взгляда, что я – всего лишь собственность! Ненавижу.

Ненавижу их правила. Ненавижу демонов за отношение к людям. Ненавижу Ирэша особенно сильно. За то, что отступил перед дэршевой меткой и даже не позволяет ее скрыть.

А на третий день я очнулась. Как будто от страшного сна проснулась. Наяву тоже оказалось все страшно, однако я наконец снова захотела жить. И жить желательно без демонов.

Раз Ирэш нашел все необходимое для ритуала, собирался провести его в ближайшее время, а потом, как и обещал, отпустить на все четыре стороны, мне нужно провести оставшиеся дни с пользой. Больше мне не нужно искать информацию о том, как снять метку. Потому что я знаю – такого руководства попросту не существует и не может существовать. Даже магия императора не перебила чужую метку. Какие еще нужны доказательства, что от нее не избавиться? Но не избавиться только привычными способами.

У меня есть одно преимущество. Все это время я скрывала метку при помощи собственной ауры. Меня никто этому не учил, никто об этом не рассказывал. Я справилась сама. Сама смогла лишь скрыть неактивную метку. Вероятно, чтобы скрыть активную метку, нужны другие манипуляции. Ведь как еще Ирэш смог меня отыскать? Подозреваю, благодаря метке покровительства, которую я скрыла, но так лишь казалось, пока Ирэш не активировал ее на поиск моего местоположения.

В восемнадцать лет метка собственности тоже станет активной, и моих нынешних способностей не хватит на то, чтобы ее скрыть, чтобы заблокировать и остаться для ее хозяина невидимой. Мне нужно больше информации об аурах. Мне нужен учебник по манипуляции над аурами! И вот тогда, возможно, я смогу. Если не стереть, то хотя бы заблокировать. А может, и уничтожить тоже смогу.

Я все это время искала не там. Мне нужна не информация о метках. Мне нужна информация об аурах и манипуляциях над ними.

Так что на третий день я все же вышла из покоев. Слова Ирэша о том, что я даже права не имею скрывать мерзкую метку, крутились в голове беспрерывно. И это только злило сильнее. Но вместе с тем и помогало наплевать на все. Увидит кто? Узнает, что я собственность? Да плевать мне уже на это! Пусть видят, пусть думают что хотят. Пусть презирают, пусть насмехаются. Плевать! Скоро меня здесь не будет. И я больше никогда их не увижу.

Стеллаж с книгами об аурах нашелся не сразу, но все-таки нашелся. Взяв оттуда пару книг, как мне показалось, наиболее подходящих, я поспешила к себе. У меня осталось всего два дня, чтобы их прочитать. Пока без практики, без экспериментов – займусь ими, когда окажусь как можно дальше от императорского замка. Сейчас я должна прочитать, запомнить как можно больше того, что мне понадобится в будущем. Готова поспорить, что на человеческих землях не найдется ни одной такой книги. Как же – давать подобные знания в руки людям ни в коем случае нельзя, они же тогда начнут правила нарушать, будут скрываться от демонов, поставивших на них метки!

Усилием воли я отстранилась от мыслей и принялась за чтение. Всего два дня, чтобы впитать в себя как можно больше информации.

Мне повезло. Для работы с аурами не нужны заклинания. Вот если бы нашлись заклинания, пришлось бы их переписывать. Я все равно приказала Сагине принести мне тетрадь и перо. Записывала основные постулаты и важные мысли. Но хотя бы всю книгу переписывать не пришлось – по большей части я старалась запоминать.

За два дня изучила три книги. Правда, в голове образовалась какая-то каша. А к вечеру второго дня обнаружила на подносе, который вместе с ужином принесла Сагина, записку.

«Лайла, приходи в магический зал номер восемь. Пора избавить тебя от демонической магии».

В первое мгновение я заподозрила что-то неладное. Почему не передал хотя бы на словах через Сагину, зачем именно запиской? А может, это не он? Но Ирэш держал втайне мое владение демонической магией. О том, что во мне магия демона, знал только сам Ирэш и кто-то еще, наблюдатель Грата. Но раз Ирэш сказал, что вычислил его, значит, тот уже разгуливать на свободе не может. Как бы я себя ни убеждала, записка от Ирэша. Он настолько меня презирает, что отправил мне записку!

Как бы его, бедненького, не стошнило на этом ритуале от отвращения при виде меня.

Скомкав со злости записку, зашвырнула ее в дальний угол.

Ну что ж, я приду. Скорей бы уже Ирэш забрал магию, и я наконец смогла бы покинуть этот замок. Не могу здесь больше оставаться. Противно!

Всю дорогу к магическому залу номер восемь я кипела. Кипела и пыталась себя успокоить, чтобы не наговорить Ирэшу лишнего. Я ведь собственность, не имею права рот раскрывать, тем более в присутствие Его Величества! Ох, как же сложно, когда хочется все вокруг подорвать, чтобы взлетело на воздух вместе с демонами. А демона-дракона пусть вообще зашибет ненароком. Ненавижу!

Я ворвалась в зал, пылая праведным гневом и все еще пытаясь взять себя в руки, чтобы не сорваться. Но к тому, что увидела, оказалась совершенно не готова.

Ирэш, скованный по рукам и ногам, висел на стене. Под ним на стене были вычерчены магические символы, в некоторых местах очень похожие на те, которые использовались в ритуале отъема магии.

– Ваше Величество? Как вы могли попасться?! – потрясенно выдохнула я.

– Лайла? – заметив меня, Ирэш страдальчески скривился. – Ну кто тебя просил… Ты все испортишь!


Глава 15.3

– Испорчу что?! Помешаю пособнику Грата убить вас, выкачав магию?

– Ты? Освободишь меня? Не смеши! Уходи, Лайла, пока не поздно.

Я обернулась, посмотрела на дверь. Выход совсем близко. Пожалуй, и вправду стоит сбежать, а потом позвать кого-нибудь на помощь. Снова повернулась, посмотрела на императора. Висит на стене прикованный, неожиданно беззащитный. А вдруг, пока придет помощь, его успеют в жертву принести?! Этот ритуал наверняка тоже убивает и магию забирает. Вот только может оказаться проще и быстрее, символы-то немного другие. Да и положение жертвы другое, никакой алтарь не понадобился.

Ох, и пожалею, что сразу не ушла. Я вздохнула и решительно зашагала к Ирэшу. Сама ведь только что повторяла мысленно, как ненавижу его. Пыталась успокоиться, чтобы лишнего не наговорить, не сорваться, как только увижу его. А что в итоге? Иду спасать! Идиотка.

Я почти дошла до Ирэша – зал-то немаленький – когда сзади послышался звук захлопываемой двери.

– Прекрасно. Все в сборе. Можно начинать.

Я резко обернулась. И увидела, как в меня летит заклинание. Естественно, из демонической магии. А вот с ответом у меня оказалось туго. Несмотря на зародившийся где-то внутри страх, магия откликаться не спешила. Слишком тяжело давалось восстановление. Но мне самой защищаться не пришлось. Потому что за спиной тоже взметнулась магия и в разы быстрее настигла демоницу-блондинку. Забавно, именно она оказалась приспешницей Грата, но по какой-то причине до сих пор ходила на свободе, да еще спеленать императора умудрилась. Впрочем, прикованным к стене он оставался недолго. Стоило демонице атаковать, как все пустилось в движение.

Ирэш внезапно оказался рядом и даже впереди, на всякий случай закрывая от атакующей магии. Я, на этот раз без взрыва, создала крохотный, мигающий щит, который почти моментально погас. Магия Ирэша встретила удар и, конечно же, победила. А демоницу-блондинку подхватило внезапно вздыбившееся из пола нечто, жидкое, черное и с многочисленными глазами, плавающими по всей этой жиже. Мгновением спустя, когда способность соображать вернулась, я распознала в этой твари лизура – нам о таких рассказывали на занятиях и даже учили с ними бороться, потому что подчинить их человек не может. Зато демоны могут вполне.

По двери, стенам, полу и даже потолку пробежалась волна магии. Кажется, так активировалась защита. Я еще плохо чувствую и плохо разбираюсь в магии демонов, но что-то мне подсказывает, что теперь без разрешения императора никто из зала не выйдет, как и не сможет попасть сюда снаружи.

– Ах ты, тьфу, гадость какая! Отпусти меня немедленно! – вопила блондинка, запуская в жижу разряды магии, но та как ни в чем не бывало поднималась все выше, пока не оставила на свободе только голову демоницы.

– Не пострадала? – Ирэш бросил на меня короткий взгляд.

– Я в порядке.

– Зато я не в порядке! Уберите от меня эту гадость! – завизжала блондинка.

Что-то она как-то бурно реагирует для демоницы.

– Ненавижу этих тварей! Самые мерзкие из всех существ, ненавижу, фу!

О, ну вот и ответ. Просто она их терпеть не может. Бывает такое. Индивидуальные страхи, например. Я крыс слегка недолюбливаю. Еще с детства. Как вспомню ту огромную черную крысу со светящимися глазами, которая в комнату ко мне, маленькой, забралась, да еще в кровать залезла… Сразу вздрагиваю!

– Лирена, не вопи так. Раздражаешь, – поморщился Ирэш. – Между прочим, когда меня приковывала к стене, тебя не волновало, люблю я висеть на стенах или нет.

Теперь знаю, как ее зовут. Да-да, ту самую блондиночку, которая вешалась Ирэшу на шею, а на праздничном балу все же добилась своего. Постойте-ка! Вот это хрупкое создание приковало императора к стене?!

 – Но ты ведь ничего мне не сделаешь, правда, милый? Вообще не понимаю, зачем ты призвал лизура. Ведь это была всего лишь игра! – она кокетливо захлопала ресницами.

– О, то есть я неправильно растолковал твои действия? – ухмыльнулся император. – А магию ты мне заблокировала, чтобы казалось правдоподобней? И приковывала к стене исключительно в эротических целях…

– Именно! Разве могло быть иначе? Мы ведь так хорошо провели время…

– А символы, которые необходимы для ритуала передачи магии?

– Всего лишь для антуража…

– А Лайлу зачем позвала?

Лирена притворно вздохнула.

– Я приревновала. Хотела, чтобы она увидела, как хорошо мы проводим время, и даже в сторону твою не смотрела.

– Лжешь. Хватит, – холодно сказал Ирэш.

Черная жижа тут же отпустила демоницу, втянувшись обратно в пол. Но сделать Лирена ничего не успела – ее сковала любимая магия императора. Хотя… нет, кажется, не она.

– Ты будешь отвечать на мои вопросы. Четко и ясно, – повелел Ирэш.

– Да, мой господин, – ответила Лирена, глядя на него остекленевшими глазами. Я поняла. Это магия подчинения.

– Зачем ты приехала в мой замок?

Демоница заговорила пустым, безжизненным голосом:

– У меня было несколько задач. Я должна была втереться к вам в доверие, желательно стать любовницей. Должна была шпионить и докладывать обо всех важных событиях, связанных с вами, мой господин. Должна была искать информацию по отъему чужой магии.

– Кто тебя послал? Кому ты докладывала?

– Лорд Грат. Он курировал все мои действия.

– Значит, ты липла ко мне, чтобы усыпить мою бдительность? – усмехнулся Ирэш.

– Да, мой господин.

– Зачем? Какова твоя цель?

– Я должна была заманить вас в ловушку и отобрать вашу магию.

– Грат хотел, чтобы ты завладела моей магией?

– Да. Он выбрал меня.

– Для чего?

От давления ментальной магии демоницу трясло. По побелевшему лицу ручьями стекал пот. Облегающее платье тоже пропиталось влажными пятнами.

– Я должна была стать новой правительницей мира…

На губах Ирэша промелькнула насмешливая улыбка. Кажется, он не поверил. Да, находясь под магией подчинения, Лирена не могла солгать. Но кто сказал, что она сама знала правду? Ее тоже могли обманывать. Помню я взгляд этого Грата. Он, скорее, себя готовил в повелители мира. Он бы не захотел упускать возможность заполучить магию демона-дракона. Подозреваю, Лирену он собирался использовать как проводник, временный носитель. Человеку в замок не пробраться, зато это может сделать демоница, которая сама же потом принесет ему магию на блюдечке.


Глава 15.4

– Значит, это Грат нападал на демонов и пытался отнять у них магию? – продолжил Ирэш допрос, не обращая внимания на то, как плохо от ментального давления демонице.

Вот так раз! Выходит, я не ошиблась в выводах, когда заподозрила Грата в гибели демона? Постойте… А если и на того демона, который погиб прямо при мне, тоже напал Грат? Но тогда непонятно, зачем демон отдал магию мне, если как раз спасал ее от чужих рук.

– Он и его люди.

– Грат возглавляет движение?

– Я не знаю… Кажется, еще кто-то. Кто-то выше него. Грат… он кому-то подчинялся, но я не знаю кому, ни разу его не видела.

Ирэш помрачнел. Похоже, в империи зреет заговор. И кто-то из людей смеет противостоять демонам? Не знаю даже, как к этому относиться. С одной стороны, меня из-за оказавшейся во мне магии демона тоже задело. Выходит, они убили демона, а может быть, даже не одного. Плохо это или хорошо? Я, наверное, не меньше них ненавижу демонов. И даже восхищаюсь смелостью, желанием бороться против устоявшихся порядков. А чтобы бороться, нужна сила. Например, сила демонов. Если обратить ее против самих демонов, возможно, люди когда-нибудь смогут добиться свободы от них. Если подумать, все складывается, все получается логично.

– Чем Грат тебя подкупил?

– Я… хотела власти, – выдохнула демоница, упав на колени. Ее уже колотило.

– Все слышали? – внезапно просил Ирэш. – Забирайте.

И ментальное давление ослабло, выпуская Лирену из цепкой хватки. Неподалеку от нас внезапно упала тень, из стены выступили два высших демона. Так они все это время были здесь? Слушали, наблюдали?

Ирэш подготовил ловушку. Он с самого начала знал, что Лирена собирается напасть на него и провести ритуал. С самого начала притворился, будто заинтересовался, будто ее чары подействовали. А сам выжидал, когда она проявит себя, и даже приковать себя к стене позволил. Но зачем? Неужели нельзя было сразу схватить ее и допросить? Ведь под столь сильным ментальным давлением невозможно солгать. А я видела по самой же Лирене, как Ирэш давил на нее, как ломал.

Высшие демоны подхватили лишившуюся сознания демоницу и переместились, призвав красный дымок. Завеса магии на зале рассеялась, позволяя им это сделать.

Ирэш повернулся ко мне.

– А ты, полагаю, хочешь узнать чуть больше?

– И вы готовы рассказать мне чуть больше?

– Расскажу. Почему бы нет. Только не здесь. Посмотри на себя, едва на ногах держишься.

И вправду. Что-то я утомилась.

Красный дымок подхватил нас и перенес, как ни странно, не в мои покои. Я узнала кабинет императора. Тут же в дверь постучали. Дождавшись разрешения, в кабинет заглянула Сагина.

– Витаминный чай с закусками, Ваше Величество. Как заказывали.

Сагина поставила поднос на тумбу рядом с диваном, поклонилась и вышла. Ирэш бросил взгляд на часы.

– Надо же. Как точно все время рассчитал.

– Вы специально попали в ловушку Лирены? – спросила я. Впрочем, ответ знала заранее.

Ирэш подтвердил мои догадки:

– Конечно, Лайла. Я все знал с самого начала. Присаживайся. Тебе не стоит переутомляться. Боюсь, ни сегодня, ни завтра ритуал проводить нельзя. Подождем еще два-три дня.

Может, оно и хорошо, что я медленно восстанавливаюсь. Успею прочитать еще пару книг об аурах.

Я послушно опустилась на диван и пододвинула к себе поднос. Есть особо не хотелось, но от чая отказываться не стала. Ирэш выбрал кресло рядом с диваном.

Все эти события немного встряхнули меня. Достаточно сильно, чтобы любопытство выползло на первый план перед нежеланием разговаривать с Ирэшем и вообще находиться с ним в одном помещении. Пожалуй, разузнать подробности будет нелишним.

– Но зачем вам было притворяться, будто попались? Разве нельзя было сразу схватить Лирену?

– Нельзя. Мне нужно было убедиться, что в моем замке больше нет шпионов и предателей. Но когда Лирена сказала, что все в сборе, я понял, что больше никто не придет и можно начинать. Впрочем, я еще допрошу ее и обязательно выясню все необходимые подробности. Видишь ли, совершенно очевидно, что Лирена не знала и половины настоящего плана. Во время ее приготовлений и пока она думала, что все идет как нужно, я хотел вычислить остальных, кто мог бы быть на ее стороне.

– Выходит, только Лирена?

– Выходит, что так. Но второй допрос даст окончательный ответ. Сейчас она бы просто не выдержала – я бы, скорее, убил ее, чем вытянул что-нибудь еще.

Я содрогнулась. Верю. Ирэш на самом деле едва ее не убил.

– Как давно вы знаете?

– А вот это как раз те детали, из-за которых я решил тебе рассказать. Все началось с нападения на тебя. Вспомни. Почти сразу после того, как Лирена увидела нас с тобой возле твоей комнаты, тебя попытались отравить.

– Так это была она?! Вы же тогда улетели, чтобы вычислить отравителя… Я думала, что отравитель пойман!

– К тому моменту я уже подозревал, что в замке есть шпион. Были кое-какие догадки и предположения. Конечно, я вычислил Лирену. Сразу узнал, что это она пыталась тебя отравить. Но тогда-то все сложилось. Я понял, что это она. Пришлось разыграть целый спектакль, будто я упустил след. А ее, такую напуганную видом разъяренного дракона, очень удобно было в этот момент утешить.

– И она подумала, что у нее получается… – догадалась я, стараясь не представлять, как Ирэш мог утешать демоницу.

– Да. Я решил притвориться, что заинтересован ею. Чтобы она могла действовать дальше.

– Это она убила… вашу любовницу? – честно говоря, произнести словосочетание «ваша любовница» оказалось почему-то крайне сложно.

– Да. Ее убила Лирена. Решила, что так будет легче добраться до меня. Ну а я решил не ловить ее сразу и посмотреть, чего она добивается.

Прозвучало отвратительно. Как будто мы все тут лишь его пешки. Как будто даже жизнь демонов не имеет особого значения, когда в императорском замке разворачиваются интриги. А может быть, Ирэш прав. Потому что интриги эти затрагивают всю империю.

– Но если Лирена решила, что я мешаюсь, почему не попыталась убить во второй раз?

– Еще не догадалась? Она узнала, что в тебе магия демонов. Это она сдала тебя Грату. Вероятно, они решили, что отобрать магию у человека проще, чем у демона.

– Они были правы?

– С одной стороны. Ты не умеешь управлять демонической магией и поэтому гораздо уязвимей, чем демоны. С другой стороны, в тебе не только демоническая магия, но и твоя собственная, человеческая, а это добавляет нестабильности. Во время ритуала могло произойти что угодно.

– Вы ведь не собираетесь забирать у меня человеческую магию?

– Нет, Лайла. Я не зря так долго искал. Теперь я знаю, как забрать у тебя только чужеродную магию. Это не затронет ни твою врожденную магию, ни твою жизнь.

Я облегченно перевела дыхание. Ну хоть одна радостная новость.

– Значит, есть люди, которые нападают на демонов и пытаются отобрать у них магию?

– Да. Есть такие люди. И я очень надеюсь, что ты не станешь к ним присоединяться. Я уничтожу их всех. Поверь.

От проницательного взгляда изумрудных глаз мне сделалось жутко и как-то неуютно.

– К тому же, времени у тебя осталось мало. Твой хозяин тебя не пощадит, если ты будешь причастна к заговору.

Упоминание о хозяине тут же вновь разожгло нежелание находиться с Ирэшем в одном помещении. Теперь оно перевесило любопытство. Я поставила полупустую чашку с чаем обратно на поднос и поднялась.

– Спасибо, что рассказали. А теперь я, пожалуй, пойду к себе.

– Переместить?

– Да, пожалуйста. Если не трудно.

Не хватало еще кучу демонов повстречать, пока иду от его кабинета к своим комнатам.

– Отдыхай. Тебе нужно восстановиться, – сказал Ирэш.

Я успела поймать его задумчивый взгляд, прежде чем меня окутал красный дымок, заслоняя обзор и перенося прочь из кабинета.


Глава 16.1

Оставшееся время потратила с пользой. Еще полторы книги об аурах успела прочитать. И все бы ничего, но сведения в них периодически повторялись. Конечно, в каждой книге находилось что-то новое, но из-за того, что оно располагалось вперемешку с тем, что я уже узнала, в голове творился самый настоящий кавардак. Голова так вспухла, что я бы сейчас об ауре вообще ничего не смогла бы сказать. Вот зададут какой-нибудь вопрос – не отвечу ни на один, даже самый простой. А все потому, что знания теперь походили на слипшиеся спагетти. Либо комком вытряхивать, либо никак.

Чтобы не сойти с ума, решила на что-нибудь отвлечься. Но, если честно, это внесло еще больше смуты в мои мысли и чувства. Потому что я наконец добралась до книги, уже давно прихваченной из библиотеки. А посвящалась она истории императорской семьи вплоть до наших дней.

Мне даже интересно стало узнать, найдется здесь объяснение тому, что Ирэш – демон-дракон, а не просто демон, или все же нет. Объяснение не нашлось. Как описывалось в книге, родители Ирэша были обычными демонами. Его отца я смогла вспомнить, о нем, пусть немного, нам все же рассказывали. А вот личность его супруги для людей оставалась в секрете. Уж с чем подобные тайны связаны, не знаю. Быть может, правители прекрасно понимали, что людей такая жизнь в составе империи не особо устраивает, и тем самым попросту оберегали своих жен?

Двадцать семь лет назад они ушли на покой. Но это меня не удивило – демоны живут дольше людей. Так что Ирэш, несмотря на свой возраст, еще в полном расцвете сил. Дальше о его родителях не было сказано ни слова. Каким образом у двух демонов появился сыночек демон-дракон, нигде не говорилось. Ну так, нашлась пара пространных фраз о судьбе и великом даре небес. Вот только поверит в такое разве что дошкольник. Если есть демон-дракон, значит, один из его родителей должен был быть если не чистокровным драконом, то уж точно не демоном. Хотя, как вариант, драконье наследство могло пробудиться через несколько поколений. Но, видимо, ответ на этот вопрос стоит искать в другом месте, не в этой книге.

Открыв страницу с портретом брата Ирэша, я потрясенно застыла. Потому что видела уже этого демона. Видела в ту ночь, когда получила демоническую магию. Вот почему он показался мне отдаленно знакомым. Я действительно видела его уже раньше. Мельком, далеко. Он был в составе одной из групп высокопоставленных демонов, когда те проезжали через Малитан. Конечно, о том, что этот демон – брат императора, людям не объявили. Как-то уж так повелось, что в лицо мы знаем только императора, а его семья скрывается.

Демоны знают его. Но, похоже, никто не в курсе его гибели.

Я всмотрелась в изображенный на странице портрет. Такие же, как у Ирэша, черные волосы. Только глаза пронзительно-синие. Если у Ирэша они напоминают изумруды, то глаза его брата похожи на сапфиры. Еще более острые, жесткие черты лица, однако не лишенные привлекательности. И рога. У него, в отличие от Ирэша, есть рога и, полагаю, крылья тоже, потому что он – высший демон.

А под портретом подпись: «Ришел ша-Тех, младший брат императора Ирэша ша-Тех».

Значит, младший. Логично, конечно, но всякое бывает. Ирэша могли бы назначить императором только потому, что он уникальный демон-дракон. А выходит, Ирэш – старший брат, который теперь, узнав о гибели младшего, пытается вернуть хотя бы его магию. Зачем? Что это ему даст? И почему до сих пор хранит произошедшее в тайне? Конечно, не обязательно рассказывать все. Но ведь подданные в конце концов должны узнать, что брат императора погиб? Или Ирэш объявит, например, о его пропаже? Не понимаю! Как не понимаю того, что все это время чувствовал Ирэш. Насколько же ему было тяжело скрывать гибель брата? А может быть, Ирэш не контролировал эмоции, у него попросту их не было?

Звук магического звонка заставил вздрогнуть. Магия разнесла по комнате голос Варека:

– Эй, Лайла, это я! Ты как там, живая еще?

«Еще?» Очень любопытно. Он знает что-то, чего не знаю я?

Внутри все сжалось при мысли, что Варек увидит на мне метку. Не знаю, как он будет смотреть на меня: с жалостью или презрением, как все остальные. Мне не нужно ни того, ни другого.

– Живая! Подожди только, я голая…

Я захлопнула книгу и подскочила с кровати, на которой сидела. В гостиной все же присела в первое же попавшееся кресло. Прикрыла глаза, пытаясь сосредоточиться. Спрятать метку оказалось непросто – все же я еще до конца не оправилась, но у меня получилось. И даже в обморок не грохнулась. Отлично. Значит, можно встречать Варека.

– Я почти готова, сейчас…

Торопливо добралась до двери, открыла. Кажется, слегка запыхалась. И пот выступил на лбу. Но это из-за того, что слишком тяжело мне сейчас даются любые манипуляции, как с аурой, так и с магией. Ничего. Еще пара дней – и должно уже стать лучше.

– Я могу войти?

– Конечно. – Я посторонилась. – Всегда тебе рада. Ты без Крачи?

– Да, Крачи пусть патрулирует, а я немного отдохну.

– И без пирожка?..

– Ну почему же? Пирожок всегда со мной! – Варек движением фокусника вынул из кармана пирожок и тут же откусил от него приличный кусок. Чуть прожевав, заметил: – Ты что-то неважно выглядишь.

– Чувствую себя тоже не очень. Но ты, кажется, знаешь больше, чем я? Проходи, кстати, чувствуй себя как дома.

Я присела, потому как стоять больше не могла. Ух, даже голова закружилась.

– Я? Знаю больше? Вовсе нет. До меня дошли слухи, что ты плохо себя чувствуешь, из комнаты не выходишь. И что это как-то связано с недавним бешенством Его Величества и недолгим твоим отсутствием.

– Что? Ирэш был в бешенстве?

– Был! Но ты можешь себе представить. На самом деле, ничего необычного, подобное при тебе уже случалось. Превратился в дракона, разгромил половину замка и куда-то улетел. А потом уже и ты вернулась. Он что, тебя бил?

Я чуть воздухом не подавилась.

– Ты думаешь, Его Величество мог меня бить?

– Не, не думаю. Но ты выглядишь отвратительно.

– Спасибо, – мрачно сказала я.

– Всегда пожалуйста. – Варек с невозмутимым видом доел пирожок. – Приболела?

– Можно сказать и так. С использованием магии переборщила.

Ну, в какой-то мере это правда. Сейчас проблема именно в этом. До того, как спрятать метку, чувствовала себя значительно лучше.

– М-да, бывает, – Варек понимающе кивнул. – Но ты все же будь осторожней.

– Спасибо, – теперь благодарила уже искренне. Забота Варека неожиданно тронула. Пожалуй, он единственный, кто нормально ко мне отнесся в этом замке. – А почему ты без Крачи?

– Так гости разъехались уже. Его Величество разрешил немного расслабиться. Могу хотя бы не ездить верхом постоянно.

– Слушай, Варек, а ты что-нибудь знаешь о брате императора?

– Ого! Ты уже о нем успела разузнать. Хотя о чем это я. Ты ведь первый человек, который за все это время появился в замке. Ничего удивительного, что ты знаешь больше остальных людей. Так вот, Ришел живет отдельно и в императорском замке бывает изредка. Иногда какие-то дела вместе решает с Его Величеством. Иногда заглядывает на праздники. На ночи дракона точно должен был появиться. Все тут задавались вопросом, почему его не было. Думаю, каким-то важным делом занят. Возможно, делом императорской важности.

Или убит…

Мне как-то стало неловко оттого, что знаю о смерти Ришела. Более того, я видела, как он погиб! И теперь ношу в себе его магию.

– А об Ардайте что-нибудь знаешь?

– Ардайт? Дай-ка подумать… – Варек в задумчивости почесал встрепанную макушку. Подозреваю, такая прическа у него неспроста – возникает из-за образа жизни, бедолага ведь постоянно вынужден по коридорам замка носиться вслед за Крачи. – Кажется, припоминаю. Был на ночь дракона. Но это все, что я о нем знаю. Раньше в императорском замке не появлялся.

– Спасибо, Варек, что поделился тем, что знал. Для меня это действительно важно.

– Да не за что, мне ж несложно, – он пожал плечами. – Эй, ты чего такая грустная? Устала, наверное? А я тебя тут отвлекаю от постельного режима!

Он подскочил с пуфика, на котором сидел.

– Пойду, наверное.

– Подожди! – Я тоже поднялась. Так. Не обращаем внимания на головокружение. – Я очень благодарна тебе за беспокойство и за то, что заглядываешь проведать. Боюсь, в ближайшие дни я покину замок. И мы с тобой больше не увидимся. Попрощаться хотела. Поблагодарить за все.

Варек удивленно моргнул.

– Ты так говоришь, будто простой разговор – самое ценное, что было в твоей жизни.

Я невесело улыбнулась.

– Может быть, так и есть?

Варек вдруг посерьезнел, внимательно всмотрелся в мое лицо.

– Думаю, ты ошибаешься. В твоей жизни обязательно должно быть что-то еще.

– Может быть, – я не стала спорить.

– И мы еще обязательно увидимся! – оптимистично заявил Варек и коротко обнял меня.

Пока я, растроганная, пыталась подобрать слова, демон внезапно завопил:

– Крачи! – И выскочил в коридор.

Поскольку никакого замкотрясения я не ощутила, решила, что Крачи громит стены где-то далеко. Очень далеко. Но замок-то огромный.

Вернувшись в спальню, прилегла на кровать поверх покрывала, закрыла глаза и снова взялась за метку. Теперь ее нужно вернуть на видное место, чтобы Ирэш опять не начал поднимать неприятную тему. Кажется, если он еще хотя бы раз заговорит о моем хозяине, я попытаюсь его придушить. Ну и что, что это сгодится лишь в качестве способа самоубийства. Просто не выдержу разговоров о метке и этих его непонятных, отрешенных взглядов!

Спустя какое-то время, мучительно попыхтев, я смогла вытянуть метку на поверхность. Вот только легла на кровать, как оказалось, не зря. Потому что от усердия все же потеряла сознание.


Глава 16.2

Еще через два дня, когда, несмотря на мое наплевательское отношение к здоровью, Ирэш счел, что пора проводить ритуал, он отвел меня в магический зал. На этот раз под номером четыре, специально оборудованный аж двумя алтарями.

– Вы уверены, что не собираетесь приносить меня в жертву? – пробормотала я, глядя на алтари, расположенные в центре.

– Уверен. Пока еще смею надеяться, что нахожусь в здравом уме и трезвом рассудке, – хмыкнул Ирэш.

Прямо скажем, обстановочка здесь была зловещая. Черные стены, пол и потолок. Черные алтари. Кругом свечи, потому что даже такая мелочь, как магические светильники, могут повредить проводящимся здесь ритуалам. На полу оба алтаря оплетает вязь магических символов, посередине между ними превращаясь в особо сложный узор. Какие-то символы мне знакомы, какие-то вижу впервые. Но узнаю знаки «магическая сила», «сообщающиеся сосуды», «смерть», «исток жизни», «возрождение».

И то, что я увидела на втором алтаре, натолкнуло на определенные мысли.

– Ваше Величество, я могу задать вопрос? – я перевела взгляд на него.

– Задавай.

– Во мне магия Ришела, вашего брата?

Какое-то время Ирэш молчал. Просто стоял и смотрел на меня. Потом все же произнес неохотно:

– Да, Лайла. Это его магия.

– Почему этот ритуал так важен для вас?

– Потому что я собираюсь вернуть Ришела к жизни.

Кто бы мог подумать! Мои безумные предположения все же подтвердились. Но одно дело – самой что-то там придумать, и совсем другое – услышать, что это действительно так.

Я повернулась к алтарю. Тихо, почему-то шепотом спросила:

– Это он?

– Да. Лайла, проходи. Не бойся. Я не причиню тебе вреда. – Заметив, с какой опаской я поглядываю на алтарь, на котором совершенно точно лежало тело, окутанное красными переплетениями магии, с усмешкой добавил: – И Ришел тоже не обидит.

Вот в этом точно не сомневаюсь! Мертвые уже никого не обидят. А впрочем, я раньше не слышала и о том, что мертвые могут возвращаться к жизни.

Подходить к алтарям было жутковато. Я не видела тело демона – его полностью скрывали нити магии, но хватало просто осознания, чтобы чувствовать себя неуютно. К ритуальным залам я вполне привычна. Но вот ритуальный зал с трупом – это что-то новое, заставляет волноваться. Как и неизвестность впереди.

– Когда вы собирались сказать мне об этом?

– Перед ритуалом.

Я с трудом удержалась от нервного смешка. В этом весь Ирэш! Зачем о чем-то рассказывать, предупреждать? Зачем вообще что-либо объяснять, когда с людьми можно просто в куклы играть и дергать за веревочки в нужный момент?

Ирэш внезапно обхватил меня за плечи и развернул к себе, заставляя посмотреть на него.

– Послушай меня, Лайла, – произнес демон-дракон, заглядывая мне в глаза. – В последнее время между нами возникло много непонимания. Вероятно, ты имеешь право мне не доверять. Но сейчас очень важно, чтобы ритуал прошел правильно. Я обещаю, что не причиню тебе вреда. Не для этого столько искал необходимую информацию. Если хочешь, могу поклясться. Но ты должна сейчас просто лечь на алтарь и спокойно лежать. Не вмешиваться, не разговаривать, не отвлекать меня. И не сопротивляться. Все будет хорошо. Но я прошу тебя… прошу, Лайла. Не нарушай ритуал.

Впервые за последние дни я увидела в глазах Ирэша эмоции. Он переживал за брата. На самом деле все это время переживал за него. Не лил слезы, не носился в панике, потому что делу это никак бы не помогло. Но вот уже несколько недель он жил с мыслью о том, как спасти брата. Искал информацию, приглядывал за мной. Приходил в бешенство, когда что-то угрожало моей жизни, потому что моя жизнь была гарантом возвращения его брата. Я не понимаю, как такое возможно. Как магия может помочь вернуть кого-то к жизни. Но теперь понимаю все, что чувствовал Ирэш.

– Клясться не надо. И я тоже обещаю, что не буду вмешиваться в ритуал.

Всмотревшись в мои глаза, Ирэш кивнул и отстранился.

– Ложись на алтарь.

Я послушно легла. Ирэш подошел ко второму алтарю, протянул над ним руку. Красные нити магии начали расплетаться и опадать. Правда, до пола не долетали – рассеивались еще в воздухе. Взгляду предстало тело Ришела. Излишне бледная, восковая кожа, ввалившиеся щеки, круги под глазами и белые губы немного пугали, но в целом для мертвого демона он сохранился неплохо. Похоже, Ирэш нашел его в той яме и сразу же забрал в замок. А магические нити каким-то образом помогли сохраниться телу. И все равно не понимаю, как его можно вернуть к жизни, если он мертв!

В отличие от Грата, Ирэш не стал вызывать двенадцать демонов, которые бы ходили вокруг алтарей со свечами. И, несмотря на неприятные воспоминания о недавнем ритуале, который едва надо мной не провели, Ирэшу я все же верила. Верила, что он не причинит мне вреда, не убьет ради спасения брата. Ведь, несмотря на желание его вернуть, он продолжал искать варианты, которые позволили бы сохранить мою жизнь.

Конечно, могло быть и так, что Ирэш просто искал ритуал, позволивший бы не только отобрать магию, но при этом оживить настоящего владельца магии. А временный носитель погибнет и в первом варианте, и во втором. Стоп! Я не думаю о плохом. Не думаю. Я верю Ирэшу. По крайней мере, сейчас. Он не убьет меня, и точка.

Пока я размышляла, Ирэш взял ритуальный кинжал, порезал свою ладонь и направился вдоль магических символов, оставляя по капле крови в важных энергетических узлах. А когда вся вязь символов была напитана кровью и засияла красным, демон-дракон начал произносить заклинание. Один за другим вспыхивали символы. Загораясь ярче, они становились белыми. Ирэш подошел ко мне и, посмотрев в глаза, взял мою руку. Я ответила решительным взглядом. Мне не страшно.

Ирэш провел кончиком кинжала по ладони, надрезая кожу. Снова положил руку на алтарь ладонью вверх, позволяя собираться в ней крови. Последним был его брат. Надрезав ладонь Ришела, император встал в центре. Слова заклинания зазвучали громче, в воздухе появилась магия. Пока еще та, которая призывалась демоном-драконом. Но постепенно я начала ощущать в себе изменения. Магия внутри меня откликнулась, забурлила внутри и вместе с кровью устремилась на свободу.

Боль пронзила внезапно. Я выгнулась на алтаре, чувствуя, как мощный поток магии вырывается прямо из груди. Ладонь, кажется, полыхала огнем. Легкие, сердце, вся я тоже полыхала. А магия, направляемая Ирэшем, вытекала из меня и вливалась в ее настоящего владельца. Я не видела это, потому что боль и потоки магии застилали глаза, но ощущала всем своим существом.

Не кричала. Терпела, стараясь не сбивать Ирэша. Вряд ли он концентрируется хуже Грата, но ставки слишком высоки.

Все прекратилось внезапно. Просто в какой-то момент боль исчезла, а я упала на алтарь, чувствуя себя опустошенной и очень уставшей. Перед глазами заплясали темные круги, в ушах зашумело.

– Ирэш? Что происходит? – раздался сбоку, со стороны второго алтаря, слабый, растерянный голос.

– Получилось, – прошептали мы с Ирэшем одновременно.

Что было дальше – не знаю. Просто я в очередной раз попрощалась с сознанием. Надеюсь, все эти стрессы не добьют мой организм окончательно.


Глава 16.3

Как рассказала Сагина, в бессознательном состоянии я провалялась два дня. Бредила, лихорадила. В себя не приходила. Не знаю, почудилось мне или было в действительности, но мне показалось, что в эти дни я видела Ирэша. Как будто он сидел на моей кровати рядом со мной и даже что-то говорил. Наверное, все же показалось. С чего бы ему ко мне приходить? Ведь магия брата теперь у законного владельца, а значит, моя жизнь не представляет ценности.

Целебные отвары, которые в меня все это время вливали, наконец подействовали. Я очнулась и даже вполне неплохо себя почувствовала.

Рядом со мной в этот момент никого не было. Не знаю, как они поняли, что я пришла в себя, но не прошло и минуты, как в комнату влетела Сагина. Вслед за ней – незнакомый демон и даже император собственной персоной. Незнакомый демон оказался лекарем. Осмотрел меня, проверил, прочитал парочку диагностирующих заклинаний и отчитался, что все в порядке, я почти здорова, а через пару дней должна полностью поправиться. Сагина принесла еду. Ирэш задержался дольше всех.

– Как себя чувствуешь? – спросил он, когда Сагина и лекарь ушли.

– Нормально, – я пожала плечами. – Как Ришел? У вас получилось?

– Да. Брат жив.

– Но как это возможно? – Спросила просто так, особо не надеясь на ответ.

И все же Ирэш ответил:

– Конечно, любого так не оживить. Но Ришел знал, что ранен смертельно, поэтому переместился и нашел человека. Ему подвернулась ты. Он передал тебе не только магию, но и частичку себя. А когда я переместил его магию и частичку души обратно, в тело вернулась душа, и Ришел ожил. Раны я залечил ему в ходе ритуала.

– Значит, вернуть к жизни можно только того, кто все для этого подготовит?

– Да. Ришел очень не хотел умирать.

– Я рада, что все получилось. Когда я смогу покинуть ваш замок?

Взгляд Ирэша похолодел.

– Хоть завтра, если захочешь.

– Хочу.

Еще день меня пичкали разнообразными отварами. Так что шансов не выздороветь у меня попросту не было. Я хотела собраться заранее. Правда, поглядев на содержимое шкафа, вспомнила, что моего здесь нет ничего. За исключением одного комплекта одежды – рубашки и штанов, которые дал мне Дайт. Плащ остался в замке Грата и, вероятно, навечно погребен под завалом. А вот рубашка и штаны, к счастью, были на мне во время ритуала. Я сдала их в стирку и как раз на днях получила совершенно чистыми. Так что сняла платье, которое носила здесь, переоделась в свою одежду. Ничего чужого брать не собираюсь.

Ирэш, как всегда, появился в красном дымке. В руках он почему-то держал сумку.

– Это тебе.

– Мне? – я удивилась. Заглянула в сумку, обнаружила там комплект из блузки, брюк и симпатичного плащика. Как ни странно, выглядело все вполне прилично. В том смысле, что без лишней откровенности в стиле демонов.

– Из-за меня ты лишилась вещей. Возьми взамен хотя бы это. Полагаю, больше ты все равно не возьмешь, – он невесело усмехнулся.

Ну надо же, какой догадливый. Я и это взяла со скрипом. Но, поразмыслив, решила, что сойдет за компенсацию. А что потеряно гораздо больше вещей… Так эти, сразу видно, стоят в разы дороже тех, что я потеряла по милости императора.

Помолчали немного в неловкости. Единственное, чего мне хотелось – это поскорее оказаться как можно дальше от императорского замка. И все же что-то цепляло, заставляло стоять и молчать, почему-то не двигаясь с места.

– Ты можешь остаться у меня до восемнадцати лет, – внезапно сказал Ирэш.

Скрасить ему несколько ночей, а потом сразу перейти в руки к хозяину? Ну уж нет. Так у меня хотя бы будет время скрыться.

– Спасибо, но нет.

– Я настолько тебе противен? – в его голосе внезапно проскользнуло что-то болезненное.

Я с удивлением подняла взгляд на императора. Присмотрелась. И поняла, что…

– Да, вы мне противны.

– Тогда возьми это. Чтобы я не знал, куда ты переместилась. – Он протянул мне красный кристалл. Такой же, как тот, что использовал Дайт.

– Спасибо, – тихо поблагодарила я и сжала кристалл в ладони, обращаясь к его магии.

Наверное, кристалл был как-то адаптирован под человека, потому что магия откликнулась мгновенно. Взвился красный дым, окутывая меня и перенося прочь из императорского замка.

Ирэш не мог не понимать, что я попытаюсь скрыться от хозяина метки. И он дал мне этот шанс, отпустил.

Конец первой книги



Оглавление

  • Пролог